Slaget vid Antietam

Sammanfattning

Slaget vid Antietam (ænˈti təm), även känt som slaget vid Sharpsburg, särskilt i sydstaterna, var det avgörande slaget i den konfedererade Marylandkampanjen under det amerikanska inbördeskriget. Det ägde rum den 17 september 1862 vid Antietamfloden nära staden Sharpsburg i Maryland.

Det anses vara det viktigaste slaget på krigets östra scen 1862. General Robert E. Lee hade lett norra Virginias armé in i norra territoriet för första gången i Marylandkampanjen efter misslyckandet i unionens halvöns kampanj och konfederationens seger i det andra slaget vid Bull Run. Där möttes den återigen av Potomac-armén under generalmajor George B. McClellan. Av en slump fick McClellan tag på Lees detaljerade operativa planer före slaget, som visade fiendens sårbarhet. Han missade dock flera möjligheter att utnyttja fördelen.

Även om McClellans trupper till slut ändå kunde tvinga konfederationerna till en tillfällig reträtt med stora förluster, ledde slaget vid Antietam därför inte till något beslut på den östra krigsskådeplatsen, utan betraktas som ett missat tillfälle för unionen att tillfoga norra Virginias armé ett förkrossande slag och få inbördeskriget att ta ett tidigt slut. Det var det slag som hade flest offer under en dag under hela inbördeskriget. På grund av de cirka 3 600 förlusterna och de totala förlusterna på cirka 23 000 män är den 17 september 1862 också känd som den ”blodigaste dagen i amerikansk historia”.

Samtidigt innebar resultatet en strategisk seger för unionen, eftersom ledande historiker anser att det var en av krigets viktigaste politiska vändpunkter. För även om unionstruppernas militära framgång i slutändan hade varit begränsad, öppnade den dyrt köpta segern ändå möjligheten för Lincoln att från en styrkeposition tillkännage sin frigörelseproklamation för att befria slavarna i sydstaterna, underminera Storbritanniens och Frankrikes försök att få till stånd en förhandlingsfred med en samförståndsbaserad delning av Förenta staterna och hjälpa Lincolns republikanska parti att avvärja ett hotande nederlag i kongressvalet hösten 1862.

Vid Antietam dokumenterades konsekvenserna av ett slag under inbördeskriget för första gången i detalj med hjälp av fotografier. Alexander Gardners fotografier av döda soldater chockade många tittare och ledde till en mer realistisk bedömning av de hittills idealiserade händelserna på slagfälten.

Den militära situationen i början av året

Under det amerikanska inbördeskrigets andra kalenderår fortsatte unionens (nordliga) ansträngningar på den viktiga krigsskådeplatsen i öst att fokusera på att erövra och ockupera Richmond. Om dess huvudstad, som bara ligger 160 kilometer i kråkfågelvägen från Washington i Virginia, föll, hoppades man i norr att det skulle vara ett förkrossande slag mot konfederationen (sydstaterna), att konfederationens president Jefferson Davis regering skulle falla och att sydstaternas utbrytning, som betraktades som ett ”uppror”, skulle bli ogiltig. För att uppnå dessa krigsmål var unionen dock tvungen att gå på offensiven, medan konfederationerna kunde begränsa sig till att försvara sitt eget territorium.

Ett hinder på vägen till Richmond var en rad mindre och större floder som löpte parallellt med Virginias gräns mellan den och konfederationens huvudstad. De första försöken att erövra Richmond hade misslyckats i början av året innan med unionens nederlag i det första slaget vid Bull Run (21 juli 1861) och vid Balls Bluff vid Potomac (21 oktober 1861). Sedan dess hade general Joseph E. Johnstons konfedererade armé, som stod mellan Manassas och Centreville, lyckats hindra den numerärt mycket överlägsna unionsarmén Potomac från att göra några framryckningar i Virginia. Resultatet blev ett dödläge som störde nordsidan mer än sydsidan.

Generalmajor George B. McClellan, överbefälhavare för Potomac-armén, hade mellan sommaren 1861 och början av 1862 visat sina organisatoriska talanger och förvandlat en besegrad armé till en välstrukturerad armé med förnyat självförtroende. Pressen hade därför upphöjt honom till ”ung Napoleon”. I själva verket var han en fördröjare och perfektionist som skyggade för risker och som – även när han ställdes inför klart underlägsna enheter – ständigt tryckte på för att få ytterligare förstärkningar av sina egna trupper och bättre förberedelser innan de sattes in. McClellan tenderade att överskatta fiendens numeriska styrka (ofta flera gånger om) och använda denna missbedömning för att rättfärdiga sin brist på initiativ. Detta gjorde honom sårbar för attacker från politiska motståndare, som ibland till och med anklagade honom för att sympatisera med sydstatssaken. Den karismatiske generalen var dock mycket populär bland sina trupper.

Som kortvarig överbefälhavare för den amerikanska armén under vintern 1861 uppnådde McClellan följande

Flera konfedererade arméer försökte stoppa unionens framryckning i Tennessee, vilket slutade med ett nederlag i slaget vid Shiloh (6-7 april), inbördeskrigets hittills mest förlustfyllda slag. Unionens arméer intog därefter Corinth, en järnvägsknut i norra Mississippi (30 april). Fallet av konfedererade ställningar och städer längs Mississippifloden som Island No. 10 (7 april), New Orleans (24 april), Baton Rouge (9 maj) och Natchez (12 maj) avslutade serien av unionens militära framgångar under vintern och våren 1862.

Denna utveckling gjorde att besvikelserna från 1861 blev bortglömda och förnyade det hopp som fanns i början av inbördeskriget om att sydstatsupproret skulle kunna avslutas inom några veckor. Samtidigt ökade pessimisternas röster i sydstaterna. Confederationens vicepresident Stephens förklarade privat redan i februari 1862: ”Confederationen är förlorad”.

Kampanjen på halvön och det andra slaget vid Bull Run

General McClellan uppmanades av unionens president Abraham Lincoln att gå på offensiven och utarbetade i början av 1862 en plan för att kringgå Johnstons förmodat överlägsna styrka och Virginias rinnande vatten. För att göra detta skulle hans armé transporteras med fartyg över Chesapeake Bay till delstatens östkust och därifrån marschera mot konfederationens huvudstad. Lincoln gick med på planen, även om han hade föredragit att McClellan angrep Johnstons armé som stod nära Washington vid Bull Run i stället för att gå direkt mot Richmond.

McClellans fälttåg inleddes den 17 mars då de första enheterna av Potomac-arméns 120 000 man landsteg vid spetsen av Virginiahalvön, cirka 100 kilometer från Richmond. Unionens framryckning stoppades dock snabbt i och med den månadslånga belägringen av Yorktown (från den 5 april). Detta gav Johnston gott om tid att dra tillbaka sin styrka, som nu kallades Northern Virginia Army, för att skydda Richmond. Först efter en seger för unionen vid Williamsburg (5 maj) kunde Potomac-armén avancera vidare. Richmond verkade nu allvarligt hotat. Johnstons försök att stoppa McClellan med ett anfall åtta kilometer från staden misslyckades på grund av den oavgjorda utgången av slaget vid Seven Pines (31 maj-1 juni), där Johnston dessutom blev allvarligt skadad.

Överbefälet över Norra Virginias armé övergick nu till general Robert E. Lee. Han hade varit militär rådgivare åt president Davis sedan mars 1862 och hade varit med om att utforma generalmajor Thomas ”Stonewall” Jacksons Shenandoah-kampanj, som ledde till de första betydande sydstatliga framgångarna 1862. McClellan förväntade sig att Lee skulle inta en defensiv hållning, men bestämde sig för att attackera unionsarmén. Nästan alla strider under det efterföljande Sju dagars slaget (25 juni-1 juli) var resultatet av attacker från de numerärt underlägsna konfederationerna. Även om Lees komplexa anfallsplaner oftast misslyckades och hans armé led stora förluster, var McClellan imponerad av fiendens variantoffensiv. Han drog tillbaka sina trupper till James River, där de förblev sysslolösa resten av juli.

McClellan krävde förstärkningar från Washington för att gå till motattack mot den 200 000 man starka Northern Virginia Army – en tredubbel överskattning av dess storlek. Medan han fortsatte att öka sina krav beordrade en orolig Henry Wager Halleck, den nya överbefälhavaren för den amerikanska armén, ett tillbakadragande från halvön i början av augusti. McClellan skulle så snabbt som möjligt förena sin Potomacarmé, som fortfarande hade 90 000 man, med den 40 000 man starka Virginiaarmén under generalmajor John Pope, som under tiden hade avancerat in i norra Virginia. Lincoln hade bildat den nya stora unionsstyrkan först i juni och låtit den placeras ut vid Potomac eftersom han ansåg att staden Washington var otillräckligt skyddad på grund av McClellans kampanj. Den motvillige McClellan var osäker på om han eller Pope skulle leda den sammanslagna armén. Han hoppades därför i hemlighet att hans rival skulle besegra flera divisioner som Lee hade skickat för att bekämpa Virginias armé under befäl av Jackson. McClellan tog sig under tiden tid att skicka tillbaka sin egen armé.

Jackson nådde en första framgång mot en del av Popes styrkor i slaget vid Cedar Mountain den 9 augusti. När McClellans armé höll på att dra sig tillbaka lämnade Lee 22 000 man för att försvara Richmond och skyndade sig till Jacksons hjälp med resten av Norra Virginias armé. Han var fast besluten att provocera Pope till strid med sina totalt 55 000 man innan dennes Virginia-armé kunde förenas med hela Potomac-armén.

Jacksons divisioner, som skickades av Lee för att störa unionens försörjningslinjer, plundrade och förstörde ett stort unionsläger vid Manassas Junction den 27 augusti. Pope bestämde sig nu, med den förväntade förstärkningen av fyra divisioner från Potomac-armén och två divisioner som dragits tillbaka från North Carolina, för att konfrontera Jackson innan han kunde återförena sina styrkor med Lees. Men på grund av att Pope förvirrat ledde enheter från tre arméer som aldrig hade stridit tillsammans, led unionsstyrkorna ett förödmjukande nederlag i det andra slaget vid Bull Run (28-30 augusti) och tvingades dra sig tillbaka genom Maryland till Washington. Trots Hallecks order om motsatsen hade McClellan hindrat andra väntande divisioner från Potomac-armén från att komma till Popes hjälp.

”Hård” krigföring och befrielse av slavar

Den militära situationen förändrades dramatiskt mellan mars och augusti 1862. Unionen hade hoppats på att snabbt avsluta kriget på våren, men de båda stora unionsformationerna på den östra krigsskådeplatsen hade lidit svåra nederlag under sommaren. Halvöns fälttågets misslyckande jämfördes upprepade gånger med Napoleons fiasko i Ryssland. Unionen drabbades också av bakslag på den västra krigsskådeplatsen sommaren 1862, även om dessa inte var lika allvarliga. Dessutom hotade Norra Virginias armé, som hade stärkts under sin nya överbefälhavare Lee, att för första gången gå in i de norra delstaterna och till och med attackera Washington, Baltimore eller Philadelphia. Medan det i sydstaterna, efter månader av i stort sett deprimerande nyheter från slagfälten, rådde en ny tillförsikt, förvandlades segervissheten i unionsstaterna till förvåning och ibland till panik.

I norr intensifierades de inrikespolitiska motsättningarna, delvis på grund av att val till kongressen skulle hållas på hösten. ”Krigsdemokraterna”, dvs. de medlemmar av det demokratiska partiet som i princip godkände kriget men kritiserade de styrande republikanernas inställning som alltför orubblig, befann sig i ett dilemma. De attackerade Lincoln eftersom McClellan, som själv var demokrat, inte hade fått de begärda förstärkningarna. Många republikaner och tidningar som stödde dem, till exempel New York Times, ifrågasatte McClellans redogörelse för maktbalansen på halvön och anklagade överbefälhavaren för Potomac-armén för att sakna stridsvilja, för att behandla civilbefolkningen i Virginia för milt eller till och med för förräderi med tanke på hans beteende mot Pope. Kritiken delades av några ledande officerare i Potomac-armén.

Även om president Lincoln var djupt upprörd över McClellans passivitet sedan Sju dagars slaget, motstod han uppmaningar från sitt kabinett att avsätta generalen eller till och med ställa honom inför en krigstribunal. I stället bad han McClellan i början av september att fortsätta leda Potomac-armén tillsammans med den avsatte påvens trupper och att skydda Washington från Lees befarade belägring. Lincoln mötte hårt motstånd från sina ministrar med orden: ”McClellan har armén på sin sida, vi måste använda de verktyg vi har”.

Tvivlet på McClellans lojalitet var överdrivet, men han ogillade faktiskt de radikala republikanernas hårda krigskurs, som han misstänkte hade ett alltför stort inflytande på den föraktade Lincoln. Liksom nästan alla demokrater var McClellan särskilt motståndare till att kriget för landets enighet skulle förvandlas till en kamp mot slaveriet i sydstaterna. Med hans hjälp spred generalens anhängare rykten om att ett effektivt militärt ledarskap och därmed en tidig seger med få förluster och utan förödmjukelse av konfederationerna skulle saboteras av män som krigsminister Edwin M. Stanton tills de mer radikala krigsmålen kunde genomdrivas i allmänhetens medvetande.

Personligen såg Lincoln slaveriet som en moralisk ondska. Under sitt första år vid makten hade han dock motsatt sig framstående abolitionisters och enskilda partivänners krav på att göra befrielsen av slavarna i Sydstaterna till ett krigsmål. Presidenten fruktade framför allt att detta skulle leda till att de fyra slavstater som förblivit lojala mot unionen, gränsstaterna Maryland, Delaware, Kentucky och Missouri, skulle avskilja sig från unionen. Å andra sidan spelade utnyttjandet av slavarbete en viktig roll i sydstaternas krigsekonomi. Därför hade det tidigt etablerats en praxis inom unionsarmén att behandla förrymda eller tillfångatagna slavar från sydstaterna som krigsbyte som inte behövde återlämnas till sina ”ägare”. Den republikanskt dominerade kongressen hade godkänt detta förfarande genom en lag av den 13 mars 1862.

Under sommaren 1862 blev Lincoln övertygad om att den gamla unionen med slavstater och icke-slavstater inte skulle kunna återupprättas på grund av det allt starkare motståndet från konfederationen. Det slutliga avskaffandet av slaveriet skulle utgöra grunden för en ny union och sydstaterna skulle tvingas att acceptera det med alla till buds stående medel, inklusive hårdare behandling av civilbefolkningen. När presidenten ändrade kurs var han fast besluten att bortse från råd från militära ledare som McClellan och från representanter för slavstaterna i unionen (som han försökte övertala att frivilligt överge slaveriet).

Den 22 juli meddelade Lincoln sitt förvånade kabinett att han hade beslutat att utfärda en proklamation om befrielse av slavar i de konfedererade staterna (men inte i unionens stater), på grundval av sina rättigheter som överbefälhavare i krigstid. Nästan alla ministrar stödde kursändringen, men utrikesminister William H. Seward varnade för de möjliga diplomatiska konsekvenserna. I Europa spekulerades det om att unionen skulle bli tvungen att sätta allt sitt hopp till ett uppror av slavar i sydstaterna med tanke på de senaste bakslagen. Därför kan en befrielseproklamation före en stor militär seger för unionen ses som ”den sista åtgärden av en förbrukad regering, ett rop på hjälp, vårt sista rop på reträtt”.

Med tanke på Sewards varning beslutade Lincoln att skjuta upp Emancipationsproklamationen tills vidare. Det var först när slaget vid Antietam två månader senare gick segrande ut som det blev möjligt att publicera den.

Hot om diplomatiskt erkännande av förbundet

Unionens senaste nederlag hotade att få allvarliga utrikespolitiska konsekvenser för USA under sommaren och hösten 1862.

Från början av inbördeskriget hoppades konfederationen att de europeiska stormakterna Storbritannien och Frankrike skulle erkänna dess självständighet och till och med att de senare skulle ingripa militärt till förmån för sydstaterna. Textilindustrin i båda länderna, som officiellt hade förklarat sig neutrala, var beroende av bomullsimport från sydstaterna, och konfederationerna organiserade tidigt ett ensidigt exportembargo för att utöva ekonomiska påtryckningar på européerna. I Storbritannien kände många ledare en koppling till den ”aristokratiska” livsstilen hos plantageägarna i Sydstaterna, men såg slavekonomin som en skamfläck som stod i vägen för ett erkännande. Å andra sidan påpekades det att inte ens unionen officiellt hade gjort slaveriets avskaffande till ett krigsmål, så det var inte ett obligatoriskt villkor för att upprätta diplomatiska förbindelser med konfederationen.

I Europa var man skeptisk till unionens förmåga att militärt lägga under sig sydstaternas enorma territorium, men man undvek att tidigt engagera sig på en sida. Även om kejsar Napoleon III redan från början var inställd på ett erkännande, ville han bara agera i samförstånd med den brittiska regeringen i detta avseende. I London lät premiärminister Palmerston dock redan 1861 meddela att konfederationen endast kunde förvänta sig erkännande om den hade bevisat sin livskraft genom segrar på slagfälten. Charles Francis Adams, Lincolns ambassadör i London, varnade upprepade gånger sin regering för de dramatiska konsekvenser som skulle kunna bli följden av ytterligare nederlag för unionen.

Den förvärrade bomullskrisen och Jacksons och Lees framgångar i Shenandoah-dalen och utanför Richmond ledde till att Europa sommaren 1862 återigen vädjade om att erkänna sydstaterna. President Lincoln, som ansåg att den västra krigsskådeplatsen var viktigare än den östra, uttryckte sitt missnöje över vad han ansåg vara en förvrängd uppfattning om krigssituationen utomlands.

I en debatt den 17 juli kunde det brittiska parlamentet endast genom ett ingripande från premiärministern avhållas från att kräva ett fredsavtal på grundval av en delning av USA. Palmerston själv ändrade dock sin ståndpunkt kort därefter. Den 6 augusti skrev han till drottning Victoria att Storbritannien snart skulle föreslå ett vapenstillestånd. Den 24 september (innan nyheten om slaget vid Antietam nådde London) kom han överens med utrikesminister John Russell om att inleda ett förhandlingsinitiativ för fred mellan nord och syd i oktober, i samråd med Frankrike. Om Washington avvisade detta skulle London ensidigt erkänna konfederationen.

Motiv och utgångspunkt

Efter det andra slaget vid Bull Run fanns det i det krigshärjade norra Virginia inga resurser som kunde försörja de segerrika konfedererade trupperna under en längre tid. General Lees enda alternativ var att dra tillbaka sin armé till Shenandoahdalen eller till Virginias inre, eller att leda den över Potomac till unionens territorium i Maryland. I ett brev till Jefferson Davis den 3 september 1862 förespråkade Lee det sistnämnda alternativet och i hopp om ett positivt svar från presidenten började Lee korsa gränsfloden med sin armé dagen därpå. Lee var övertygad om att ju längre kriget pågick, desto mer skulle unionens strukturella fördelar komma till användning, t.ex. den högre befolkningsmängden och förekomsten av modern industri. Därför måste den konfedererade armén slå ett avgörande slag innan det var för sent.

Lee visste att politiker och tidningar i Virginia länge hade förespråkat att kriget skulle föras till norr. Förutom den psykologiska aspekten av att visa konfederationens livskraft för unionen och de europeiska makterna förväntade han sig också konkreta politiska resultat av att fortsätta sin offensiv: han hoppades att folket i slavstaten Maryland skulle välkomna hans trupper som befriare från ”Nordens ok” och att dugliga män skulle ansluta sig till Norra Virginias armé. För att främja detta lät Lee sina trupper sjunga propagandasången Maryland, My Maryland (till melodin ”O Tannenbaum”) när de marscherade och uppmanade folket i delstaten att ansluta sig till konfederationen.

Lee spekulerade också i att nordliga inbrytningar skulle kunna försvaga republikanernas ställning, uppmuntra valet till kongressen av allt mer krigsvänliga ”fredsdemokrater”, även kallade ”Copperheads”, och på så sätt förbereda en upplösning av unionen i godo. Om fälttåget var framgångsrikt skulle en framryckning till Pennsylvania vara möjlig, där Lee hade för avsikt att förstöra en viktig järnvägsbro över Susquehanna och på så sätt skära av kommunikationslinjen till den västra krigsskådeplatsen. Under tiden skulle en konfedererad kampanj i norr förhindra ett nytt unionsangrepp i Virginia och göra det möjligt att bygga ut försvarslinjerna där och skörda ostört. På grund av det starka numeriska övertaget hos Potomac-armén, som hade dragit sig tillbaka till Washington, planerade Lee inte belägringen av unionens huvudstad, som var fruktad i norr.

Förhoppningen om att stödja norra Virginias armé i Maryland visade sig snart vara illusorisk. I den västra delen av delstaten, där framryckningen ägde rum, fanns det få slavar och befolkningen (ofta av tyskt ursprung) var till stor del unionist. När Lee”s armé dök upp förändrade det inte denna inställning. Efter månader av marscher och strider var soldaterna svältfödda och svalt av smuts, deras uniformer var trasiga och ofta hade de inte ens skor. Att äta omogen majs och frukt från Marylands åkrar och trädgårdar orsakade vidrig diarré hos många av männen. Tillståndet i Norra Virginias armé var så dåligt att nästan en femtedel av soldaterna (10 000 av 55 000) deserterade inom en vecka för att kämpa sig tillbaka till Virginia. Detta underlättades av det faktum att många konfedererade soldater stödde försvaret av sitt hemland men vägrade en offensiv i norr. Drakoniska bestraffningar stoppade bara delvis blodsutgjutningen. Plundring gjorde resten för att vända Marylandborna mot konfederationerna. Lee”s armés ynkliga utseende blev ett populärt ämne för kommentatorer och tecknare i norr.

På unionssidan gav Lincolns förtroende för McClellan resultat – åtminstone för en kort tid. Generalen, som fortfarande var populär bland trupperna, lyckades på kort tid omorganisera unionens styrkor, integrera de divisioner som besegrades vid Bull Run i Potomac-armén och förbereda den för en ny kampanj. Den 7 september, bara tio dagar efter Bull Run, lämnade McClellans första enheter Washington för att ansluta sig till Norra Virginias armé. Den till en början dämpade stämningen i leden höjdes när Marylands befolkning gav ett vänligt, ibland entusiastiskt, välkomnande som man inte hade väntat sig. Fram till dess hade Potomac-armén huvudsakligen opererat på fiendeterritorium och stöd från lokalbefolkningen var en ny erfarenhet för de flesta unionssoldater.

”Lees förlorade order” och de första slagen

När Norra Virginias armé ryckte in i Maryland isolerades två städer i västra Virginia med viktiga unionsgarnisoner: Harpers Ferry (med 10 500 soldater) vid Shenandoahflodens mynning vid Potomac och Martinsburg (med 2 500 soldater) längre västerut. McClellan ville att garnisonen skulle lämna baserna och ansluta sig till Potomac-armén, vilket Lee väntade sig. Arméns överbefälhavare Halleck förbjöd dock evakueringen. Lee beslöt sedan att attackera unionens garnisoner på baksidan av sin armé, delvis för att han hoppades kunna erövra stora mängder mat och utrustning vid Harpers Ferry.

Den 9 september utfärdade Lee sin ”Special Order No. 191” i Frederick, med vilken han delade upp sin armé i fyra delar. Tre divisioner under Stonewall Jackson skulle göra ett brett svep över Martinsburg och anfalla Harpers Ferry från väster. Divisioner under generalmajor Lafayette McLaws och brigadgeneral John George Walker skulle inta kullarna öster (i Maryland) respektive söder om staden (i Virginia) och bombardera garnisonen därifrån med artilleri. Lee ville hålla positionen i Maryland med de återstående enheterna väster om Frederick mellan Hagerstown och South Mountain. Enligt Lees optimistiska planering skulle de fyra arméenheterna återförenas efter bara tre dagar.

Som så ofta tog Lee en stor risk med denna division av en svagare armé. Under tiden litade han på McClellans blyghet som han visat under de senaste månaderna och antog att Potomac-armén inte skulle vara redo för strid igen förrän efter tre till fyra veckor.

McClellans armé anlände dock till Frederick på morgonen den 13 september, tre dagar efter Lees avresa, och möttes av ett tumultartat firande av lokalbefolkningen. Strax efter ankomsten hittade en underofficer som vilade utanför byn en kopia av Lees ”Special Order No. 191” adresserad till den konfedererade generalmajoren D. H. Hill, som hade lindats som omslagspapper runt tre cigarrer och slarvigt lämnats på gräset. Papprets betydelse och äkthet erkändes snart och ”Lee”s Lost Orders” fördes till McClellan. Överbefälhavaren för Potomac-armén fick en unik möjlighet: om han kunde få sin armé i gång tillräckligt snabbt skulle det vara möjligt att separera och besegra de olika delarna av Lees armé. I ett telegram till president Lincoln meddelade McClellan: ”Jag känner till rebellernas planer och kommer att fånga dem i deras egen fälla.”

Den motvillige McClellan lät dock 18 timmar passera innan han satte sin armé i rörelse. Dessutom fick Lee snart reda på att det förekom ovanlig aktivitet i McClellans högkvarter genom en informatör till generalmajor J.E.B. Stuart, som var chef för hans kavalleri. Han förväntade sig nu en framryckning mot de tre passen på södra berget. Han hade tillräckligt med tid för att förstärka de konfedererade positionerna där på ett sådant sätt att två unionskårers framryckning vid striderna vid South Mountain den 14 september kunde hållas tillbaka fram till kvällen. Endast vid det södra passet lyckades unionens VI:e kår under generalmajor William B. Franklin bryta igenom på eftermiddagen.

Norra Virginias armé förlorade nästan en fjärdedel av sina soldater vid South Mountain som inte var vid Harpers Ferry. Förlusterna var så stora och utsikterna att kunna fortsätta försvara de återstående passen så små att Lee på kvällen den 14 september beslutade att avbryta Marylandkampanjen och korsa Potomac till Virginia dagen därpå vid den lilla staden Sharpsburg. McClellan telegraferade till Washington att hans armé hade vunnit en strålande seger och att konfederationerna drog sig tillbaka i panik. Lincoln svarade den 15 september: ”Gud välsigne er och alla som är med er. Om möjligt, förgör rebellarmén.”

Franklin kunde inte fullfölja McClellans uppdrag att hjälpa den hotade garnisonen i Harpers Ferry på grund av sin långsamhet. Garnisonen överlämnade sig till Jackson på morgonen den 15 september, tre dagar senare än vad Lee hade räknat med. Det var den största kapitulationen av unionstrupper under inbördeskriget. Jacksons ”byte” omfattade minst 500 förrymda slavar som nu fördes tillbaka till södern. Samtidigt föll en kavallerienhet från unionen som hade lyckats bryta sig ut från Harpers Ferry den 14 september i händerna på stora mängder konfedererade ammunitionsförråd, som de sedan förde i säkerhet i Pennsylvania.

Utplacering av båda arméerna

General Lee och hans trupper nådde Sharpsburg tidigt på morgonen den 15 september. Där fick han ett försenat meddelande från Jackson som talade om att Harpers Ferry snart skulle falla. Lee ändrade genast sin inställning till att dra sig tillbaka från Maryland och beslöt att ansluta sig till Potomac-armén i slaget vid Sharpsburg. Han litade på att de andra konfedererade enheterna skulle kunna marschera dit i tid.

Lee upprättade sitt högkvarter i ett tält väster om staden och placerade sina trupper i en cirka 6,5 kilometer lång linje på en bergsrygg öster om Sharpsburg, där Potomac-arméns framryckning kunde förväntas. Antietam, en trädkantad bäck som löper i nord-sydlig riktning i en slingrande linje, skulle fungera som en naturlig barriär här för att hindra unionssoldaternas framryckning. Antietam var dock bara cirka 18 meter bred på vissa ställen, delvis grunt och genomfarbart, och korsades av tre stenbroar med 1,5 kilometers mellanrum.

Kullarna erbjöd en gynnsam, om än inte perfekt, försvarsposition. Sydväst om Sharpsburg, branta sluttningar med goda försvarspositioner som sträcker sig nära Antietam. Nordost om staden öppnades terrängen upp, kullarna blev plattare och åkrar och ängar sträckte sig fram till Antietam, vilket garanterade ett fritt skjutfält, med undantag för några mellanliggande skogar. Längs de konfedererade linjerna gav stängsel, kalkstensavsatser och naturliga eller konstgjorda fördjupningar i terrängen skydd åt soldaterna. Väster om ställningarna fanns också en väl underhållen väg, Hagerstown Turnpike, som kunde användas för att flytta trupper vid behov.

Trots dessa generellt sett gynnsamma topografiska förhållanden tog Lee en stor risk vid Sharpsburg. Bakom hans armé flöt Potomac och det fanns inte mycket utrymme att manövrera. Dessutom skulle norra Virginias armé vid en eventuell reträtt ha haft endast ett vadställe tillgängligt – Boteler”s Ford på vägen till staden Shepherdstown i Virginia, sydväst om Sharpsburg. För att rädda sin kampanj i Maryland var Lee dock beredd att ta ytterligare en risk.

Lee fick veta att Harpers Ferry, 20 kilometer söder om Sharpsburg, hade fallit vid middagstid den 15 september. Han hoppades att Jacksons divisioner nu skulle marschera snabbt för att förstärka den försvagade huvudstyrkan i Norra Virginias armé. Till en början hade Lee dock bara två divisioner vid Sharpsburg under befäl av generalmajor James Longstreet och generalmajor D.H. Hills division – sammanlagt cirka 18 000 man. Lee bemötte officerarnas oro över att han med detta antal trupper skulle vara hopplöst underlägset i antal mot Potomac-armén, som var mer än tre gånger så stark, med en förutsägelse om att den försiktigt agerande McClellan inte skulle anfalla förrän i början av nästkommande dag.

Lee skulle få rätt. En förtrupp från Potomac-armén nådde Sharpsburg på eftermiddagen den 15 september, men det tog hela följande dag innan McClellans lugnt framryckande trupper intog sina positioner vid Antietam. Vid middagstid den 16 september började de första konfedererade trupperna som hade deltagit i belägringen av Harpers Ferry anlända till Sharpsburg. Vid denna tidpunkt stod endast 25 000 konfedererade mot de 69 000 unionssoldater som befann sig inom 10 kilometer öster om Sharpsburg. McClellan antog dock att Lee kunde ha tre gånger så många soldater till sitt förfogande.

McClellan flyttade in i den förmögne lantbrukaren Phillip Prys hus, som låg på en kulle öster om Antietam, som sitt högkvarter. Härifrån hade han en teleskopisk utsikt över de norra och centrala delarna av det senare slagfältet. Han hade för avsikt att hålla kontakt med sina befälhavare med hjälp av flaggsignaler som sändes från ett trätorn. McClellan tillbringade större delen av den 16 september med att förbereda ett anfall för morgonen därpå, men han lät inte Norra Virginias armés positioner bli tillräckligt utforskade, vilket var anledningen till att Lees svaghet inte upptäcktes. Dessutom tog McClellan personligen hand om detaljerna kring förnödenhetstransporterna och truppernas utplacering, vilket innebar att ytterligare dyrbar tid gick förlorad.

McClellans stridsplan och dess genomförande

General McClellan hade för avsikt att slå huvudslaget på den vänstra flanken av Norra Virginias armé nordost om Sharpsburg. De konfedererade positionerna på åsen vände sig här i en västlig slinga mot Potomac, vilket gav unionstrupperna tillräckligt med utrymme för att korsa Antietam och avancera i den öppna terrängen mellan den lilla floden och kullarna. Anfallet skulle genomföras av fyra divisioner av I Corps of the Army of the Potomac under generalmajor Joseph Hooker och två divisioner av XII Corps under brigadgeneral Joseph Hooker.  Corps under brigadgeneral Joseph K. Mansfield. De tre divisionerna i II kåren under generalmajor Edwin V. Sumner skulle stå redo öster om Antietam för att vid behov stödja angriparna.

Samtidigt hade de fyra divisionerna i IX kåren under generalmajor Ambrose E.  Burnside skulle attackera konfederationens högra flank i söder för att distrahera från huvudstriden i norr. McClellan förväntade sig att Burnsides trupper skulle avancera över Antietam och om möjligt kringgå norra Virginias armé i en flygrörelse och blockera Lees möjliga reträttväg över Potomac vid Boteler”s Ford.

McClellan ägnade liten uppmärksamhet åt mitten av de konfedererade positionerna framför Sharpsburg, där den mellersta stenbron låg inom räckhåll för fiendens artilleri och därför var svår att ta sig över. De tre divisionerna i V-kåren under generalmajor Fitz John Porter skulle stå i beredskap öster om Antietam som en reserv för att kunna anfalla här i händelse av ett genombrott av unionsstyrkorna norr eller söder om slagfältet. McClellan tilldelade samma uppgift åt de tre divisionerna i VI:e kåren under generalmajor Franklin, som skulle anlända till Antietam under den 16 september, och åt kavalleridivisionen under brigadgeneral Alfred Pleasonton, som ingick i Mansfields kår.

McClellans stridsplan var på det hela taget väl genomtänkt, men krävde samordning av operationer på kår- och divisionsnivå, vilket inte skedde. McClellan var personligen ansvarig för detta. Till skillnad från general Lee höll han sig oftast nära sitt högkvarter, långt från slagfältet, och kunde därför bara reagera sent på händelserna på marken. I stället för att hålla sig till den vanliga uppdelningen av Potomac-armén i tre flyglar ändrade han kommandostrukturen två dagar före slaget så att alla kårchefer var tvungna att rapportera till honom personligen, men inte behövde samordna sina operationer med varandra även om de placerade sina trupper på samma del av slagfältet. Det är troligt att det var rivaliteter mellan unionens generaler som motiverade den nya strukturen. Problemet förvärrades av att McClellan bara utfärdade enskilda order, men ingen allmän order som förklarade sammanhanget för alla operationer.

Bristen på samordning innebar att mer än 20 000 unionssoldater aldrig var i tjänst vid något tillfälle under slaget vid Antietam och att Lee alltid hade tillräckligt med tid för att omgruppera sina egna enheter för att avvärja attacker. 20 000 unionssoldater, mer än en fjärdedel av de 75 000 tillgängliga, deltog inte alls i strid. Det faktum att McClellan behöll Pleasontons kavalleridivision i reserv i centrum och inte använde den för rekognosering och säkerhet på sina flanker visade sig vara en annan allvarlig försummelse.

På grund av dessa strukturella och taktiska fel var unionens överlägsenhet på två mot en i slaget nästan helt omintetgjord. McClellans försiktighet berodde – som så ofta – på att han missbedömde de trupper som var tillgängliga för Lee vid Antietam. Unionens officerare uppskattade styrkan i norra Virginias armé vid Sharpsburg till 130 000 man.

Förloppet av slaget vid Antietam

På McClellans order korsade första kåren under Hooker Antietam vid fyratiden på eftermiddagen den 16 september. Trupperna använde den norra stenbron och de närliggande forsen för detta ändamål, som var utom räckhåll för det konfedererade artilleriet. De skulle bara ta ställning inför det kommande anfallet, men brigadgeneral George G. Meades division mötte konfedererade trupper under brigadgeneral John B. Hood i en skogsdunge (då kallad ”East Woods” på militära kartor) i den nordöstra kanten av det slutliga slagfältet. En våldsam eldväxling följde, där även artilleri användes. Det fanns förluster på båda sidor.

När mörkret föll avtog striderna, men artilleriet fortsatte att täcka McClellans armés framryckning. Striden gav inte unionen någon fördel, men den visade Lee var han kunde förvänta sig McClellans attack på morgonen och positionerna måste förstärkas. McClellan fortsatte också att förbereda sig för attacken under natten och vid midnatt beordrade han XII:e kåren under Mansfield att också attackera.  Kåren under Mansfield skulle också korsa Antietam för att stödja Hookers kår.

Båda överbefälhavarna beordrade de divisionschefer som var kvar i närheten av Harpers Ferry att snabbt marschera med sina trupper till Sharpsburg. Lees order gick till generalmajor McLaws, generalmajor Richard H. Anderson och generalmajor A.P. Hill, vars lätta division fortfarande befann sig vid Harpers Ferry, att vakta tillfångatagna unionssoldater där och säkra bytet. McClellan beordrade generalmajor Franklin att föra in två av sina tre divisioner. När alla förstärkningar anlände på eftermiddagen efteråt innebar det att Potomac-armén skulle tvingas ta sig an Lees hela norra Virginia-armé, som var högst 40 000 man stark, den 17 september, trots att unionens numeriska övertag fortfarande var 2:1. McClellan hade missat sin andra chans att ge Lees splittrade armé ett förkrossande slag den 16 september.

Trupper från båda sidor tillbringade en rastlös natt, störd av tillfälliga eldväxlingar och ett lätt duggregn. Under tiden försökte de cirka 1 300 invånarna i Sharpsburg att föra sig själva och sina ägodelar i säkerhet. Många hittade skydd i källare i sina hem eller i en stor grotta vid Potomac. Jordbrukarna gjorde vad de kunde för att flytta boskap från de områden där striderna hotade nästa dag.

Det egentliga slaget vid Antietam började i gryningen den 17 september, omkring kl. 5.30, när general Hookers I:a kår avancerade mot konfederationens vänstra flank, där huvuddelen av Jacksons II:a kår var utspridd på höjden av en annan skogsdunge (West Woods). Därifrån sträckte sig de konfedererade positionerna i en båge till terrängen bortom Hagerstown Turnpike. Jackson hade ungefär 7 700 man till sitt förfogande vid denna tidpunkt, Hooker ungefär 1 000 fler.

Unionstrupperna anföll från norra och nordöstra positioner längs Hagerstown Turnpike och siktade in sig på en artilleriställning på en platå öster om vägen. Väster om Hagerstown Turnpike stod en liten kyrka i närheten, byggd av den pietistiska och pacifistiska sekten Dunker (= anabaptister, från tyska Tunker), som hade kommit från Tyskland. På morgonen för attacken gjorde dimman det svårt för unionssoldaterna att se, men den vitmålade kyrkobyggnaden stack ut väl mot omgivningen och markerade i vilken riktning Potomac-arméns anfall skulle ske. När unionstrupperna ryckte fram öppnade konfederationens monterade artilleri under ledning av J. E. B. Stuart eld. Unionens batterier, som låg på en ås i den norra kanten av slagfältet, sköt tillbaka. De första striderna ägde rum framför den östra lunden, där en konfedererad brigad lyckades driva tillbaka flera unionsregementen.

Det mesta av terrängen mellan unionstrupperna och konfederationens positioner var betesmark. Men mitt i mitten, norr om platån, fanns ett majsfält på cirka 8 hektar där stjälkarna var mer än manshöga. När de avancerade upptäckte unionstrupperna genom bajonettspetsar som blinkade i solen att konfedererade soldater gömde sig i den. Hooker beordrade att framryckningen skulle stoppas och att denna obskyra del av fronten skulle beskjutas med fyra batterier. Artilleri- och gevärseld som utvecklades på båda sidor var så intensiv att majsfältet klipptes ner som med en lie. Hooker skrev senare i sin rapport:

Unionens trupper avancerade nu längs en linje på cirka 800 meter. Det var återigen våldsamma eldväxlingar framför den östra lunden, där en unionsbrigad kämpade sig in i majsfältet men inte kunde bryta motståndet från en numerärt underlägsen konfedererad brigad från Georgia. Unionstrupperna mötte också hårt motstånd på sin högra flank, men gjorde framsteg i den västra skogsdungen och majsfältet och närmade sig gradvis platån. Hagerstown Turnpike flankerades av träportar, varav vissa var höga, som kunde användas som skydd men som också blottade soldaterna när de klättrade över dem, vilket gjorde dem till lätta mål för krypskyttar. Eftersom terrängen på båda sidor av stigen var föremål för hårda strider den morgonen blev portarna en dödlig fälla för många soldater.

McClellan hade misslyckats med att få Hookers attack understödd av de två divisionerna i Mansfields närliggande XII:e kår.  Corps från Mansfield för att stödja den. När XII.  Corps äntligen gick in i striden från den östra skogsdungen omkring klockan 7.30 på morgonen, var Hookers trupper redan för utmattade för att unionen skulle kunna få ett avgörande övertag. General Lee hade tillräckligt med tid kvar för att motverka unionens andra anfallsvåg genom att skicka in tre nya divisioner. Ändå är XII.  Korpen lyckades driva ut Hoods trupper från majsfältet igen och en unionsbrigad lyckades till och med erövra de konfedererade batterierna på platån nära Dunker Church under anfallet.

Under tiden hade dock Mansfield blivit dödligt skadad. Hooker träffades också i foten av en kula från en konfedererad krypskytt och fick bäras bort från slagfältet. Förlusten av de två befälhavande generalerna på den norra delen av fronten gjorde unionsstyrkorna oroliga och brigaden på platån drog sig tillbaka från den västra lunden efter kraftig konfedererad moteld. Befälet över I Corps övergick nu till brigadgeneral Meade, befälet över XII Corps till brigadgeneral Alp.  Corps till brigadgeneral Alpheus S. Williams.

Efter tre och en halv timmes strid, vid 9-tiden på morgonen, var över 8 000 män på den norra fronten redan döda, sårade eller saknade, utan att någon av sidorna hade vunnit någon större fördel.

McClellan hade till en början hållit tillbaka de tre divisionerna i II Corps of the Army of the Potomac under generalmajor Sumner långt öster om slaget, nära sitt högkvarter. Först klockan 7.20 på morgonen skickade han två av Summers divisioner framåt till slagfältet, där de inte anlände förrän en och en halv timme senare. Utan att samordna sina åtgärder med Meade och Williams beordrade Sumner sina två divisioner, under ledning av generalmajor John Sedgwick och brigadgeneral William Henry French, att attackera konfederationens vänstra flank igen vid 9-tiden på morgonen. Företaget var så brant att Frenchs division förlorade linjen när den avancerade vid den östra lunden. French var uppenbarligen förvirrad över vart han skulle styra sina trupper och beordrade en vänstersväng för att kringgå platån i söder. Han ledde därmed av misstag sina män till de mellersta konfedererade positionerna framför Sharpsburg, där inga strider ännu hade ägt rum.

Sumner hade bara 5 400 man från Sedgwicks division kvar för sin attack. De kunde avancera nästan obehindrat över Cornfield och Hagerstown Turnpike. Konfederaternas skenbara reträtt visade sig dock vara en fälla, för Jacksons trupper, som återigen hade fått sällskap av nya divisioner, besköt unionssoldaterna från tre håll samtidigt när de nådde den västra lunden. Eftersom soldaterna i unionens bakre led var rädda för att träffa sina egna kamrater blev de måltavlor utan att kunna besvara elden. Efter mindre än en halvtimme var Sedgwicks division tvungen att retirera. Över 2000 personer dödades, sårades och saknades. Bland de svårt skadade fanns den unge Oliver Wendell Holmes Jr, som senare skulle bli domare i Högsta domstolen. Ett efterföljande konfedererat motangrepp på ängarna framför den västra lunden möttes av artilleribeskjutning från unionen och fick överges.

De sista större striderna på den norra delen av slagfältet ägde rum runt 10.00 på morgonen, när två regementen från XII:e kåren återigen försökte genomföra Hookers ursprungliga plan.  De sista större striderna på den norra delen av slagfältet ägde rum omkring klockan 10 på morgonen, när två regementen från Union XII Corps återigen försökte genomföra Hookers ursprungliga plan och avancerade från den östra lunden mot platån och Dunker Church. Anfallet stannade upp på grund av konfedererat motstånd och brist på förstärkningar, men unionstrupperna gjorde mindre vinster i terrängen mellan majsfältet och den västra lunden.

Detta avslutade den första fasen av slaget efter fyra timmar med mer än 12 000 förlorade män, inklusive två av unionens befälhavare. Fem unionsdivisioner och fyra konfedererade divisioner skadades så svårt att de inte kunde ingripa i resten av dagens strider. McClellans plan att rulla upp den vänstra flanken på norra Virginias armé hade misslyckats. Eftersom unionsstyrkornas angrepp var successiva snarare än ett massivt slag, utnyttjades aldrig Potomacarméns starka numeriska överlägsenhet på denna del av slagfältet fullt ut. Resultatet blev en rad förlorade strider i relativt liten terräng som i slutändan slutade i ett dödläge. Enligt ögonvittnen hade bara majsfältet bytt ägare femton gånger den morgonen.

Under tiden hade striderna också utvecklats i mitten av de konfedererade positionerna framför Sharpsburg, som inte utlösts av McClellans order att anfalla utan av brigadgeneral Frenchs misstag. När hans division stötte på konfedererade skirmishers på en gård sydost om Dunker Church bestämde han sig för att ta striden här. Strax efter kl. 9.30 nåddes han av ett meddelande från generalmajor Sumner, som informerade French om unionsstyrkornas debacle vid den västra lunden och beordrade ett anfall före Sharpsburg för att tvinga konfederationerna att dra tillbaka trupper från den norra delen av slagfältet.

De centrala positionerna i norra Virginias armé stod under befäl av generalmajor Longstreet. Försvaret var svagt, eftersom avdelningar hade flyttats under morgonen för att förstärka Jacksons kår. Sedan dess höll de fem brigaderna i generalmajor D. H. Hills division ställningen; tre av dem hade redan lidit förluster under morgonens strider. Den bästa försvarspositionen innehades av två brigader som förskansade sig 100 meter bakom en bergskam på en grusväg som löpte i en båge mellan Hagerstown Turnpike och Boonsboro Road. Erosion och trafiken från transportbilar hade format den till en djup hålväg (av lokalbefolkningen kallad Sunken Road) som bildade ett naturligt dike. Artilleri hade inte placerats på denna del av fronten från någon sida.

French hoppades på ett ögonblick av överraskning när han beordrade sin division uppför kullen till Sunken Road. Detta misslyckades eftersom de förskansade konfedererade, erfarna veteraner, förutsåg anfallet och tålmodigt höll inne med sin eldgivning tills fienden nådde kullens krön i en position där de lätt kunde träffas. Den ledande unionsbrigaden under brigadgeneral Max Weber, som huvudsakligen bestod av tyska invandrare utan någon större stridserfarenhet, led särskilt stora förluster. Den förlorade 450 män på bara fem minuter. Ett efterföljande angrepp av överste Dwight Morris andra brigad, som var lika oerfaren, slogs också tillbaka. French skickade nu in sin sista och bästa brigad i striden, men även de misslyckades i sitt försök att avancera till Sunken Road. På mindre än en timme hade Frenchs division förlorat nästan en tredjedel av sina soldater på kullen.

Under tiden fick de konfedererade brigaderna på Sunken Road förstärkning till höger från generalmajor Andersons division. Uppmuntrade av detta förberedde sig de konfedererade för en flankattack nedför kullen vid 10.30-tiden när den sista av Summers divisioner, under befäl av generalmajor Israel B. Richardson, anlände till platsen. McClellan hade hållit dem tillbaka medan resten av Sumners kår marscherade till slagfältet och skickade inte iväg dem förrän klockan nio. Richardson beordrade en ny attack, men den berömda irländska brigaden slogs också ut utan att nå Sunken Road.

Vid det här laget hade det blivit middagstid och avslaget av fyra på varandra följande frontalattacker från unionen hade också tagit hårt på försvararna på Sunken Road. Anderson hade blivit svårt skadad tidigt (han dog av sin skada fyra veckor senare) och ingen tog befälet, så hans division var inte till någon större hjälp. Försvarslinjens mitt var särskilt försvagad, där den ihåliga vägen gjorde en skarp kurva och det naturliga diket var så smalt att de konfedererade ofta träffades av rikoschetter som studsade mot den bakre vallen.

När den konfedererade brigadgeneralen Robert E. Rodes gav order om att omgruppera trupperna i det femte unionsanfallet för att stärka centrum, missförstod en regementschef honom och beordrade en reträtt från Sunken Road. De fyra återstående regementena i brigaden anslöt sig till striden, som urartade till ett vilt räderi utan att Rodes kunde göra något åt försvarslinjens kollaps. De framryckande unionssoldaterna tog sedan Sunken Road och 300 konfedererade soldater till fånga. På många ställen på den ihåliga vägen låg de döda nu två eller tre på varandra.

När unionstrupperna omgrupperade sig på Sunken Road attackerades de norrifrån av två konfedererade regementen, men de led stora förluster och fick retirera. Medan Frenchs division säkrade Sunken Road, avancerade Richardsons division mot den nya konfedererade försvarslinjen, som låg mindre än 300 meter sydväst om på lantbrukaren Henry Pipers mark. Under tiden hade generalmajor D.H. Hill samlat resterna av sin division och attackerade unionstrupperna i ett majsfält på Pipers gård. Den försvagade enhetens framryckning, som visserligen var dömd att misslyckas, gav general Longstreet tid att konsolidera den konfedererade linjen framför Sharpsburg genom att placera ut kanoner, vars eld stoppade unionens framryckning. Longstreet hade inte längre tillgång till ett intakt infanteri vid denna tidpunkt. De återstående enheterna var knappt större än några hundra man och vissa hade ingen ammunition kvar.

Motvilligt drog Richardson tillbaka sin division, som redan hade förlorat över 1 000 man, till kullen norr om Sunken Road på grund av den konfedererade artilleribeskjutningen. Här väntade de på att få de begärda kanonerna för att slå ut Longstreets artilleri, men de fick bara otillräckliga kanoner som inte kunde nå de konfedererade positionerna. När Richardson diskuterade situationen med en batterikommendör blev han allvarligt skadad av ett granatfragment omkring klockan ett och transporterades till McClellans högkvarter i Pry House, där han avled av sina skador sex veckor senare. Brigadgeneral Winfield Scott Hancock tog så småningom över befälet, men under tiden passerade ett annat gynnsamt tillfälle att bryta igenom den konfedererade linjen, som var på gränsen till sönderfall.

På tre och en halv timme dödades, sårades eller saknades mer än fem och ett halvt tusen män i omedelbar närhet av den 700 meter långa frontlinjen på Sunken Road. Förlusterna uppgick till nästan 2 600 konfedererade soldater och nästan 3 000 soldater från unionen. Blodbadet gav Sunken Road det nya namnet Bloody Lane.

Trots sina större förluster hade Potomac-armén kämpat sig in i mitten av de konfedererade positionerna framför Sharpsburg. Dessutom hade McClellan fortfarande två nya kårer till sitt förfogande som kunde användas för att attackera norra Virginias armé: V-kåren under Porter tillsammans med Pleasontons kavalleridivision, totalt 13 800 man, och unionens 12 000 man starka VI-kår under generalmajor Franklin.  Corps under generalmajor Franklin, som hade anlänt till Antietam från Harpers Ferry vid middagstid och nu säkrade unionens linje i norr på McClellans order.

Franklin ville inleda ett nytt anfall vid den västra lunden runt klockan ett, men hölls tillbaka av den äldre och högre rankade kårchefen Sumner, som var chockad av den otroliga blodsbördan från de tidigare striderna. Ett nytt bakslag, resonerade Sumner, skulle sätta hela unionens högra flank i fara. McClellan lutade sig först mot Franklins åsikt, men ändrade sig efter att ha rådfrågat båda officerarna på plats. Han gav order om att inte göra några fler anfall i norra och centrala delen av slagfältet.

Sydost om Sharpsburg hade IX:e kåren under generalmajor Burnside fått order om att vänta på en order från McClellan innan den inledde sin skenattack. När ordern från högkvarteret slutligen nådde Burnside vid 10-tiden på morgonen hade dock striderna på den norra fronten redan avtagit och det ursprungliga målet för företaget hade blivit föråldrat. Burnside trodde dock uppenbarligen fortfarande att en avledningsmanöver var en uppgift för honom och att han inte behövde ta itu med den med full kraft. Han insåg inte (eller fick inte veta) att huvuddelen av unionens angrepp nu vilade på hans trupper.

Burnsides 13 000 trupper stod nu inför mindre än 4 000 konfedererade soldater, de senare huvudsakligen i positioner utspridda över det som senare skulle kallas Cemetery Hill framför Sharpsburg. Lee hade dragit tillbaka en division och ytterligare en brigad från sin högra flank för att avvärja unionens attacker på den norra och centrala fronten.

På grund av otillräcklig rekognosering av terrängen hade Burnside – till skillnad från McClellans experter dagen innan – missat ett närliggande vadställe som skulle ha gjort det möjligt för unionens infanteri att relativt enkelt korsa Antietam. Burnside koncentrerade sig därför på att inta Rohrbachs Bridge, en nästan 40 meter lång och 3,70 meter bred stenbro med tre valv och den sydligaste övergången över Antietam vid Sharpsburg. Den försvarades av 550 framskjutna skarpskyttar från Georgia under ledning av brigadgeneral Robert A. Toombs. De spred sig ut längs Antietam och intog bron under beskjutning från skyddade avsatser, stenmurar och träd.

Redan innan attacken mot stenbron började skickade Burnside tre brigader för att korsa ett vadställe en kilometer söderut, som McClellans spanare också hade upptäckt dagen innan. När trupperna nådde fram till den avsedda platsen fann de dock att vallen var för brant. I en långdragen manöver tog sig männen vidare mot sydväst genom täta buskar och nådde slutligen Snavely”s Ford, där det var möjligt att korsa vägen.

Under tiden hade det blivit middagstid och de konfedererade hade redan slagit tillbaka två attacker mot stenbron. McClellan tappade tålamodet och beordrade Burnside att ta bron, även om det kostade honom stora förluster. Den tredje attacken inleddes omkring kl. 12.30 och enheter från IX:e kåren lyckades efter ungefär en halvtimme etablera sig vid den östra änden av bron. Georgia-skarpskyttarna fick slut på ammunition och Toombs fick veta det från den södra flanken av de unionsenheter som korsade Snavely”s Ford. Stone Bridge-försvararna drog sig sedan tillbaka mot Sharpsburg. Burnsides trupper hade hållits upp i tre timmar av en enhet som var tjugo gånger så många som en, och med 500 man hade de drabbats av mer än tre gånger så många förluster som Toombs georgier.

Lee”s armés högra flank hade nu allvarliga problem. Tre av Burnsides divisioner hotade att tränga in i general Longstreets försvagade styrkor. Men framryckningen av de enheter av IX:e kåren som inte hade använts och som hade stannat på ett visst avstånd från bron, transporten av ammunitionsförråd och överfarten över den smala bron visade sig vara långdragna operationer som kostade Burnside två värdefulla timmar (ett vadställe som upptäckts under tiden norr om bron förblev oanvänt). McClellans ilska över dessa förseningar riktades mot Burnside. Han skickade ut flera kurirer för att uppmana sin general att agera mer kraftfullt.

Potomac-arméns vacklande gav general Lee tillräckligt med tid för att flytta trupper och kanoner från de andra delarna av fronten, där striderna under tiden hade upphört, till sin högra flank. Under en kort tid övervägde de konfedererade till och med att genomföra en avlösningsattack i norra delen av slagfältet, som skulle ledas av Stuarts kavalleri. Jackson övergav dock företaget inför unionens massiva artilleris överlägsenhet. Efter en åtta timmar lång tvångsmarsch från Harpers Ferry anlände den lätta divisionen Hills slutligen till Sharpsburg omkring klockan 02.30, till Lees stora lättnad. Den hade korsat Potomac genom Boteler”s Ford, som fortfarande var öppen. Hills män beordrades att förstärka Longstreets trupper.

När unionens IX:e kår omgrupperade sig vid brohuvudet på den västra sidan av Antietam, gav sig Burnside omkring klockan 15.00 med 8 000 man ut på en tvåsidig attack mot konfederationens högra flank. Framryckningen var till en början framgångsrik och försvararna retirerade mot Sharpsburg. I själva staden rådde kaos med tanke på de många skadade som bars genom gatorna, de många spridda soldater vars enheter hade blivit omsprungna och unionens artilleribeskjutning, som skadade ett antal byggnader så svårt att de senare måste rivas.

När de 3 000 männen från Hills division ingrep i striden vände det hela omkring klockan 15.40. Norra Virginias armé kunde gå till motattack och den yttersta vänstra flanken på unionens IX:e kår utsattes för stor fara. Förvirring uppstod bland nordborna eftersom många av Hills män bar blå unionsuniformer som hade fallit i deras händer vid Harpers Ferry. Burnside, som var upprörd över den överraskande vändningen i slaget, drog tillbaka sina trupper till Antietam. Trots att han hade dubbelt så många män som fienden på fältet var han orolig för att de inte skulle kunna hålla den välbyggda bron. Han bad McClellan att skicka de utlovade förstärkningarna på morgonen. Men McClellan hade fått nya farhågor om att Lee fortfarande hade oanade krafter till sitt förfogande. Eftersom McClellan inte ville riskera att låta sina reserver gå in i en massiv motattack från Norra Virginias armé, skickade han bara ett batteri till Burnside.

Att McClellans farhågor var långt ifrån verkligheten undgick inte en bataljon av unionens V:e kår som hölls i reserv. Under en framryckning över den mellersta stenbron på Boonsboro Road upptäckte männen sårbarheten hos de mellersta försvarslinjerna nära Sharpsburg. Brigadgeneral George Sykes, som ledde den andra divisionen i V-kåren, bad att få leda sina män över bron för att hjälpa Burnside. McClellan, som redan verkade övertygad om förslaget, backade dock efter att ha rådgjort med kårchefen Porter. Porters uttalande är nedtecknat från detta samtal: ”General, kom ihåg att jag leder den sista reserven av republikens sista armé!

Norra Virginias armé hade räddats genom att den lätta divisionen A.P. Hills anlände i tid. IX Corps of the Army of the Potomac hade ingen annan uppgift än att säkra stenbron vid Antietam, som hade erövrats med stora förluster. På grund av vad som hände den dagen döptes konstruktionen senare om till Burnside Bridge eller Burnside”s Bridge.

Förluster

Förlusterna i slaget vid Antietam var höga på båda sidor. För unionens del hade 2 100 soldater fallit och 9 550 skadats, 750 unionssoldater ansågs saknade eller tillfångatagna. För konfederationens del hade 1 550 soldater stupat och 7 750 sårats, 1 020 saknades eller hade tagits till fånga. Bland dem som dödades eller skadades dödligt fanns sex generaler, tre vardera från unionen och konfederationen. Under dagarna och veckorna efter slaget dog minst 2 000 sårade av sina skador.

Än idag anses den 17 september 1862 vara ”den blodigaste dagen i amerikansk historia”. Fler amerikaner stupade vid Antietam på en enda dag än i någon tidigare eller senare väpnad konflikt där USA var inblandat. Antalet döda och sårade vid Sharpsburg var till exempel fyra gånger så många som antalet amerikanska förluster vid D-Day under landstigningen i Normandie 1944. Fler amerikanska soldater dog på slagfältet vid Antietam än i alla andra krig under 1800-talet tillsammans.

Efter slaget

General McClellan skrev till Washington morgonen efter slaget att striderna troligen skulle återupptas samma dag. Men även då gjorde han inga ansträngningar för att omsätta detta i handling, utan väntade hellre på Lees handlingar. Överenskommelsen om en vapenvila med konfederationen för att hämta de sårade signalerade att det inte skulle bli några fler strider den 18 september. Bara med de upp till 13 000 förstärkningar som anlände den dagen och de 20 000 soldater som inte hade satts in dagen innan skulle McClellan ha haft fler nya styrkor tillgängliga för en ny offensiv än vad Lee hade kvar på fältet. Till detta kom de 30 000 unionssoldater som inte hade skadats i sina stridsuppdrag föregående dag. McClellans beslut att inte fortsätta attackerna, som senare ofta kritiserades, var i linje med inställningen hos de flesta officerare och soldater i Potomac-armén.

Lee å sin sida drog inte tillbaka sina trupper från början efter ett slag där de flera gånger var på gränsen till nederlag, trots de ogynnsamma omständigheterna. I stället övervägde han till och med att inleda ett angrepp den 18 september. Det var inte förrän natten till den 19 september som Norra Virginias armé inledde sin reträtt till Virginia via Boteler”s Ford. McClellan skickade först en brigad för våldsam spaning efter den och den 20 september flera regementen från Porters V-kår. De trupper som sattes in var dock för svaga för att kunna åstadkomma något. I striden vid Shepherdstown (19-20 september) segrade de konfedererade. Lee ville ursprungligen återuppta fälttåget efter en kort vistelse i Virginia, men meddelade president Davis den 25 september att hans armés tillstånd inte tillät detta.

På grund av konfederationens tillbakadragande blev det unionens uppgift att behandla de sårade och begrava de döda på båda sidor. Runt Sharpsburg omvandlades privata hem, lador och stall till hjälpsjukhus, där även lokalbefolkningen hjälpte till. Unionssoldaternas begravningsgrupper tog över uppgiften att begrava de döda. De arbetade fram till den 24 september. Eftersom arbetet måste utföras snabbt grävdes många av massgravarna inte särskilt djupt. Konfedererade soldater som passerade Sharpsburg sommaren därpå under Gettysburgkampanjen såg många kadaver vars gravar hade spolats bort av regnet eller grävts upp av grisar.

Historiker är allmänt överens om att slaget vid Antietam var en av vändpunkterna i det amerikanska inbördeskriget, kanske till och med den mest betydelsefulla. James M. McPherson sammanfattar de politiska och militära konsekvenserna av händelsen på följande sätt:

Emancipationsförklaringen och valen till kongressen

Lincoln hade i två månader väntat spänt på en militär framgång för unionen och därmed på möjligheten att publicera den frigörelseproklamation som han i tysthet hade förberett. Vid ett kabinettsmöte den 22 september angav presidenten att han betraktade resultatet av mötet vid Sharpsburg som ett gudomligt tecken på att agera, även om rebellerna inte hade fått något avgörande slag. Han meddelade att han omedelbart skulle offentliggöra en preliminär frigörelseproklamation. De konfedererade staterna skulle sedan ha fram till slutet av året på sig att åter ansluta sig till unionen, annars skulle slavarna i dessa stater vara ”för evigt fria” från och med den 1 januari 1863.

Emancipationsproklamationen mottogs med entusiasm av abolitionister som Horace Greeley och Frederick Douglass. Den före detta slaven Douglass sammanfattade sina känslor med orden: ”Vi jublar av glädje över att vi får leva för att se detta rättvisa beslut.” Även om vissa slavmotståndare kritiserade att slavarna i unionens gränsstater inte berördes, erkände majoriteten att Lincoln bara kunde bestämma över ”fiendens egendom” och inte över befolkningen i unionens stater.

Emancipationsproklamationen förkastades nästan enhälligt av demokraterna. Protester uppstod också i gränsstaterna, men detta imponerade inte längre på Lincoln. Motståndet var stort inom Potomac-arméns led, särskilt bland McClellans anhängare, som anklagade presidenten för att vilja provocera fram ett slavuppror i södern. McClellan ansåg att detta var en skändlig strategi. Mötet bland sina underordnade var så stort att McClellan var tvungen att utfärda en allmän order för att motverka ryktena om en förestående militärkupp. Där förklarade han att det bara fanns ett botemedel mot politiska misstag, och det var att rösta rätt vid valen – ett tydligt försök att påverka den allmänna opinionen till förmån för demokraterna i valkampanjen.

Demokraternas huvudfrågor i valkampanjen var Emancipationsproklamationen och det partiella upphävandet (som Lincoln också proklamerade efter Antietam) av bestämmelserna om habeas corpus i konstitutionen. Det partiella upphävandet gjorde det möjligt för regeringen att ställa radikala motståndare till de nya rekryteringarna till unionsarmén, som hade beslutats efter misslyckandet i McClellans kampanj på halvön, inför militärtribunaler. Även om det fanns en enighet om att förkasta dessa punkter, så ansträngde tvisten mellan ”krigsdemokrater” och ”fredsdemokrater” partiets trovärdighet. Republikanerna utnyttjade detta i valkampanjen och överdrev ”fredsdemokraternas” inflytande inom partiet. Valet, som ägde rum mellan september och november, gav demokraterna vinster i representanthuset och i enskilda delstater, men förluster i senaten. Republikanerna behöll majoriteten i kongressens båda kamrar – en viktig förutsättning för att Lincolns krigspolitik skulle kunna fortsätta. Slaget vid Antietam hade fått väljarkåren att ändra stämningen till förmån för republikanerna. Före den 17 september förväntade man sig i allmänhet en demokratisk majoritet i det nya representanthuset.

Reaktionerna i Europa på Antietam och befrielsen av slavarna

Slaget vid Antietam underminerade den brittiska regeringens plan att inleda ett medlingsinitiativ med utsikter till ett senare erkännande av konfederationen. Premiärminister Palmerston skrev i början av oktober till utrikesminister Russell att de skulle vänta tills krigssituationen hade blivit tydligare. Några veckor senare var han tydligare. Sydstaternas nederlag hade för tillfället skymt utsikterna för en framgångsrik medling och han var nu övertygad om ”att vi måste förbli åskådare tills kriget har tagit en mer avgörande vändning”.

Frankrike försökte få stöd från de brittiska och ryska regeringarna för förslaget om ett sexmånaders vapenstillestånd där unionens flottblockad mot konfederationens hamnar kunde hävas och bomullsexporten återupptas, men de båda ländernas regeringar avvisade förslaget. I ett brev till Belgiens kung Leopold I, som också förespråkade medling, förklarade Palmerston i mitten av november att det tidigare förväntade tillfället för ett sådant åtagande inte hade förverkligats på grund av konfederationens militära bakslag.

Den brittiska allmänheten som var för konfederationen, med The Times i spetsen, fördömde Emancipation Proclamation som ett cyniskt drag av Lincoln, som inte var grundat på upprördhet över slaveriet utan en politisk manöver för att vilseleda främmande länder och hetsa upp slavarna till blodigt uppror. Pro-unionistiska krafter i Storbritannien höll inte med och erkände att Lincoln hade tagit ett seriöst steg för att avskaffa det avskyvärda slaveriet. När den slutliga texten till Emancipation Proclamation innehöll ett avsnitt där de frigivna slavarna uppmanades att avstå från våld, ökade stödet för unionen i Storbritannien och andra europeiska länder. Lincolns drag hade gett moralisk legitimitet åt Nordens krigsmål. I Europa övervägde man därefter inte på allvar att erkänna konfederationen. Henry Adams, son till den amerikanske ambassadören, skrev hem från London den 23 januari 1863: ”Emancipationsproklamationen har åstadkommit mer för oss här än alla våra tidigare segrar och all vår diplomati.”

Konsekvenser för uppfattningen om kriget och dess förlopp

Två dagar efter att striderna hade upphört började fotografen Alexander Gardner fotografera de fruktansvärda följderna av slaget vid Antietam. Under två vistelser i Sharpsburg tog han cirka 90 fotografier av byn, slagfältet och de levande och döda soldaterna, varav cirka 70 i stereoskopi, som skulle ge tittarna ett tredimensionellt intryck. Fotografierna presenterades i oktober 1862 i en mycket välbesökt utställning i ateljén hos Gardners arbetsgivare Mathew B. Brady i New York och reproducerades senare som en attraktion för stereobildskärmar. Av tekniska skäl kunde tidningar och tidskrifter ännu inte reproducera fotografier, men Harper”s Weekly Magazine använde dem som modeller för illustrationer. Gardners skrämmande bilder av lemlästade och uppblåsta lik var en nyhet i dokumentationen av inbördeskriget. Även om de döda som avbildades nästan alltid var stupade konfedererade soldater (förmodligen av rädsla för att bilder av döda unionssoldater skulle minska stödet för kriget i norr), förändrades allmänhetens uppfattning om slaget, som fram till dess hade romantiserats, till följd av detta.

Slaget vid Antietam, till skillnad från de flesta andra slag under inbördeskriget, utkämpades på bara en dag. Förlusterna var högre i sex andra strider som ägde rum på en plats och varade i flera dagar: Gettysburg, Chickamauga, Wilderness, Chancellorsville, Shiloh och Stones River. Med undantag för Shiloh skedde dessa möten efter slaget vid Antietam. Trots detta ansåg många deltagare som kunde göra jämförelser att Antietam var det värsta slaget under inbördeskriget. Framför allt kom striderna om Cornfield, Bloody Lane och Burnside Bridge att bli ett exempel på den höga blodskatt som soldater från båda sidor fick betala i denna konflikt.

I nordlig press firades resultatet av slaget, konfederationens tillbakadragande från Maryland, som en stor framgång för unionen, den första riktiga segern på den östra krigsskådeplatsen. Mindre än tre veckor efter Bull Run hade krigslyckan återigen genomgått en stor förändring i allmänhetens uppfattning. Efter en rad misslyckanden och blodiga nederlag hade unionens ledarställning vid Antietam inte kollapsat. Nordstaterna hade snarare slagit tillbaka den konfedererade invasionen och till synes tagit initiativet. Även om det ibland förekom kritik bland journalister och inom Potomac-armén för att man inte lyckades krossa Lees armé, förbättrades unionssoldaternas moral märkbart.

Omvänt uppfattades det snabba avslutandet av Marylandkampanjen oftast som ett nederlag för konfederationen. Tidningarna försökte motverka pessimismen och framhöll särskilt Jacksons framgångar vid Harpers Ferry. Detta stämde överens med uppfattningen hos många konfedererade soldater som betonade att de inte hade besegrats, utan att de snarare hade skrämt unionsarmén så mycket att den avstod från att återuppta striderna vid Antietam. Enskilda deltagare i Marylandkampanjen erkände dock att de var besvikna över att konfederationens försök att gå på offensiven hade misslyckats. General Lee själv var missnöjd med den indisciplin som många av hans soldater visade i Maryland, men han gjorde inte sina reservationer offentliga. Allmänhetens ilska i sydstaterna riktades främst mot Marylanders som inte skulle ha uppfyllt de förväntningar som sydstaterna ställde på dem. Besvikelsen upprepades snart i Kentucky, där de konfedererade också förgäves försökte driva befolkningen till uppror mot unionen under invasioner.

Under veckorna efter slaget förblev Potomac-armén sysslolös i sina läger trots bra väder och trots att pressen var alltmer missnöjd med att fördelen från Antietam inte hade utnyttjats. Potomac korsades endast för att återta Harpers Ferry. Lincoln uppmanade McClellan att attackera Lees armé som fortfarande befann sig i norra Virginia, men han misslyckades. Vid ett längre besök i Sharpsburg i början av oktober förnyade presidenten sin uppmaning till en kraftfull offensiv mot Lees armé i en dialog med McClellan och fick undvikande svar från generalen.

Lincolns missnöje med McClellan förvärrades av en spektakulärt framgångsrik räd från Lees kavalleri mellan den 12 och 14 oktober. J.E.B. Stuart lyckades avancera med 1 800 man hela vägen till Pennsylvania, tog ett stort byte där och omringade hela Potomac-armén på resan utan att unionens kavalleri ingrep. De konfedererade förlorade endast två män i kommandoräddningen.

I flera brev där presidenten uttryckte sin växande ilska förkastade han i mitten av oktober McClellans skenbara motiveringar för att inte förfölja Lee över Potomac. I ett brev från Lincoln, daterat den 13 oktober, stod det: ”Är du inte överdrivet försiktig när du antar att du inte kan göra något som fienden ständigt kan göra?” Arméns överbefälhavare Halleck sammanfattade sin frustration över Potomac-arméns passivitet med följande ord: ”Det råder ett dödläge här som är bortom allt vad en människa kan föreställa sig. Det krävs Archimedes hävstång för att sätta denna tröga massa i rörelse.”

Först den 26 oktober följde McClellans armé Lee över Potomac, men det tog nio dagar att genomföra denna operation – jämfört med de få timmar det hade tagit för Norra Virginias armé efter slaget vid Antietam. Lee var inte imponerad av unionens överlägsenhet och delade upp sin svagare armé som vanligt: Jacksons kår skulle hota McClellans flank från Shenandoah-dalen, Longsstreets kår skulle skydda Richmond. Den blygsamma framryckningen av Potomac-armén inför denna konstellation övertygade slutligen Lincoln om McClellans ovilja att angripa fienden.

Den 9 november avsatte Lincoln McClellan som överbefälhavare för Potomac-armén. Han hade väntat tills kongressvalet var över för att göra sitt drag. McClellan ersattes motvilligt av generalmajor Burnside, som skulle visa att han inte klarade av uppgiften i slaget vid Fredericksburg en månad senare. McClellan avvisade uppmaningar från officerare och trupper att marschera till Washington för att störta Lincoln och drog sig till att börja med tillbaka till privatlivet. Efter det satte han aldrig mer sin fot på ett slagfält. Han misslyckades som Lincolns demokratiska motståndare i presidentvalet 1864.

I senare skrifter motiverade McClellan sina strategiska beslut med allt större envishet och bekräftade sin övertygelse om att han personligen hade räddat unionen i september 1862 och vunnit en stor seger vid Antietam. De flesta historiker om inbördeskriget betonar dock inte unionens framgångar i Maryland (t.ex. att det skulle ta Lee nio månader att operera på unionsterritorium igen), utan de möjligheter som McClellan missade för att äntligen besegra Norra Virginias armé och på så sätt förkorta kriget. A. Wilson Greene intar den dominerande ståndpunkten när han skriver: ”Mellan den 13 och 18 september 1862 slarvade George McClellan bort det bästa tillfället någonsin att förstöra konfederationens viktigaste regionala armé. Nationen betalade priset för hans misslyckande under ytterligare 31 månader av inbördeskrig.”

39.4732-77.7447Koordinater: 39° 28′ 23.5″ N, 77° 44′ 40.9″ W

Representationer

Källor

  1. Schlacht am Antietam
  2. Slaget vid Antietam
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.