Święte Cesarstwo Rzymskie

Streszczenie

Święte Cesarstwo Rzymskie (w skrócie SER) było nieistniejącym już ugrupowaniem politycznym obejmującym ziemie w zachodniej, środkowej i południowej Europie, założonym w średniowieczu i rządzonym przez władcę z tytułem „Cesarza Rzymian”. Od swojego powstania w X wieku aż do zniesienia na początku XIX wieku przez Napoleona, postrzegał siebie jako kontynuację zachodniego imperium Karolingów, a poza tym imperium rzymskiego. Przymiotnik święty został dodany za panowania Fryderyka Barbarossy (poświadczony w 1157 r.), aby legitymizować władzę w sposób boski.

Od XVI do XVIII wieku nazywano ją także Świętym Cesarstwem Rzymskim Narodu Krzyżackiego (łac. Sacrum Romanum Imperium Nationis Teutonicae) lub Świętym Cesarstwem Rzymskim Narodu Niemieckiego (niem. Heiliges Römisches Reich Deutscher Nation), utożsamiając ją z Niemcami. Po jego zniesieniu, w XX-wiecznych francuskich podręcznikach historii, nazywano go Świętym Cesarstwem Rzymskim Narodu Niemieckiego. Ale germańskie odniesienie nie jest obecne w podręcznikach historii innych krajów: w angielskim Holy Roman Empire, w łacińskim Sacrum Imperium Romanum, w niemieckim Heiliges Römisches Reich, we włoskim Sacro Romano Impero, w holenderskim Heilige Roomse Rijk; i jest również czasami nazywany Pierwszą Rzeszą lub Starym Imperium, aby odróżnić go od Cesarstwa Niemieckiego.

Epoka nowożytna wyznacza strukturalną niemożność prowadzenia przez Imperium wojen ofensywnych, rozszerzania swojej władzy i terytorium. Odtąd jej głównymi zadaniami były obrona prawa i utrzymanie pokoju. Imperium miało zapewnić stabilność polityczną i pokojowe rozwiązywanie konfliktów poprzez ograniczenie dynamiki władzy: zapewniało poddanym ochronę przed samowolą panów, a niższym zakonom przed naruszeniem prawa przez wyższe zakony i przez samo Imperium. Od 1648 r. sąsiednie państwa zostały konstytucyjnie zintegrowane jako państwa cesarskie; Cesarstwo pełniło wówczas również funkcję pokojową w konstelacji mocarstw europejskich.

Ze względu na swój przednarodowy fundament i ponadnarodowy charakter, Święte Cesarstwo Rzymskie nigdy nie doprowadziło do powstania nowoczesnego państwa narodowego, w przeciwieństwie do Francji czy Wielkiej Brytanii. Święte Cesarstwo Rzymskie pozostało monarchicznym i korporacyjnym tworem, rządzonym przez cesarza i państwa cesarskie, z bardzo nielicznymi instytucjami cesarskimi jako takimi.

Święte Cesarstwo Rzymskie jest definiowane przede wszystkim przez negacje:

Imperium posiada jednak cechy wszystkich tych form państwowych.

Jako „organizacja parasolowa”, Imperium obejmuje wiele terytoriów i służy jako ramy prawne dla kohabitacji różnych lordów. Ci książęta i diukowie są prawie autonomiczni, ale nie suwerenni. Uznają cesarza za władcę imperium i podporządkowują się prawom, jurysdykcji i decyzjom sejmu cesarskiego, ale biorą czynny udział w polityce cesarskiej i wpływają na nią, począwszy od wyboru cesarza, poprzez uczestnictwo w sejmikach i innych reprezentacjach korporacyjnych. W przeciwieństwie do innych krajów, mieszkańcy nie byli bezpośrednimi poddanymi cesarza. Każde bezpośrednie terytorium ma swojego władcę, a każde wolne miasto Imperium ma swojego burmistrza.

Święte Cesarstwo Rzymskie ostatecznie skłania się ku określeniu go jako „państwa komplementarnego”, koncepcji wprowadzonej w 1999 r. przez Georga Schmidta (de).

Poprzez swoją nazwę Święte Cesarstwo Rzymskie twierdzi, że jest bezpośrednio związane ze starożytnym Cesarstwem Rzymskim i, podobnie jak Cesarstwo Bizantyjskie, z ideą powszechnej dominacji. To właśnie w XI wieku idea uniwersalności pojawiła się w Świętym Cesarstwie Rzymskim. W tym samym czasie obawiano się proroctw Daniela, który przepowiedział, że będą cztery imperia prowadzące do nadejścia Antychrysta i tym samym Apokalipsy na Ziemi. To właśnie dlatego Imperium Rzymskie nie miało upaść.

Określenie „święty” podkreśla boskie prawo cesarza i legitymizuje jego władzę. Zgadzając się na koronację na cesarza przez papieża Leona III w roku 800, Karol Wielki założył swoje imperium w ciągłości Imperium Rzymskiego. Bizantyjczycy uważali Cesarstwo Zachodniorzymskie za samozwańcze i bezprawne. Voltaire zauważył, że „to ciało, które było i nadal jest nazywane Świętym Cesarstwem Rzymskim, nie było w żaden sposób święte, rzymskie ani cesarskie”.

Kiedy w połowie X wieku powstało cesarstwo, nie nosiło jeszcze tytułu świętego. Pierwszy cesarz Otton I i jego następcy postrzegali siebie i byli postrzegani jako przedstawiciele Boga na ziemi, a tym samym jako pierwsi protektorzy Kościoła katolickiego. Nie ma więc potrzeby podkreślać świętości cesarstwa, które nadal nazywa się Regnum Francorum orientalium lub Regnum Francorum. W tytulaturze cesarskiej Ottonianów znajdujemy jednak elementy, które obowiązują w późniejszym okresie. W aktach Ottona II, datowanych na 982 r. podczas jego kampanii włoskiej, można przeczytać tytuł Romanorum imperator augustus (Augustański Cesarz Rzymian), tytuł zarezerwowany dla bazylianów z Bizancjum. Jego następca Otton III wyniósł swój tytuł ponad wszelką władzę doczesną i duchową, nadając sobie, podobnie jak papieżowi, tytuł „Sługi Jezusa Chrystusa”, a później nawet „Sługi Apostołów”.

Sacrum imperium

Święte wpływy cesarstwa zostały podważone, a następnie stłumione przez papieża podczas sporu o inwestyturę w latach 1075-1222. Łacińskie wyrażenie sacrum imperium powstało za czasów Fryderyka Barbarossy, kiedy papieże próbowali podporządkować imperium kapłaństwu. Jest ona poświadczona w 1157 r., w początkowym okresie kanclerstwa Renauda z Dassel: jej pierwsze znane wystąpienie pojawia się w dokumencie datowanym na ostatni tydzień marca. Cesarstwo zostało uznane za niezależne od papiestwa. Opiera się ona na ciągłości historii świętej. Może to być świadoma próba włączenia się w tradycję starożytnego Rzymu. Badania historyczne podważają jednak tę tezę, gdyż może to być również koncepcja specyficznie Staufańska, tym bardziej, że w okresie starożytnym to nie Cesarstwo Rzymskie było święte, lecz osoba cesarza.

Łacińska formuła sacrum Romanum imperium pojawiła się za czasów Fryderyka Barbarossy. Jest on poświadczony już w 1180 r.: jego pierwsze znane wystąpienie – z rodzajnikiem „sacri romani imperii” – znajduje się w dyplomie z 14 czerwca, którego oryginał, pochodzący ze zbiorów rzymskiego kościoła Santa Maria in Via Lata, jest przechowywany w Watykańskiej Bibliotece Apostolskiej. W czasie bezkrólewia od 1250 do 1273 roku, kiedy żaden z trzech elekcyjnych królów nie zdołał przeważyć nad pozostałymi, Cesarstwo określało się mianem Cesarstwa Rzymskiego, używając określenia „święte”. Od 1254 r. używano łacińskiej nazwy Sacrum Romanum Imperium (po niemiecku Heiliges Römisches Reich). Dopiero za panowania Karola IV zaczęto go używać w dokumentach niemieckojęzycznych. Właśnie w okresie bez cesarza w połowie XIII w. dążenie do władzy powszechnej było najbardziej widoczne – choć później sytuacja ta niewiele się zmieniła.

Teutonicae nationis

W 1441 r. przyszły cesarz Fryderyk III dodał do nazwy cesarstwa nazwę „Teutonicae nationis”. Cesarstwo było teraz w dużej mierze niemieckojęzyczne, a mimo to zjednoczonym Niemcom groziło, że będą musieli dzielić władzę cesarską z Burgundczykami na zachodzie i Czechami na wschodzie, co doprowadziło do tego, że zaczęli rościć sobie prawo do cesarstwa jako własnego. W 1486 r., kiedy został wybrany i koronowany na cesarza, Fryderyk III użył ostatecznego tytułu Heiliges Römisches Reich deutscher Nation. Została ona oficjalnie przyjęta w 1512 r. w preambule do ustaw sejmowych w Kolonii. W tym czasie cesarz Maksymilian I zwołał stany cesarskie, aby m.in. „utrzymać Święte Cesarstwo Rzymskie”. Do 1806 roku oficjalną nazwą Cesarstwa było Święte Cesarstwo Rzymskie Narodu Niemieckiego (Heiliges Römisches Reich Deutscher Nation), często skracaną do SRI (Sacrum Romanum Imperium lub H.). Röm. Rzesza w języku niemieckim. W 1556 roku poświadczona jest kopia niemieckiego Heiliges Römisches Reich Deutscher Nation, z łacińską frazą sacrum Romanum imperium Germanicae nationis.

Święte Cesarstwo Rzymskie zostało nazwane Cesarstwem Niemieckim w traktacie bazylejskim z 5 kwietnia 1795 r. i w traktacie z Lunéville z 9 lutego 1801 r. Dwa ostatnie akty prawne Świętego Cesarstwa Rzymskiego – Reichsdeputationshauptschluss z 1803 r., który reorganizował cesarstwo, oraz kapitulacja cesarza Franciszka II – używają formuły deutsches Reich (Cesarstwo Niemieckie). Nie ma już mowy o świętości czy uniwersalnej mocy.

Jednym z postanowień było, że jeśli jedno z dzieci umrze bezpotomnie, jego część przypadnie jednemu z braci. Dziedzictwo Karola Wielkiego przeszło więc w całości na Ludwika Pobożnego, gdy zmarli Karol i Pepin.

Choć przyszła mapa narodów europejskich jest rozpoznawalna, następne pięćdziesiąt lat przyniosło – głównie w wyniku wojen – wiele podziałów i zjednoczeń. Kiedy Karol Gruby, cesarz Zachodu od 881 r., został obalony w 887 r. przez sejm dostojników wschodniofrankijskich, częściowo z powodu niezdolności do odparcia Normanów, którzy pustoszyli królestwo, żaden przywódca z żadnej z części dawnego imperium karolińskiego nie został wybrany na cesarza.

Terytoria te wybierały własnych królów, a niektóre z nich nie należały już do dynastii Karolingów. Wyobcowanie i podziały między częściami Imperium są oczywiste. Wojny o władzę między Karolingami pogrążyły Imperium w wojnie domowej i nie było ono w stanie obronić się przed atakami z zewnątrz. Brak spójności dynastycznej spowodował, że Imperium rozpadło się na wiele małych hrabstw, księstw i innych terytoriów pod władzą terytorialną, która często tylko formalnie uznawała regionalnych królów za władców.

W 888 r. środkowa część cesarstwa rozpadła się na wiele małych, niezależnych królestw, takich jak Górna Burgundia i Burgundia Transjuryjska, Włochy (podczas gdy Lotaryngia została przyłączona do części wschodniej jako podległe królestwo). Królowie tych królestw wygrywali z pretendentami karolińskimi dzięki poparciu miejscowej szlachty. W części wschodniej miejscowa szlachta wybierała książąt. Wraz ze śmiercią w 911 r. Ludwika Młodszego zniknął ostatni Karoling na tronie wschodniofrankijskim. Francja Wschodnia mogłaby się rozpaść tak jak Francja Środkowa, gdyby Konrad I nie został wybrany przez szlachtę królestwa. Konrad nie należał do dynastii Karolingów, ale był Frankiem z gałęzi konradiańskiej. We Fritzlar w 919 r. Henryk Oisealer, książę Saksonii, był pierwszą osobą wybraną na króla wschodniej Francii, która nie pochodziła z rodu frankijskiego. Od tego czasu żadna dynastia nie sprawowała władzy nad Imperium, lecz wielcy, szlachta i książęta decydowali o wyborze władcy.

W listopadzie 921 r. Henryk I, król wschodniej Frankonii, i Karol Prosty, król zachodniej Frankonii, uznają się w traktacie bońskim. Od tej pory Henryk I mógł nosić tytuł rex francorum orientalium (król Franków Wschodnich). W ten sposób, mimo rozpadu jedności Cesarstwa i zjednoczenia ludów germańskich, które nie mówiły zromanizowaną łaciną jak Frankowie Zachodni, lecz Tudesk, Francia stała się na dłuższą metę niezależnym i realnym państwem.

W celu osiągnięcia jedności królestwa poprzez połączenie jego różnych elementów politycznych, Henryk I uzyskał zgodę wszystkich wielkich elektorów, aby jego syn Otton został wyznaczony na jego następcę.

To zwycięstwo nad Węgrami pozwoliło papieżowi Janowi XII wezwać Ottona do Rzymu i ofiarować mu koronę cesarską, aby potwierdzić jego pozycję protektora Kościoła. W tym czasie papież, któremu zagrażali regionalni królowie włoscy, liczył na to, że uda mu się zaskarbić sobie łaski Ottona. Dzięki tej propozycji starożytni „barbarzyńcy” stali się nosicielami kultury rzymskiej, a regnum wschodnie prawowitym następcą Karola Wielkiego. Otto przyjął ofertę papieża i udał się do Rzymu. Naraził się wtedy na gniew Bizancjum i Rzymian.

Średniowiecze

Pod rządami Merowingów książęta byli urzędnikami królewskimi odpowiedzialnymi za sprawy wojskowe na terytoriach podbitych przez Franków. Tworzyły one władzę pośrednią o pewnym stopniu autonomii. Kiedy centralna władza Merowingów podupadła w wyniku różnych podziałów terytorialnych, niezależność zyskały księstwa etniczne (Stammesherzogtümer), takie jak księstwa Alamanni czy Bawarii. Za czasów Karolingów księstwa te zostały zlikwidowane i zastąpione księstwami, które swoją władzę czerpały od cesarza (Amtsherzöge). Około 900 r., gdy potęga Karolingów uległa osłabieniu, odrodziły się jednak księstwa etniczne: księstwo saskie, księstwo frankońskie, księstwo bawarskie, księstwo szwabskie i księstwo lotharskie. W 911 r. władza książąt etnicznych była tak silna, że wybrali oni własnego króla dla Wschodniej Francii, sprzeciwiając się prawu krwi Karolingów w Zachodniej Francii. Gdy w 919 r. do władzy doszli Ottonowie w osobie Henryka I, uznali tych książąt. Do XI wieku księstwa były mniej lub bardziej niezależne od centralnej władzy królewskiej. Jednak stare księstwa etniczne stopniowo traciły na znaczeniu. Księstwo Franków wymarło już w 936 roku. Księstwo Lotaryngii zostało w 959 r. podzielone na Dolną i Górną Lotharingię. Księstwo Karyntii powstało w wyniku podziału księstwa bawarskiego w 976 roku.

Ponieważ Cesarstwo powstało jako instrument książąt, nie było już podzielone między synów władcy, lecz pozostało monarchią elekcyjną. Brak podziału spadku między synów króla był sprzeczny z prawem frankijskim. Henryk I miał władzę nad księstwami etnicznymi (Szwabia, Bawaria, Saksonia i Frankonia) tylko jako suzeren, więc mógł dzielić Saksonię lub suzerenstwo nad księstwami tylko ze swoimi synami. W związku z tym Henryk I zastrzegł w swoich rozporządzeniach, że tylko jeden z jego synów może być jego następcą na tronie. Już teraz widać, że łączą się ze sobą dwie koncepcje – dziedziczenia i monarchii elekcyjnej – które będą przenikać Cesarstwo aż do końca panowania dynastii frankońskiej. Po kilku kampaniach wojskowych we Włoszech, Ottonowi I udało się podbić północną i środkową część półwyspu i włączyć Królestwo Lombardzkie do Imperium. Jednak całkowita integracja cesarskich Włoch nigdy tak naprawdę nie nastąpiła.

Pod rządami Ottona II zanikły ostatnie związki z Francją Zachodnią. Odtąd między władcami tych terytoriów istniały już tylko stosunki pokrewieństwa. Kiedy w 977 r. Otton II uczynił swego kuzyna Karola księciem Dolnej Lotaryngii, brat Karola, król Franków Lothaire, zaczął rościć sobie prawa do tego terytorium, które najechał w 978 r., posuwając się nawet do zajęcia Akwizgranu. Otto wyruszył na kampanię przeciwko Lotharowi i dotarł do Paryża. Sytuacja uspokoiła się w 980 roku. Konsekwencje tego ostatecznego zerwania między następcami imperium karolińskiego będą widoczne dopiero później. Jednak ze względu na pojawienie się francuskiej świadomości przynależności, królestwo francuskie uznano za niezależne od cesarza.

Koncepcja cesarskiej klienteli jest ważna dla zrozumienia systemu władzy w Świętym Cesarstwie Rzymskim, który opierał się na feudalizmie. Od upadku Imperium Rzymskiego rządzą ci, którzy mają najpotężniejszą klientelę. Książęta utrzymują więc świtę wojowników, którzy stają się ich wasalami. Utrzymanie tej klienteli wymagało znacznych nakładów finansowych. Przed ponownym wprowadzeniem srebrnego denara przez Karolingów jedynym bogactwem była ziemia. To dlatego pierwsi Karolingowie podbili całą Europę, aby za każdym razem redystrybuować ziemię dla rosnącej klienteli. W ten sposób stawali się coraz potężniejsi. W IX w. zaczynało jednak brakować ziemi, a wasale coraz bardziej pragnęli niezależności. Synowie Ludwika Pobożnego licytowali się więc między sobą, by pozyskać jak najwięcej lojalności i przejąć władzę nad imperium: nadawali ziemię nie jako dożywotnią rentę – Karol Wielki odzyskiwał nadane mu ziemie po śmierci beneficjenta i mógł je dzięki temu ponownie rozdysponować – ale jako trwały tytuł, a ziemia była następnie przekazywana dziedzicznie. Od tego momentu Cesarstwo rozpadło się, a władcy powstali w wyniku podziału Verdun mieli bardzo niewielką władzę.

Ottończycy zmienili sytuację, budując klientelę biskupów, którym rozdawali urzędy dożywotnio. Wkrótce mieli oni największą klientelę w Europie i w X wieku stali się jej mistrzami. Otton I powierzył opiekę nad swoimi nieletnimi jeszcze siostrzeńcami, Lothairem i Huguesem Capetem, odpowiednio przyszłym królem i księciem Franków, swojemu bratu Brunonowi. Kontrolując Italię i Germanię, kontrolowali oś handlową północ-południe Europy i otrzymywali wpływy z tonlieu (podatku od myta i targów). Rozwijali również rynki i drogi na szybko rozwijającym się Zachodzie. Mogli też liczyć na kopalnie srebra w Goslar, co pozwalało im na bicie pieniędzy i jeszcze większe ożywienie handlu. Wreszcie, aż do Henryka III, cesarze byli wyraźnymi sojusznikami Kościoła i reformy monastycznej. Zwalczając symonię, odzyskali biskupstwa i opactwa, które inni książęta germańscy przejęli w celu poszerzenia własnej klienteli, i powierzyli je reformatorskim opatom lub bliskim im biskupom.

Pod rządami Karolingów stopniowe wprowadzanie urzędów dziedzicznych w znacznym stopniu przyczyniło się do osłabienia ich autorytetu. Aby uniknąć podobnego dryfu, Ottonowie, którzy wiedzieli, że nie mogą zbytnio polegać na lojalności związków rodzinnych, oparli się na Kościele germańskim, który obsypali dobrodziejstwami, ale który podporządkowali sobie. Stworzony przez nich system historycy nazwali Reichskirchensystem. Trzeba przyznać, że Kościół utrzymywał ideę Imperium przy życiu. Wspierał on ambicje cesarskie Ottona I.

Biskupi i opaci stanowili trzon administracji osmańskiej. Cesarz zadbał o mianowanie wszystkich członków wysokiego duchowieństwa cesarstwa. Po mianowaniu otrzymywali od władcy inwestyturę, symbolizowaną przez insygnia ich urzędu – krzyż i pierścień. Oprócz misji duchowej musieli wypełniać zadania doczesne, zlecone im przez cesarza. W ten sposób władza cesarska była przekazywana przez kompetentnych i oddanych ludzi. Ten kościół cesarski, czyli kościół Rzeszy, zapewniał solidność państwa, które miało niewiele własnych środków. Stanowił on przeciwwagę dla władzy wielkich panów feudalnych (książęta Bawarii, Szwabii, Frankonii, Lotharingi). Do około 1100 r. biskupstwo Utrechtu było najpotężniejszą jednostką w Niderlandach Północnych, podczas gdy Liège i Cambrai były najpotężniejsze w Niderlandach Południowych. Kaplica królewska stała się przedszkolem dla wyższego duchowieństwa. Władza cesarska wybiera swoich wysokich dostojników najlepiej spośród swojej bliskiej lub dalszej rodziny. Otrzymywali oni najwyższe urzędy biskupie lub zakonne. Najlepszym przykładem jest własny brat Ottona, Brunon, biskup Kolonii, który przyjął regułę opactwa w Gorze dla klasztorów swojej diecezji. Możemy również wymienić Thierry”ego I, pierwszego kuzyna Ottona, biskupa Metzu w latach 965-984; bliskiego krewnego Ottona, saskiego margrabiego Gero, który około 960-961 założył w Saksonii opactwo Gernrode; Gerberge, siostrzenicę cesarza, opatkę Matki Bożej z Gandersheim. W każdej diecezji można znaleźć członka świty królewskiej, gdyż Otton zadbał o odebranie książętom prawa do mianowania biskupów, nawet w diecezjach położonych w ich własnych księstwach.

Integracja Kościoła z władzą cesarską, która rozpoczęła się za pierwszych trzech Ottonów, została ukoronowana za Henryka II. Reichskirchensystem był głównym elementem Imperium aż do jego upadku. Henryk był bardzo pobożny i wymagał od kościelnych posłuszeństwa i wprowadzania w życie jego decyzji. Henryk II doskonali władzę doczesną nad Kościołem w Cesarstwie, którym rządzi. Henryk II nie tylko rządził Kościołem, ale za jego pośrednictwem rządził Imperium, mianując biskupów na ważne stanowiska, takie jak kanclerz. Sprawy doczesne i religijne nie są rozróżniane i są omawiane na synodach w ten sam sposób. Miało to na celu nie tylko zapewnienie lojalnej przeciwwagi dla króla wobec nacisków księstw, które zgodnie z tradycją niemiecko-francuską dążyły do większej autonomii. Henryk postrzega Imperium bardziej jako „dom Boży”, który musi nadzorować jako sługa Boży. Henryk II zabiera się również za odbudowę Wschodniej Francii, przywiązując mniejszą wagę do Włoch niż jego poprzednicy.

Wraz z rozpowszechnieniem srebrnego denara przez Karolingów rozpoczęła się rewolucja gospodarcza: nadwyżki rolne stały się zbywalne, a wydajność i handel wzrosły na całym Zachodzie. Dzięki połączeniu Włoch i Germanii w jedno imperium, Otton I kontrolował główne szlaki handlowe między północną Europą a Morzem Śródziemnym. Ruch handlowy z Bizancjum i Wschodem odbywał się poprzez Morze Śródziemne w kierunku południowych Włoch, a zwłaszcza dorzecza Padu i poprzez rzymskie szlaki przez przełęcze alpejskie docierał do Renu. Szlak ten był częściej wykorzystywany niż tradycyjny szlak rodański, zwłaszcza że Adriatyk był bezpieczniejszy niż zachodnie wybrzeże Morza Śródziemnego, gdzie grasowali saraceńscy piraci. Otto wiedział, jak utrzymać kontrolę nad opłatami za przejazd i rozwinąć rynki niezbędne do zwiększenia tego ruchu. W przeciwieństwie do tego, co działo się we Francji, Otton zachował monopol na monetę i zlecił otwarcie kopalni srebra w pobliżu Goslar. Jednak utworzenie warsztatu monetarnego w mieście lub opactwie prowadziło do powstania rynku, na którym można było zbierać tonlieu. Ta potęga handlowa umożliwiła mu rozszerzenie wpływów na peryferie imperium: kupcy włoscy i angielscy potrzebowali jego wsparcia, Słowianie przyjęli srebrnego denara.

W 968 r. Otton I przyznał biskupowi Bergamo dochody z targów, na które przybywali kupcy z Wenecji, Comacchio i Ferrary. Celem była pomoc dla miasta, które zostało zniszczone przez Węgrów. Dokumentacja dotycząca kupców w Niemczech jest bardzo bogata: wskazuje ona na istnienie wielu kupców w Wormacji, Moguncji, Passau, Magdeburgu, Hamburgu i Merseburgu. Wielu żydowskich kupców handlowało w niemieckich miastach.

Innym sposobem na napełnienie kasy jest tworzenie sądów sprawiedliwości. Były to źródła dochodów finansowych w postaci grzywien: wergeld. Podobnie jak waluta, pozwalały one na reprezentowanie władzy cesarskiej w całym Imperium. W ten sposób Otton III ustanowił w Rawennie dwór złożony z bogatego arcybiskupstwa, który zarządzał całymi północnymi Włochami i prowadził handel z Wenecją i Pawią. Te różne zapisy finansowe były niezbędne do zbudowania lojalnej klienteli.

Wśród Ottonian przekazywanie władzy nie było łatwe. Kiedy Otton II zmarł w grudniu 983 r., miał zaledwie 28 lat. Jego syn Otton, przyszły Otton III, został koronowany w Akwizgranie w maju 983 r. Jednak ze względu na młody wiek tego ostatniego (miał zaledwie trzy lata), władzę regencyjną sprawowała jego matka Teofano, a po jej śmierci w 991 r. babka Adelajda Burgundzka. Dzięki wsparciu arcybiskupa Moguncji Willigisa udało im się zapobiec upadkowi Cesarstwa. Władza cesarska jest poważnie zagrożona przez wielkich panów feudalnych pod przywództwem Henryka II Kłótliwego, księcia Bawarii. Henryk II Kłótliwy kontrolował biskupstwa w południowej Germanii i dlatego miał potężną klientelę, która pozwalała mu konkurować z władzą cesarską. Otton III postanowił więc osłabić tę konkurencję, zmuszając arystokrację świecką do zwrotu zagarniętych przez nią dóbr kościelnych. W tym celu wykorzystał trwający właśnie ruch reformy klasztornej, propagowany przez Cluny czy klasztory luterańskie, takie jak Gorze. Ten ostatni zwalczał symonię i pragnął odpowiadać tylko przed władzą papieską. Cesarz popierał to tym bardziej, że sam był kształcony przez uczonych bliskich temu ruchowi reformatorskiemu. Dlatego też wydawał dyplomy biskupstwom i opactwom, uwalniając je od władzy wielkich panów feudalnych.

Regent Teofano, a następnie sam cesarz dążyli do stworzenia potężnych księstw kościelnych, nadając wiernym biskupstwa wzmocnione hrabstwami i opactwami. Najbardziej przekonującymi przykładami są Notger, który otrzymał prawdziwe księstwo w Liege (dodając do biskupstwa hrabstwa Huy i Brunengeruz), czy Gerbert z Aurillac, który otrzymał arcybiskupstwo w Rawennie, od którego zależało piętnaście biskupstw. Następnie kontrolował całą północną Italię. W rzeczywistości to właśnie władza cesarska została w ten sposób wzmocniona: to właśnie za panowania Ottona III władza cesarza nad Stolicą Apostolską była największa, ponieważ mianował on papieży, nie odwołując się nawet do Rzymian. W ten sposób mianował na papieża swojego kuzyna Brunona, który koronował go w 996 roku. Przeniósł swoją stolicę do Rzymu, chcąc stworzyć jednolity świat chrześcijański, ale jednocześnie znacznie osłabić Imperium.

Wykraczał poza kontrolę nad Kościołem sprawowaną przez jego dziadka Ottona I w tym sensie, że nie zgadzał się już po prostu na wynik głosowania, ale narzucał Kurii Rzymskiej swojego kandydata. Ponadto papież mianowany dowolnie i z zagranicy (Grzegorz V był Niemcem, a Sylwester II Francuzem) miał niewielkie poparcie w Rzymie i tym bardziej zależał od poparcia cesarza. Otton uzyskał tę władzę dzięki naciskom militarnym, udając się w 996 r. do Włoch, by wesprzeć Jana XV, który został wyparty przez Rzymian. Zamiast wchodzić w konflikt z cesarzem, Rzymianie woleli powierzyć mu wybór następcy zmarłego papieża Jana XV. Praktyka ta była kontynuowana przez jego następców, którzy regularnie udawali się do Włoch z cesarskim orszakiem, aby przywrócić porządek i wpłynąć na wybór papieża. Taki stan rzeczy nie był jednak dobrze przyjmowany przez rzymską szlachtę, która nie ustawała w intrygach, by odzyskać swoje prerogatywy, gdy tylko cesarz i jego armia oddalali się od Półwyspu Apenińskiego.

Henryk II był ostatnim Ottonianinem. Wraz z Konradem II do władzy doszła dynastia Salianów. Za jego panowania Królestwo Burgundii stało się częścią Cesarstwa. Proces ten rozpoczął się za czasów Henryka II. Rudolf III Burgundzki nie miał potomków, wybrał swojego bratanka Henryka na swojego następcę i oddał się pod opiekę cesarstwa, przekazując nawet koronę i berło Henrykowi w 1018 r. Panowanie Konrada charakteryzuje idea, że Imperium i władza istnieją niezależnie od władcy i rozwijają siłę prawa, czego dowodem jest jego roszczenie do Burgundii – Henryk miał bowiem odziedziczyć Burgundię, a nie Imperium – oraz słynna metafora łodzi, której Konrad użył, gdy wysłannicy z Pawii powiedzieli mu, że nie muszą już być lojalni, ponieważ cesarz Henryk II nie żyje: „Wiem, że nie zniszczyliście domu waszego króla, ponieważ w tym czasie nie mieliście żadnego. Ale nie możesz zaprzeczyć, że zniszczyłeś pałac królewski. Jeśli król umrze, Imperium pozostanie, tak jak okręt, którego sternik padł, pozostaje.

Ministrowie zaczęli tworzyć swój własny porządek w ramach niższej szlachty. Jego próby zastąpienia ordynacji i stosowania prawa rzymskiego w północnej części Imperium były ważnym krokiem naprzód dla prawa w Imperium. Chociaż Konrad kontynuował politykę religijną swojego poprzednika, nie czynił tego z taką samą gwałtownością. Dla niego ważne było to, co Kościół może zrobić dla Imperium i widział go w tym utylitarnym świetle. Większość z mianowanych przez niego biskupów i opatów odznaczała się inteligencją i duchowością. Papież nie odgrywał w tych nominacjach istotnej roli. Ogólnie rzecz biorąc, panowanie Konrada było pomyślne, co wynikało również z faktu, że rządził on w czasie, gdy nastąpiło swoiste ożywienie, które doprowadziło do znaczącej roli zakonu w Cluny pod koniec XI wieku.

Kiedy Henryk III zastąpił swojego ojca Konrada w 1039 r., zastał solidne Imperium i w przeciwieństwie do swoich dwóch poprzedników nie musiał zdobywać jego potęgi. Mimo wojennych kampanii w Polsce i na Węgrzech, Henryk III przywiązywał dużą wagę do zachowania pokoju wewnątrz Cesarstwa. Idea powszechnego pokoju, pokoju Bożego, powstała na południu Francji i od połowy XI wieku rozprzestrzeniła się na całym chrześcijańskim Zachodzie. W ten sposób miało zniknąć prawo odwetu i wendety, które ciążyły nad funkcjonowaniem Imperium. Inicjatorem tego ruchu był monastycyzm kluniacki. Broń miała być uciszona, a pokój Boży miał panować przynajmniej w wielkie święta chrześcijańskie i dni poświęcone Męce Pańskiej, czyli od środy wieczorem do poniedziałku rano.

Aby skłonić przywódców Imperium do zaakceptowania wyboru swojego syna, przyszłego Henryka IV, Henryk III musiał w 1053 r. przyjąć warunek, który wcześniej nie został spełniony. Poddanie się nowemu królowi było możliwe tylko wtedy, gdy Henryk IV okaże się sprawiedliwym władcą. Chociaż władza cesarza nad Kościołem osiągnęła swój szczyt za czasów Henryka III – kontrolował on mianowanie papieża i nie wahał się go odwołać – bilans jego panowania jest postrzegany raczej negatywnie. Węgry zostały wyemancypowane z Cesarstwa, gdzie wcześniej były lennem, a kilka spisków przeciwko cesarzowi pokazało niechęć wielkich Cesarstwa do podporządkowania się potężnemu królestwu.

Po śmierci ojca Henryka III, jego syn wstąpił na tron jako Henryk IV. Ze względu na jego młody wiek w 1065 r. – miał sześć lat – regentką była jego matka Agnieszka z Poitiers. Ten okres regencji jest naznaczony utratą władzy, ponieważ Agnieszka nie wie, jak rządzić. W Rzymie opinia przyszłego cesarza na temat wyboru kolejnego papieża nikogo już nie interesuje. Kronikarz opactwa w Niederaltaich tak podsumowuje sytuację: „Ale obecni na dworze troszczą się już tylko o własne interesy i nikt nie poucza króla, co jest słuszne i sprawiedliwe, tak że w królestwie zapanował nieład.

Podczas gdy reforma klasztorna była najlepszym wsparciem dla Cesarstwa, sytuacja zmieniła się pod rządami Henryka III. Począwszy od Leona IX, papieże, zainspirowani przez swojego eminence grise Hidebranta (przyszłego Grzegorza VII), uczynili walkę z symonią jednym ze swoich głównych koni bojowych. Wykorzystując regencję Agnieszki z Poitou, udało im się doprowadzić do tego, że papież był wybierany przez kolegium kardynałów i nie był już mianowany przez cesarza. Po osiągnięciu tego celu zamierzali walczyć z inwestyturą biskupów germańskich przez cesarza. Jak widzieliśmy, biskupi byli zwornikiem władzy cesarskiej. Sprawa była jasna: czy Zachód powinien stać się teokracją? Kiedy w czerwcu 1075 r. Henryk próbował narzucić swojego kandydata na biskupa Mediolanu, papież Grzegorz VII zareagował natychmiast. W grudniu 1075 r. Henryk został wygnany, a wszyscy jego poddani zostali zwolnieni z przysięgi wierności. Książęta cesarstwa wezwali Henryka do zniesienia ekskomuniki najpóźniej do lutego 1077 r., gdyż w przeciwnym razie nie będą go już uznawać. Henryk IV musiał podporządkować się woli książąt i trzykrotnie udał się w szatach pokutnika przed oblicze papieża, który 28 stycznia 1077 r. zdjął ekskomunikę. To była pokuta w Canossie. W Imperium nastąpiło odwrócenie sił. W 1046 roku Henryk III rozkazał trzem papieżom, teraz papież rozkazuje królowi.

Z pomocą papieża Paschala II, przyszły Henryk V uzyskał abdykację ojca na swoją korzyść w 1105 r. Nowy król został jednak uznany przez wszystkich dopiero po śmierci Henryka IV. Kiedy Henryk V był pewien tego uznania, wystąpił przeciwko papieżowi i kontynuował politykę przeciwko papieżowi, którą wprowadził jego ojciec. Przede wszystkim prowadził spór o inwestyturę przeciwko Rzymowi i zawarł ugodę z papieżem Kalikstem II w konkordacie wormackim w 1122 r. Henryk V, który nadawał biskupom pierścień i krzyżmo, zgodził się, aby to prawo inwestytury powróciło do Kościoła.

Znalezione rozwiązanie było proste i radykalne. Aby spełnić żądanie reformatorów Kościoła, aby oddzielić duchowe obowiązki biskupów od doczesnych, biskupi musieli zrezygnować z praw i przywilejów nadanych przez cesarza, a raczej przez króla, w ciągu ostatnich wieków. Z jednej strony, znikają obowiązki biskupów wobec Cesarstwa. Z drugiej strony zniknęło też prawo króla do wpływania na obejmowanie urzędu przez biskupów. Ponieważ biskupi nie chcą zrezygnować ze swoich doczesnych regaliów, Henryk zmusza papieża do kompromisu. Chociaż wybór niemieckich biskupów i opatów musiał odbywać się w obecności posłów cesarskich, berło, symbol władzy doczesnej biskupów, cesarz wręczał im po wyborze, a przed koronacją. Istnienie Kościoła cesarskiego zostało w ten sposób ocalone, ale wpływ cesarza na niego został znacznie osłabiony.

Po śmierci Henryka V w 1125 r. na króla wybrano Lothara III, przeciwko któremu to wyborowi był silny opór. Hohenstaufenowie, którzy pomagali Henrykowi V, słusznie liczyli na zdobycie władzy królewskiej, ale to Welfowie, w osobie Lothaira z Supplinburga, ją zdobyli. Konflikt między papieżem a cesarzem zakończył się na korzyść cesarza, który zrzekł się ważnych praw. Lothar był oddany papieżowi, a gdy ten zmarł w 1137 r., do władzy doszli Hohenstaufenowie w osobie Konrada III. W Italii starły się wtedy dwa włoskie klany polityczne: Ghibellinów i Guelphów. Pierwszy z nich popierał Cesarstwo, drugi zaś Papiestwo. Konflikt trwał do końca XV wieku i rozerwał włoskie miasta na strzępy.

Kiedy Konrad III zmarł w 1152 r., królem został jego bratanek Fryderyk Barbarossa, książę Szwabii. Polityka Fryderyka Barbarossy koncentrowała się na Włoszech. Chciał odzyskać prawa cesarskie do tego terytorium i podjął sześć kampanii we Włoszech, aby odzyskać honor cesarski. W 1155 r. został koronowany na cesarza. Jednak podczas kampanii przeciwko Normanom w południowych Włoszech doszło do napięć z papiestwem. Pogorszyły się również stosunki dyplomatyczne z Bizancjum. Kiedy Barbarossa próbował wzmocnić administrację Cesarstwa we Włoszech na posiedzeniu Reichstagu w Roncaglii, miasta-państwa północnych Włoch, zwłaszcza bogaty i potężny Mediolan, stawiały mu opór. Stosunki były tak złe, że powstała Liga Lombardzka, która wystąpiła zbrojnie przeciwko Hohenstaufenom. Wybór nowego papieża Aleksandra III był kontrowersyjny, a Barbarossa początkowo odmówił jego uznania. Dopiero gdy zdano sobie sprawę, że nie należy się spodziewać zwycięstwa militarnego – armia cesarska została zdziesiątkowana przez epidemię pod Rzymem w 1167 r., a następnie pokonana w 1176 r. w bitwie pod Legnano – w 1177 r. podpisano pokój wenecki między papieżem a cesarzem. Nawet północne miasta włoskie były pogodzone z cesarzem, który od dawna nie był w stanie zrealizować swoich włoskich projektów.

Podczas gdy się pogodzili, cesarz popadł w konflikt ze swoim kuzynem Henrykiem Lwem, potężnym księciem Saksonii i Bawarii z rodu Welfów. Podczas gdy Henryk stawiał warunki udziału w kampanii we Włoszech, Fryderyk Barbarossa skorzystał z okazji, by go zdetronizować. W 1180 r. Henryk został postawiony przed sądem, księstwo saskie zostało zlikwidowane, a Bawaria zredukowana. Jednak to nie cesarz na tym skorzystał, lecz panowie terytorialni Imperium.

Barbarossa umiera w czerwcu 1190 r. podczas trzeciej krucjaty. Jego drugi syn zastąpił go jako Henryk VI. Już w 1186 r. ojciec nadał mu tytuł cezara i był on uważany za wyznaczonego spadkobiercę. W 1191 r., w roku swojej koronacji cesarskiej, Henryk próbował zająć Sycylię i królestwo Normanów w Dolnych Włoszech. Ponieważ był żonaty z normańską księżniczką, Konstancją z Hauteville, a dom, z którego wywodziła się jego żona, wymarł z braku męskiego potomka, Henryk VI mógł dochodzić swoich roszczeń, nie będąc w stanie dochodzić swoich. Dopiero w 1194 r. udało mu się podbić dolne Włochy, stosując niekiedy skrajną brutalność wobec swoich przeciwników. Joseph Rovan napisał, że „Henryk VI był najpotężniejszym władcą od czasów Ottona I, jeśli nie Karola Wielkiego”. W Niemczech Henryk musiał walczyć z oporem Welfów. Jego plan uczynienia królestwa dziedzicznym, Erbreichsplan, nie powiódł się, tak samo jak nie powiódł się za czasów Ottona I. Henryk VI rozwinął również ambitną, ale nieudaną politykę śródziemnomorską, której celem było prawdopodobnie zdobycie Ziemi Świętej na zakończenie niemieckiej krucjaty, a może nawet rozpoczęcie ofensywy przeciwko Bizancjum.

Przedwczesna śmierć Henryka VI w 1197 r. udaremniła ostatnią próbę stworzenia silnej władzy centralnej w Cesarstwie. Po podwójnej elekcji w 1198 r., w której Filip Szwabski został wybrany w marcu w Mühlhausen, a Otton IV w czerwcu w Kolonii, w Cesarstwie było dwóch królów. Chociaż syn Henryka VI, Fryderyk II, został wybrany na króla już w wieku dwóch lat w 1196 r., jego roszczenia królewskie zostały szybko zniweczone. Wybory są o tyle ciekawe, że każdy stara się wskazać na precedensy, aby udowodnić swoją legitymację. Wiele ze sformułowanych wówczas argumentów i zasad zostało podjętych w kolejnych elekcjach królewskich. Rozwój ten osiągnął swoje apogeum w połowie XIV wieku po doświadczeniach Wielkiego Bezkrólewia w Złotej Bulli. Filip Szwabski zyskał znaczne wpływy, ale w czerwcu 1208 r. został zamordowany. Otton IV został koronowany na cesarza w 1209 r., ale w następnym roku został ekskomunikowany przez papieża Innocentego III. Innocenty III poparł Fryderyka II, do którego wszyscy się przyłączyli.

Wyruszając w 1212 r. do Niemiec w celu wyegzekwowania swoich praw, Fryderyk II dał książętom większą swobodę działania. Poprzez dwa akty – Statutum in favorem principum dla książąt doczesnych i Confoederatio cum principibus ecclesiasticis dla kościelnych – Fryderyk II zagwarantował im ważne prawa, aby zapewnić sobie ich poparcie. Chciał, aby jego syn Henryk został wybrany i uznany za jego następcę. Przyznane przywileje tworzą podstawy prawne, na których mogą teraz samodzielnie budować swoją władzę. Przywileje te były również początkiem tworzenia się państw na skalę terytoriów cesarskich w drugiej połowie średniowiecza. Wysoce kulturalny Fryderyk II, który coraz bardziej centralizował administrację królestwa Sycylii na wzór bizantyjski, wszedł w otwarty konflikt z papieżem i miastami północnych Włoch. Papież uczynił go nawet Antychrystem. Ostatecznie Fryderyk II zdawał się dominować militarnie. Zmarł tam 13 grudnia 1250 roku. Papież ogłosił jego obalenie w 1245 roku.

Od czasów Saint Louis, modernizacja systemu prawnego przyciągnęła wiele sąsiednich regionów do francuskiego kręgu kulturowego. W szczególności na ziemiach Cesarstwa, miasta Delfinatu Wiedeńskiego lub hrabstwa Burgundii (później Franche-Comté) używały królewskiego wymiaru sprawiedliwości do rozstrzygania sporów od czasów Ludwika Świętego. Na przykład, król wysyłał komornika z Mâcon, który interweniował w Lyonie w celu rozstrzygnięcia sporów, tak jak seneszal z Beaucaire interweniował w Viviers lub Valence. Dwór króla Filipa VI był więc w dużej mierze kosmopolityczny: wielu panów, takich jak Konstabl z Brienne, posiadało majątki, które rozciągały się między kilkoma królestwami. Królowie Francji poszerzali wpływy kulturalne królestwa, przyciągając na swój dwór szlachtę z tych regionów poprzez przyznawanie im czynszów i prowadzenie umiejętnej polityki matrymonialnej. W ten sposób hrabiowie sabaudzcy płacili daninę królowi Francji w zamian za renty. Miało to konsekwencje dla Świętego Cesarstwa Rzymskiego. Królowie Francji lub ich najbliższe otoczenie zdobyli przyczółek w Cesarstwie: Karol V otrzymał Dauphiné de Viennois, jego młodszy brat Ludwik Andegaweński odziedziczył Prowansję, a najmłodszy Filip Śmiały utworzył księstwo na pograniczu Królestwa Francji i Świętego Cesarstwa Rzymskiego (objął w posiadanie francuskie księstwo Burgundii, cesarskie hrabstwo Burgundii znane jako „Franche-Comté”, francuskie hrabstwa Artois i Flandrii, cesarskie hrabstwo Aalst znane jako „cesarska Flandria”, podczas gdy jego potomkowie nabyli cesarskie księstwo Brabancji oraz cesarskie hrabstwa Hainaut i Holandii) Z drugiej strony, aneksja Szampanii przez Ludwika w 1261 r. i wprowadzone przez niego restrykcyjne opodatkowanie doprowadziły do upadku targów w Szampanii, które były centrum handlu europejskiego, z korzyścią dla starej osi handlowej łączącej dorzecza Padu (połączonego z Morzem Śródziemnym) oraz Renu i Mozy (połączonych z Morzem Północnym) poprzez przełęcze alpejskie. Doprowadziło to do wzmocnienia władzy i autonomii miast lombardzkich i reńskich oraz kantonów szwajcarskich. W XIV wieku proces ten został przyspieszony przez wojnę stuletnią.

Wraz z upadkiem Hohenstaufenów i późniejszym bezkrólewiem aż do panowania Rudolfa I osłabła władza centralna, a wzrosła władza książąt elektorów. Ekspansja francuska na zachód od Cesarstwa spowodowała całkowitą utratę wpływów w dawnym królestwie Burgundii. Utrata wpływów dotyczy także cesarskich Włoch (głównie Lombardii i Toskanii). Dopiero kampania włoska Henryka VII w latach 1310-1313 ożywiła politykę włoską Cesarstwa. Po Fryderyku II, Henryk był pierwszym królem niemieckim, który mógł otrzymać koronę cesarską. Jednak polityka włoska późnośredniowiecznych władców realizowana była w mniejszych granicach niż ich poprzednicy. Wpływy Cesarstwa zmniejszyły się również w Szwajcarii. Rudolf I próbował przywrócić władzę Habsburgów nad Szwajcarią, która w 1240 r. otrzymała od cesarza Fryderyka II cesarskie pełnomocnictwo. Rudolf I zawiódł. Po jego śmierci szlachta z Uri, Schwyz i Nidwalden spotkała się i podpisała w sierpniu 1291 r. pakt o sojuszu i obronie. Powstała Konfederacja Trzech Kantonów, pierwszy krok w kierunku Konfederacji Szwajcarskiej, która uniezależniła się od Świętego Cesarstwa Rzymskiego w 1499 r. na mocy traktatu w Bazylei.

Przeniesienie papiestwa do Awinionu w 1309 r. pozwoliło mu uciec od wpływów włoskich i skorzystać z ochrony królestw Neapolu i Francji przed groźbą cesarskiej interwencji wojskowej, co ożywiło teokratyczną wolę Stolicy Apostolskiej. Stary konflikt między papiestwem a cesarstwem o prymat nad chrześcijaństwem rozgorzał na nowo za panowania Ludwika IV. Kiedy w 1313 r. zmarł cesarz Henryk VII, książęta podzielili się na dwie frakcje, a przedsiębiorczy i autorytarny papież Jan XXII uznał, że może to wykorzystać: odmówił wyboru między dwoma wybrańcami. Ogłosił wakat cesarstwa i 14 marca 1314 r. mianował Roberta Mądrego, króla Neapolu, wikariuszem dla Włoch. Konflikt ten podniósł kwestię zasad: papież rościł sobie prawo do bycia wikariuszem cesarstwa we Włoszech podczas wakatu na tronie cesarskim. W jego oczach tron był nieobsadzony, ponieważ nominacja Ludwika Bawarskiego nie została zatwierdzona przez papieża. Debaty polityczno-teoretyczne były inicjowane m.in. przez Wilhelma z Ockham czy Marsilio z Padwy. W 1338 r. Ludwik IV, widząc przeciągające się negocjacje i czując, że papiestwo staje się niepopularne w kraju, zmienił ton i 17 maja ogłosił manifest Fidem catholicam. Głosił w nim, że cesarz posiada rangę równą papieżowi, że jego mandat pochodzi od jego elektorów i że nie potrzebuje papieskiej aprobaty, aby wypełnić swoją misję; wreszcie utrzymywał, że prawdziwy sobór reprezentujący Kościół powszechny jest lepszy od zgromadzeń, które papież może dowolnie tworzyć lub zrywać. Oczywiście książęta-elektorzy poparli ten tekst, który zwiększał ich władzę elekcyjną, ponieważ nie podlegał już zatwierdzeniu przez papieża, i 16 lipca, spotykając się w Rhense, wykonali gest o dużym znaczeniu: po raz pierwszy działali jako ciało, nie po to, by wybrać lub obalić suwerena, ale by chronić interesy Imperium, którego byli przedstawicielami.

Wraz ze śmiercią Karola IV w 1378 r. upadła potęga rodu Luksemburgów. Syn władcy, Wacław, został nawet zdymisjonowany przez grupę książąt-elektorów 20 sierpnia 1400 r. z powodu notorycznej nieudolności. Na jego miejsce królem został wybrany hrabia Palatyn Renu, Robert. Jego władza i zasoby były jednak zbyt słabe, by prowadzić skuteczną politykę. Tym bardziej, że ród Luksemburgów nie pogodził się z utratą godności królewskiej. Po śmierci Roberta w 1410 r. na tronie zasiadł ostatni przedstawiciel rodu Luksemburgów, Zygmunt. Pojawiły się problemy polityczne i religijne, takie jak Wielka Schizma Zachodnia w 1378 roku. Dopiero za Zygmunta kryzys został zażegnany. Międzynarodowa działalność Zygmunta, którego Franciszek Rapp nazwał „pielgrzymem pokoju”, miała na celu zachowanie lub przywrócenie pokoju. Wraz z jego śmiercią w 1437 r. wymiera ród Luksemburgów. Godność królewska przeszła w ręce Habsburgów, co trwało aż do końca istnienia Cesarstwa.

Epoka nowożytna i nadejście Habsburgów

Pod rządami habsburskich cesarzy Fryderyka III, Maksymiliana I i Karola V cesarstwo odrodziło się i zostało ponownie uznane. Urząd cesarza był związany z nową organizacją Imperium. Zgodnie z ruchem reformatorskim zapoczątkowanym przez Fryderyka III, Maksymilian I zainicjował w 1495 r. ogólną reformę Cesarstwa. Obejmowało to wprowadzenie powszechnego podatku Gemeiner Pfennig (wspólny grosz), a także wieczystego pokoju (Ewiger Landfrieden), który był jednym z najważniejszych projektów reformatorów. Reformy te nie zakończyły się pełnym sukcesem, ponieważ pozostały tylko koła cesarskie i Reichskammergericht. Reforma jest jednak fundamentem nowoczesnego Imperium. Otrzymała ona bardziej precyzyjny system zasad i strukturę instytucjonalną. Tak zdefiniowana współpraca między cesarzem a państwami cesarskimi miała w przyszłości odegrać decydującą rolę. Utworzony w tym czasie Sejm Cesarstwa miał pozostać centralnym forum życia politycznego Cesarstwa.

Pierwsza połowa XVI w. to ponownie okres sądownictwa i zagęszczania Imperium. W 1530 i 1548 r. wydano edykty policyjne. Constitutio Criminalis Carolina została ustanowiona w 1532 roku, zapewniając ramy karne dla Imperium. Z drugiej strony, reformacja protestancka spowodowała podział wiary, który miał dezintegrujący wpływ na Imperium. Fakt, że regiony i terytoria odwracały się od starego Kościoła rzymskiego, wystawiał na próbę Imperium, które twierdziło, że jest święte.

Edykt wormacki z 1521 r. wygnał Marcina Lutra z Cesarstwa. Edykt nadal nie dawał możliwości prowadzenia polityki przyjaznej reformacji, mimo że nie był przestrzegany w całym cesarstwie, został odroczony 6 marca 1523 r., a kolejne decyzje sejmu cesarskiego odbiegały od niego. Większość kompromisów sejmowych była niejasna i niejednoznaczna, co prowadziło do dalszych sporów prawnych. Na przykład sejm norymberski w 1524 r. oświadczył, że wszyscy powinni przestrzegać Edyktu Wormackiego „tak dalece, jak to możliwe”. Nie udało się jednak znaleźć ostatecznego rozwiązania pokojowego, a w oczekiwaniu na kolejne osiągnięto kompromis.

Sytuacja ta nie jest zadowalająca dla żadnej ze stron. Strona protestancka nie miała żadnego zabezpieczenia prawnego i żyła w strachu przed wojną religijną. Strona katolicka, a zwłaszcza cesarz Karol V, nie chciała trwałego podziału religijnego. Karol V, który początkowo nie traktował sprawy Lutra poważnie i nie dostrzegał jej znaczenia, nie chciał się pogodzić z zaistniałą sytuacją, ponieważ uważał się, podobnie jak średniowieczni władcy, za gwaranta prawdziwego Kościoła. Cesarstwo powszechne potrzebuje Kościoła powszechnego.

W tym okresie miały miejsce również dwa wydarzenia. Po pierwsze, powstanie chłopskie, które szalało w południowych Niemczech w latach 1524-1526, a w 1525 r. nastąpiło jego apogeum. Chłopi wysunęli szereg postulatów, m.in. zniesienia pańszczyzny i wyboru księży. Luter nawoływał chłopów do zachowania pokoju i podporządkowania się władzy. Drugim wydarzeniem była inwazja osmańska. Zygmunt jako król Węgier poniósł dotkliwą klęskę w bitwie pod Nicopolis w 1396 roku. Po podbiciu Wschodu, Sulejman Wspaniały rozpoczął podbój Europy. Po raz pierwszy zaatakował Węgry i w 1526 r. wygrał bitwę pod Mohaczem. Imperium Osmańskie sięgało aż po Wiedeń, a Węgry podzielone były na trzy części: jedną zarządzaną przez Osmanów, jedną przez Święte Cesarstwo Rzymskie i jedną przez lokalnych książąt. W 1529 r. Wiedeń został oblężony. Karol V kontynuował walkę z Osmanami, aby zachować pokój w swoim Imperium. Jego zadanie było tym trudniejsze, że Francja, w osobie króla Franciszka I, popierała Osmanów. Habsburgowie zwiększyli swoje kontakty z Sefevidami, szyicką dynastią rządzącą wówczas Persją, aby przeciwstawić się sunnickim Turkom, ich wspólnym wrogom. Dopiero rozejm w Crépy-en-Laonnois w 1544 r. położył kres rywalizacji między dwoma władcami. Rywalizacja ta była tym większa, że Franciszek I był konkurentem Karola V w wyborach cesarskich. Trzy lata później, Karol V podpisał pokój z Sulejmanem w 1547 roku. Następnie musiał zmierzyć się z problemami religijnymi, które rozdzierały Imperium.

Po długim okresie wahań Karol V wygnał przywódców Ligi Smalkalde, grupy zbuntowanych książąt protestanckich, z Cesarstwa i wysłał armię Świętego Cesarstwa Rzymskiego, aby ukarać buntowników: egzekucja Rzeszy. To starcie z lat 1546-1547 przejdzie do historii jako Wojna Smalkalde. Po zwycięstwie cesarza książęta protestanccy musieli przyjąć na sejmie w Augsburgu w 1548 r. kompromis religijny – Interim Augsburski. Pastorzy mogliby nadal zawierać małżeństwa, a protestanci nie będący duchownymi mogliby nadal przyjmować komunię w obu gatunkach. Ten naprawdę korzystny dla protestanckich państw cesarskich wynik wojny wynikał z faktu, że Karol V równolegle ze swoimi celami polityczno-religijnymi realizował projekty konstytucyjne. Te projekty konstytucyjne mają doprowadzić do zaniku konstytucji z nakazu i zastąpienia jej rządem centralnym. Konflikty religijne w Cesarstwie są – w koncepcji Karola V o rozległym imperium Habsburgów – związane z monarchią uniwersalną, która ma obejmować Hiszpanię, dziedziczne terytoria Habsburgów i Święte Cesarstwo Rzymskie. Nie udało mu się jednak uczynić urzędu cesarza dziedzicznym ani wymienić korony cesarskiej między austriacką i hiszpańską linią Habsburgów. Powstanie książąt przeciwko Karolowi V pod przywództwem elektora saskiego Maurycego i zawarty w jego wyniku w 1552 r. pokój w Passau pomiędzy książętami a przyszłym Ferdynandem I były pierwszymi krokami w kierunku trwałego pokoju religijnego, ponieważ traktat gwarantował protestantom wolność wyznania. Doprowadziło to do zawarcia pokoju w Augsburgu w 1555 roku.

Pokój augsburski jest ważny nie tylko jako pokój religijny, ale ma również duże znaczenie polityczno-konstytucyjne, wyznaczając wiele kamieni milowych w polityce konstytucyjnej. Przewidziano w nim na przykład Reichsexekutionsordnung, ostatnią próbę zachowania wieczystego pokoju, który stał się koniecznością w wyniku drugiej wojny margrabiów pod wodzą Alberta II Alcibiade z Brandenburgii-Kulmbach, toczącej się w latach 1552-1554. Albert II wymuszał od poszczególnych regionów frankońskich pieniądze, a nawet terytorium. Cesarz Karol V nie potępił Alberta II, a nawet przyjął go na swoją służbę i w ten sposób zalegalizował zerwanie pokoju wieczystego. Ponieważ dane terytoria odmawiają zatwierdzenia kradzieży potwierdzonej przez cesarza, Albert II dokonuje na nich spustoszenia. Na północy Cesarstwa do walki z Albertem formują się oddziały pod wodzą Maurycego z Saksonii. To był książę imperium, a nie cesarz, który podjął działania wojskowe przeciwko tym, którzy złamali pokój. W dniu 9 lipca 1553 r. miała miejsce najkrwawsza bitwa reformacji, bitwa pod Sievershausen, w której zginął Maurycy Saski.

Uchwała Sejmu Augsburskiego z 1555 r. osłabiła władzę cesarską i ugruntowała zasadę państw cesarskich. Lokalne koła cesarskie i stany otrzymały oprócz swoich zwykłych obowiązków także uprawnienia do egzekwowania wyroków Sądu Najwyższego Rzeszy i mianowania zasiadających w nim asesorów. Ponadto otrzymali oni prawo bicia monet i wykonywania innych uprawnień zarezerwowanych wcześniej dla cesarza. Ponieważ cesarz okazał się niezdolny do wypełnienia jednego ze swych głównych zadań, jakim było utrzymanie pokoju, jego rolę przejęły stany z kręgu cesarskiego.

Pokój religijny ogłoszony 25 września 1555 r. jest równie ważny jak Exekutionsordnung, porzuca ideę cesarstwa zjednoczonego w religii. Władcy terytorialni otrzymali prawo do decydowania o wyznaniu swoich poddanych, co streszcza się w formule cujus regio, ejus religio. Na terenach protestanckich jurysdykcja religijna przechodziła na panów, którzy stawali się duchowymi przywódcami swoich terytoriów. Wszystkie uchwalone przepisy doprowadziły co prawda do pokojowego rozwiązania problemów religijnych, ale jeszcze bardziej uwidoczniły narastający podział cesarstwa i doprowadziły w średniej perspektywie do zablokowania instytucji cesarskich. We wrześniu 1556 r. cesarz Karol V abdykował na rzecz swojego brata Ferdynanda, który od 1531 r. był królem Rzymian. Polityka wewnętrzna i zagraniczna Karola V poniosła zdecydowaną klęskę. Ferdynand postanowił ograniczyć swoją politykę do Niemiec i udało mu się przyłączyć państwa cesarskie do cesarza na jego korzyść.

Do początku lat 80-tych XV wieku Cesarstwo znajdowało się w fazie bez znaczących konfliktów zbrojnych. Pokój religijny był „zwykłym rozejmem”. W tym czasie nastąpiła konfesjonalizacja, czyli konsolidacja i demarkacja pomiędzy trzema wyznaniami: luteranizmem, kalwinizmem i katolicyzmem. Formy państwowe, które pojawiły się w tym czasie na terytoriach, stanowiły dla Cesarstwa problem konstytucyjny. Napięcia rosły, ponieważ Imperium i jego instytucje nie mogły już dłużej pełnić funkcji mediatora. Tolerancyjny cesarz Maksymilian II zmarł w 1576 r., a jego syn Rudolf II mianował większość katolików do Rady Aulickiej i Cesarskiej Izby Sprawiedliwości, zrywając z polityką ojca. Pod koniec XVI w. instytucje te zostały zablokowane – w 1588 r. przestała funkcjonować Cesarska Izba Sprawiedliwości.

Ponieważ państwa protestanckie od początku XVII wieku nie uznawały już soboru aulickiego, na którego czele stał wyłącznie katolicki cesarz, sytuacja stale się pogarszała. W tym samym czasie kolegia elektorów i koła cesarskie zostały pogrupowane według denominacji. Poselstwo cesarskie w 1601 r. nie doszło do skutku z powodu opozycji między obiema stronami. Podobnie było w 1608 r. z sejmem w Ratyzbonie, który zamknięto bez wydania dekretu. Kalwiński hrabia Palatyn i inni uczestnicy opuścili zgromadzenie, ponieważ cesarz odmówił uznania ich wyznania.

Widząc, że system cesarski i pokój są zagrożone, sześciu książąt protestanckich założyło 14 maja 1608 r. wokół Fryderyka IV Związek Protestancki. Później do Związku przystąpili inni książęta i miasta cesarskie. Elektor saski i książęta północni początkowo odmówili udziału, ale później dołączył do nich elektor saski. W odpowiedzi książęta katoliccy założyli 10 lipca 1609 r. wokół Maksymiliana Bawarskiego Ligę Katolicką. Liga chciała utrzymać istniejący system i zachować przewagę katolików w Cesarstwie. Instytucje i Imperium stanęły w miejscu, zapowiadając nieunikniony konflikt.

Defenestracja Pragi była impulsem do tej wojny, którą cesarz, licząc początkowo na wielki sukces militarny, próbował wykorzystać politycznie, aby umocnić swoją władzę wobec państw cesarskich. I tak Ferdynand II, który mimo wojny został wybrany 19 sierpnia 1619 r. przez wszystkich książąt-elektorów – nawet protestantów – na cesarza, wygnał w 1621 r. z cesarstwa księcia-elektora i króla czeskiego Fryderyka V Palatynatu, a godność elektora przekazał Maksymilianowi I Bawarskiemu.

Ogłoszenie edyktu restytucyjnego 6 marca 1629 r. było ostatnim ważnym aktem prawa cesarskiego. Podobnie jak w przypadku wygnania Fryderyka V, u jego podstaw leżało roszczenie cesarza do władzy. Edykt ten wzywał do dostosowania pokoju augsburskiego z katolickiego punktu widzenia. W związku z tym wszystkie biskupstwa, biskupstwa i arcybiskupstwa-księstwa, które od czasu pokoju w Passau zostały sekularyzowane przez protestanckich panów, miały zostać zwrócone katolikom. Działania te oznaczałyby nie tylko rekatolicyzację wielkich terytoriów protestanckich, ale także zasadnicze wzmocnienie władzy cesarskiej, ponieważ dotychczas kwestie religijno-polityczne były rozstrzygane wspólnie przez cesarza, stany cesarskie i książąt-elektorów. Ci ostatni tworzyli jednak koalicję konfesyjną, która nie godziła się na to, aby cesarz wydał tak zdecydowany edykt bez ich zgody.

Na spotkaniu w 1630 r. książęta-elektorzy pod przewodnictwem Maksymiliana I Bawarskiego zmusili cesarza do odwołania generalissimusa Wallensteina i do rewizji edyktu. W tym samym roku Szwecja przystąpiła do wojny po stronie protestantów. Początkowo wojska szwedzkie okazały się lepsze od cesarskich. Jednak w 1632 r. Gustaw Adolf, król Szwecji, zginął w bitwie pod Lützen koło Lipska. W miejscu jego śmierci postawiono kaplicę, a na napisie podziękowano mu za to, że „z bronią w ręku bronił luteranizmu”. Cesarzowi udało się odzyskać przewagę w bitwie pod Nördlingen w 1634 roku. Pokój praski zawarty między cesarzem a elektorem saskim w 1635 r. pozwolił Ferdynandowi zawiesić edykt restytucyjny na 40 lat. Pokój ten wzmocnił cesarza, ponieważ rozwiązane zostały wszystkie sojusze z wyjątkiem sojuszu książąt-elektorów, a cesarz otrzymał wysokie dowództwo armii cesarskiej, czego nie zaakceptowali protestanci. Prowadzono negocjacje w celu odwrócenia tej klauzuli w traktacie. Problem religijny, jaki stwarzał edykt restytucyjny, został odłożony tylko na czterdzieści lat, ponieważ cesarz i większość państw cesarskich byli zgodni co do tego, że najpilniejsze jest polityczne zjednoczenie imperium, wyparcie obcych mocarstw z terytorium i zakończenie wojny.

Francja przystąpiła do wojny w 1635 r.; Richelieu interweniował po stronie protestantów, aby zapobiec wzmocnieniu władzy Habsburgów w Niemczech, a sytuacja obróciła się przeciwko cesarzowi. Wtedy to wojna religijna, która początkowo toczyła się w Niemczech, przekształciła się w ogólnoeuropejską walkę hegemoniczną. Wojna trwała więc nadal, ponieważ problemy konfesyjne i polityczne, które zostały tymczasowo rozwiązane przez pokój praski, zeszły na drugi plan wobec Francji i Szwecji. Co więcej, pokój praski miał poważne wady, tak że wewnętrzne konflikty w Cesarstwie trwały nadal.

Od 1640 r. poszczególne strony zaczęły podpisywać odrębne porozumienia pokojowe, gdyż Cesarstwo w dotychczasowym stanie rzeczy, opartym na solidarności konfesyjnej i tradycyjnej polityce sojuszy, było trudne do obrony. W maju 1641 r. na czele stanął książę-elektor brandenburski. Podpisał traktat pokojowy ze Szwecją i zdemobilizował swoją armię, co było niemożliwe na mocy konwencji praskich, ponieważ jego armia należała do armii cesarskiej. Inne państwa imperialne poszły za tym przykładem. Z kolei elektor saski podpisał w 1647 r. pokój ze Szwecją, a elektor Moguncji z Francją. Imperium wyszło z wojny zdruzgotane.

Cesarz, Szwecja i Francja zgodziły się w 1641 r. w Hamburgu na prowadzenie negocjacji pokojowych, podczas gdy walki trwały nadal. Negocjacje te odbyły się w latach 1642 i 1643 w Osnabrück między cesarzem, protestanckimi państwami cesarskimi i Szwecją oraz w Münster między cesarzem, katolickimi państwami cesarskimi i Francją. Fakt, że Cesarz nie reprezentuje Imperium w pojedynkę jest ważnym symbolem jego klęski. Władza cesarska została ponownie zakwestionowana. Dlatego też stany cesarskie widziały, że ich prawa są tym bardziej chronione, że nie występowały same przeciwko cesarzowi, lecz prowadziły negocjacje w sprawach konstytucyjnych pod okiem obcych mocarstw. Francja wykazała się w tym względzie życzliwością, była bowiem zdeterminowana do ograniczenia potęgi Habsburgów, popierając zdecydowanie prośbę państw cesarskich o udział w negocjacjach. Do negocjacji dopuszczono więc państwa cesarskie wbrew życzeniom Ferdynanda III, cesarza od 1637 r., który na rozmowach pokojowych w Münster i Osnabrück chciał reprezentować wyłącznie cesarstwo, na rokowaniach westfalskich rozstrzygnąć kwestie europejskie, podpisać układ pokojowy z Francją i Szwecją, a na zakończenie obrad sejmu zająć się niemieckimi problemami konstytucyjnymi. Ten ostatni miał zostać zwołany kilka lat później, w 1653 roku. Jeśli cesarz w końcu zgodził się na udział państw cesarskich w negocjacjach, uczynił to, aby nie odcinać się od nich na stałe.

Oba miasta, w których toczą się negocjacje, oraz łączące je drogi zostały uznane za zdemilitaryzowane (tylko w przypadku Osnabrück zostało to w pełni zrealizowane). Wszystkie legacje mogą się swobodnie przemieszczać. Delegacje mediacyjne pochodzą z Republiki Weneckiej, Rzymu i Danii. Do Westfalii zjeżdżają przedstawiciele innych mocarstw europejskich i biorą udział w negocjacjach, z wyjątkiem Imperium Osmańskiego i Rosji. Negocjacje w Osnabrück przekształciły się – równolegle do negocjacji między Cesarstwem a Szwecją – w zjazd, na którym dyskutowano o problemach konstytucyjnych i polityczno-religijnych. W Münster omawiane są ramy europejskie i zmiany prawne dotyczące praw do morza w Holandii i Szwajcarii. Również 30 stycznia 1648 r. wynegocjowano pokój między Hiszpanią a Zjednoczonymi Prowincjami.

Do końca XX wieku traktaty westfalskie były uważane za destrukcyjne dla Cesarstwa. Hartung uzasadniał to tym, że pokój dawał cesarzowi i państwom cesarskim nieograniczoną swobodę działania, przez co cesarstwo zostało rozczłonkowane. Dla Hartunga było to „narodowe nieszczęście”. Tylko kwestia religijno-polityczna była załatwiona. Jednak Imperium stało się skostniałe, skostniałe, co doprowadziło do jego upadku. Joseph Rovan mówi o „zaawansowanym rozwiązaniu”.

W okresie bezpośrednio po traktatach westfalskich pokój był jednak postrzegany w zupełnie innym świetle. Przyjęto ją jako nową ustawę zasadniczą, obowiązującą wszędzie tam, gdzie uznawano cesarza z jego przywilejami i jako symbol jedności Imperium. Pokój ten stawia na jednej płaszczyźnie prawnej władzę terytorialną i różne wyznania oraz kodyfikuje mechanizmy, które powstały po kryzysie konstytucyjnym z początku XVI wieku. Ponadto potępiła mechanizmy pokoju praskiego. Georg Schmidt podsumowuje to w następujący sposób: „Pokój nie przyniósł rozczłonkowania państwa ani absolutyzmu książęcego. Pokój podkreślał wolność państw, ale nie czynił z nich państw suwerennych.

Nawet jeśli państwa cesarskie otrzymają pełne prawa do suwerenności i przywrócone zostanie prawo do sojuszu anulowane przez pokój praski, nie przewiduje się pełnej suwerenności terytoriów, ponieważ pozostają one podległe cesarzowi. Prawo do sojuszu – które również stoi w sprzeczności z pełną suwerennością terytoriów Imperium – nie może być wykonywane przeciwko cesarzowi i Imperium, ani przeciwko pokojowi czy traktatowi. Według ówczesnych znawców prawa traktaty westfalskie były rodzajem tradycyjnego zwyczaju państw cesarskich, który został przez nie jedynie utrwalony na piśmie.

W części dotyczącej polityki religijnej książęta, którzy zmienili wyznanie, nie mogą już narzucać go swoim poddanym. Pokój augsburski zostaje potwierdzony w całości i uznany za nietykalny, ale sporne kwestie zostają ponownie rozstrzygnięte. Punktem odniesienia jest stan prawny i religijny na dzień 1 stycznia 1624 roku. Wszystkie państwa cesarskie musiały tolerować pozostałe dwa wyznania, jeśli na przykład istniały one na ich terytorium już w 1624 roku. Wszystkie majątki miały zostać zwrócone dawnym właścicielom, a wszystkie późniejsze decyzje cesarza, państw cesarskich lub okupantów uznane za nieważne.

Traktaty westfalskie przynoszą Cesarstwu pokój, na który czekało od trzydziestu lat. Święte Cesarstwo Rzymskie utraciło część terytoriów na terenie dzisiejszej Francji, Zjednoczonych Prowincji i Republiki Genewskiej. W pozostałych przypadkach nie zaszły żadne większe zmiany. Przywrócona zostaje równowaga sił między cesarzem a państwami cesarskimi, ale bez przywracania sił sprzed wojny. Polityka cesarska nie została zdekonfesjonalizowana, jedynie stosunek do konfesji został na nowo uregulowany. Według Gottharda, uznawanie traktatów westfalskich za destrukcyjne dla Cesarstwa i idei Cesarstwa jest jednym z najbardziej oczywistych błędów w ocenie. Wyniki negocjacji pokojowych pokazują absurdalność wojny: „Po zmarnowaniu tak wielu ludzkich istnień dla tak nikłego celu, ludzie powinni byli zrozumieć, jak całkowicie daremne jest pozostawianie spraw wiary osądowi miecza.

Po podpisaniu traktatów westfalskich grupa książąt zażądała radykalnych reform w Cesarstwie, zmierzających do ograniczenia władzy elektorów i rozszerzenia przywileju wyboru króla na innych książąt Cesarstwa. Mniejszość książęca nie była jednak w stanie wygrać sejmu 1653-1654. Tak zwany ostatni sejm cesarski – był to ostatni sejm, zanim od 1663 r. zaczęto go organizować na stałe – postanowił, że poddani powinni płacić podatki swoim panom, aby ci mogli utrzymywać wojsko, co często prowadziło do tworzenia na różnych większych terytoriach armii, którym nadawano nazwę Cesarskich Państw Zbrojnych (po niemiecku Armierte Reichsstände).

Po 1648 r. pozycja kół cesarskich umocniła się i przyznano im decydującą rolę w nowej cesarskiej konstytucji wojskowej. W 1681 r., kiedy cesarstwu ponownie zagrażali Turcy, sejm uchwalił nową konstytucję wojskową (Reichskriegsverfassung). W tej nowej konstytucji kontyngenty armii cesarskiej zostały ustalone na 40 000 ludzi. Za ich rozmieszczenie odpowiedzialne były kręgi cesarskie. Od 1658 roku władzę sprawuje cesarz Leopold I. Jego działanie jest uważane za przeciętne. Bardziej zależało mu na terytoriach dziedzicznych niż na Imperium.

Cesarz przeciwstawiał się polityce zjednoczeń Ludwika XIV i starał się skłonić koła cesarskie i stany do przeciwstawienia się francuskim aneksjom. Dzięki kombinacji różnych instrumentów udało mu się związać mniejsze i większe państwa cesarskie z powrotem z Cesarstwem i jego konstytucją. W 1682 r. cesarz połączył się z różnymi środowiskami, takimi jak frankońskie i górnoreńskie, w Ligę Augsburską w celu ochrony cesarstwa. Sytuacja ta pokazuje, że polityka imperialna nie stała się częścią polityki wielkomocarstwowej Habsburgów, jak to miało miejsce za panowania jego następców w XVIII wieku. Na uwagę zasługuje również polityka małżeńska Leopolda I oraz rozdawnictwo wszelkiego rodzaju tytułów, jak np. przyznanie w 1692 r. Ernestowi-Augustowi z Hanoweru dziewiątej godności elektora, a od 1701 r. książętom-elektorom brandenburskim tytułu „króla w Prusach”, aby zapewnić sobie ich poparcie.

Od 1740 r. dwa największe kompleksy terytorialne cesarstwa – posiadłości dziedziczne Habsburgów i Brandenburgia-Prusy – coraz bardziej odrywały się od cesarstwa. Po zwycięstwie nad Turkami Austria podbiła duże terytoria poza granicami Cesarstwa, co automatycznie przesunęło punkt ciężkości polityki habsburskiej na południowy wschód, co było najbardziej widoczne za panowania następców Leopolda I. To samo dotyczyło Brandenburgii-Prus, której duża część terytorium leżała poza granicami Cesarstwa. Obok rosnącej rywalizacji nastąpiły jednak także zmiany w myśleniu.

Jeśli przed wojną trzydziestoletnią tytuł lub pozycja w hierarchii cesarstwa i szlachty europejskiej były ważne dla prestiżu suwerena, to po wojnie sytuacja ta uległa zmianie. Tylko tytuł królewski jest ważny na poziomie europejskim. W grę wchodzą teraz inne czynniki, takie jak wielkość terytorium czy potęga gospodarcza i militarna. Od tej pory liczy się moc, którą można określić za pomocą tych nowych czynników. Według historyków jest to długotrwała konsekwencja wojny trzydziestoletniej, podczas której tytuły i pozycja prawna przestały odgrywać rolę, zwłaszcza w mniejszych państwach cesarskich. Liczyły się tylko imperatywy wojenne.

Brandenburgia-Prusy i Austria nie były już zatem częścią Cesarstwa, nie tylko ze względu na ich wielkość terytorialną, ale także ze względu na ich konstytucyjność. Oba terytoria stały się państwami. Na przykład w przypadku Austrii trudno nie odróżnić jej od Świętego Cesarstwa Rzymskiego. Obaj zreformowali swoje państwa i złamali wpływy państw prowincjonalnych. Podbite terytoria musiały być odpowiednio zarządzane i chronione, a armia musiała być finansowana. Mniejsze terytoria pozostały wyłączone z tych reform. Władca, który chciał przeprowadzić tak szeroko zakrojone reformy, nieuchronnie popadłby w konflikt z dworami cesarskimi, ponieważ te ostatnie wspierały stany prowincjonalne, których przywileje były atakowane przez danego władcę. Jako władca austriacki cesarz naturalnie nie musiał obawiać się Rady Aulickiej w taki sam sposób, jak inni władcy, ponieważ to on jej przewodniczył. W Berlinie prawie nigdy nie bierze się pod uwagę instytucji imperialnych. Egzekucja wyroków byłaby faktycznie niemożliwa. Te dwa sposoby reagowania na instytucje przyczyniły się również do izolacji od Imperium.

Tak zwany dualizm austriacko-pruski doprowadził do kilku wojen. Prusy wygrały dwie wojny śląskie i uzyskały Śląsk, natomiast wojna o sukcesję austriacką zakończyła się na korzyść Austrii. Po tej wojnie o sukcesję w 1742 r. na tron wstąpił Karol VII, członek rodu Wittelsbachów, wspierany przez Francję. Nie udało mu się jednak zdobyć tronu i po jego śmierci w 1745 r. na tronie ponownie zasiedli Habsburgowie-Lotaryńczycy w osobie Franciszka I, męża Marii Teresy.

Konflikty te, podobnie jak wojna siedmioletnia, były katastrofalne dla Cesarstwa. Habsburgowie, sfrustrowani sojuszem wielu państw cesarskich z Prusami i wyborem cesarza niebędącego Habsburgiem, jeszcze bardziej niż wcześniej opierali się na polityce skoncentrowanej na Austrii i jej potędze. Instytucje Imperium stały się drugorzędnymi etapami polityki władzy, a konstytucja Imperium była daleka od zgodności z rzeczywistością. Poprzez instrumentalizację sejmu Prusy próbowały dotrzeć do Cesarstwa i Austrii. Cesarz Józef II wycofał się prawie całkowicie z polityki cesarskiej. Józef II próbował zreformować instytucje cesarstwa, w szczególności Cesarską Izbę Sprawiedliwości, ale szybko napotkał opór ze strony państw cesarskich, które oderwały się od cesarstwa. W ten sposób uniemożliwili Izbie ingerencję w ich wewnętrzne sprawy. Józef II poddaje się.

Można jednak podkreślić, że Józef II działał w sposób niefortunny i gwałtowny. Skoncentrowana na Austrii polityka Józefa II podczas wojny o sukcesję bawarską w latach 1778 i 1779 oraz rozwiązanie pokoju cieszyńskiego, zainicjowane przez obce mocarstwa, takie jak Rosja, okazały się katastrofalne dla Cesarstwa. Rzeczywiście, kiedy w 1777 r. wygasła bawarska linia Wittelsbachów, Józef dostrzegł możliwość włączenia Bawarii do terytoriów Habsburgów i wzmocnienia w ten sposób swojej władzy. Pod ogromnym naciskiem Wiednia dziedzic palatynatu Wittelsbachów, elektor bawarski Karol Teodor, zgodził się na traktat cedujący część Bawarii. Pomysł przyszłej wymiany z austriackimi Niderlandami został zasugerowany Karolowi Teodorowi, który przyjął spadek wbrew swojej woli. Zamiast tego Józef II zajął tereny bawarskie, aby przedstawić Karolowi Teodorowi fait accompli i przejąć dla siebie jako cesarza terytorium cesarskie. Fryderyk II sprzeciwił się temu, pozując na obrońcę cesarstwa i małych państw cesarskich i wynosząc się w ten sposób do rangi „kontr-cesarza”. Wojska pruskie i saskie maszerują na Czechy.

W traktacie cieszyńskim z 13 maja 1779 r., przygotowanym przez Rosję, Austria otrzymała obiecany jej Innviertel, mały region na południowy wschód od rzeki Inn, ale cesarz był przegranym. Po raz drugi od 1648 roku wewnętrzny problem niemiecki został rozwiązany przy pomocy sił zewnętrznych. Pokój w Cesarstwie przyniósł nie cesarz, lecz Rosja, która oprócz roli gwaranta pokoju cieszyńskiego była gwarantem traktatów westfalskich i tym samym stała się jednym z obrońców konstytucji Cesarstwa. Imperium samo się rozpadło. Chociaż Fryderyk II był postrzegany jako obrońca Imperium, jego plan nie polegał na jego ochronie i konsolidacji, ale na osłabieniu cesarza, a przez niego struktury Imperium, co też uczynił. Koncepcja Trzecich Niemiec, która zrodziła się z obawy, że małe i średnie państwa imperialne staną się narzędziem tych większych, nie powiodła się z powodu odwiecznej konfesyjnej opozycji między poszczególnymi państwami. Kilka lat później Napoleon zadał ostateczny cios Imperium, które nie miało już żadnego oporu.

Zniknięcie Imperium

W obliczu francuskich wojsk rewolucyjnych, dwie wielkie potęgi niemieckie połączyły siły w Pierwszej Koalicji. Celem tego sojuszu nie była jednak ochrona praw Imperium, a raczej rozszerzenie jego strefy wpływów i zapewnienie, że sojusznik nie wygra w pojedynkę. Cesarz Franciszek II, wybrany w pośpiechu i jednogłośnie 5 lipca 1792 r., upierając się przy rozszerzeniu terytorium Austrii – w razie potrzeby kosztem innych członków cesarstwa – zmarnował szansę na uzyskanie poparcia innych państw cesarskich. Prusy chciały również zrekompensować sobie koszty wojny poprzez aneksję terytoriów kościelnych. Dlatego też niemożliwe jest utworzenie zjednoczonego frontu przeciwko francuskim oddziałom rewolucyjnym, a tym samym osiągnięcie sukcesu militarnego.

Rozczarowane brakiem sukcesu i chcąc lepiej poradzić sobie z oporem rodzącym się wokół nowego rozbioru Polski, Prusy podpisały w 1795 r. osobny pokój z Francją, pokój w Bazylei. W 1796 r. to samo uczyniły Badenia i Wirtembergia. Podpisane w ten sposób porozumienia przewidywały, że posiadłości na lewym brzegu Renu miały zostać scedowane na rzecz Francji. Właściciele mieli jednak otrzymać rekompensatę w postaci terenów kościelnych na prawym brzegu, które następnie zostały zsekularyzowane. Pozostałe państwa imperialne również wynegocjowały rozejmy lub traktaty o neutralności.

W 1797 r. Austria podpisała traktat z Campo-Formio. Zrzekła się różnych posiadłości, takich jak Niderlandy Austriackie i Wielkie Księstwo Toskanii. W ramach rekompensaty Austria, podobnie jak Prusy, miała otrzymać terytoria na prawym brzegu Renu. W ten sposób dwie wielkie potęgi Imperium zrekompensowały sobie kosztem mniejszych członków Imperium. W ten sposób dali Francji prawo do ingerencji w przyszłą organizację Cesarstwa. Działając jako król Węgier i Czech, ale zobowiązany do zagwarantowania integralności cesarstwa jako cesarz, Franciszek II spowodował nieodwracalne szkody w cesarstwie poprzez rozczłonkowanie niektórych z pozostałych państw cesarskich.

W marcu 1798 r. na kongresie w Rastadt delegacja cesarska zgodziła się na cesję terytoriów na lewym brzegu Renu i sekularyzację tych na prawym brzegu, z wyjątkiem trzech elektorów kościelnych. Druga koalicja położyła jednak kres targowaniu się o poszczególne terytoria. Traktat z Lunéville podpisany w 1801 r. położył kres wojnie. Została ona zatwierdzona przez Sejm, ale nie zawierała żadnej jasnej definicji rekompensaty. Negocjacje pokojowe w Bazylei z Prusami, w Campo Formio z Austrią i w Lunéville z Cesarstwem wymagały odszkodowań, które mogły być zatwierdzone tylko ustawą cesarską. W związku z tym zwołuje się deputację w celu uregulowania sytuacji. Ostatecznie deputacja zaakceptowała francusko-rosyjski plan kompensacyjny z 3 czerwca 1802 r., nie wprowadzając do niego istotnych zmian. 24 marca 1803 r. sejm cesarski ostatecznie zaakceptował cesarskie rozporządzenie.

Do zadośćuczynienia poszkodowanym mocarstwom wybrano prawie wszystkie miasta Cesarstwa, najmniejsze terytoria doczesne i prawie wszystkie księstwa kościelne. W wyniku tego skład Imperium uległ znacznym zmianom. Ława książęca na sejmie, która dotychczas była w przeważającej mierze katolicka, stała się protestancka. Zniknęły dwa z trzech elektoratów kościelnych. Nawet elektor Moguncji stracił swoje stanowisko i został mianowany na Ratyzbonę. W tym samym czasie pozostało tylko dwóch wielkich książąt kościelnych Cesarstwa: Wielki Mistrz Zakonu św. Jana Jerozolimskiego i Wielki Mistrz Zakonu Krzyżackiego. W sumie zniknęło 110 terytoriów, a 3,16 mln ludzi zmieniło władcę.

Ta nowa organizacja terytorialna Cesarstwa miała mieć długotrwały wpływ na europejski krajobraz polityczny. Rok 1624 był określany jako Normaljahr, czyli rok odniesienia, to samo dotyczy roku 1803 w odniesieniu do stosunków wyznaniowych i patrymonialnych w Niemczech. W wyniku recesji Imperium z wielu terytoriów powstała wyraźna liczba średnich mocarstw. W celu zadośćuczynienia przeprowadzono sekularyzację i mediatyzację. Odszkodowanie przekraczało niekiedy kwotę, którą dana elektrownia powinna była otrzymać z uwagi na poniesione straty. Na przykład margrabia Badenii otrzymał dziewięć razy więcej poddanych niż stracił w wyniku cesji terytoriów na lewym brzegu Renu i siedem razy więcej terytorium. Jednym z powodów jest to, że Francja chce stworzyć serię państw satelickich, na tyle dużych, by stwarzać trudności cesarzowi, ale na tyle małych, by nie zagrażały pozycji Francji.

Kościół Imperium przestał istnieć. Był on tak zakorzeniony w systemie imperialnym, że zniknął jeszcze przed upadkiem Imperium. Antyklerykalna postawa Francji dokonała reszty, zwłaszcza, że cesarz stracił w ten sposób jedną ze swoich najważniejszych władzy. Duch Aufklärung i absolutystyczny szał władzy przyczyniły się również do przestarzałości Kościoła cesarskiego i chciwości katolickich książąt cesarskich.

18 maja 1804 r. Napoleon został cesarzem Francuzów, a 2 grudnia 1804 r. został koronowany. Koronacja ta, która wzmocniła jego władzę, świadczyła również o tym, że chciał on zostać spadkobiercą Karola Wielkiego i w ten sposób uprawomocnić swoje działania, wpisując je w tradycję średniowieczną. Z tego powodu we wrześniu 1804 r. odwiedził katedrę w Akwizgranie i grób Karola Wielkiego. Podczas rozmów dyplomatycznych między Francją a Austrią na temat tytułu cesarskiego, Napoleon w tajnej nocie z 7 sierpnia 1804 r. zażądał uznania swojego cesarstwa; Franciszek II miał zostać uznany za dziedzicznego cesarza Austrii. Kilka dni później życzenie stało się ultimatum. Proponowano wówczas dwa rozwiązania: wojnę lub uznanie cesarstwa francuskiego. Cesarz Franciszek II poddał się. 11 sierpnia 1804 r. do tytułu cesarza Świętego Cesarstwa Rzymskiego dodał tytuł dziedzicznego cesarza Austrii dla siebie i swoich następców. Posunięcie to stanowiło jednak naruszenie prawa cesarskiego, ponieważ ani książęta-elektorzy nie zostali o nim poinformowani, ani sejm cesarski go nie zaakceptował. Pomijając wszelkie względy prawne, wiele osób uważa ten krok za pochopny. Friedrich von Gentz pisał do swego przyjaciela, księcia Metternicha: „Jeśli niemiecka korona cesarska pozostanie w domu austriackim – a jest już dziś taka masa niepolityki, gdzie nie ma wyraźnie widocznego bezpośredniego zagrożenia, że można się obawiać czegoś przeciwnego! – cała godność cesarska jest daremna”.

Napoleon jednak na dobre stracił cierpliwość. W czasie III koalicji pomaszerował z armią na Wiedeń. Na jego wsparcie przybyły oddziały armii bawarskiej oraz armii Wirtembergii. W ten sposób 2 grudnia 1805 r. odniósł zwycięstwo nad Rosjanami i Austriakami w bitwie pod Austerlitz. Traktat preszburski, który Napoleon podyktował Franciszkowi II i carowi Aleksandrowi I, przypieczętował koniec Cesarstwa. Napoleon narzucił, aby Bawaria stała się królestwem, tak jak Wirtembergia i Badenia, a tym samym zrównała się z Prusami i Austrią. Struktura Imperium została ponownie zaatakowana, gdyż uzyskując pełną suwerenność, królestwa te zostały od niego odłączone. Podkreśla to uwaga Napoleona skierowana do swojego ministra spraw zagranicznych Talleyranda: „Uporządkuję jednak tę część Niemiec, która mnie interesuje: nie będzie już sejmu w Ratyzbonie, ponieważ Ratyzbona będzie należeć do Bawarii; nie będzie więc już Cesarstwa Niemieckiego i na tym poprzestaniemy.

Fakt, że elektor Moguncji, Charles-Theodore de Dalberg, uczynił wielkiego kapelana Cesarstwa Francuskiego, Józefa kardynała Fescha, swoim koadiutorem, w nadziei na uratowanie Cesarstwa, był ostatecznym ciosem na rzecz abdykacji korony. Dalberg, kanclerz Cesarstwa, a więc jako taki szef Kancelarii Cesarstwa, strażnik cesarskiego dworu i cesarskich archiwów, mianował Francuza, który nie znał ani słowa po niemiecku, a ponadto był wujkiem Napoleona. W przypadku śmierci lub rezygnacji Dalberga kanclerzem cesarstwa zostałby wuj cesarza Francuzów. Sejm cesarski zapoznał się z sytuacją 27 maja 1806 roku. Według austriackiego ministra spraw zagranicznych Johanna Philippa von Stadiona istniały tylko dwa możliwe rozwiązania: zniknięcie Cesarstwa lub jego reorganizacja pod dominacją Francji. Franciszek II postanowił więc 18 czerwca zaprotestować, ale na próżno.

12 lipca 1806 r. na mocy Traktatu o Konfederacji Renu elektorowie Moguncji, Bawarii, Wirtembergii, elektorowie Badenii, landgraf Hesji-Darmstadt, obecnie Wielkie Księstwo Hesji, księstwo Nassau, księstwo Bergu i Cleves oraz inni książęta założyli w Paryżu Konfederację Renu. Napoleon został ich protektorem, a oni sami odłączyli się od Imperium 1 sierpnia. Już w styczniu król szwedzki zawiesił udział wysłanników zachodniopomorskich w obradach sejmu, a w reakcji na podpisanie 28 czerwca aktów konfederacji ogłosił zawieszenie konstytucji cesarskiej na terenach cesarskich pod szwedzkim zwierzchnictwem oraz rozwiązał stany i rady prowincjonalne. Zamiast tego wprowadził na Pomorzu szwedzką konstytucję. Położyło to kres reżimowi cesarskiemu w tej części Imperium, który do tego czasu praktycznie przestał istnieć.

Abdykację korony cesarskiej zapowiadało ultimatum przedstawione 22 lipca 1806 r. w Paryżu wysłannikowi austriackiemu. Jeśli cesarz Franciszek II nie abdykowałby do 10 sierpnia 1806 r., wojska francuskie zaatakowałyby Austrię. Jednak już od kilku tygodni Johann Aloys Josef von Hügel i hrabia von Stadion pracowali nad ekspertyzą dotyczącą zachowania Cesarstwa. Ich racjonalna analiza doprowadziła ich do wniosku, że Francja będzie starała się rozwiązać konstytucję Cesarstwa i przekształcić je w państwo federalne pozostające pod wpływem Francji. Zachowanie godności cesarskiej nieuchronnie doprowadzi do konfliktu z Francją, tak że zrzeczenie się korony jest nieuniknione.

W dniu 17 czerwca 1806 r. ekspertyza została przedstawiona cesarzowi. W dniu 1 sierpnia do kancelarii austriackiej wkroczył francuski wysłannik La Rochefoucauld. Dopiero gdy La Rochefoucauld po burzliwej konfrontacji oficjalnie potwierdził von Stadionowi, że Napoleon nie będzie nosił korony cesarskiej i uszanuje austriacką niepodległość, austriacki minister spraw zagranicznych zatwierdził abdykację, która została ogłoszona 6 sierpnia.

W akcie abdykacji cesarz zaznacza, że nie jest już w stanie wypełniać swoich obowiązków głowy cesarstwa i oświadcza: „Niniejszym oświadczamy więc, że uważamy, iż więzy, które dotychczas łączyły nas z Cesarstwem Niemieckim, zostały rozwiązane, że uważamy, iż urząd i godność głowy cesarstwa wygasły wraz z utworzeniem Konfederacji Reńskiej; i że tym samym uważamy, iż jesteśmy zwolnieni ze wszystkich naszych obowiązków wobec tego cesarstwa”. Franciszek II nie tylko zrzuca koronę, ale i rozwiązuje Święte Cesarstwo Rzymskie w całości bez zgody sejmu cesarskiego, ogłaszając: „Zwalniamy jednocześnie elektorów, książęta i stany oraz wszystkich członków Cesarstwa, a mianowicie także członków sądów najwyższych i innych urzędników Cesarstwa, od wszystkich obowiązków, którymi byli związani przez konstytucję z nami, jako legalną głową Cesarstwa. Zlikwidował też pod swoją władzą terytoria cesarstwa i podporządkował je cesarstwu austriackiemu. Nawet jeśli rozpad Imperium nie ma charakteru prawnego, nie ma woli ani siły, by je zachować.

Upadek Świętego Cesarstwa Rzymskiego wydawał się nieunikniony, gdy tylko Napoleon zaczął na nowo definiować jego mapę geopolityczną. Reakcje na to zniknięcie były różne, oscylowały między obojętnością a zdumieniem, o czym świadczy jedno z najbardziej znanych świadectw, matki Goethego, Cathariny Elisabeth Textor, która 19 sierpnia 1806 r., niecałe dwa tygodnie po abdykacji Franciszka II, napisała: „Jestem w takim samym nastroju, jak wtedy, gdy stary przyjaciel jest bardzo chory. Lekarze ogłaszają, że jest skazany na śmierć, jesteśmy pewni, że wkrótce umrze i na pewno jesteśmy zdenerwowani, kiedy przychodzi poczta z wiadomością, że nie żyje”. Obojętność wobec śmierci pokazuje, jak bardzo sklerotyczne stało się Święte Cesarstwo Rzymskie i jak bardzo jego instytucje przestały funkcjonować. Dzień po abdykacji Goethe napisał w swoim dzienniku, że kłótnia między woźnicą a jego lokajem wzbudziła więcej namiętności niż zniknięcie Cesarstwa. Inni, jak ci w Hamburgu, świętowali koniec Imperium.

Po Kongresie Wiedeńskim w 1815 r. państwa niemieckie połączyły się w Konfederację Niemiecką. Wcześniej, w listopadzie 1814 r., grupa dwudziestu dziewięciu władców małych i średnich państw zaproponowała komisji opracowującej plan budowy państwa federalnego przywrócenie godności cesarskiej w Niemczech. Nie był to wyraz patriotycznej żarliwości, ale raczej obawa przed dominacją książąt, którzy pod rządami Napoleona stali się królami suwerennych terytoriów, takich jak Wirtembergia, Bawaria i Saksonia.

Trwa też dyskusja, czy należy wybrać nowego cesarza. Zaproponowano, aby urząd cesarski sprawowali na przemian potężni książęta południowych i północnych Niemiec. Rzecznicy cesarstwa opowiadali się jednak za objęciem godności cesarskiej przez Austrię, a tym samym przez Franciszka II. Franciszek II odrzucił jednak tę propozycję z powodu słabej pozycji, jaką miałby zajmować. Cesarz nie posiadałby praw, które czyniłyby go prawdziwą głową Imperium. Tak więc Franciszek II i jego kanclerz Metternich uważali urząd cesarski za ciężar, ale nie chcieli, aby tytuł cesarza przypadł Prusom lub innemu potężnemu księciu. Kongres Wiedeński rozwiązał się bez odnowienia Cesarstwa. Konfederacja Niemiecka została założona 8 czerwca 1815 roku, a Austria rządziła nią do 1866 roku.

Pojęcia konstytucji Świętego Cesarstwa Rzymskiego nie należy rozumieć w dzisiejszym znaczeniu prawnym jako całościowego dokumentu prawnego. Składają się na nią przede wszystkim tradycje i ćwiczenia z norm prawnych, które dopiero od końca średniowiecza, a zwłaszcza od czasów nowożytnych, zostały ujęte w pisemne ustawy zasadnicze. Konstytucja cesarstwa w rozumieniu jurystów od XVIII w. to raczej konglomerat pisanych i niepisanych podstaw prawnych dotyczących idei, formy, konstrukcji, kompetencji, działania cesarstwa i jego członków.

Organizacja federalna z dużą ilością powiązanych ze sobą regulacji była krytykowana już przez współczesnych, jak na przykład Samuel von Pufendorf, który w 1667 roku napisał pod pseudonimem Severinus von Monzambano swoje dzieło De statu imperii Germanici, popierające książąt protestanckich, w którym określił cesarstwo jako „monstro simile”.

Cesarstwo jest jednak państwem z głową, cesarzem, i jego członkami, państwami cesarskimi. Szczególny charakter imperium i jego konstytucji był znany ówczesnym jurystom, którzy próbowali go teoretyzować. Według jednej z tych teorii, imperium rządzone jest przez dwa majestaty. Z jednej strony mamy majestas realis sprawowany przez państwa cesarskie i majestas personalis sprawowany przez wybranego cesarza. Ten stan rzeczy uwidacznia się poprzez często używane sformułowanie cesarz i cesarstwo (Kaiser und Kaisertum), zgodnie z tą teorią prawną cesarz byłby suwerenem konstytucyjnie podległym suwerenności państw. W rzeczywistości, wraz ze wzrostem znaczenia monarchii austriackiej w ramach cesarstwa, siła „kół cesarskich” i sejmu zaczęła maleć.

Sto lat po Pufendorfie, arcybiskup Moguncji Karol Teodor z Dalbergu bronił organizacji cesarstwa słowami: „trwały gotycki budynek, który nie jest zbudowany zgodnie z zasadami sztuki, ale w którym żyje się bezpiecznie”.

Prawa podstawowe

Ustawy i teksty, które stały się częścią konstytucji cesarskiej, powstawały na przestrzeni różnych wieków, a ich uznanie za integralne prawa konstytucji nie było powszechne. Niektóre z nich są jednak określane jako prawa podstawowe.

Pierwszą konwencją, którą można uznać za prawo konstytucyjne, jest Konkordat Wormacki z 1122 r., który zakończył spór o inwestyturę. Ustanowienie na piśmie prymatu mianowania biskupów przez cesarza przed ich instalacją przez papieża dawało władzy doczesnej pewną niezależność od władzy religijnej. Konkordat był pierwszym krokiem do emancypacji państwa, które trudno nazwać państwem, od Kościoła.

Wewnętrznie, pierwszy kamień milowy został osiągnięty dopiero ponad sto lat później. W XII wieku pierwotnie autonomiczni książęta etniczni zostali przekształceni w książąt cesarstwa. Na sejmie w Wormacji w 1231 r. Fryderyk II musiał przyznać im prawa, które wcześniej były zastrzeżone dla niego. Dzięki Statutum in favorem principum książęta otrzymali prawo bicia monet i ustanawiania ceł. Fryderyk II uznał również prawo książąt do stanowienia prawa.

Obok Statutum in favorem principum, Złota Bulla z 1356 roku jest tekstem uważanym za rzeczywisty fundament konstytucji. Po raz pierwszy zasady wyboru króla są mocno skodyfikowane, dzięki czemu unika się podwójnych wyborów. Zdefiniowana jest również grupa książąt elektorów. Te ostatnie uznaje się za niepodzielne, aby zapobiec zwiększeniu ich liczby. Ponadto Złota Bulla wyklucza jakiekolwiek papieskie prawo do wyboru króla i ogranicza prawo do prowadzenia prywatnych wojen.

Konkordaty z 1447 roku między papieżem Mikołajem V a cesarzem Fryderykiem III są również uważane za ustawę zasadniczą. Określono w nich prawa papieskie i wolności Kościoła oraz biskupów w cesarstwie. Dotyczy to wyboru biskupów, opatów i przeorów, ale także nadawania godności zakonnych i kwestii dziedziczenia ziemi po śmierci dostojnika zakonnego. Konkordaty stanowiły podstawę dla roli i struktury Kościoła jako Kościoła cesarskiego w następnych wiekach.

Kolejnym ważnym wydarzeniem konstytucyjnym była reforma cesarstwa uchwalona na sejmie w Wormacji 7 sierpnia 1495 roku. Ustanowił on Wieczysty Pokój, który zakazywał wszelkich prywatnych wojen, jakie mogła prowadzić ówczesna szlachta i próbował narzucić władzę państwu. Wszelkie konflikty zbrojne i prywatny wymiar sprawiedliwości zostały uznane za niezgodne z konstytucją. Sądy terytorialne, a w przypadku państw cesarskich raczej cesarskie, miały rozstrzygać spory. Każdy, kto naruszy wieczysty pokój, podlega ciężkim karom, takim jak bardzo wysokie grzywny lub wygnanie z imperium.

Po niej nastąpiła seria ustaw cesarskich, które stały się ustawami zasadniczymi: ustawa Rzeszy z Wormacji z 1521 r., która określała kontyngenty wojskowe, jakie wszystkie państwa cesarskie musiały oddać do dyspozycji armii cesarskiej. Określa również kwoty, które należy wpłacić na utrzymanie armii. Ustawa ta, mimo pewnych korekt, stała się podstawą Reichsheeresverfassung. Obok ustawy matrymonialnej istniały inne ważne ustawy, jak np. pokój augsburski z 25 września 1555 r., który rozszerzał pokój wieczysty na płaszczyznę konfesyjną i odchodził od idei jedności religijnej.

Po wojnie trzydziestoletniej traktaty westfalskie zostały w 1654 r. uznane za wieczystą ustawę zasadniczą. Równocześnie ze zmianami terytorialnymi uznano suwerenność terytoriów imperium. Obok katolików i luteran uznano także kalwinistów. Wprowadzono przepisy o pokoju religijnym i równości religijnej w instytucjach cesarskich. Dzięki tym różnym ustawom budowa konstytucji cesarstwa była w zasadzie zakończona. Do konstytucji zostały jednak dodane przez różnych jurystów pewne traktaty pokojowe. Należą do nich traktat z Nijmegen z 1678 r. i traktat z Ryswick z 1697 r., które zmieniły granice części imperium, a także takie traktaty, jak ostatni traktat cesarski z 1654 r. i konwencja wieczystego sejmu cesarskiego z 1663 r. Niektórzy historycy uważają dziś Reichsdeputationshauptschluss za ostatnią ustawę zasadniczą, ponieważ tworzy ona zupełnie nową podstawę dla konstytucji cesarstwa. Jednak nie wszyscy uważają to za takie wydarzenie, ponieważ sygnalizuje ono koniec imperium. Według Antona Schindlinga, który przeanalizował potencjał rozwojowy recesu, analiza historyczna musi poważnie potraktować go jako szansę na nową ustawę zasadniczą dla odnowionego imperium.

Cła i Reichsherkommen

Prawo niemieckie z natury rzeczy uwzględnia zwyczaje. Fred E. Schrader podsumowuje to w następujący sposób: „Tym, co odróżnia prawo niemieckie od prawa rzymskiego, jest kumulatywna zasada praw materialnych. Kodeks zasad nie byłby w stanie zrozumieć ani zastąpić tego systemu. Z jednej strony istnieją prawa i zwyczaje, które nigdy nie zostały zapisane na piśmie, a z drugiej strony prawa i zwyczaje, które doprowadziły do zmiany praw i umów. Na przykład Złota Bulla została zmieniona w odniesieniu do koronacji królewskiej, która od 1562 r. odbywała się we Frankfurcie, a nie w Akwizgranie, jak wcześniej uzgodniono. Aby takie działanie stało się prawem zwyczajowym, musiało być powtarzane bez żadnych sprzeciwów. Na przykład sekularyzacja biskupstw w północnych Niemczech przez książąt terytorialnych, którzy w drugiej połowie XVI wieku stali się protestantami, nigdy później nie stała się częścią prawa, ponieważ cesarz kilkakrotnie się temu sprzeciwiał. Podczas gdy prawo niepisane może mieć moc prawną, brak egzekwowania zasady może być wystarczający do jej zniesienia.

Reichsherkommen (tłumaczone jako przestrzeganie) obejmuje zwyczaje regulujące sprawy państwa. Za ich opracowanie odpowiedzialny był Reichspublizistik. Ówcześni prawnicy wyodrębnili dwie grupy: sam zwyczaj i zwyczaj określający sposób jego stosowania. Do pierwszej grupy należy umowa, że od czasów nowożytnych królem może zostać tylko Niemiec, a od 1519 roku musi on negocjować z elektorami kapitulację wyborczą, czy też praktyka, że nowo wybrany władca musi objeżdżać swoje terytoria. Zgodnie ze starym prawem zwyczajowym, najszlachetniejsze państwa cesarskie mogą dodawać do swego tytułu słowa „z łaski Boga”. W ten sam sposób religijne państwa imperialne są lepiej postrzegane niż doczesne państwa imperialne tej samej rangi. Do drugiej grupy należy podział stanów cesarskich na trzy kolegia, z których każde miało inne prawa, prowadzenie obrad sejmu cesarskiego oraz administracja służb cesarskich (Erzämter).

Cesarz

Cesarscy władcy średniowiecza postrzegali siebie – w związku z Renovatio imperii, czyli odbudową Cesarstwa Rzymskiego pod rządami Karola Wielkiego – jako bezpośrednich następców rzymskich cezarów i cesarzy karolińskich. Propagowali ideę Translatio imperii, zgodnie z którą doczesna wszechwładza, Imperium, przeszła z rąk Rzymian na Niemców. Z tego powodu, oprócz wyboru na króla Rzymian, król domagał się koronacji na cesarza przez papieża w Rzymie. Dla pozycji prawnej władcy Cesarstwa ważne jest, że staje się on również władcą terytoriów związanych z Cesarstwem, cesarskich Włoch i Królestwa Burgundii.

Pierwotnie o wyborze króla mieli teoretycznie decydować wszyscy wolni ludzie Imperium, potem książęta Imperium, a następnie tylko najważniejsi książęta Imperium, zazwyczaj ci, którzy mogliby wydawać się rywalami lub którzy mogliby uniemożliwić królowi sprawowanie władzy. Dokładne określenie kręgu tych osób pozostawało jednak kontrowersyjne i kilkakrotnie dochodziło do podwójnych elekcji, gdyż książęta nie byli w stanie uzgodnić wspólnego kandydata. Dopiero Złota Bulla określiła zasadę większości i krąg osób uprawnionych do wyboru króla.

Od 1508 roku, czyli od Maksymiliana I, nowo wybrany król nazywany jest „wybranym przez Boga Cesarzem Rzymskim” (po niemiecku Erwählter Römischer Kaiser). Tytuł ten, którego zrzekli się wszyscy z wyjątkiem Karola V po jego koronacji przez papieża, pokazuje, że cesarstwo nie powstało wraz z koronacją papieską. W języku potocznym i w badaniach starożytnych termin cesarz niemiecki (deutscher Kaiser) używany jest w odniesieniu do cesarza Świętego Cesarstwa Rzymskiego (Kaiser des Heiligen Römischen Reiches Deutscher Nation). W XVIII wieku oznaczenia te były stosowane w dokumentach urzędowych. Współczesne badania historyczne używają natomiast określenia cesarz rzymsko-niemiecki, aby rozróżnić między cesarzami rzymskimi w starożytności a cesarzami niemieckimi w XIX i XX wieku.

Cesarz jest głową Imperium, najwyższym sędzią i obrońcą Kościoła. Kiedy termin cesarz jest używany w zapisach z epoki nowożytnej, zawsze jest to głowa Imperium, który jest wskazany. Ewentualny król wybrany na króla Rzymian za życia cesarza wyznacza jedynie jego następcę i przyszłego cesarza. Dopóki żyje cesarz, król nie może wywodzić ze swego tytułu żadnych własnych praw do cesarstwa. Czasami król otrzymuje prawo do rządzenia, jak w przypadku Karola V i jego brata, króla rzymskiego Ferdynanda I. Gdy cesarz umiera lub abdykuje, władzę cesarską przejmuje bezpośrednio król.

Od wczesnej ery nowożytnej tytuł cesarza sugeruje większą władzę niż ta, którą cesarz faktycznie posiada. Nie można go porównywać z rzymskimi cezarami czy cesarzami średniowiecza. Cesarz może prowadzić skuteczną politykę tylko we współpracy ze stanami cesarskimi, a w szczególności z elektorami. Juryskonci XVIII wieku często dzielili mocarstwa cesarskie na trzy grupy. Pierwszą grupę stanowią prawa komitywne (iura comitialia), które musi zatwierdzić Sejm Cesarski. Należą do nich podatki cesarskie, prawa cesarskie, a także deklaracje wojenne lub traktaty pokojowe, które dotyczą całego Imperium. Drugą grupę stanowią ograniczone prawa zastrzeżone cesarza (iura caesarea reservata limitata), takie jak zwoływanie sejmu cesarskiego, bicie monet czy wprowadzanie ceł, które wymagają zgody książąt-elektorów. Trzecia grupa, nieograniczone prawa zastrzeżone (iura reservata illimitata lub iura reservata), to te prawa, z których cesarz może korzystać w całym imperium bez zgody elektorów. Najważniejsze z tych praw to prawo do mianowania rajców, przedstawiania porządku obrad na sejmie cesarskim oraz nobilitacji. Istnieją też inne prawa o mniejszym znaczeniu dla polityki imperialnej, takie jak prawo do nadawania stopni naukowych czy legitymizowania naturalnych dzieci.

Prawa cesarskie zmieniły się w epoce nowożytnej w prawa, które w coraz większym stopniu wymagają zatwierdzenia. Banicja była pierwotnie prawem zastrzeżonym, ale później stała się prawem komitetowym wymagającym zgody Sejmu Imperium.

Arcybiskup Moguncji

Arcybiskup Moguncji jest jednym z siedmiu elektorów niemieckich, którzy wybierali Świętego Cesarza Rzymskiego, którego status został określony przez Złotą Bullę z 1356 roku. Elektor Moguncji zajmował znaczącą pozycję w Świętym Cesarstwie Rzymskim. Przewodniczy on kolegium elektorskiemu, czyli zwołuje pozostałych sześciu elektorów, którzy we Frankfurcie nad Menem wybierają nowego króla. Jest on pierwszym w procesie wyboru króla Rzymian i w obradach nad kapitulacjami.

Jest on również odpowiedzialny za koronację i namaszczenie nowego cesarza. Jest on z mocy prawa archikanclerzem i protokolarnie pierwszym radcą sejmu cesarskiego. Sprawuje on kontrolę nad archiwami tego zgromadzenia i zajmuje specjalną pozycję w Radzie Imperialnej i Imperialnej Izbie Sprawiedliwości. Jako Książę Państwa Mandatowego był odpowiedzialny za kierowanie Kołem Elektorskim Renu. Większość z tych funkcji ma jednak charakter reprezentacyjny i jako taka nadaje arcybiskupowi znaczenie polityczne.

Państwa Imperialne

Koncepcja państw imperialnych odnosi się do tych bezpośrednich osób lub korporacji, które mogą zasiadać i mają prawo obywatelstwa w Sejmie Imperium. Nie byli poddanymi żadnego władcy i płacili podatki na rzecz Imperium. Dopiero na początku XV wieku państwa te zyskały ostatecznie na znaczeniu. Do państw cesarskich należą Królestwo Czeskie, Palatynat Reński, Księstwo Saksonii i Marchia Brandenburska.

Jeśli stany cesarskie są zróżnicowane pod względem rangi, to są one również zróżnicowane na stany doczesne i duchowe. To rozróżnienie jest tym ważniejsze, że dostojnicy kościelni Świętego Cesarstwa Rzymskiego, tacy jak arcybiskupi i biskupi, mogą być również władcami. Oprócz diecezji, w której biskup jest głową kościoła, biskup często rządzi także częścią terytorium diecezji jako liege. Na swoich terytoriach dostojnik kościelny ogłasza prawa, pobiera podatki i nadaje przywileje tak samo jak władca doczesny. Aby pokazać swoją podwójną rolę jako władcy duchowego i doczesnego, biskup przyjmuje tytuł księcia-biskupa. Tylko ta doczesna rola książąt-biskupów uzasadniała ich przynależność do państw cesarskich.

Książęta elektorowie to grupa książąt cesarskich, którzy mają prawo wyboru cesarza. Oni są filarami Imperium. Kolegium elektorów reprezentuje Cesarstwo przed cesarzem i działa jako głos Cesarstwa. Kolegium elektorów jest cardo imperii, zawiasem między cesarzem a Imperium. Doczesni książęta-elektorzy piastują urzędy cesarskie (Erzämter): arcymarszałek Saksonii, arcyszambelan Brandenburgii, arcybiskup Czech, archiprezbiter Hanoweru, arcyskarbi Bawarii, arcykanclerze arcybiskupów Moguncji, Kolonii i Trewiru. Jedną z najważniejszych funkcji jest ta pełniona przez arcybiskupa Moguncji jako kanclerza. Kontroluje on różne urzędy Imperium, takie jak Cesarska Izba Sprawiedliwości czy Sejm.

Pod koniec średniowiecza powstało kolegium elektorów, którego liczba została ustalona na siedem osób Złotą Bullą z 1356 roku. Kolegium tworzyli trzej książęcy arcybiskupi Moguncji, Kolonii i Trewiru (elektorzy kościelni) oraz czterej elektorzy świeccy: król Czech, margrabia Brandenburgii, hrabia Palatyn Renu i książę Saksonii. W 1632 r. cesarz Ferdynand II przekazał palatynacki urząd elektorski księstwu bawarskiemu. Na mocy traktatów westfalskich Palatynat został przywrócony jako ósmy elektorat (w 1777 roku Palatynat i Bawaria zostały ponownie połączone jako jeden elektorat). W 1692 roku Księstwo Brunszwiku-Luneburga otrzymało dziewiąty urząd elektorski, który został potwierdzony przez Sejm dopiero w 1708 roku. Szczególną rolę odgrywał król czeski, który od czasów krucjat husyckich uczestniczył tylko w elekcji królewskiej, nie biorąc udziału w innych działaniach kolegium elektorskiego, co zmieniło się dopiero w 1708 r.

Dzięki swojemu prawu elekcyjnemu i uprzywilejowanej pozycji w stosunku do innych książąt cesarstwa książęta-elektorzy odgrywali decydującą rolę w polityce cesarstwa, zwłaszcza do końca wojny trzydziestoletniej. Do lat trzydziestych XVI wieku byli oni odpowiedzialni za całe Imperium. Od tego czasu ich roszczenia do wyłącznej władzy stały się kontrowersyjne i kwestionowane. W latach 80. XVI w. nastąpiło ożywienie roli sejmu i znaczne ograniczenie wpływów Kolegium Elektorów, które pozostało jednak najważniejszą grupą w sejmie.

Grupa książąt cesarstwa, która ukształtowała się w połowie średniowiecza, obejmuje wszystkich książąt, którzy otrzymali swoje lenno bezpośrednio od cesarza. Są oni bezpośrednimi wasalami. Do książąt cesarstwa należą stare rody, takie jak Hesja, ale także inne rody, które zostały później wyniesione do tej rangi za zasługi, np. Hohenzollernowie. Podobnie jak elektorzy, książęta Cesarstwa dzielą się na dwie grupy: książąt doczesnych i książąt zakonnych.

Zgodnie z matrycą cesarską z 1521 r. do książąt zakonnych cesarstwa należą czterej arcybiskupi Magdeburga, Salzburga, Besançon i Bremy oraz czterdziestu sześciu biskupów. Do 1792 r. liczba ta zmniejszyła się do trzydziestu trzech, w tym dwóch arcybiskupów Salzburga i Besançon oraz dwudziestu dwóch biskupów. W przeciwieństwie do liczby religijnych książąt cesarstwa, która zmniejszyła się o jedną trzecią aż do upadku cesarstwa, liczba doczesnych książąt cesarstwa wzrosła ponad dwukrotnie. Matrykulacja cesarska z Wormacji z 1521 roku liczy dwadzieścia cztery osoby. Do końca XVIII wieku liczba ta wzrosła do 61.

Na sejmie w Augsburgu w 1582 r. wzrost liczby książąt cesarstwa został zredukowany do dynastii. Przynależność do państw cesarskich była odtąd związana z terytorium księcia, tzn. w przypadku wymarcia dynastii nowy władca terytorium przejmował tę przynależność. W przypadku dziedziczenia wspólnego, spadkobiercy przejmują je wspólnie.

Książęta Cesarstwa tworzą ławę książęcą na Sejmie Cesarstwa. Jest on podzielony według natury ich władzy, doczesnej lub duchowej. Głosy każdego księcia są powiązane z władzą, jaką ma nad danym terytorium, a liczba głosów jest określana przez Matrycę Imperialną. Jeśli książę doczesny lub duchowy włada kilkoma terytoriami, ma odpowiednią liczbę głosów. Najwięksi z książąt przeważnie przewyższają biskupów-książąt pod względem władzy i wielkości terytorialnej i dlatego wymagają od drugiej tercji XVII wieku politycznej i ceremonialnej asymilacji książąt cesarstwa z książętami-elektorami.

Obok arcybiskupów i biskupów, którzy należeli do korpusu książąt cesarstwa, istnieli przywódcy opactw i bezpośrednich kapituł, którzy tworzyli specjalne ciało w ramach cesarstwa: prałatów cesarstwa, wśród których byli opaci cesarstwa, przeorzy cesarstwa i opatki cesarstwa. Matrykulacja Cesarstwa z 1521 roku liczy 83 prałatów Cesarstwa. Ich liczba zmniejszyła się do 1792 roku w wyniku mediacji, sekularyzacji, cesji na rzecz innych państw europejskich lub mianowania na książąt do 40. Do zmniejszenia liczby prałatów cesarstwa przyczyniła się również secesja Konfederacji Helweckiej. St Gallen, Schaffhausen, Einsiedeln i odpowiadające im opactwa nie były już częścią Cesarstwa.

Terytoria prałatów Imperium są zazwyczaj bardzo małe, czasem składają się tylko z kilku budynków. Oznacza to, że tylko z trudem mogą się wymknąć spod wpływu otaczających ich terytoriów. Większość prałatur cesarskich znajduje się w południowo-zachodniej części imperium. Ich bliskość geograficzna przyczyniła się do powstania spójności, która została wzmocniona w 1575 r. przez utworzenie Schwäbisches Reichsprälatenkollegium (Szwabskiej Rady Prałaturalnej), co wzmocniło ich wpływy. Kolegium to tworzyło w sejmie cesarskim zamkniętą grupę i dysponowało głosem kurialnym o tej samej wadze co głos książąt cesarstwa. Wszyscy pozostali prałaci cesarscy tworzą Kolegium Rzeszy Nadreńskiej, które również posiada własny głos. Ci ostatni nie mają jednak takich wpływów jak prałaci szwabscy, ponieważ są bardziej rozproszeni geograficznie.

Grupa ta ma największą liczbę członków wśród państw cesarskich i obejmuje tych szlachciców, którzy nie zdołali uczynić ze swojego terytorium lenna, ponieważ hrabiowie są początkowo tylko zarządcami dóbr cesarskich lub raczej przedstawicielami króla na określonych terytoriach. Włączeni do hierarchii cesarskiej w 1521 r., hrabiowie znajdowali się pomiędzy książętami terytorialnymi a rycerzami cesarstwa i sprawowali rzeczywistą władzę seigniorialną, a także odgrywali ważną rolę polityczną na dworze.

Mimo to hrabiowie, podobnie jak wielcy książęta, dążyli do przekształcenia swoich posiadłości w państwo terytorialne. W rzeczywistości ci ostatni byli panami już od wczesnego średniowiecza i niekiedy dołączali do grona książąt cesarstwa, jak np. hrabstwo Wirtembergii, które w 1495 r. stało się księstwem.

Liczne terytoria hrabstw – lista cesarstwa z 1521 r. zawiera 143 hrabstwa – w większości niewielkie, przyczyniają się w znacznym stopniu do wrażenia rozdrobnienia terytorium cesarskiego. Lista z 1792 roku wykazuje jeszcze sto, co nie wynika z licznych mediacji czy wymierania rodzin, ale raczej z mianowania wielu hrabiów na stopień hrabiego Cesarstwa, którzy jednak nie posiadali już bezpośredniego terytorium.

Miasta Imperium stanowią polityczny i prawny wyjątek w tym sensie, że przynależność do państw cesarskich nie jest związana z osobą, ale z miastem jako całością reprezentowaną przez radę. Miasta cesarskie różnią się od innych miast tym, że ich władcą jest tylko cesarz. Pod względem prawnym są one równe z innymi terytoriami Imperium. Jednak nie wszystkie miasta mają prawo do zasiadania i głosowania w Diecie Cesarskiej. Tylko trzy czwarte z 86 miast cesarstwa wymienionych w immatrykulacji z 1521 r. miało swoje miejsce na sejmie. Dla pozostałych, członkostwo w państwach cesarskich nigdy nie zostało przyznane. Na przykład Hamburg został włączony do sejmu dopiero w 1770 r., ponieważ Dania zakwestionowała jego status, który zaakceptowała dopiero w 1768 r. na mocy traktatu z Gottorp.

Fundamenty miast Cesarstwa można znaleźć w fundacjach miast przez cesarzy w średniowieczu. Miasta te, które później uznano za miasta Imperium, podlegały jedynie cesarzowi. Były też miasta, które u schyłku średniowiecza, wzmocnione sporem o inwestyturę, zdołały wyzwolić się spod władzy panów zakonnych. Te tak zwane wolne miasta, w przeciwieństwie do miast cesarskich, nie musiały płacić żadnych podatków ani wojska cesarzowi. Od 1489 r. miasta cesarskie i wolne miasta tworzyły kolegium miast cesarskich i były zgrupowane pod nazwą Wolne i Cesarskie Miasta (Freie- und Reichsstädte), która z czasem przekształciła się w Wolne Miasta Cesarstwa.

W 1792 r. pozostało już tylko 51 miast cesarstwa. Po spisie ludności w 1803 r. było ich tylko sześć: Lubeka, Hamburg, Brema, Frankfurt, Augsburg i Norymberga. Rola i znaczenie tych miast od czasów średniowiecza tylko się zmniejszyły, ponieważ wiele z nich było małych i ledwo mogło się oprzeć presji otaczających je terytoriów. Na posiedzeniach sejmu cesarskiego opinie miast cesarskich uwzględniano z reguły tylko formalnie, po uzgodnieniu ich z elektorami i książętami cesarstwa.

Inne stany bezpośrednie

Bezpośredni zakon rycerzy cesarskich (Reichsritter) nie należał do państw cesarskich, dlatego nie ma o nim śladu w immatrykulacji z 1521 r. Rycerze cesarscy należeli do niższej szlachty i pod koniec średniowiecza utworzyli własny stan. Nie osiągnęły one pełnego uznania jak hrabiowie Cesarstwa, ale oparły się władzy różnych książąt terytorialnych i dzięki temu zachowały swoją bezpośredniość. Cesarz często korzystał z usług rycerzy cesarskich, którzy mogli wtedy wywierać duży wpływ na armię i administrację cesarstwa, ale także na książąt terytorialnych.

Rycerze cieszą się szczególną opieką cesarza, ale są wykluczeni z obrad sejmu i z konstytuowania się kół cesarskich. Na sejmie obecni byli tylko rycerze cesarscy, którzy byli jednocześnie książętami kościelnymi. Ich powstanie przeciwko cesarzowi w latach 1521-1526 było wyrazem dążenia rycerstwa do przynależności do państw cesarskich. Od końca średniowiecza tworzyli oni różne grupy w celu ochrony swoich praw i przywilejów oraz wypełniania obowiązków wobec cesarza. Od połowy XVI wieku rycerstwo cesarskie było więc zorganizowane w piętnaście kantonów (Ritterorte), które z kolei były zgrupowane w trzy kręgi (Ritterkreise): Szwabia, Frankonia i Am Rhein. Od XVII wieku kantony były tworzone według modelu Konfederacji Helweckiej. Od 1577 roku odbywały się zgromadzenia rycerzy cesarskich, zwane Generalkorrespondenztage. Koła i kantony pozostały jednak bardzo ważne ze względu na swoje silne zakorzenienie terytorialne.

Wsie cesarskie zostały uznane przez traktaty westfalskie w 1648 r. wraz z innymi państwami cesarskimi i rycerstwem cesarskim. Były one pozostałością po rozwiązanych w XV wieku folwarkach. Nieliczne wsie Imperium składały się z gmin lub małych skrawków terytorium położonych na dawnych ziemiach koronnych. Podporządkowane wyłącznie cesarzowi, posiadały samorząd i wysoką jurysdykcję. Z pierwotnych 120 wiosek Imperium w 1803 roku pozostało tylko pięć, które zostały przyłączone do dużych sąsiednich księstw w ramach medializacji Imperium.

Instytucje Imperium

Sejm cesarski (Reichstag) jest najważniejszym i najtrwalszym rezultatem reform cesarskich z przełomu XV i XVI wieku. Rozwijał się on od czasów Maksymiliana I, a zwłaszcza od 1486 r., kiedy to tryb obradowania został podzielony między książąt-elektorów i książąt cesarstwa, stając się najwyższą instytucją konstytucyjną i prawną, nie posiadającą jednak aktu założycielskiego ani podstawy prawnej. W walce między cesarzem a książętami cesarstwa o większą centralizację cesarstwa z jednej strony, a z drugiej o bardziej federalistyczny charakter, sejm okazał się gwarantem cesarstwa. Sejm składa się z trzech ław: książąt-elektorów, książąt cesarstwa i miast cesarstwa.

Do lat 1653-1654 sejm zbierał się w różnych miastach cesarskich, ale od 1663 r. obradował jako sejm wieczysty w Ratyzbonie. Sejm może być zwołany tylko przez cesarza, który od 1519 r. jest zobowiązany do uzyskania zgody elektorów przed rozesłaniem różnych wezwań. Cesarz ma również prawo do ustalania porządku obrad, choć ma niewielki wpływ na poruszane tematy. Na czele sejmu stoi arcybiskup Moguncji, który odgrywa ważną rolę polityczną i może trwać od kilku tygodni do kilku miesięcy. Decyzje Sejmu są zapisywane w księdze Rzeszy. Ostatni z nich, Ostatni Reces Cesarski (recessus imperii novissimus), pochodzi z lat 1653-1654.

Trwałość Sejmu Wieczystego Cesarstwa po 1663 r. nie została nigdy formalnie przesądzona, lecz wynikała z okoliczności obrad. Sejm Wieczysty szybko przekształcił się w zwykły zjazd posłów, na którym bardzo rzadko pojawiały się państwa cesarskie. Ponieważ Stały Sejm nigdy nie został formalnie rozwiązany, podjęte na nim decyzje zebrano w formie cesarskiego Conclusum (Reichsschluss). Wnioski te są zazwyczaj ratyfikowane przez przedstawiciela cesarza, Prinzipalkommissar, w formie dekretów komisji cesarskich (Kaiserlichen Commissions-Decrets).

Ustawy wymagają zatwierdzenia przez wszystkie trzy grupy, a cesarz je ratyfikuje. Jeśli decyzje podejmowane są większością głosów lub jednogłośnie w poszczególnych radach państwowych, wyniki konsultacji są wymieniane i próbuje się przedstawić cesarzowi wspólną decyzję państw cesarskich. Ze względu na coraz trudniejszy proces, próbuje się również ułatwić podejmowanie decyzji poprzez powoływanie różnych komisji. Po reformacji i wojnie trzydziestoletniej, w wyniku podziału konfesyjnego z 1653 r. powstał Corpus Evangelicorum, a następnie Corpus Catholicorum. Te dwa ugrupowania zrzeszały stany cesarskie obu wyznań i oddzielnie dyskutowały o sprawach Imperium. W traktatach westfalskich ustalono, że sprawy religijne nie powinny być już rozstrzygane większością głosów, lecz w drodze konsensusu.

Kręgi cesarskie powstały w wyniku reformy cesarstwa pod koniec XV wieku lub, co bardziej prawdopodobne, na początku XVI wieku wraz z ogłoszeniem Pokoju Wieczystego w Wormacji w 1495 roku. Pierwsze sześć okręgów cesarskich powstało na sejmie w Augsburgu w 1500 r., równocześnie z utworzeniem rządu cesarskiego (Reichsregiment). W tym czasie były one oznaczone tylko numerami i składały się z grup ze wszystkich stanów cesarskich z wyjątkiem elektoratów. Wraz z utworzeniem czterech kolejnych kół cesarskich w 1517 r. do ich konstytucji włączono dziedziczne terytoria i elektoraty Habsburgów. Kręgi te to: Austria, Burgundia, elektorat reński, Dolna Saksonia, Górna Saksonia, Bawaria, Górny Ren, Szwabia, Frankonia i Dolny Ren-Westfalia. Do upadku cesarstwa poza tym podziałem na okręgi pozostawały elektorat i Królestwo Czech oraz związane z nim terytoria – Śląsk, Łużyce i Morawy, podobnie jak Konfederacja Helwecka, rycerstwo cesarskie, lenna w cesarskich Włoszech oraz niektóre hrabstwa i lordostwa cesarskie, jak np. Jever.

Ich misją jest przede wszystkim zachowanie i przywrócenie pokoju narodowego poprzez zapewnienie spójności geograficznej między nimi, przy czym w razie trudności kręgi pomagają sobie nawzajem. Do ich zadań należy również rozwiązywanie pojawiających się konfliktów, egzekwowanie praw imperialnych, narzucanie ich w razie potrzeby, ściąganie podatków, prowadzenie polityki handlowej, monetarnej i zdrowotnej. W kręgach cesarskich znajdował się Sejm, w którym omawiano różne sprawy gospodarcze, polityczne czy wojskowe, co czyniło z nich ważnych aktorów politycznych, zwłaszcza w odniesieniu do cesarskiej Izby Sprawiedliwości. Dla Jeana Schillingera koła te prawdopodobnie „odegrały ważną rolę w kształtowaniu się świadomości regionalnej na terenach takich jak Westfalia, Frankonia czy Szwabia”.

Cesarska Izba Sprawiedliwości została oficjalnie powołana do życia 7 sierpnia 1495 r. wraz z reformą cesarstwa i ustanowieniem wieczystego pokoju za panowania cesarza Maksymiliana I, ale istniała już wcześniej, bo w 1415 r., za panowania Zygmunta. Funkcjonował on do 1806 roku. Wraz z Radą Aulicką była najwyższym sądem Imperium i miała za zadanie ustanowienie uregulowanej procedury w celu uniknięcia prywatnych wojen lub przemocy. Jest to instytucja „sprofesjonalizowana i zbiurokratyzowana”. Izba składa się z sędziego i szesnastu asesorów, z których połowa to rycerze Imperium, a połowa to prawnicy. Pierwsza sesja odbyła się 31 października 1495 roku, kiedy to izba obradowała we Frankfurcie nad Menem. Od 1527 r. Izba obradowała w Spirze, a wcześniej w Wormacji, Augsburgu, Norymberdze, Ratyzbonie, Spirze i Esslingen. Gdy podczas wojny o Ligę Augsburską Spyera została zniszczona, Izba przeniosła się do Wetzlar, gdzie zasiadała od 1689 do 1806 roku.

Począwszy od sejmu cesarskiego w Konstancji w 1507 r. książęta-elektorzy wysyłają do Izby sześciu asesorów, podobnie jak koła cesarskie. Cesarz wyznacza dwóch dla swoich dziedzicznych terytoriów, a dwa ostatnie miejsca są wybierane przez hrabiów i lordów, co daje w sumie szesnastu asesorów. Rezygnujący asesorzy są zastępowani na wniosek kół. Kiedy w 1550 r. liczba asesorów została zwiększona do 24, rola cechów cesarskich pozostała niezmieniona pod względem ich znaczenia dla wieczystego pokoju, który musiały zachować. Od tego czasu każde koło miało prawo wysłać dwóch przedstawicieli: doświadczonego jurystę i przedstawiciela rycerstwa cesarskiego. Nawet po traktatach westfalskich, kiedy liczba asesorów została ponownie zwiększona do pięćdziesięciu (26 katolików i 24 protestantów), a także po ostatniej rewizji cesarskiej, połowę asesorów stanowili przedstawiciele kręgów cesarskich.

Tworząc Cesarską Izbę Sprawiedliwości, cesarz stracił rolę sędziego absolutnego, pozostawiając otwarte pole dla wpływów stanów cesarskich, które były odpowiedzialne za egzekwowanie decyzji sądu. Takiej sytuacji nie było od początku XV wieku, kiedy to istniał królewski sąd apelacyjny. Pierwsze prawa, które zostały uchwalone, takie jak Wieczysty Pokój czy podatek zwany Pensją Wspólną, pokazują sukces państw cesarskich w kontaktach z cesarzem. Sukces ten widoczny jest również w lokalizacji siedziby, cesarskiego miasta położonego daleko od cesarskiej rezydencji. Jako sąd apelacyjny, Izba Cesarska pozwala poddanym pozywać swoich władców.

Ponieważ państwa cesarskie uczestniczą w tworzeniu i organizacji Izby, muszą również uczestniczyć w ponoszonych kosztach, gdyż podatki i inne opłaty są niewystarczające. Rzeczywiście mamy do czynienia z „nędzą finansową”. Aby Izba mogła funkcjonować, stany prowincjonalne zatwierdziły stały podatek cesarski (Kammerzieler), po tym jak w 1507 r. sejm w Konstancji odrzucił pensa wspólnego jako podatek powszechny. Pomimo ustalonej kwoty i harmonogramu, płatności były stale odraczane, powodując długie przerwy w pracy Izby. Jean Schillinger podkreśla jednak, że Izba zrobiła bardzo wiele dla prawnego zjednoczenia Cesarstwa.

Rada Aulicka w Wiedniu, obok Cesarskiej Izby Sprawiedliwości, jest najwyższym organem sądowym. Jej członkowie byli mianowani przez cesarza i tworzyli grupę, która miała mu doradzać. Rada Sprzymierzonych liczyła początkowo od dwunastu do osiemnastu członków, w 1657 r. dwadzieścia cztery osoby, a w 1711 r. trzydziestu. Niektóre terytoria podlegały wspólnej jurysdykcji obu organów, ale niektóre sprawy mogły być rozpatrywane wyłącznie przez Radę Aulicką, takie jak kwestie lenne, w tym cesarska Italia, oraz cesarskie prawa zastrzeżone.

Terytorium imperialne

W chwili powstania terytorium cesarstwa liczyło około 470 000 kilometrów kwadratowych. Według przybliżonych szacunków, za czasów Karola Wielkiego na kilometr kwadratowy przypadało około dziesięciu mieszkańców. Część zachodnia, która należała do Imperium Rzymskiego, była bardziej zaludniona niż część wschodnia. W połowie XI wieku Imperium miało powierzchnię od 800 000 do 900 000 kilometrów kwadratowych i liczyło około ośmiu do dziesięciu milionów mieszkańców. W okresie wczesnego średniowiecza liczba ludności wzrosła do 12-14 milionów pod koniec XIII wieku. Jednak fale dżumy i ucieczka wielu Żydów do Polski w XIV wieku oznaczały znaczny spadek znaczenia miasta. Od 1032 r. Imperium składało się z Regnum Francorum (Wschodnia Francja), później nazwanego Regnum Teutonicorum, Regnum Langobardorum lub Regnum Italicum odpowiadającego dzisiejszym północnym i środkowym Włochom oraz Królestwa Burgundii.

Proces formowania się i instytucjonalizacji państw narodowych w innych krajach europejskich, takich jak Francja i Anglia w późnym średniowieczu i wczesnym okresie nowożytnym, również wiąże się z potrzebą jasno określonych granic zewnętrznych, w obrębie których państwo jest obecne. W średniowieczu były to, w przeciwieństwie do precyzyjnie odwzorowanych granic współczesnych, mniej lub bardziej rozległe obszary graniczne z nakładającymi się na siebie obszarami. Począwszy od XVI w. można uznać, że każde terytorium imperium i każde państwo europejskie posiada określony obszar terytorialny.

Z kolei Święte Cesarstwo Rzymskie w okresie nowożytnym obejmuje terytoria ściśle z nim związane, obszary, na których obecność Cesarstwa jest ograniczona, oraz terytoria na obrzeżach, które nie uczestniczą w systemie politycznym Cesarstwa, choć są uważane za jego część. Przynależność do Imperium definiowana jest bardziej przez wasalstwo wobec króla lub cesarza i wynikające z tego konsekwencje prawne.

Granice Cesarstwa na północy są dość wyraźne dzięki wybrzeżu morskiemu i rzece Eider, która oddziela Księstwo Holsztynu, będące częścią Cesarstwa, od Księstwa Szlezwiku, będącego lennem duńskim. Na południowym wschodzie granice cesarstwa wyraźnie wyznaczają także dziedziczne terytoria Habsburgów z Austrią pod Enns, Styrią, Karniolą, Tyrolem i księstwem biskupim Trydentu. Na północnym wschodzie do Cesarstwa należą Pomorze i Brandenburgia. Z kolei terytorium Zakonu Krzyżackiego przez większość historyków nie jest uważane za część Cesarstwa, choć ma charakter niemiecki i w Złotej Bulli z Rimini już w 1226 r. zostało uznane za lenno cesarskie jeszcze przed jego założeniem. Posiadał on wówczas przywileje, które nie miałyby sensu, gdyby terytorium to nie należało do Imperium. Sejm w Augsburgu w 1530 r. uznał Liwonię za członka Cesarstwa. Ten sam Sejm przez długi czas odmawiał przekształcenia tego terytorium w polskie księstwo.

Ogólnie rzecz biorąc, Królestwo Czeskie jest przedstawiane na mapach jako część Cesarstwa. Jest to tym bardziej słuszne, że Czechy są lennem cesarskim, a król czeski – godność powstała dopiero za panowania Hohenstaufów – jest elektorem. Jednak wśród przeważającej części ludności czeskojęzycznej poczucie przynależności do Imperium było bardzo słabe, a nawet pojawiały się ślady niechęci.

W zachodniej i południowo-zachodniej części Imperium granice pozostają niewyraźne. Holandia jest dobrym przykładem. Dziesięć Siódmych Prowincji, do których należała wówczas dzisiejsza Belgia (z wyjątkiem Księstwa Liege), Holandia i Luksemburg, zostało przekształconych w 1548 r. na mocy traktatu burgundzkiego w terytorium o słabej obecności cesarskiej. Na przykład, terytorium to nie było już pod jurysdykcją Imperium, ale pozostawało jego członkiem. Po wojnie trzydziestoletniej w 1648 r. trzynaście prowincji holenderskich nie było już uważanych za część Cesarstwa, co do tego nikt nie miał wątpliwości.

Cesarz rościł sobie prawo do zwierzchnictwa nad terytoriami cesarskich Włoch, tj. Wielkim Księstwem Toskanii, księstwami Mediolanu, Mantui, Modeny, Parmy i Mirandoli. Poczucie niemieckości tych terytoriów jest współmierne do ich udziału w polityce imperialnej: nieistniejące. Nie rościli sobie praw, które przysługiwały każdemu członkowi Imperium, ale też nie poddawali się odpowiednim obowiązkom. Ogólnie rzecz biorąc, terytoria te nie były uznawane za część Imperium, ale do końca XVIII wieku istniał na półwyspie przekaźnik władzy cesarskiej: „Pełnomocnik” Włoch, zwykle z siedzibą w Mediolanie. Jego szef (Plenipotentiarius, commissarius caesareus) i wspomagający go procurator (Fiscalis imperialis per Italiam) byli mianowani przez cesarza. Nawet w czasach współczesnych prawa cesarskie we Włoszech stały się mało znaczące. I tak jak w czasach, gdy Staufenowie rządzili Królestwem Dwóch Sycylii, tak i teraz były one „reaktywowane” przy różnych okazjach przez patrymonialny establishment Habsburgów na półwyspie.

W wyniku wyrzucenia z Cesarstwa książąt winnych tego, że w czasie wojny o sukcesję hiszpańską opowiedzieli się po stronie francuskiej, posiadłości Gonzagów (Mantua i Castiglione) przeszły na własność rodu austriackiego (1707). Późniejsze sukcesje Toskanii (1718-1737), Parmy (1718-1723) i Modeny (1771) zostały rozstrzygnięte na podstawie ich statusu lenn cesarskich. Rytuał inwestytury cesarskiej pozostał regułą w większości „Królestwa Włoch”, przy każdej zmianie sukcesyjnej rodziny panującej lub przy każdej cesarskiej akcesji. W 1755 r. ród sabaudzki zapłacił w kancelarii wiedeńskiej 85 000 florenów w podatkach feudalnych za inwestyturę Piemontu i innych jego posiadłości, podczas gdy cztery stany (Toskania, Parma, Genua i Lukka), o które prawa cesarskie były najbardziej sporne, płaciły jednak kontrybucje wojskowe pobierane w imieniu Cesarstwa w XVIII w. Suwerenność sądowa Cesarstwa nie przestała być wykonywana we Włoszech: w ciągu dwudziestu pięciu lat panowania Józefa II (1765-1790) około 150 włoskich procesów sądowych toczyło się przed Radą Aulicką („Reichshofrat”). Fakty te podkreślają trwałość w ramach Świętego Cesarstwa Rzymskiego tych Włoch, które według atlasów historycznych mogły być usunięte z mapy cesarskiej od połowy XVII wieku.

Ludność i języki

Pochodzenie etniczne ludności Imperium jest wielorakie; na ogół liczyło się ono mniej niż przynależność do religii chrześcijańskiej. Obok obszarów niemieckojęzycznych istniały również inne grupy językowe. Różne dialekty grupy niemieckiej (pogrupowane w trzy podgrupy: nisko-, średnio- i wysokoniemiecką) stanowią większość wśród ludności centralnej i północnej części Imperium. Nie są to jednak jedyne języki, a terytoria niemieckojęzyczne różnią się od siebie znacznie ze względu na różne uwarunkowania historyczne. Były też języki słowiańskie na wschodzie, różne języki romańskie z pojawieniem się starego francuskiego wektorowego, przodka współczesnego francuskiego, który utrzymywał się przez długi czas w starych miastach na zachodzie Imperium, i oczywiście języki włoskie i dialekty na południe od Alp.

W okresie regnum francorum językiem urzędowym była łacina. Wszystkie sprawy prawne były pisane po łacinie. Łacina była międzynarodowym językiem tamtych czasów i pozostała językiem dyplomacji w Świętym Cesarstwie Rzymskim i w Europie co najmniej do połowy XVII wieku. Język niemiecki wprowadzono do kancelarii cesarskiej za panowania Ludwika IV.

Ludność w obrębie Świętego Cesarstwa Rzymskiego doświadczała również imigracji, emigracji i innych ruchów ludności w granicach Cesarstwa. Po wojnie trzydziestoletniej, wielkim i długotrwałym wybuchu polityczno-religijnym w sercu imperium, książęta nieposiadający gęstej ludności, na przykład w Prusach, prowadzili częściowo ukierunkowaną politykę migracyjną, co doprowadziło do znacznej migracji na tych terenach. Na przykład Królestwo Pruskie, po zdobyciu w XVIII wieku kontroli nad zasobami pszenicy, było w stanie zbudować nowoczesne państwo i dopuścić lub przyciągnąć, dla zapewnienia sobie władzy, zubożałą ludność saską z południa, ale także germańskie i słowiańskie mniejszości protestanckie ze wschodu i południa średniowiecznej Europy, a także brytyjskich, niemieckich czy francuskich uchodźców protestanckich…

Orzeł jest symbolem władzy cesarskiej od czasów Imperium Rzymskiego, do którego przyłączone jest Święte Cesarstwo Rzymskie. To właśnie w XII wieku za sprawą cesarza Fryderyka Barbarossy orzeł stał się herbem cesarskim, a tym samym symbolem Świętego Cesarstwa Rzymskiego. Przed tą datą był on używany przez różnych cesarzy jako symbol władzy cesarskiej, choć nie był to element stały. Znajduje się pod rządami Ottona I i Konrada II.

Przed 1312 r. orzeł cesarski na herbie Świętego Cesarstwa Rzymskiego był pojedynczy. Dopiero po tej dacie, za panowania Fryderyka III, orzeł stał się dwugłowy. Jednak pojawienie się dwugłowego orła następowało stopniowo. Na sztandarze cesarskim pojawia się już w 1312 roku, a dopiero za czasów Karola IV staje się standardowym elementem sztandaru. Sztandar Imperium również podąża za ewolucją heraldyczną. Do 1410 r. widnieje na nim jeden orzeł. Dopiero po tej dacie pojawia się na niej dwugłowy orzeł.

To właśnie za czasów Zygmunta I dwugłowy orzeł stał się symbolem cesarza na pieczęciach, monetach, fladze cesarskiej itd., podczas gdy pojedynczy orzeł stał się symbolem króla. Używanie orła jest aktem lojalności wobec Imperium. Wiele miast cesarskich przyjęło orła cesarskiego, jak na przykład Frankfurt nad Menem, który od XIII wieku miał pojedynczego orła w swoim herbie, Lubeka, która od 1450 roku miała dwugłowego orła, czy Wiedeń od 1278 roku. Po upadku Świętego Cesarstwa Rzymskiego orzeł cesarski został przyjęty przez Reichstag w 1848 roku jako symbol Cesarstwa Niemieckiego.

Regalia cesarskie

Regalia Świętego Cesarstwa Rzymskiego (Reichskleinodien) składają się z kilku obiektów (około 25), które są obecnie zgromadzone w Wiedniu. Do najważniejszych przedmiotów należą: korona cesarska wykonana za panowania Ottona I, krzyż cesarski wykonany w Lotaryngii około 1025 roku jako relikwiarz dla dwóch innych regaliów: Lancy Świętej i fragmentu Krzyża Świętego. Miecz, oręż i berło to trzy pozostałe elementy cesarskich regaliów, które cesarz ma w swoim posiadaniu podczas koronacji.

Oprócz tych regaliów są też różne ozdoby, jak np. płaszcz cesarski z XII wieku, który cesarz nosi podczas koronacji. Płaszcz jest wyszywany 100.000 pereł i waży jedenaście kilogramów. Do ozdób należą również rękawiczki wyszywane perłami i kamieniami szlachetnymi, haftowane buty i pantofle, alba i ewangelia.

W miarę posuwania się wojsk francuskich, regalia zostały przewiezione do Ratyzbony, a następnie do Wiednia w 1800 roku. Po upadku Cesarstwa, miasta Norymberga i Akwizgran walczyły o zachowanie regaliów. W 1938 r. na rozkaz Hitlera przewieziono ich do Norymbergi. W 1945 r. odnaleziono je w bunkrze, a w następnym roku przewieziono do Wiednia. Regalia Świętego Cesarstwa Rzymskiego są dziś najbardziej kompletnym skarbem średniowiecznym.

Bibliografia

Fondation Maison des sciences de l”homme, Paris, 2018 (ISBN 2-7351-2395-2) (ISBN 978-2-7351-2395-7)

Linki zewnętrzne

Źródła

  1. Saint-Empire romain germanique
  2. Święte Cesarstwo Rzymskie
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.