Slag van Mortimer’s Cross

Samenvatting

De Slag bij Mortimer”s Cross werd op 2 februari 1461 uitgevochten bij Kingsland, Herefordshire (tussen Leominster en Leintwardine, bij de rivier de Lugg), niet ver van de grens met Wales. Het was een belangrijke slag in de Wars of the Roses. De strijdende partijen waren een leger onder leiding van Jasper Tudor en zijn vader, Owen Tudor, en andere edelen die trouw waren aan koning Hendrik VI van het Huis Lancaster, zijn vrouw Margaretha van Anjou en hun zevenjarige zoon Edward, prins van Wales, aan de ene kant, en het leger van Edward, graaf van March. Volgens sommige bronnen werd de slag op 3 februari uitgevochten, en over de precieze locatie is gespeculeerd.

In 1460, toen koning Hendrik VI gevangen zat, deed Richard, hertog van York (vader van Edward, graaf van March) een poging om Hendrik af te zetten en zelf koning te worden. Zijn naaste medestanders weerhielden hem van deze stap, maar hij zorgde ervoor dat hij en zijn nakomelingen de troon zouden erven bij de dood van Hendrik, waardoor Hendriks jonge zoon Edward, prins van Wales, onterfd werd. Geïnspireerd door Hendriks koningin, Margaretha van Anjou, begonnen Yorks vijanden en rivalen legers te verzamelen in Wales en Noord-Engeland. York stuurde Edward van March, zijn 18-jarige oudste zoon, om steun te verzamelen in de Welshe Marken terwijl hijzelf een leger naar het noorden leidde. Op 30 december leidde York zijn mannen in een val bij de Slag bij Wakefield, waar hij werd gedood.

Met de dood van York kwamen zijn titels en aanspraak op de troon toe aan Edward van March, nu 4de hertog van York. Hij probeerde te voorkomen dat Lancastrian troepen uit Wales, aangevoerd door Owen Tudor en zijn zoon Jasper, graaf van Pembroke, zich bij de hoofdmacht van het Lancastrian leger zouden voegen. De oudste Tudor was tweede man geweest van Catharina van Valois, weduwe van Hendrik V; hun zonen (Jasper en Edmund Tudor) waren, als halfbroers van Hendrik VI, graaf geworden en de familie was een belangrijke macht in Zuid-Wales. Zijn leger bestond uit Welshmen, vooral afkomstig van de Tudor-landen in Carmarthenshire en Pembrokeshire, samen met Franse en Bretonse huurlingen en Ierse troepen onder leiding van James Butler, graaf van Wiltshire en Ormond. Edward, gestationeerd in Wigmore Castle, had zijn leger verzameld uit de Engelse grensgraafschappen en uit Wales. Onder zijn belangrijkste medestanders waren Lord Audley, Lord Grey of Wilton, Sir William Herbert of Raglan, Sir Walter Devereux en Humphrey Stafford. Nadat hij de kerst in Gloucester had doorgebracht, begon hij zich voor te bereiden op zijn terugkeer naar Londen. Het leger van Jasper Tudor naderde echter en hij veranderde zijn plan; om te voorkomen dat Tudor zich zou aansluiten bij de voornaamste Lancastrian troepenmacht die Londen naderde, trok Edward met een leger van ongeveer vijfduizend man noordwaarts naar Mortimer”s Cross.

Bij het aanbreken van de dag deed zich het meteorologische verschijnsel voor dat bekend staat als parhelium: men zag drie zonnen opgaan. De verschijning van deze zonnehond zo kort voor de slag schijnt zijn troepen schrik aangejaagd te hebben, maar Edward van York schijnt hen ervan overtuigd te hebben dat het de Heilige Drievuldigheid voorstelde en dat God dus aan hun kant stond. Hij nam het later als zijn embleem, de “Zon in luister”. De gebeurtenis werd gedramatiseerd door William Shakespeare in King Henry VI, Part 3 (zie hieronder) en in Sharon Kay Penman”s The Sunne In Splendour.

Een van Yorks adviseurs, Sir Richard Croft, een plaatselijke heer van Croft Castle, raadde aan boogschutters te plaatsen op het kruispunt (nu het knooppunt van de A4110 en de B4362) om de opmars van de Lancasten te stuiten. Pembroke”s leger was ongeveer duizend man kleiner dan dat van York en omdat ze op dat moment nog niet in de strijd waren beproefd, waren ze oorspronkelijk misschien niet van plan om te vechten, maar tegen de middag was het duidelijk dat ze dat wel moesten doen om de Lugg over te steken. De Lancastrians begonnen de aanval – Butler”s ”slag” (divisie) leidde de eerste aanval en dwong Edwards rechtervleugel zich over de weg terug te trekken, waar deze flank oploste. Pembroke kwam tegenover Edwards centrale divisie te staan en werd tegengehouden, maar Owen Tudor probeerde de linkervleugel van de Yorkisten te omsingelen; zijn ”slag” werd verslagen en er begon een veldtocht. Pembroke”s centrum brak toen ook en de slag was gewonnen. Owen Tudor”s mannen sloegen nu op de vlucht: sommigen werden gevolgd tot aan Hereford, ongeveer zeventien mijl (27 km), en waar Owen zelf gevangen werd genomen en onthoofd.

Omdat de strijd Yorks plannen om naar de Midlands op te rukken had gedwarsboomd, was Richard Neville, graaf van Warwick, met de gevangengenomen koning Hendrik in zijn gevolg, ondertussen gedwongen om in zijn eentje de route van Margaretha”s leger naar Londen te blokkeren. Hij nam positie in ten noorden van St Albans aan de hoofdweg vanuit het noorden (de oude Romeinse weg die bekend staat als Watling Street). Hoewel hij de slag die volgde verloor, en Margaretha van Anjou en haar leger nu ongehinderd naar Londen konden oprukken, deden zij dat niet. De reputatie van het Lancastrian leger op het gebied van plundering zorgde ervoor dat de Londenaren de poorten sloten. Dit bracht Margaret tot aarzeling, evenals het nieuws van de Yorkistische overwinning bij Mortimer”s Cross. De Lancastrianen vielen terug via Dunstable, waarbij ze veel Schotten en Borderers verloren die deserteerden en met de buit die ze al hadden verzameld naar huis terugkeerden. Edward van March en Warwick trokken op 2 maart Londen binnen, en Edward werd snel uitgeroepen tot koning Edward IV van Engeland. Binnen een paar weken had hij zijn greep op de troon bevestigd met een beslissende overwinning in de Slag bij Towton.

Op de gebruikelijke schetskaarten van Mortimer”s Cross staan de legers tegenover elkaar in de vallei met de rivier de Lugg aan de achterzijde van Edwards Yorkse leger. Deze bijna oostelijke

Shakespeare beschreef dit parheliumfenomeen en de veelbetekenende symboliek ervan in de tweede akte, scène één van Henry VI, deel 3:

Shakespeare vermeldt de veldslag niet.

Bronnen

  1. Battle of Mortimer”s Cross
  2. Slag van Mortimer”s Cross