Slaget om Filippinska sjön

Sammanfattning

Slaget vid Filippinska havet (19-20 juni 1944) var ett stort sjöslag under andra världskriget som eliminerade den kejserliga japanska flottans förmåga att genomföra storskaliga hangarfartygsaktioner. Det ägde rum under USA:s amfibieinvasion av Marianerna under Stillahavskriget. Slaget var det sista av fem större ”hangarfartyg mot hangarfartyg”-strider mellan amerikanska och japanska sjöstridskrafter och ställde delar av den amerikanska flottans femte flotta mot fartyg och flygplan från den kejserliga japanska flottans mobila flotta och närliggande ögarnisoner. Detta var historiens största strid mellan hangarfartyg, med 24 hangarfartyg inblandade och cirka 1 350 hangarfartygsbaserade flygplan.

Den luftburna delen av slaget fick smeknamnet Great Marianas Turkey Shoot av amerikanska flygare på grund av den kraftigt oproportionerliga förlustkvoten som amerikanska piloter och luftvärnssoldater åsamkade japanska flygplan. Under en debriefing efter de två första luftstriderna anmärkte en pilot från USS Lexington: ”Det var som en gammal kalkonskjutning där hemma!”. Resultatet tillskrivs i allmänhet den japanska bristen på utbildade flottpiloter, reservdelar och bränsle samt amerikanska förbättringar inom utbildning, taktik, teknik (inklusive den topphemliga luftvärnsdämpningsbrännaren) och fartygs- och flygplansdesign. Dessutom fick de allierade direkt tillgång till de japanska försvarsplanerna från flygplansvraket av överbefälhavaren för den kejserliga japanska flottans kombinerade flotta, amiral Mineichi Koga, i mars 1944.

Under slaget torpederade och sänkte amerikanska ubåtar två av de största japanska hangarfartygen som deltog i slaget. De amerikanska hangarfartygen inledde ett långvarigt anfall, sänkte ett lätt hangarfartyg och skadade andra fartyg, men de flesta av de amerikanska flygplanen som återvände till sina hangarfartyg fick brist på bränsle när natten föll. Åttio amerikanska flygplan gick förlorade. Även om slaget vid tidpunkten verkade vara ett missat tillfälle att förstöra den japanska flottan, hade den kejserliga japanska flottan förlorat huvuddelen av sin flygplanstyrka och skulle aldrig återhämta sig. Detta slag, tillsammans med slaget vid Leytebukten, markerade slutet för de japanska hangarfartygsoperationerna. Resten av hangarfartygen förblev därefter mestadels i hamn.

IJN:s plan för ett avgörande slag

Ända sedan konflikten inleddes i december 1941 hade den japanska krigsplanen varit att tillfoga den amerikanska militären så svåra och smärtsamma förluster att allmänheten skulle bli krigstrött och den amerikanska regeringen skulle övertygas om att söka fred och låta Japan behålla sina erövringar i östra och sydöstra Asien.

Amiral Isoroku Yamamoto hade blivit misstänksam mot denna strategi, men han dödades i Operation Vengeance den 18 april 1943. Dagen därpå efterträdde amiral Mineichi Koga Yamamoto som överbefälhavare för den kombinerade flottan, och Koga ville att den kejserliga japanska flottan skulle angripa den amerikanska flottan i det ”enda avgörande slaget” i början av 1944. Den 31 mars 1944 dödades amiral Koga när hans flygplan (en Kawanishi H8K) flög in i en tyfon och störtade. Kogas stabschef, viceamiral Shigeru Fukudome, flög i ett medföljande plan och hade med sig Z-planens dokument, och kraschade också. Fukudome överlevde, men Z-planens portfölj sjönk inte med det förstörda flygplanet och återfanns av filippinska gerillasoldater som under de följande veckorna transporterade dokumenten till general Douglas MacArthurs militära underrättelsetjänst (MIS) i Brisbane, Australien. MIS vidarebefordrade den översatta Z-planen till amiral Chester Nimitz i Honolulu och de japanska planerna skickades snabbt till flottkommendörerna i Filippinska havet i juni. En ny överbefälhavare för den kombinerade flottan, amiral Soemu Toyoda, utsågs och han slutförde de japanska planerna som kallas Plan A-Go eller Operation A-Go. Operation A-Go förändrade inte mycket från Z-planen så den amerikanska flottan visste exakt vad som skulle hända under det kommande sjöslaget. Planen antogs i början av juni 1944. Inom några veckor uppstod en möjlighet att angripa den amerikanska flottan som nu upptäcktes vara på väg mot Saipan.

Fördelar för amerikanerna

Samtidigt hade IJN:s förluster av flygbesättningar, som drabbats under tidigare flygplansstrider vid Korallhavet, Midway och det långa fälttåget på Salomonöarna 1942-43, kraftigt försvagat den japanska flottans förmåga att projicera kraft med sina hangarfartyg. Förlusterna i Salomonöarna minskade drastiskt antalet skickliga hangarfartygspiloter som var tillgängliga för att fylla hangarfartygens flyggrupper. Det tog nästan ett år för japanerna att återskapa sina grupper efter kampanjen på Solomons.

Japan hade inte längre tillräckligt med oljetankfartyg för att transportera den nödvändiga mängden olja från Nederländska Ostindien till japanska raffinaderier. Utan tillräckliga leveranser av raffinerad restbrännolja tankade japanska hangarfartyg med oraffinerad olja från Tarakan i juni 1944. Denna osaltade olja skadade pannrören, och den icke avlägsnade naftafraktionen förflyktigade sig och bildade explosiva atmosfärer som var oförenliga med förfaranden för skadekontroll av hangarfartyg.

Fast Carrier Task Force

Under ledning av denna huvudstyrka fortsatte den amerikanska flottan i början av 1944 sin framryckning i en jämn takt över öarna i centrala Stilla havet.

Olika perspektiv

Medan de amerikanska befälhavarna, särskilt amiral Spruance, oroade sig för att japanerna skulle försöka angripa amerikanska transporter och nyligen landstigna styrkor, var det japanska målet i själva verket att angripa och besegra Fast Carrier Task Force i ett avgörande slag.

Upplevda fördelar för japanerna

Japanerna hade några fördelar som de hoppades skulle vända slaget till deras fördel. Även om de var underlägsna i antal fartyg och flygplan planerade de att komplettera sina hangarfartyg med landbaserade flygplan.

Stridsområdet dominerades av de östliga passadvindarna. Marinens flygplan på den tiden behövde en motvind som blåste nedför flygdäckets bog till akter för att flygplanet skulle kunna starta. De östliga passadvindarna som dominerade havet i centrala Stilla havet innebar att hangarfartygen nödvändigtvis skulle vara tvungna att driva österut för att starta och hämta flygplan. Följaktligen skulle en flotta som befann sig väster om Marianerna vara i stånd att inleda och avbryta slaget, vilket skulle ge initiativet till japanerna.

Den 12 juni 1944 genomförde amerikanska hangarfartyg flygattacker mot Marianerna, vilket övertygade amiral Toyoda om att USA förberedde en invasion. Detta drag kom som en överraskning; japanerna hade förväntat sig att USA:s nästa mål skulle vara längre söderut, antingen Karolinerna eller Palaus, och hade skyddat Marianerna med endast 50 landbaserade flygplan. Den 13-15 juni genomförde amerikanska hangarfartyg ytterligare flygattacker medan ytstyrkorna bombade Marianerna. Den 15 juni gick de första amerikanska trupperna i land på Saipan.

Eftersom kontrollen över Marianerna skulle föra amerikanska strategiska bombplan inom räckhåll för de japanska hemöarna beslutade IJN att det var dags för det efterlängtade Kantai Kessen (avgörande slaget). Toyoda beordrade omedelbart ett flottbaserat motangrepp, där nästan alla japanska flottans användbara fartyg sattes in.

Flottans huvuddelar möttes den 16 juni i den västra delen av Filippinska havet och avslutade tankningen den 17 juni. Amiral Jisaburō Ozawa kommenderade denna styrka från sitt nytillträdda flaggskepp Taihō. Förutom omfattande ledningsutrymmen, förstärkta torpedblåsor och en stor flyggrupp var Taihō det första japanska hangarfartyget med ett pansarpläterat flygdäck, som var utformat för att klara bombträffar med minimal skada.

Klockan 18.35 den 15 juni såg ubåten USS Flying Fish en japansk hangarfartygs- och slagskeppsstyrka som kom ut ur San Bernardino-sundet. En timme senare upptäckte USS Seahorse en slagskepps- och kryssarstyrka som kom upp från söder, 200 sjömil öster om Mindanao. Ubåtarna hade order om att rapportera observationer innan de försökte attackera, så Flying Fish väntade tills det blev mörkt och dök sedan upp till ytan för att skicka in sin rapport via radio. Femte flottans befälhavare Spruance var övertygad om att ett stort slag stod för dörren. Efter att ha rådgjort med amiral Chester Nimitz vid Stillahavsflottans högkvarter på Hawaii beordrade han Task Force 58, som hade skickat två hangarfartygsgrupper norrut för att avlyssna flygförstärkningar från Japan, att omgruppera sig och röra sig väster om Saipan in i Filippinska havet.

TF 52:s gamla slagskepp, kryssare och eskortbärargrupper beordrades att stanna kvar nära Saipan för att skydda invasionsflottan och ge luftstöd för landstigningen.

Strax före midnatt den 18 juni meddelade Nimitz Spruance att ett japanskt fartyg hade brutit radiotystnaden. Meddelandet som avlyssnades var ett uppenbart meddelande från Ozawa till hans landbaserade flygstyrkor på Guam. Radiopejling placerade avsändaren cirka 560 km västsydväst om TF 58. Mitscher funderade på om radiomeddelandena var ett japanskt bedrägeri, eftersom japanerna var kända för att skicka iväg ett enskilt fartyg för att bryta radiotystnaden, för att vilseleda sina motståndare om huvudstyrkans faktiska placering.

Mitscher insåg att det fanns en chans för ett nattligt ytmöte med Ozawas styrkor. Arleigh Burke, Mitschers stabschef (en före detta kommendör av en jagareskadern som hade vunnit flera nattliga strider på Salomonöarna), antog att stridslinjechefen Willis Lee skulle välkomna denna möjlighet. Men Lee motsatte sig starkt ett sådant möte. Efter att personligen ha upplevt en förvirrad nattlig aktion utanför Guadalcanal var Lee inte entusiastisk över en nattlig strid med japanska ytstyrkor, eftersom han ansåg att hans besättningar inte var tillräckligt tränade för detta. Kort efter att ha fått reda på Lees åsikt bad Mitscher Spruance om tillstånd att flytta TF 58 västerut under natten, för att nå en startposition i gryningen som skulle möjliggöra ett maximalt luftangrepp mot fiendestyrkan.

Spruance funderade i en timme och avvisade sedan Mitschers begäran. Mitschers personal var besviken över Spruances beslut. Kapten Burke kommenterade senare situationen: ”Vi visste att vi skulle få ett helvete slängt ur oss på morgonen. Vi visste att vi inte kunde nå dem. Vi visste att de kunde nå oss.” Spruance sade att ”om vi gjorde något så viktigt att vi lockade fienden till oss, hade vi råd att låta honom komma – och ta hand om honom när han kom”. Detta stod i skarp kontrast till slaget vid Midway 1942, där Spruance förespråkade ett omedelbart angrepp innan hans egen attackstyrka var helt samlad, eftersom det var nyckeln till hans bärares överlevnad att neutralisera fiendens hangarfartyg innan de kunde avfyra sina plan.

Spruances beslut påverkades av hans order från Nimitz, som hade klargjort att skyddet av invasionsflottan var Task Force 58:s främsta uppgift. Spruance var orolig för att japanerna skulle försöka locka bort hans huvudflotta från Marianerna med en avledningsstyrka samtidigt som de skulle smyga in en anfallsstyrka för att förstöra landstigningsflottan. Att lokalisera och förstöra den japanska flottan var inte hans primära mål, och han var ovillig att låta Stillahavsflottans huvudanfallsstyrka dras västerut, bort från amfibiestyrkorna. Mitscher accepterade beslutet utan kommentarer. Spruances beslut i den här frågan, även om det senare kritiserades, var säkert motiverat; vid denna tidpunkt i kriget var det väl känt att de japanska operationsplanerna ofta byggde på användningen av lockbete och avledande styrkor. Men i just denna insats, och i skarp kontrast till det efterföljande slaget vid Leytebukten, fanns det ingen sådan aspekt i den japanska planen.

Före gryningen föreslog Spruance att om sökningarna i gryningen inte gav några mål kunde bombplanen skickas för att krossa flygfälten på Rota och Guam. Flottans bomber med kontaktsmältning hade dock till stor del förbrukats i de tidigare angreppen, och Mitscher hade bara kvar de pansarbrytande bomber som behövdes för att bekämpa den japanska flottan, så han informerade Spruance om att han inte kunde inleda sådana angrepp. När morgonen bröt ut satte TF 58 in sökflygplan, flygstridspatruller (CAP) och ubåtsbekämpningspatruller och vände sedan flottan västerut för att få manöverutrymme från öarna. Den amerikanska flottan hade utvecklat ett sofistikerat luftkontrollsystem som styrde CAP-jaktplanerna med hjälp av radar för att fånga upp fientliga bombplan i god tid innan de nådde flottan. Alla angripare som kom igenom CAP skulle sedan möta en ”kanonlinje” av skyddande slagskepp och kryssare som skulle sätta in förödande spärrar av VT-sprängda luftvärnseldar innan angriparna nådde fram till hangarfartygen.

Tidiga åtgärder

Japanerna hade redan påbörjat sina sökpatruller på morgonen med hjälp av några av de 50 flygplan som var stationerade på Guam, och klockan 05.50 hittade en av dessa, en Mitsubishi A6M Zero, TF-58. Efter att ha meddelat sin observation av amerikanska fartyg via radio attackerade den bombbärande Zero:n den uppsatta förstöraren Stockham men sköts ner av förstöraren Yarnall.

Japanerna blev larmade och började skicka ut sina Guam-baserade flygplan för att förbereda en attack. Dessa upptäcktes på radar av amerikanska fartyg. En grupp på trettio Grumman F6F Hellcats skickades ut från USS Belleau Wood för att hantera hotet. Hellcats anlände medan flygplanen fortfarande startade från Orote Field. Minuter senare sågs ytterligare radarkontakter, som senare upptäcktes vara de ytterligare styrkor som skickades norrut från de andra öarna. En strid utbröt där 35 japanska flygplan sköts ner och en enda Hellcat förlorade. Det var ett mönster som skulle upprepas under hela dagen. Klockan 09:57 plockades ett stort antal bogeys upp som närmade sig flottan. Mitscher sade till Burke: ”Få tillbaka jaktplanen från Guam”. Ropet ”Hey, Rube!” sändes ut. Flottan höll sig stabil fram till kl. 10:23, då Mitscher beordrade TF 58 att vända mot vinden på kurs öst-sydost och beordrade alla jaktflygplan upp i luften, utplacerade i flera lager av (CAP) för att invänta japanerna. Han skickade sedan sina bombflygplan upp i luften för att kretsa kring öppet vatten österut i stället för att lämna dem i ett hangardäck fullt av flygplan som var sårbara för ett japanskt bombangrepp.

Japanska räder

Återkallandet hade beordrats efter att flera fartyg i TF 58 hade fått radarkontakter 240 km västerut vid 10-tiden. Detta var den första av de japanska hangarfartygsstyrkornas raider med 68 flygplan. TF 58 började skicka iväg alla jaktplan de kunde; när de var i luften hade japanerna närmat sig 70 sjömil (110 km). Japanerna började dock cirkulera för att omgruppera sina formationer inför anfallet. Denna 10-minuters försening visade sig vara kritisk och den första gruppen Hellcats mötte anfallet, fortfarande på 70 miles (110 km), klockan 10:36. De fick snabbt sällskap av ytterligare grupper. Inom några minuter hade 25 japanska flygplan skjutits ned, medan endast ett amerikanskt flygplan hade förlorats.

De japanska flygplan som överlevde möttes av andra jaktplan och ytterligare 16 sköts ner. Av de 27 flygplan som nu återstod gjorde några attacker mot de två plocktornarna USS Yarnall och USS Stockham men orsakade inga skador. Mellan tre och sex bombplan bröt sig igenom till Lees slagskeppsgrupp och attackerade; en bomb träffade huvuddäcket på USS South Dakota och dödade eller skadade över 50 män, men lyckades inte göra henne obrukbar. South Dakota var det enda amerikanska fartyget som skadades i denna attack. Inget flygplan från Ozawas första våg nådde fram till de amerikanska hangarfartygen.

Klockan 11.07 upptäckte radarn en ny, större attack. Den andra vågen bestod av 107 flygplan. De möttes medan de fortfarande befann sig 60 miles (97 km) utanför, och minst 70 av dessa flygplan sköts ned innan de nådde fartygen. Sex attackerade konteramiral Montgomerys grupp och träffade nästan två av hangarfartygen och orsakade förluster på vart och ett av dem. Fyra av de sex sköts ner. En liten grupp torpedflygplan attackerade Enterprise, en torped exploderade i fartygets kölvatten. Tre andra torpedflygplan attackerade det lätta hangarfartyget Princeton, men sköts ner. Totalt förstördes 97 av de 107 anfallande flygplanen.

Den tredje attacken, som bestod av 47 flygplan, kom norrifrån. Den avlyssnades av 40 jaktplan kl. 13.00, 80 km från insatsstyrkan. Sju japanska flygplan sköts ned. Några få bröt igenom och gjorde en ineffektiv attack mot Enterprise-gruppen. Många andra pressade inte på sina attacker. Den här raiden drabbades därför mindre än de andra, och 40 av dess flygplan lyckades återvända till sina hangarfartyg.

Det fjärde japanska anfallet inleddes mellan 11:00 och 11:30, men piloterna hade fått en felaktig position för den amerikanska flottan och kunde inte lokalisera den. De delade då upp sig i två lösa grupper och vände mot Guam och Rota för att tanka.

En grupp som flög mot Rota stötte på Montgomerys arbetsgrupp. Arton flygplan deltog i striden med amerikanska jaktplan och förlorade hälften av sitt antal. En mindre grupp på nio japanska störtbombare från denna styrka undvek amerikanska flygplan och attackerade Wasp och Bunker Hill, men fick inga träffar. Åtta blev nedskjutna. Den större gruppen japanska flygplan hade flugit till Guam och avlyssnades över Orote Field av 27 Hellcats under landning. Trettio av de 49 japanska flygplanen sköts ner och resten skadades bortom all räddning. Ombord på Lexington hördes en pilot efteråt säga ”Helvete, det här är som en gammal kalkonskjutning!”.

Om man räknar in den fortsatta flygplansslakten över Orote Field, översteg de japanska förlusterna 350 flygplan under den första stridsdagen. Omkring trettio amerikanska plan förlorades och de amerikanska fartygen fick små skador; till och med den skadade South Dakota kunde stanna kvar i formation för att fortsätta sin luftvärnstjänst.

De flesta av de japanska piloter som lyckades undvika de amerikanska jaktskärmarna var ett litet antal erfarna veteraner som hade överlevt den sex månader långa japanska framryckningen i början av Stillahavskriget, slaget vid Midway och Guadalcanal-kampanjen.

Ubåtsattacker

Under hela dagen hade amerikanska spaningsflygplan inte lyckats lokalisera den japanska flottan. Två amerikanska ubåtar hade dock redan tidigt på morgonen upptäckt Ozawas hangarfartyg och var på väg att ge viktig hjälp till Fast Carrier Task Force.

Klockan 08:16 hade ubåten USS Albacore, som hade siktat Ozawas egen hangarfartygsgrupp, manövrerat in i ett idealiskt angreppsläge; kommendörkapten James W. Blanchard valde det närmaste hangarfartyget som sitt mål, vilket råkade vara Taihō, det största och nyaste hangarfartyget i den japanska flottan och Ozawas flaggskepp. När Albacore var på väg att avfyra misslyckades dock hennes eldledningsdator, och torpederna fick avfyras ”med ögonen”. Blanchard, som var fast besluten att fortsätta attacken, beordrade att alla sex torpederna skulle avfyras i en enda spridning för att öka chanserna att träffa.

Taihō hade just startat 42 flygplan som en del av den andra attacken när Albacore avfyrade sin torpedspridning. Av de sex avfyrade torpederna avvek fyra från målet; Sakio Komatsu, piloten på ett av de nyligen uppskjutna flygplanen, fick syn på en av de två som var på väg mot Taihō och dök in i dess bana och detonerade den. Den sjätte torpeden träffade dock hangarfartyget på dess styrbordssida och sprängde två flygbränsletankar. Bärverkets eskorterande förstörare gjorde sjunkbillsattacker, men orsakade endast mindre skador på Albacore.

Skadorna på Taihō verkade till en början vara lindriga; översvämningen kunde snabbt begränsas och hangarfartygets framdrivning och navigering var opåverkade. Taihō återupptog snabbt sin ordinarie verksamhet, men bensinångor från de spruckna bränsletankarna började fylla hangardäcken och skapade en allt farligare situation ombord.

En annan ubåt, USS Cavalla, kunde manövrera till en attackposition mot det 25 675 ton tunga hangarfartyget Shōkaku vid middagstid. Ubåten avfyrade en spridning av sex torpeder, varav tre träffade Shōkaku på hennes styrbordssida. Bärplanet blev svårt skadat och stannade upp. En torped hade träffat de främre flygbränsletankarna nära huvudhangaren, och flygplan som just hade landat och höll på att tankas exploderade i lågor. Ammunition och exploderande bomber bidrog till eldsvådan, liksom brinnande bränsle som sprutade ut från sönderslagna bränsleledningar. När bågen sjönk ut i havet och bränderna var utom kontroll gav kaptenen order om att överge fartyget. Inom några minuter inträffade en katastrofal explosion av flygbränsleångor som hade byggts upp mellan däcken och som sprängde fartyget i bitar. Hangarfartyget välte och sjönk ungefär 230 km norr om ön Yap. 887 besättningsmän och 376 man från 601st Naval Air Group, totalt 1 263 man, dödades. Det fanns 570 överlevande, däribland hangarfartygets befälhavare, kapten Hiroshi Matsubara. Destroyer Urakaze attackerade ubåten, men Cavalla klarade sig undan med relativt små skador trots nära missar från sjunkbomber.

Samtidigt blev Taihō offer för dålig skadekontroll. I hopp om att få bort de explosiva rökgaserna beordrade en oerfaren skadekontrollofficer att ventilationssystemet skulle fungera på full kraft. Denna åtgärd spred i stället ångorna över hela Taihō och utsatte hela fartyget för fara. Omkring kl. 14.30 antände en gnista från en elektrisk generator på hangardäcket de ackumulerade ångorna och utlöste en rad katastrofala explosioner. Efter de första explosionerna stod det klart att Taihō var dödsdömd, och Ozawa och hans personal flyttade över till det närliggande Zuikaku. Kort därefter drabbades Taihō av en andra serie explosioner och sjönk. Av en besättning på 2 150 personer gick 1 650 officerare och män förlorade.

Amerikanskt motangrepp

TF 58 seglade västerut under natten för att attackera japanerna i gryningen. Sökpatruller sattes upp vid första ljuset.

Amiral Ozawa hade förflyttat sig till förstöraren Wakatsuki efter att Taihō träffats, men radioutrustningen ombord kunde inte sända det antal meddelanden som behövdes, så han förflyttade sig återigen till hangarfartyget Zuikaku klockan 13.00. Han fick då reda på de katastrofala resultaten från föregående dag och att han hade cirka 150 flygplan kvar. Trots detta beslöt han att fortsätta attackerna, eftersom han trodde att det fortfarande fanns hundratals flygplan på Guam och Rota, och började planera nya räder för den 21 juni.

Det största problemet för TF 58 var att lokalisera fienden, som hade opererat på stort avstånd. Amerikanska sökningar tidigt på morgonen den 20 juni gav inga resultat. En extra sökning mitt på dagen av Hellcat jaktpiloter misslyckades också. Slutligen kl. 15.12 meddelade ett förvrängt meddelande från ett sökplan från Enterprise att en observation hade gjorts. Klockan 15.40 bekräftades observationen, tillsammans med avstånd, kurs och hastighet. Den japanska flottan befann sig 275 sjömil utanför och rörde sig rakt västerut med en hastighet av 20 knop. Japanerna befann sig på gränsen för TF 58:s slagräckvidd och dagsljuset höll på att glida bort. Mitscher beslöt att inleda ett helhetsangrepp. Efter att den första anfallsgruppen hade startat kom ett tredje meddelande som visade att den japanska flottan befann sig 60 sjömil längre ut än vad som tidigare angivits. Den första avfyrningen skulle vara på gränsen för sitt bränsle och skulle behöva försöka landa på natten. Mitscher ställde in den andra avfyrningen av flygplan, men valde att inte återkalla den första avfyrningen. Av de 240 plan som skickades ut för attacken avbröt 14 av olika skäl och återvände till sina fartyg. De 226 plan som fortsatte bestod av 95 Hellcat-jagare (vissa med 500-pundsbomber), 54 Avenger-torpedobombare (endast några få med torpeder, resten fyra 500-pundsbomber) och 77 störtbombare (51 Helldivers och 26 Dauntlesses). TF 58-flygplanen anlände över den japanska flottan strax före solnedgången.

Den jakttäckning som Ozawa kunde sätta upp skulle ha varit bra med 1942 års mått mätt, men de cirka 35 jaktplan han hade till förfogande överväldigades av de 226 inkommande flygplanen i Mitschers attack. Även om de få japanska flygplanen ofta hanterades skickligt och den japanska luftvärnseld var intensiv, kunde de amerikanska planen trycka på attacken.

De första fartygen som siktades av den amerikanska attacken var oljeskepp, 30 sjömil före hangarfartygsgrupperna. Angreppsgruppen från Wasp, som var mer bekymrad över sina låga bränslenivåer än över att hitta de viktigare japanska hangarfartygen och slagskeppen, dök på tankfartygen. Två av dessa skadades så allvarligt att de senare skrotades, medan en tredje kunde släcka bränder och komma iväg.

Hangarfartyget Hiyō attackerades och träffades av bomber och lufttorpeder från fyra Grumman TBF Avengers från Belleau Wood. Hiyō sattes i brand efter en enorm explosion från läckande flygbränsle. Död i vattnet sjönk hon med aktern först, med förlust av 250 officerare och män. Resten av besättningen, omkring tusen personer, räddades av japanska jagare.

Bärplanen Zuikaku, Junyō och Chiyoda skadades av bomber. Amerikanska piloter som återvände från kriget bedömde i allmänhet att dessa hangarfartyg var mer skadade än vad de faktiskt var, eftersom de misstog för förödande fullträffar vad japanska efterkrigsuppteckningar visade att det i själva verket var enorma gejsrar som orsakats av närliggande missar. Slagskeppet Haruna träffades också av två bomber, varav en direkt på ett av huvudbatteriets torn. Skadorna var dock begränsade och hon kunde hålla sin station, delvis tack vare kaptenens snabba beslut att fylla tornets magasin för att undvika risken för en explosion.

Tjugo amerikanska flygplan i attacken förstördes av japanska jaktplan och luftvärnseld som kompenserade för den relativa bristen på precision med en stor eldvolym.

Efter den utdragna attacken stod det klart att de flesta av de flygplan som återvände till sina hangarfartyg hade farligt lite bränsle, och till råga på allt hade det blivit mörkt. Klockan 20:45 nådde de första återvändande amerikanska flygplanen TF 58. Eftersom han visste att hans flygare skulle få svårt att hitta sina hangarfartyg beslutade Joseph J. Clark från Hornet att belysa sitt hangarfartyg genom att lysa med strålkastare rakt upp i natten, trots risken för attacker från japanska ubåtar och nattflygande flygplan. Mitscher ställde sig omedelbart bakom beslutet och snart var alla fartyg i Task Force 58 upplysta, trots riskerna. Pikettförstörare avfyrade stjärngranater för att hjälpa flygplanen att hitta insatsgrupperna.

Flygplanen fick tillstånd att landa på alla tillgängliga cockpitdäck (inte bara på sina hemflygplan, som vanligt), och många landade på andra flygbolag. Trots detta förlorades 80 av de återvändande flygplanen. Några kraschade på flygdäck, men de flesta dumpades i havet. Vissa piloter gick avsiktligt ner i grupper för att underlätta räddning, och fler dök ned individuellt, antingen i en kontrollerad landning med några få liter bränsle kvar eller i en krasch efter att motorerna tagit slut. Ungefär tre fjärdedelar av besättningarna räddades ur havet, antingen samma natt från kraschplatser inom insatsstyrkorna eller under de följande dagarna för de som befann sig längre ut, när sökflygplan och förstörare kors och tvärs över havet för att leta efter dem.

Japanska

På kvällen beordrade Toyoda Ozawa att dra sig tillbaka från Filippinska havet. De amerikanska styrkorna gav sig på jakten, men slaget var över.

Vid de fyra japanska luftangreppen deltog 373 hangarfartygsflygplan, varav 243 gick förlorade och 130 återvände till hangarfartygen; många av dem gick senare förlorade när Taiho och Shōkaku sänktes. Efter stridens andra dag uppgick förlusterna till totalt tre hangarfartyg, mer än 350 hangarfartygsflygplan och cirka 200 landbaserade flygplan.

Den japanska militären, som hade dolt omfattningen av sina tidigare förluster för den japanska allmänheten, fortsatte denna politik. Även om det samtidiga slaget vid Filippinska havet och slaget vid Saipan blev känt för allmänheten, undanhölls omfattningen av katastroferna.

Amerikansk

Förlusterna på den amerikanska sidan under den första dagen var endast 23 flygplan. Den andra dagens flygattack mot den japanska flottan innebar de flesta flygplansförlusterna för USA:s del. Av de 226 flygplan som avfyrades under attacken återvände endast 115. Tjugo förlorades genom fientliga aktioner under attacken och 80 förlorades när de fick slut på bränsle när de återvände till sina hangarfartyg och var tvungna att kasta sig i havet, eller störtade när de försökte landa på natten.

Spruances konservativa stridsplan för Task Force 58 sänkte visserligen bara ett lätt hangarfartyg, men försvagade allvarligt de japanska marinflygstyrkorna genom att döda de flesta av de återstående utbildade piloterna och förstöra deras operativa reserver av marinflygplan, ett slag som effektivt krossade den japanska marinflygarmen och som den aldrig återhämtade sig från. Utan tid eller resurser att bygga tillräckligt med flygplan och utbilda nya piloter var de överlevande japanska hangarfartygen nästan värdelösa i en offensiv roll, ett faktum som japanerna erkände genom att använda dem som offerlokkare vid Leyte Gulf. När Japan effektivt hade lamslagit sin bästa anfallsarm valde man att i allt högre grad förlita sig på landbaserade kamikaze-självmordsflygplan i ett sista desperat försök att göra kriget så dyrt att USA skulle erbjuda bättre fredsvillkor än villkorslös kapitulation.

Spruance kritiserades hårt efter slaget av många officerare, särskilt flygare, för sitt beslut att utkämpa slaget försiktigt i stället för att utnyttja sina överlägsna styrkor och underrättelsedata med en mer aggressiv hållning. Genom att inte närma sig fienden tidigare och mer kraftfullt, menar hans kritiker, slarvade han bort en möjlighet att förstöra hela den japanska mobila flottan. ”Det här är vad som händer när man ger en icke-aviator befälet över hangarfartyg” var den vanliga refrängen. Amiral John Towers, en pionjär inom marinflyget och ställföreträdande överbefälhavare för Stillahavsflottan, krävde att Spruance skulle avlösas. Begäran avslogs av amiral Nimitz. Dessutom fick Spruance stöd i sitt beslut av Kelly Turner och den högsta chefen för flottan, amiral Ernest King, chefen för marinens operationer.

Spruances försiktighet (i synnerhet hans misstankar om en avledningsstyrka) kan jämföras med Halseys huvudlösa jakt på en faktisk avledningsstyrka vid Leyte Gulf fyra månader senare. Halsey lämnade den amerikanska invasionsflottan svagt skyddad under slaget vid Samar, vilket nästan resulterade i ett förödande angrepp på landstigningsstyrkan av japanska tunga ytenheter. Det förhindrades endast av den heroiska och desperata attacken från fem små amerikanska ytfartyg, som utkämpade en så intensiv kamp att den 23 fartyg starka japanska flottan trodde att de angrep en mycket större styrka och drog sig tillbaka. Genom att fokusera på försvaret först, led dessutom hangarfartygsstyrkorna under Spruance vid Filippinska havet ingen större skada. Detta stod i kontrast till Leyte Gulf då Halseys hangarfartyg försökte neutralisera de fientliga flygfälten och angripa den fientliga flottan samtidigt, så att ett japanskt bombplan lyckades undkomma Combat Air Patrols för att fatalt lamslå det lätta hangarfartyget USS Princeton. På samma sätt befann sig de amerikanska hangarfartygen under de hangarfartygsbaserade luftangreppen i en sårbar position på grund av att de var beredda att inleda angrepp, och den dåliga sikten i kombination med radarförvirring gjorde att ett japanskt bombplan kunde smita igenom och allvarligt skada USS Franklin.

Även om de amerikanska hangarfartygsattackerna orsakade mindre förstörelse av fiendens marina fartyg än tidigare strider, kompenserade de amerikanska ubåtarna för detta genom att sänka två av de tre japanska hangarfartygen, vilket gjorde att Zuikaku blev det enda kvarvarande operativa IJN-fartygsfartyget.

Det amerikanska F6F Hellcat-flygplanet visade sig vara värdefullt, eftersom dess kraftfulla motor gav överlägsen hastighet, medan dess tyngre pansar och eldkraft gjorde det robust och dödligt. Japanerna å andra sidan flög fortfarande med A6M Zero som, även om det var mycket manövrerbart och revolutionerande under Stillahavskrigets tidiga skeden, nu var underdrivet, bräckligt och i princip föråldrat i jämförelse 1944. Dessutom var D4Y ”Judy”, även om den var snabb, också bräcklig och lätt att sätta eld på. De japanska marinflygarna var också otillräckligt utbildade. De japanska utbildningsprogrammen kunde inte ersätta de kvalitetsflygare som gått förlorade under de senaste två åren av Stillahavskampanjen. Att flyga mot de välutbildade och ofta erfarna amerikanska piloterna var en ensidig tävling. Amerikanerna förlorade färre än två dussin Hellcats i luftstrid. Marinflyget och AA-eld sköt ner nästan 480 japanska flygplan, varav 346 av dessa hangarfartyg enbart den 19 juni.

Anteckningar

Hänvisningar

Samordnar: 20°00′00″N 130°00′00″E

Källor

  1. Battle of the Philippine Sea
  2. Slaget om Filippinska sjön