Belägringen av Malta (1565)

Sammanfattning

Den stora belägringen av Malta genomfördes av ottomanerna 1565 för att ta ögruppen i besittning och fördriva Johanniterorden av Jerusalem. Trots sin numeriska överlägsenhet kunde ottomanerna inte övervinna riddarnas motstånd och var tvungna att häva belägringen efter att ha lidit stora förluster. Ordens seger säkrade dess närvaro på Malta och stärkte dess prestige i det kristna Europa.

Denna episod var en del av kampen om Medelhavets herravälde mellan de kristna makterna, särskilt Spanien, som stöddes av Johanniterna av Jerusalem, och det ottomanska riket. Riddarna hade varit etablerade på Malta sedan 1530 efter att ha fördrivits från Rhodos av turkarna 1522. Inför riddarnas piratverksamhet, som trakasserade ottomanska fartyg i Medelhavet, och för att säkra en strategisk flottbas, beslutade Suleiman den store att skicka sin armé mot ögruppen.

I slutet av maj 1565 landsteg en stor turkisk styrka under ledning av general Mustafa Pasha och amiral Piyale Pasha på Malta och belägrade de kristna positionerna. Ordensriddarna, som fick stöd av italienska och spanska legosoldater och av den maltesiska milisen, leddes av ordens stormästare Jean de Valette. Försvararna tog sin tillflykt till de befästa städerna Birgu och Senglea i väntan på den hjälp som utlovades av kung Filip II av Spanien. Angriparna inledde belägringen med att attackera Fort St Elmo, som gav tillgång till en hamn som användes som skydd för den ottomanska flottans galärer. Riddarna lyckades ändå hålla denna position i en månad, vilket ledde till att den turkiska armén förlorade mycket tid och många män. I början av juli inleddes belägringen av Birgu och Senglea. Under två månader fick ottomanerna, trots sitt numeriska övertag och artilleriets betydelse, se sina attacker systematiskt avvisas, vilket orsakade många förluster bland angriparna. I början av september landade en hjälphär under ledning av vicekungen av Sicilien, Don García de Toledo, på Malta och lyckades besegra den turkiska armén, som var demoraliserad av sitt misslyckande och försvagad av sjukdomar och brist på mat.

Segern för riddarna i Johanniterorden av Jerusalem hade en betydande inverkan på hela det kristna Europa: den gav dem enorm prestige och stärkte deras roll som försvarare av den kristna religionen inför muslimsk expansionism. De medel som samlades in efter denna seger gjorde det möjligt att höja Maltas försvar och säkerställa ordens varaktiga närvaro på ön. En ny stad byggdes också för att försvara Xiberrashalvön mot en eventuell återkomst av de turkiska arméerna. Den kallades först Citta” Umilissima, men fick senare namnet Valletta, för att hedra ordens stormästare som besegrade ottomanerna.

Det ottomanska nederlaget hade inga större militära konsekvenser utöver förlusterna av människoliv. Det var dock ett av de få misslyckanden som Suleimans armé hade, eftersom det berövade turkarna en strategisk position som skulle ha gjort det möjligt för dem att inleda många räder i västra Medelhavet.

Turkarna fördrev Rhodos efter belägringen 1522, och riddarna av Johanniterorden av Jerusalem sökte en fast och oberoende plats att bo på för att kunna fortsätta sitt löpande krig mot ottomanerna, som kallas corso. Deras önskan om oberoende från nationella makter (ordensmedlemmarna var befriade från att vara lojala mot sina respektive suveräner) gjorde inte sökandet lättare. Efter det slutgiltiga erövrandet av Alger 1529 erbjöd kejsar Karl V, som var orolig för den ottomanska maktens framväxt i Medelhavsområdet och angelägen om att skydda Neapel och Sicilien, som ingick i hans besittningar, dem en plats på Malta.

I början av 1500-talet fredades faktiskt västra Medelhavet av spanjorerna under Reconquista. Den senare ledde erövringen av många platser i Nordafrika: Mers el-Kébir (1504), Peñón de Vélez de la Gomera (1508), Oran (1509), Béjaïa (1510), Alger (1510) och Tripoli (it) (1510). Under de följande decennierna försämrades dock situationen. Bröderna Arudj och Khayr ad-Din Barbarossa, som hade bosatt sig i Djerba (1510), stred för Peñón av Alger från 1516 till 1529 och orsakade Spaniens första bakslag. Efter att ha återtagit Peñón från staden Alger (1529) hyllade de till och med den ottomanska sultanen, vars besittningar nu direkt hotade den spanska kusten. Malta var därför av stort värde i kampen om kontrollen över Medelhavet. Riddarna å sin sida ansåg det viktigt att återfå en aktiv roll och en stabil etablering för att förhindra att deras medlemmar splittrades och för att behålla sin legitimitet som försvarare av kristendomen.

Efter mycket tvekan och förhandlingar som berodde på ömsesidig misstro mellan orden, som var orolig för sin suveränitet, och kejsaren, som var misstänksam mot deras koppling till Frankrike, gav Karl V efter för påtryckningar från påven Clemens VII. I Bologna den 24 mars 1530 undertecknade han diplomet som gav orden ”i evig, ädel och fri fideikommiss, städerna, slotten och öarna Tripoli, Malta och Gozo med alla deras territorier och jurisdiktioner” i utbyte mot en jaktfalk som erbjöds Siciliens vicekung varje allhelgonahelgonadag och ett löfte om att inte ta till vapen mot kejsaren. Riddarna accepterade till slut kejsarens erbjudande, inklusive staden Tripoli, som tagits av spanjorerna 1510.

Den 26 oktober 1530 landsteg riddarna av Johanniterorden av Jerusalem under ledning av Villiers de L”Isle-Adam på Malta och tog ön i besittning med uppgift att försvara skärgården, som blockerade tillträdet mellan de västra och östra delarna av Medelhavet och kontrollerade tillträdet till södra delen av den italienska halvön från Nordafrika.

Riddarna var inte särskilt nöjda med sin bosättning på denna torra ö, som nästan saknar träd och resurser. De flyttade från den centralt belägna huvudstaden Mdina till nordkusten, till hamnen Borgho, numera Birgu, i mitten av den vidsträckta bukten Marsa, som numera kallas ”den stora hamnen” och försvaras av fortet Saint Angelo. De började bygga försvarsmassor runt Birgu när de fortsatte sin kamp mot ottomanerna i Medelhavet.

Kampen mot ottomanerna

År 1535 deltog ordenens riddare i Karl V:s erövring av Tunis. De fortsatte sin corso mot de ottomanska fartygen, vilket möttes av liknande trakasserier av många kapare med anknytning till det ottomanska riket, till exempel den berömda Dragut. Denna typ av krigföring, som är specifik för Medelhavet, var den rovdrift till sjöss som ägde rum mellan kristna och muslimer från mitten av 1400-talet till mitten av 1600-talet, en verksamhet som låg mellan kapplöpning och sjöröveri, under förevändning av ett heligt krig. Fångsterna gav bränsle till ordens finanser och möjliggjorde det arbete som utfördes på Malta för att skydda orden. År 1550 satte riddarna eld på staden Mahdia, som var gömställe för Draguts kaparskepp. Som vedergällning landsteg Dragut på Malta i juli 1551 och ödelade ön. Eftersom Birgu var alltför väl försvarad, efter ett misslyckande framför Mdina, härjade Dragut och Sinan Pasha ön Gozo och tog sig sedan till Tripoli, som föll den 14 augusti. Under ledning av Jean de Valette, generalkapten för flottan 1554 och sedan ny stormästare som valdes 1557, trakasserade ordens galärer de muslimska fartygen mer än någonsin. Även om expeditionen för att återerövra Tripoli slutade med ett rungande misslyckande utanför Djerba 1559, vilket bekräftade den turkiska flottans överlägsenhet, lyckades de kristna styrkorna ändå inta Peñón de Vélez de la Gomera 1564. Samma år konfronterade och tillfångatog kapten Mathurin Romegas en tungt beväpnad ottomansk vagn lastad med en rik last på väg till Suleimans släktingar. Denna sista vapeninsats fick Soliman att inleda en expedition mot Malta för att sätta stopp för ordens kapare.

Flytta till Malta

Riddarnas marina verksamhet ledde till att de bosatte sig på den norra kusten av ön Malta. Det finns två stora naturliga landfästen, Marsamxett och Marsa (dagens Grand Port), som skiljs åt av en klippig halvö, Xiberrashalvön. Villiers de l”Isle-Adam, som var medveten om det privilegierade läget på halvön med utsikt över de två vägbroarna, övervägde att för en tid etablera ordensverksamheten där, men det saknades medel för ett sådant företag. Riddarna bosatte sig därför i den befintliga staden Birgu, på en halvö på andra sidan Marsa-bukten, som de började befästa. Halvön Birgu försvarades redan i sin ände av slottet St Angelo, som sedan förstärktes. Under stormästare Juan de Homedes regering, på 1540-talet, påbörjades nya arbeten: Birgu förstärktes med nya bastioner, Fort Saint Michael byggdes söder om Birgu för att förhindra tillträde och slutligen byggdes Fort Saint Elmo i slutet av Xiberrashalvön för att förhindra tillträde till hamnen i Marsamxett. Claude de La Sengle, Homedes efterträdare, utvecklade och befäste halvön söder om Birgu och förstärkte särskilt Fort Saint-Michel. Till hans ära fick halvön namnet Città Senglea. Trots att riddarna i orden började skydda ön så snart de anlände, och ännu mer efter Draguts räder mot skärgården 1551, fortsatte de att tänka på att återvända till Rhodos och planerade inte att bosätta sig på Malta på lång sikt.

Turkiskt beslut att angripa Malta

Romegas tillfångatagande av en vagn beväpnad av Kustir Aga, chef för de svarta eunuckerna i seraglio, orsakade stor uppståndelse i Konstantinopel och i sultanens följe och fick honom att ingripa för att befria Medelhavet från kristna korsirer. Süleyman den magnifike tänkte på Maltas strategiska läge i Medelhavets mitt med sina stora, väl skyddade hamnar, med tanke på att han eventuellt skulle kunna erövra Sicilien och södra Italien. Frågan diskuterades första gången vid ett militärråd i oktober 1564. De militära rådgivarna betonade dock svårigheten med ett sådant företag och särskilt skillnaden mellan Malta och Rhodos, som 1522 togs över från Johanniterorden i Jerusalem. Rhodos låg nära den turkiska kusten och var rikt på jordbruksresurser, vilket gjorde det lätt att försörja en belägringsarmé, till skillnad från Malta som var torrt och isolerat. I kombination med att det var omöjligt att få externa leveranser på grund av de stormar som drog fram över Medelhavet under hösten, innebar detta att armén måste förflyttas och besegras, eller besegras, på mindre än sex månader. Vissa föreslog andra mål, till exempel La Goulette eller Peñón de Vélez de la Gomera, eller till och med Ungern eller Sicilien direkt. Maltas strategiska geografiska läge, som en utpost för en potentiell framryckning västerut, gjorde det till det föredragna målet för arméchefen Suleiman och marinchefen Piyale Pasha, som slutligen godkände sin härskares idé och beslutade att belägra Malta under våren året därpå. Förberedelserna för denna expedition började i Konstantinopels arsenaler.

Turkiska armén

När beslutet att attackera Malta hade fattats på högsta nivå i staten samlade den osmanska armén sina styrkor under ledning av Mustafa Pasha och amiral Piyale Pasha, som Suleiman hade anförtrott det tvådelade befälet över expeditionen åt. Mustafa Pasha fick leda kampanjen, men Piyale, som var överbefälhavare för flottan, behöll kontrollen över alla marina operationer. Under hela vintern 1564-1565 fortsatte förberedelserna för att samla ihop trupper och utrusta dem. Suleiman, som var informerad om öns relativt svaga försvar och som var begränsad av frågan om att förse en alltför stor armé med förnödenheter, beslöt att endast låta cirka 30 000 av sina soldater delta i expeditionen (utan att räkna med slavar, sjömän, galejslavar och övertaliga för förnödenheter). Detta var dock den osmanska arméns elit, med 6 000 janitschar och 9 000 sipahis.

För att komplettera sin armé bjöd Soliman in Dragut och hans pirater, Hassan pascha av Alger och Uludj Ali, guvernör i Alexandria, att ansluta sig till expeditionen. Denna mångfald av ledare, som alla var av stort värde, hade dock den nackdelen att den bidrog till att splittra ledningen av operationen, vilket försvårade generalstabens beslutsfattande under hela belägringen. För att transportera hela armén och dess förnödenheter förbereddes en armada på cirka 200 fartyg, huvudsakligen galärer. Förutom männen transporterade fartygen 80 000 kanonkulor, 15 000 daler krut och 25 000 daler krut till soldaternas skjutvapen (arkvebusar, musköter och andra). Flottan lämnade Konstantinopel i början av april 1565 för Malta.

Försvaret av Malta

Förberedelser av denna omfattning går inte obemärkt förbi utländska observatörer i Konstantinopel. Destinationen förblev dock hypotetisk. I januari 1565 rapporterade den franske ambassadören i Konstantinopel till Katarina av Medici om ryktena om att flottan skulle anfalla Malta. Filip II å sin sida informerades av Don Garcia av Toledo. Tidigare hade andra meddelanden redan varnat stormästare John av Valletta för den fara som hotade ön och han hade kallat in medlemmar av orden från hela Europa. På ön förstärktes befästningarna, vallgravarna breddades och stora mängder krut och mat lagrades i källarna i Castel Sant”Angelo. Riddarna utnyttjade också Maltas karghet för att inte tillhandahålla några resurser för angriparna: grödor skördades eller förstördes och brunnar förgiftades. Ordensklostret i Birgu var till stor del skyddat av vattnet och slottet St Angelo, men försvaret på landsidan var mycket svagare och bestod till stor del av jordvallar. Situationen är liknande i Senglea. Försvaret av Mdina anförtroddes åt dess milisgarnison under befäl av den portugisiske riddaren Dom Mesquita, med huvuddelen av styrkorna koncentrerade till Birgu och Senglea. Kavalleriet var stationerat i Mdina för att kunna göra räder mot de turkiska arméernas bakre delar.

Ordensstyrkan bestod av cirka 600 riddare, 1 200 italienska och spanska legosoldater och cirka 3 000-4 000 soldater från den maltesiska milisen. Slavar från galärerna och grekiska invånare på ön gjorde att det totala antalet män uppgick till mellan 6 000 och 9 000, varav mindre än hälften var yrkesmän.

Parallellt med dessa förberedelser på plats var Valletta mycket aktiv på diplomatisk nivå och sökte hjälp hos många europeiska monarker. De var dock i allmänhet ointresserade av Maltas och dess riddares situation: kejsar Maximilian kämpade redan mot turkarna vid sitt imperiums portar, Karl IX:s Frankrike slets sönder av religionskrigen och brydde sig inte särskilt mycket om vad som hände i Medelhavet, och Elisabet I:s England hade brutit med påven och den katolska religionen och konfiskerat ordens egendom. I Italien var de flesta furstendömena under spanskt styre och de oberoende staterna Venedig och Genua, som ville bevara sina handelsintressen i Medelhavet, var inte benägna att hjälpa orden. Av de makter som kunde hjälpa Johanniterna av Jerusalem var det bara Heliga stolen och Spanien som var kvar. Påven skickade till slut ekonomiskt stöd, men inga av de trupper som orden hade begärt. Endast Filip II, vars egendomar på Sicilien och kusten skulle vara direkt hotade om Malta föll, lovade att skicka 25 000 man som förstärkning och lämnade vicekungen av Sicilien, García de Toledo, att organisera hjälpinsatsen.

Den 18 maj 1565 anlände de turkiska galärerna till ön och började rekognosera kusten. Valletta skickade omedelbart ett varningsmeddelande om att belägringen hade börjat och bad vicekungen på Sicilien om hjälp. På kvällen den 18 maj, efter att ha seglat runt ön från söder, ankrade huvuddelen av flottan i Għajn Tuffieħa i väster. Den 19 maj gick de första galärerna in i Marsaxlokkbukten, sydost om Malta, där de började landsätta trupper. Efter några skärmytslingar mellan den turkiska arméns spanare och det kristna kavalleriet under ledning av marskalk Copier, var den strategi som riddarna från Johannes av Jerusalem valde att hålla ut så länge som möjligt i sina fästningar. De sista förberedelserna gjordes därför för att hålla en lång belägring och galärernas bäck stängdes av från havet genom en lång kedja som sträckte sig mellan Fort Saint-Ange och Senglea.

Turkisk strategi

De turkiska galärerna landade omkring 30 000 män på Malta. De tog snabbt kontroll över hela den södra delen av ön. De slog snabbt upp sitt läger på höjderna över Marsa-bukten och belägrade omedelbart Birgu. Den 21 maj inledde ottomanerna ett första anfall mot den bastion som hölls av riddarna av det kastilianska språket, känd som ”kastilianska bastionen”, den punkt som de kristna fångarna som tillfångatogs under de första dagarna betecknade som den svagaste av befästningarna. Den 22 maj sammanträdde det turkiska krigsrådet för att besluta om vilken strategi som skulle användas, även om Dragut ännu inte hade anlänt. Det fanns två motsatta ståndpunkter. Å ena sidan ville Mustafa Pasha, general för landstyrkorna, först ta kontroll över hela ön och Gozo och upprätta en fullständig blockad av Malta för att förhindra att förstärkningar anlände. Flottans amiral Piyali ville däremot först och främst ge sina fartyg, som var utsatta för vindarna i Marsaxlokkbukten, ett säkert skydd. Han förespråkade att Fort St Elmo skulle tas först, eftersom det kontrollerade både inloppet till Marsa Bay och Marsamxett Harbour, där galärerna kunde ta skydd. Om Sankt Elmo tas till fånga skulle det också bli möjligt att anfalla Birgu från havet. Trots Pijalis insisterande fick det andra partiet seger. Mustafa Pasha beordrade då att artilleri skulle transporteras från Marsaxlokkbukten till Xiberras kulle för att bombardera fortet. Denna strategi gjorde det dock möjligt för riddarna att fortsätta att förstärka försvaret av Birgu och Senglea i väntan på huvudanfallet.

Slaget vid Fort Saint-Elme: 24 maj – 23 juni

Fortet St Elmo byggdes på Xiberras-kullen, på havssidan av den halvö som skiljer Marsa-bukten från Marsamxett-hamnen. Med tanke på belägringen bestod garnisonen av 300 man under befäl av fogden i Saint Elmo, Luigi Broglia. Storherren, som var informerad om den turkiska strategin, lät förstärka garnisonen i Saint-Elme med cirka 70 riddare och 200 soldater under befäl av riddaren Pierre de Massue-Vercoyran, känd som ”överste Mas”. Den förstärktes på landsidan av en ravelin som försvarade ingången och på sjösidan av en kavallerist, en upphöjd plats som användes som plattform för kanonerna.

Osmännen tog ställning på Xiberras-halvön där Valletta senare skulle ligga. Den 24 maj var artilleriet på plats och belägringen av St Elmo inleddes. Samtidigt fick Johannes av Valletta ett svar från vicekungen av Sicilien, som bad om tid för att samla ihop en hjälphär och vägrade att skicka honom små förstärkningar. När vallarna försämrades under ottomanernas ständiga bombningar förstärktes fortets garnison ytterligare och de belägrade försökte med några utflykter för att bromsa de turkiska infanteristernas framfart. Under de första dagarna av belägringen förstärktes de turkiska styrkorna ytterligare genom att guvernören i Alexandria och kaparen Dragut anlände successivt. Den senare ogillade den strategi som antogs i hans frånvaro och som gick ut på att börja med anfallet mot Saint Elmo, särskilt som de kavalleriförband som hade tagit sin tillflykt till Mdina ständigt trakasserade de turkiska styrkorna i jakt på mat på ön. Men eftersom frågan i stort sett var avklarad beslöt han att fortsätta attacken mot St Elmo. Han lät dock installera nya batterier, särskilt på Sottile Point, som ligger mittemot St Elmo på andra sidan Marsa Bay, där Fort Ricasoli senare byggdes, för att avbryta kommunikationerna mellan Birgu och St Elmo, samt på Tigné Point (en), på andra sidan Marsamxett Harbour.

På kvällen den 3 juni överrumplade janitsarerna den ravelin som försvarade ingången till Saint Elme och missade med nöd och näppe att ta sig in i fortet, vilket stoppades i sista stund av att fallskärmen sänktes. Anfallet mot fortet fortsatte ändå under natten och följande dag. De belägrade lyckades slå tillbaka de turkiska angriparna och tillfogade dem stora förluster, framför allt tack vare sina brandvapen, granater, eldgivning och ”eldcirklar”, dvs. cirklar omgärdade av brännbar vadd som kastades från vallar och som gjorde det möjligt att sätta eld på angriparna. De nattliga förstärkningarna säkerställde att trupperna som försvarade Saint-Elme förnyades, eftersom förstärkningarna på dagen inte kunde passera på grund av att batteriet Pointe Sottile var installerat.

Den 7 juni försökte janissärerna att anfalla fortets murar på nytt. Efter detta angrepp skickade fortets befälhavare en ambassad till stormästaren för att be honom att evakuera och spränga fortet, eftersom det var förfallet och utsatt för ständig eldgivning och försvararna var utmattade. Valletta vägrade och bad dem hålla ut i hopp om att förstärkningar från Sicilien snart skulle anlända. I ett meddelande från de föregående dagarna angavs den 20 juni som datum för eventuell ankomst av förstärkningar. Den 8 juni fortsatte de turkiska angreppen och vissa av försvararna var så förtvivlade att några av dem undertecknade en petition där de bad stormästaren om omedelbar evakuering. Den senare blev rasande och skickade tre kommissionärer för att bedöma fästningens tillstånd. En av dem, den neapolitanske riddaren Costantino Castriota, såg inte situationen som så desperat och erbjöd sig med hundra man att förstärka fortets garnison på morgonen den 10 juni. Detta exempel, tillsammans med ett föraktfullt brev från stormästaren som erbjöd dem som ville ta sin tillflykt till Birgu, fick alla försvarare att stanna kvar i Saint Elmo.

Den 10 juni försökte två av ordensgalejerna med förstärkningar från Syrakusa, särskilt de riddare som inte hade kunnat nå Malta innan belägringen inleddes, att nå Birgu. De hindrades av den turkiska flottans blockad. Dragut och Piali fruktade att större förstärkningar skulle anlända och beslutade därför att förstärka övervakningen av kusten med hundra fartyg. Efter att marskalk Copiers kavalleri förstört batteriet vid Sottile Point beslutade Dragut att återupprätta och förstärka det för att definitivt förhindra kommunikationerna mellan Birgu och Saint Elme. Han skickade en stor grupp trupper för att slå sig ner där medan en ny kanonad besköt fortet. Mustafa, som var övertygad om att försvararna av Saint Elmo var utmattade och förbittrad över motståndet i fortet, som alltid hade hållit ut sedan belägringen inleddes, beslöt att under natten mellan den 10 och 11 juni inleda ett nytt angrepp, som han hoppades skulle bli slutgiltigt, under ledning av Aga, chefen för janitjuren. I gryningen slogs anfallet slutligen tillbaka och angriparna drog sig tillbaka. Angrepp och bombningar fortsatte under de följande dagarna. Den 15 juni erbjöd Mustafa de belägrade att ge upp i utbyte mot sina liv, ett förslag som försvararna avvisade. Den 16 juni deltog de ottomanska galärerna i beskjutningen av fortet och kompletterade landbatterierna med eldgivning från sina kanoner som var placerade från havet. Detta bombardemang följdes av ett nytt anfall som slutade med ett misslyckande och en reträtt beordrades vid mörkrets inbrott.

Den 17 juni höll de turkiska officerarna ett nytt krigsråd. De beslutade att vidta nya åtgärder för att neutralisera det södra batteriet vid St Elmo, som orsakade många förluster bland deras trupper vid varje anfall, och för att slutgiltigt förhindra att förstärkningar passerar mot St Elmo på natten. För detta ändamål byggdes ett nytt artilleribatteri på Kalkarahalvön, mittemot St Elmo, och en mur av sten och jord byggdes mittemot Castel Sant”Angelo för att skydda de turkiska arkebusirerna, som sedan kunde beskjuta trupptransportbåtarna. Under förberedelserna för genomförandet av dessa åtgärder sårades Dragut dödligt av ett splitter den 18 juni. De åtgärder som vidtogs gjorde det dock snart omöjligt att förstärka garnisonen ytterligare eller att evakuera den.

Samtidigt fortsatte de ottomanska trupperna att närma sig fortet. Den 21 juni lyckades janitsarerna, med stöd av batteriet i slutet av Pointe de Tigné, ta över fortets kavallerist och kunde nu hålla fortets bakre del under eld från sina harquebusirer. Den 22 juni genomfördes ett nytt anfall, som var dödligt för båda sidor, men ottomanerna lyckades inte inta fortet. Stormästaren försökte skicka förstärkningar till Saint-Elme, men utan framgång. Med kavalleristen i händerna på ottomanerna kunde deras galärer äntligen korsa inloppet till hamnen i Marsamxett, det ursprungliga målet för erövringen av Fort Saint-Elme. På morgonen den 23 juni, kvällen före Johannesdagen, ordens skyddshelgon, inledde den turkiska armén ett sista anfall mot fortet. Försvararna var bara en handfull som stod emot i ytterligare några timmar innan fortet intogs av de ottomanska trupperna. En riddare av det italienska språket tänder signalen på väggen som visar att fortet är slut. På de belägrades sida dog mer än 1 500 män, inklusive cirka 120 riddare från Johanniterorden i Jerusalem, i försvaret av staden. Fortet, som turkiska militäringenjörer hade sagt skulle kunna intas på några dagars belägring, höll ut i nästan fem veckor och kostade en av de mest hårdföra arméerna i sin tid mer än 8 000 man och 18 000 kanonsalvor. Mustafa, med sin stab i spetsen, kunde äntligen ta sig in i Fort Saint-Elme.

Förflyttning och omorganisering av striderna: 24 juni – 4 juli

Efter Saint Elmos fall lät Mustafa halshugga och lemlästa riddarna och kasta dem i havet. Han lät placera deras huvuden på spjut med ansiktet mot Birgu för ledarna i fortet. När Jean de Valette stod inför de lemlästade liken av riddare som spolades upp i Birgu av tidvattnet, lät han halshugga alla turkiska fångar som tillfångatogs av marskalk Copier och skicka in deras huvuden som kanonkulor i fiendens linjer. Båda sidor bekräftade därmed sin beslutsamhet i det kommande engagemanget. De båda parterna gjorde sedan sina arrangemang för fortsatta operationer.

På den turkiska sidan flyttar Mustafa kanonerna från kullarna på Xiberrashalvön till Corradino och Mount St Margaret, som omger Birgu- och Senglea-halvöarna. Osmännen förstärkte sina positioner genom att skapa skyttegravar och bygga murar för att hindra de belägrade från att lämna platsen. I slutet av juni var 112 artilleripjäser, varav 64 av stor kaliber, redo att bombardera de två halvöar som riddarna höll. Valletta lät å sin sida förstärka garnisonerna i Birgu och Senglea med fem kompanier från Mdina. Det fanns fortfarande gott om mat i de belägrade positionerna, som också hade tillgång till en naturlig källa i själva Birgu. I ett tal till sina trupper betonade stormästaren bristen på proviant och ammunition bland angriparna, som dessutom drabbades av sjukdomar på grund av förgiftningen av öns källor.

Under hela belägringen av Sankt Elmo var vicekungen av Sicilien, don Garcia av Toledo, ovillig att skicka sina trupper till försvaret av Malta. Eftersom angreppet på Malta kunde vara en förberedelse för en framtida invasion av södra Italien var han rädd att han skulle försvaga Sicilien genom att skicka trupper, eventuellt med förlust, för att försvara Malta. På samma sätt var han rädd för att behöva stå till svars inför Filip II av Spanien för förlusten av spanska galärer i en konfrontation med den turkiska armadan. Av försiktighetsskäl försökte han därför skjuta upp sina truppers engagemang beroende på hur situationen på Malta skulle utvecklas. Filip II hade också formellt beordrat honom att inte engagera sina arméer på ett vårdslöst sätt. På stormästarens begäran och på uppmaning av ordensriddarna, som inte hade kunnat nå ön innan striderna började, beslöt Don García att låta fyra galärer segla i slutet av juni, med cirka 700 man ombord, däribland 42 riddare och en grupp på 600 spanska infanterister under ledning av riddaren Melchior de Robles. Juan de Cardona (en) fick befälet över flottan. Trupperna landsteg på ön under natten till den 29 juni och lyckades ta sig förbi fiendens linjer och nå Birgu via Kalkara-viken. Piccolo soccorso (”den lilla förstärkningen”) anlände i rätt ögonblick för att förstärka Birgus försvar och moralen hos de belägrade.

Nästa dag, den 30 juni, beslutar Mustafa att erbjuda Valletta en kapitulation, med hans liv räddat och en resa till Sicilien i utbyte mot att Malta överges. Hans erbjudande avslås av stormästaren.

Mustafa beordrade sedan att galärer skulle transporteras på land från Marsamxetts hamn till Il-Marsa hamn, för att på så sätt undvika kanonerna från Castel Sant”Angelo. Denna manöver gjorde det möjligt för honom att angripa Senglea både till sjöss och på land och koncentrera sina attacker på Fort Saint-Michel, som skulle vara det svagaste efter Saint-Elme. När Senglea hade fallit kunde de ottomanska styrkorna angripa Birgu och Fort Saint-Ange på alla fronter. Valletta, som informerades om dessa planer av en deserterande officer i den turkiska armén, svarade med att bygga en kustspärr med pålar som slogs ner i havet och som var förbundna med en järnkedja, och med att bygga en ponton mellan Birgu och Senglea för att underlätta kommunikationen mellan de två positionerna.

Belägringen av Birgu och Senglea: 5 juli – 7 september

Den 5 juli öppnade den ottomanska arméns kanoner eld mot alla kristna ställningar som de omringade från alla håll. För att förbereda galärernas anfall till sjöss skickades samtidigt de bästa simmarna i den turkiska armén med yxor för att försöka bryta den spärr som försvararna byggt upp längs Senglea-kusten. De slogs tillbaka av malteser beväpnade med knivar som kämpade i vattnet. Nästa dag försökte turkarna återigen förstöra palissaden med hjälp av kapstänger och kablar som manövrerades från den kust som de kontrollerade, men även detta försök misslyckades.

Under tiden anlände Hassan Pasha, biskop av Alger, för att förstärka den ottomanska armén med mellan 2 500 och 5 000 man och 28 fartyg. De nyanlända hånade den turkiska armén för att den hade hållit sig i schack så länge före Saint-Elme. Mustafa tillät dem att genomföra nästa anfall, som planerades till den 15 juli och som syftade till att inta Senglea. Den strategi som antogs den dagen var en dubbel attack mot denna halvö: på land mot Saint Michael och till sjöss, tack vare de galärer som fördes in från Marsamxetts hamn, mot Sengleas södra kust. Hassan ledde landstyrkorna medan hans löjtnant Candelissa ledde anfallet till sjöss. På San Miguels sida möts attacken av motstånd från Robles riddares män, ledaren för piccolo soccorso. Samtidigt lyckades angriparna på havssidan få fotfäste på stranden. Den plötsliga explosionen av ett krutmagasin nära bastionen vid Senglea Point rev ner en del av vallarna och öppnade en öppning för den ottomanska attacken. Turkarna var nära att inta torget men slogs slutligen tillbaka tack vare att förstärkningar anlände från Birgu via den pontonbro som tidigare upprättats. När Mustafa såg attacken beslutade han att öppna en tredje front genom att göra en ny landstigning vid Senglea, på norra sidan, för att ta försvararna bakifrån. För detta ändamål förbereddes en kår på 1 000 janissarier på tio båtar, redo att ingripa. Men innan båtarna hann stiga i land blev de utplånade av ett batteri som låg gömt strax nedanför Castel Sant”Angelo. Endast ett av de tio fartygen lyckades nå kusten, de övriga nio sjönk i Marsa-bukten. Anfallet fortsatte på de två första fronterna i nästan fem timmar, tills Hassan, efter att ha noterat omfattningen av sina förluster, nästan 3 000 man, gav sig tillkänna och lät sig ljuda av reträtten.

Mustafa Pasha, som var upprörd över detta misslyckande, beslutade att anta en strategi som var mindre kostsam i antal män än detta stora frontalangrepp. Han beslöt att kontinuerligt bomba de två halvöarna. När väl brotten i vallarna hade öppnats skulle turkarna kunna anfalla. Mustafa räknade också med att försvararna skulle bli trötta och att deras proviant skulle ta slut. Samtidigt genomförde de ottomanska styrkorna en fullständig blockad av de två halvöarna: Piyale Pashas flotta, som kryssade utanför kusten, hindrade alla förstärkningar från att landa, medan landstyrkorna och upprättandet av batterier fullbordade omringningen av riddarna i deras förskansningar.

Under den här perioden, i avsaknad av förstärkningar utifrån, var den enda lättnad som nådde de belägrade nyheterna om att påven hade beviljat en fullständig avlats till alla som skulle ge sitt liv för att försvara Malta. Johannes av Valletta använde sig särskilt av detta för att stimulera den maltesiska civilbefolkningens vilja att göra motstånd.

På morgonen den 2 augusti ökade kanonaden i intensitet och hördes så långt bort som till Syrakusa och Catania på Sicilien, vilket var ett förspel till ett turkiskt angrepp samma dag på en öppen öppning i Fort Saint-Michel. Efter fem attacker som slogs tillbaka på sex timmar avbröt ottomanerna striderna tidigt på eftermiddagen för att återuppta sina bombningar.

Den 7 augusti beslutade Mustafa om ett nytt generalangrepp, kombinerat mot Birgu och Senglea. Medan Piyali, med 3 000 man i spetsen, ledde anfallet mot Birgu och Castiliens bastion, ledde Mustafa själv 8 000 man mot Senglea och Fort Saint-Michel. Anfallet mot Birgu slogs tillbaka med svårighet av försvararna. Mustafas trupper lyckades däremot genom flera öppningar i Sankt Mikael investera denna bastion och direkt hota Senglea. Striderna fortsatte häftigt och civilbefolkningen deltog också i försvaret av staden, och angriparna kunde knappt hejdas. De två halvöarna kan inte hjälpa varandra om de attackeras var för sig. Mustafa själv leder anfallet i mitten av sina trupper. Precis när situationen verkade kritisk för försvararna beordrade Mustafa plötsligt en reträtt, eftersom han hade blivit varnad för att en kristen styrka skulle anfalla lägret i Marsa. Mustafa fruktade att en hjälphär skulle anlända och tog tillbaka alla sina trupper för att försvara lägret, som han fann ödelagt men utan spår av någon armé. I själva verket attackerades lägret av den kavalleridetachement som hade tagit sin tillflykt till öns huvudstad, på initiativ av Dom Mesquita, guvernör i Mdina. Mesquitas män, som fann lägret dåligt försvarat, plundrade det snabbt, massakrerade de sårade och hästarna, satte eld på tälten och förstörde proviant. Mustafa var rasande över den förolämpning som en liten trupp män till häst orsakade och över den missade chansen på Senglea och svor att han inte skulle visa någon nåd när ön väl var intagen. Han avstod dock från anfallet samma dag, eftersom han var medveten om att hans män var trötta.

Under de följande dagarna beslutade Mustafa Pasha att underminera vallarna för att hjälpa artilleriet i sitt rivningsarbete. Denna teknik, som var omöjlig att använda i Fort Saint-Elme, som var byggt på sten, var mycket bättre lämpad för Birgus vallar, som var byggda på jord. Grupper av turkiska och egyptiska safirare grävde tunnlar för att underminera Castillebastionens huvudvall. Samtidigt lät Mustafa bygga ett belägringstorn som skulle göra det möjligt för angripare att ta sig över murarna med hjälp av en upphöjd dragbro. Hans nya anfallsplan var följande: efter att ha inlett ett större angrepp på St Michael”s, när försvararna av Birgu hade korsat pontonen för att rädda St Michael”s, skulle ottomanerna spränga minan under Castile Bastion. Den öppnade öppningen skulle göra det möjligt för Piyalis soldater att genomföra ett nytt angrepp på bastionen, vars försvar hade försvagats och övergivits av en del av dess försvarare, samtidigt som belägringstornet skulle leda angreppet på en annan del av Birgus vallar. Den 18 augusti meddelade sapperteamen att minan var på plats och att den skulle göra det möjligt för vallen att kollapsa.

Under tiden omgrupperades hjälparmén och i mitten av augusti skickade Don Garcia ett meddelande till John of Valletta där han lovade att anlända i spetsen för en armé på 12 000 man, tillsammans med 4 000 soldater från Italien. Förstärkningarna utlovades till slutet av augusti. Valletta trodde inte längre på löftena från vicekungen av Sicilien och beslöt att förlita sig enbart på sina egna styrkor.

På angriparnas sida är kontingenten av elittrupper allvarligt reducerad av de förluster som lidits sedan belägringen inleddes. De mindre erfarna överlevarna blir alltmer ovilliga att attackera.

På morgonen den 18 augusti avancerade Mustafa sina trupper mot Senglea och Fort Saint-Michel. Trots att angreppet på Senglea var intensivt vägrade Valetta att rensa försvaret vid Birgu, där de turkiska undermineringsarbetena hade upptäckts, även om man fortfarande inte visste hur långt de hade kommit. Mustafa beslöt ändå att genomföra sin plan och beordrade att minan under Castillebastionens vall skulle detoneras. Explosionen slet ner en del av muren, en öppning som amiral Piyalis trupper rusade in i. Valette tog själv till vapen och beslöt att delta i försvaret av Birgu, eftersom hans trupper var i oordning. Efter att ha dragit sig tillbaka återupptog turkarna anfallet vid mörkrets inbrott, men lyckades inte slutgiltigt inta det kastilianska fästet. Anfallet orsakade dock stora förluster bland försvararna och Birgus befästningar försvagades allvarligt.

Under hela dagen den 19 augusti återupptog ottomanerna attacken för att inta Saint Michael”s och Castiliens bastion. Belägringstornet var också avancerat. En attack för att förstöra den slutade med ett misslyckande och Valettes brorson, som ledde attacken, dog. Försvararna lyckades till slut få ner tornet genom att avfyra två kanonkulor som var sammanlänkade med en kedja och som skar av en del av tornets bas. Under tiden försökte Mustafa också använda en bomb av något slag fylld med spik och andra projektiler för att decimera försvararna, men de senare lyckades kasta bomben tillbaka över vallarna innan den exploderade. Under denna dag, medan han fortfarande deltog i striderna, sårades Valette i benet av en granatexplosion. Den 20 augusti fortsatte striderna mot både Birgu och Senglea utan att de ottomanska styrkorna kunde tvinga fram ett beslut.

Mustafa Pasha började överväga möjligheten att tillbringa vintern på ön. Efter mitten av september skulle armén inte längre kunna dra sig tillbaka, eftersom Medelhavet var för farligt för att navigera med galärer på hösten. Amiral Piyale Pasha avvisade kategoriskt denna möjlighet, eftersom han inte ansåg att Marsamxet, som var alltför utsatt för vintervindar och otillräckligt utrustad för fartygsunderhåll, var en säker hamn för den turkiska flottan. De upprepade misslyckandena framför Birgu och Senglea, i kombination med dysenteri i deras led, skadade ytterligare de ottomanska truppernas moral. Efter ett nytt angrepp den 23 augusti och med tanke på försvarets förfallna skick föreslog ordensrådet för John av Valletta att han skulle dra sig tillbaka till Fort St Angelo, det enda som fortfarande var intakt. Valetta gav sig inte. Angelo var för liten för att hysa alla försvarare och de nödvändiga förnödenheterna, och stormästaren vägrade att överge de maltesiska män och kvinnor som aktivt hade deltagit i försvaret av ön sedan belägringen inleddes. Mer pragmatiskt var han helt medveten om att Saint Angelo inte skulle kunna stå emot länge under koncentrerad eld från en fiende som behärskade Birgu och Senglea. Så länge de lyckades hålla Birgu och Senglea tvingade de belägrade sina belägrare att skingra sina styrkor, vilket minskade effektiviteten av deras bombningar och attacker.

I slutet av augusti började den turkiska armén få slut på krut och vissa kanoner blev oanvändbara efter flera veckors intensiv användning. Samtidigt attackerades de fartyg som fraktade förnödenheter från Tunisien av kristna kapare och det började bli ont om livsmedel. Inför denna olyckliga situation övervägde Mustafa att vända sig till Mdina, som verkade vara ett lätt mål, för att få tag på stadens förnödenheter och skörda frukterna av en framgång mot öns huvudstad. Den muromgärdade staden Mdina, som ligger på en klippig udde, försvarades endast av en liten garnison. Dom Mesquita, som var guvernör på orten, beslutade att låta de många bönder som hade tagit sin tillflykt till staden klä på sig och beväpna sig. Han placerade dem på vallarna för att få det att se ut som om det fanns en stor garnison. De turkiska soldaterna, som var skållade av Saint-Elmes motstånd, gav upp försöken att inta en plats som äntligen verkade väl försvarad.

Belägringen av Birgu och Senglea fortsatte i form av ett minkrig mellan försvarare och angripare. Osmännen inledde dock regelbundna attacker mot Kastiliens och Sankt Mikaels bastion.

Under tiden samlade Don García sina styrkor i Messina, på begäran av Filip II, och inkluderade även infanteriet från kungariket Neapel. Den 25 augusti tog vicekungen ledningen för den 8 000 man stora hjälphären och begav sig till ön Linosa väster om Malta, den överenskomna mötesplatsen mellan försvararna och hjälphären. Efter en storm tvingades don Garcias 28 galärer att ligga i några dagar på Siciliens västkust för att repareras. Den 4 september satte flottan segel igen och nådde Linosa, innan de seglade mot Malta. Det sista meddelandet från John of Valletta informerade vicekungen om att turkarna höll Marsaxlokk och Marsamxett och pekade ut vikarna Mellieħa eller Mġarr för en landstigning. Flottan, som var splittrad av en storm, nådde inte Gozo förrän den 6 september, utan att ha passerat den turkiska flottan, som också drevs av vindarna. På morgonen den 7 september gick armén i land på stranden i Mellieħa. Don García åkte till Sicilien med galärerna och löftet att han skulle återvända inom en vecka med nya förstärkningar. Han överlåter befälet över armén till Ascanio de la Corna. Den kristna flottan lämnar ön och passerar Marsa-bukten och hälsar på garnisonen i St. Angelo och meddelar att hjälparmén är på väg.

Mustafa Pasha överskattade den kristna arméns betydelse och beordrade att belägringen skulle hävas och att männen skulle retirera. På morgonen den 8 september var höjderna över Birgu och Senglea öde. Efter att ha fått rapporter från sina spanare blev han dock medveten om sin brådska med att lyfta lägret. Hjälparmén bestod av endast cirka 6 000 man, huvudsakligen spanska tercios, långt ifrån de 16 000 man som ursprungligen hade tillkännagivits. Ett turkiskt krigsråd beslutade att omedelbart landsätta trupper för att ta initiativet i kampen mot de nyligen landstigna kristna styrkorna.

På kvällen den 7 september slog La Corna, som avancerade försiktigt och ovetande om turkarnas reträtt, läger på höjderna inte långt från byn Naxxar.

Nästa dag, den 8 september, informerade budbärare från Valletta honom om att den 9 000 man starka turkiska armén hade gått i land och var på väg mot honom för en konfrontation. La Cornas män stod på höjden och anföll ottomanerna som kom för att möta dem. De turkiska soldaterna, som var försvagade av den långa belägringen och demoraliserade av sina misslyckanden, slogs i spillror och lyckades bara med nöd och näppe nå bukten Saint Paul, där amiral Piyale Pachas galärer väntade på dem. I spetsen för sina män blev Mustafa nästan tillfångatagen. På kvällen den 8 september, i slutet av en sista konfrontation under den turkiska arméns återkomst, samlades hela den ottomanska flottan utanför St Paul”s Bay och återvände till Konstantinopel, varvid belägringen av ön slutgiltigt övergavs.

Det ottomanska nederlaget hade inga större militära konsekvenser utöver förlusterna av människoliv. Det var dock ett av de sällsynta militära misslyckanden som Suleiman den magnifike gjorde. Efter många kristna nederlag, som slaget vid Djerba, berövade detta misslyckande turkarna en strategiskt belägen bas varifrån de kunde inleda många räder i västra Medelhavet.

För Johanniterorden av Jerusalem gav segern över ottomanerna den enorma prestige i kristenheten och stärkte dess roll som försvarare av den kristna religionen inför muslimsk expansionism. En förordning från stormästare John av Valletta föreskrev att högtiden för Jungfruns födelse (8 september) skulle firas med särskild högtidlighet i alla ordens kyrkor för att tacka för segern över turkarna. De medel som samlades in till följd av denna seger gjorde det möjligt att förstärka öns försvar, och de turkiska inkräktarna kunde aldrig mer störa ön. Trots ett par varningar under 1600-talet attackerades ön aldrig mer, medan ordern tvärtom fortsatte att trakassera ottomanska fartyg i Medelhavet.

Även om denna seger inte var militärt avgörande, gjorde den betydande effekten av denna seger det möjligt att på lång sikt tvinga de europeiska makterna att upprätthålla ordningen.

Balans mellan människor och material

På båda sidor var de mänskliga kostnaderna mycket höga. På den turkiska sidan förlorade 30 000 personer sina liv på ön enligt Francisco Balbi, som tillägger ”inklusive Dragut och många kända män” som kom från Barbary Coast under befäl av Bey of Algiers. Endast 10 000 överlevande lyckades nå Konstantinopel. På den kristna sidan hade Valletta i slutet av belägringen bara 600 dugliga män kvar: 250 riddare var döda, liksom 2 500 legosoldater och mer än 7 000 malteser.

Efter turkarnas avfärd var ön ödelagd: många byar brändes ner, landsbygden plundrades, befästningarna revs och städerna Birgu och Senglea låg i ruiner. Livsmedels- och vattenförråden var uttömda och ordens kassakistor var tomma, särskilt efter utdelningen av belöningar till de legosoldater som hade kommit ön till hjälp.

Attityd hos malteserna

När riddarna slog sig ner på Malta var lokalbefolkningen, särskilt adeln, inte särskilt entusiastisk. De flesta maltesiska herrar drog sig tillbaka till sina palats i staden Mdina och förblev relativt likgiltiga inför riddarna, vars ankomst Karl V tvingade på dem. Sedan den normandiska erövringen av Malta på 1000-talet och slutet på det aghlabida styret har ön regelbundet utsatts för attacker från muslimska kapare. Under decennierna före belägringen genomförde Dragut flera räder mot Malta och lämnade ön ödelagd. När en turkisk armé anlände tog de huvudsakligen katolska malteserna parti för riddarna. Mellan 3 000 och 4 000 malteser anmälde sig frivilligt för att försvara Birgu och Senglea. Även om de inte var yrkesverksamma visade de sig vara till avgörande hjälp för riddarna och legosoldaterna. De var särskilt framträdande i de spektakulära knivstriderna i vattnet mot de turkiska soldater som hade kommit för att ta ner havsvallen. Maltesarna, som hade kunskap om skärgårdens vatten och öns topografi, visade sig också vara oumbärliga för kommunikation mellan de olika kristna positionerna, till exempel mellan Birgu och Mdina, eller till och med med Sicilien, med vilket förbindelserna aldrig avbröts under hela belägringen. Vissa malteser utmärkte sig som spioner och budbärare, särskilt den berömda Toni Bajada, som blev en populär maltesisk legend som lever än idag. I ett försök att skapa osämja bland försvararna föreslog Mustafa Pasha under belägringen att malteserna skulle överlämna sina vapen i utbyte mot en rättvis behandling. Han räknade med civilbefolkningens trötthet och den av hans spioner rapporterade fientligheten mot riddarna. Han antog också att befolkningen hade en affinitet med ottomanerna på grund av det långa arabiska herraväldet på ön mellan 800- och 1000-talen, eftersom maltesiska också var en arabisk dialekt. De infödda, som är djupt knutna till den kristna tron, ignorerar dess erbjudande. Ingen av dem gick över till fienden under belägringen av Birgu och Senglea. Förutom de frivilliga som varje dag kämpade tillsammans med riddarna deltog hela civilbefolkningen, inklusive kvinnor och barn, i försvaret av befästningarna genom att ge ammunition till soldaterna eller till och med kasta projektiler, kokande vatten eller smält beck på angriparna. Kvinnor hjälpte också till att ta hand om de sårade. Lokalbefolkningens bidrag var avgörande för försvaret av ön och Valletta, som insåg dess värde, vägrade att överge ön för att ta sin tillflykt till slottet Saint Angelo. Efter belägringen återvände dock bönderna till sina marker, som hade ödelagts som aldrig förr under korsarernas tidigare räder.

Politiska konsekvenser

Det ottomanska misslyckandet var obestridligt, särskilt på grund av förlusten av många elittrupper. Soliman var rasande över nederlaget mot sina arméer och förberedde sig på att inleda ett nytt fälttåg mot Malta. Han meddelade: ”Mina arméer triumferar bara med mig, nästa vår ska jag själv erövra Malta”. Soliman inledde omedelbart förberedelserna för en ny expedition och från hösten 1565 fördubblades verksamheten i Konstantinopels arsenaler. Men en brand förstörde byggarbetsplatserna i början av 1566, vilket gjorde det omöjligt att inleda ett angrepp på Malta under det året. Suleiman beslutade att leda sina arméer till Ungern. Han dog under detta fälttåg vid belägringen av Szigetvár vid 72 års ålder. Under sin långa regeringstid segrade Suleiman i många fälttåg i Afrika, Asien och Europa och led endast två nederlag, i Wien 1529 och på Malta 1565. Hans son Selim II efterträdde honom, men han inledde ingen omedelbar expedition mot Malta. Sjöfartsförlusten vid Lepanto 1571 dämpade den ottomanska expansionismen i västra Medelhavet och Malta var inte längre ett problem.

För riddarna var denna seger av stor betydelse. Orden skulle ha haft stora svårigheter att återhämta sig från förlusten av Rhodos och sedan Malta på mindre än ett halvt sekel. Tack vare denna seger var ordens ära och prestige säkrad för lång tid framöver, och en lång period av välstånd inleddes för Malta. Segern var ett faktum i hela Europa, som blev fascinerat av orden. Det firades även i Elizabeth I:s anglikanska England, som ringde i kyrkklockorna som ett tecken på seger.

De två städerna Birgu och Senglea döptes om till Vittoriosa, ”den segerrika”, respektive Invitta, ”den oövervunna”, som en hyllning till deras heroiska motstånd. Meddelanden om stöd till orden strömmade in från hela Europa och många furstar skrev under på stormästarens vädjan om medel för att höja öns försvar. Stormästarens personlighet firades allmänt i hela Europa. Filip II erbjöd Valletta ett värdefullt hederssvärd som ett tecken på sin uppskattning. Påven erbjöd stormästaren värdigheten som kardinal, vilket han artigt avböjde och föredrog att ägna sig åt återuppbyggnaden av ön. Jean de Valette, som redan var gammal vid tiden för belägringen, dog 1568. Hans kvarlevor ligger begravda i St Johns katedral i den stad som bär hans namn, Valletta.

Rekonstruktion

På Malta skickade kung Filip II 15 000 soldater för att skydda ön medan dess befästningar byggdes om. Med pengar som strömmar in från Europa i form av donationer övervakar Johannes av Valletta återuppbyggnaden.

Den stora belägringen 1565 gjorde riddarna i orden medvetna om den illusoriska karaktären av en återkomst till den tidigare ön Rhodos. Efter denna händelse, som garanterade deras prestige, engagerade de sig helt och hållet i skyddet av ön utan någon som helst tanke på återvändande. En ny stad byggdes på Xiberrashalvön, humilissima civitas Valettae, som fick stormästarens namn och vars grundsten lades den 28 mars 1566. Valletta blev aktiv utan att veta att Suleiman planerade att snart återvända till ön. Genom att placera ordensklostret på halvöns höjder, i den nya staden, kunde man förhindra att fiendens artilleri slog sig ned i denna strategiska position, vilket hade lett till Saint Elmo-fallet. Positionen var också mycket mindre utsatt än Birgu, som kontrollerades på alla sidor av de omgivande kullarna. St Elmo avlöstes och förstärktes, medan försvaret vid Birgu och Senglea återuppbyggdes.

Orden, som före belägringen hade försummat försvaret av ön något, drevs då av en besatthet av en eventuell återkomst av turkarna. Under 1600- och 1700-talen genomfördes flera omgångar av arbeten som systematiskt kompletterade och förstärkte försvaret av städerna runt Marsa-bukten, tills de blev ett av de mest imponerande befästa komplexen under den moderna eran.

Den stora belägringen har genom sina återverkningar stannat kvar i minnet och har lämnat ett bestående avtryck i fantasin hos de folk som gränsar till Medelhavet. Voltaire, som skrev två århundraden efter händelserna, sägs ha sagt: ”Inget är mer känt än belägringen av Malta”.

I dag beskrivs det ofta av Alain Blondy, en historiker som specialiserat sig på denna period, som ”1500-talets Verdun”. Hans kollega Michel Fontenay jämför det med slaget vid Stalingrad när det gäller det eko som det fick i kristendomen vid den tiden. Enligt Fernand Braudel var det ”en av topparna i Spaniens interna feber”, som tog sig uttryck i misstro mot moriskorna, muslimer som konverterade till katolicismen i Spanien.

Konst och museer bidrar till att hålla denna historiska episod levande i minnet. Museer och litteratur bidrar också till detta. Två rum i Istanbuls marinmuseum i Top-Hane är tillägnade den stora belägringen.

I Frankrike har Lacassagne-slottet i Saint-Avit-Frandat (Gers) ett rum som är en kopia av ”Supreme Council Room of the Palace of the Grand Masters of the Order of St John of Jerusalem” i Valletta. Fjorton stora målningar, gjorda på plats av målare från 1600-talets italienska skola, berättar om de olika episoderna under belägringen. Ett fyrtiotal kartuscher på takbjälkarna föreställer landskap från Malta. Denna kopia beställdes på 1600-talet av husets ägare, Jean Bertrand de Luppé du Garrané, en riddare av Malta.

Belägringen av Malta, som skrevs 1570 av den kretensiske författaren Antonius Acheselis under åren efter händelserna, är en klassiker inom den kretensiska grekiska litteraturen. Den skotska poeten och författaren Walter Scott skrev också en roman med titeln The Siege of Malta 1831-1832. Arbetet publicerades inte förrän 2008.

Belägringen av Malta 1565 nämns i flera moderna skönlitterära verk, till exempel i Tim Willocks historiska roman The Religion (2006), som berättar om belägringen genom en fiktiv legosoldat, Mattias Tannhauser, ögon.

Relaterade artiklar

Källor

  1. Grand Siège de Malte
  2. Belägringen av Malta (1565)
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.