Serbiska arméns reträtt genom Albanien

Sammanfattning

Den stora reträtten, som i den serbiska historieskrivningen även kallas det albanska golgotha (serbiska: Албанска голгота Albanska golgota), var ett strategiskt tillbakadragande av den kungliga serbiska armén som markerade slutet på det andra serbiska fälttåget under första världskriget.

I slutet av oktober 1915 inledde Tyskland, Österrike-Ungern och Bulgarien en synkroniserad storoffensiv mot Serbien. Samma månad landsatte Frankrike och Storbritannien fyra divisioner i Salonika, men kunde inte röra sig norrut för att hjälpa sin serbiska allierade i underläge som hamnade mellan de invaderande styrkorna. Serberna drog sig långsamt tillbaka söderut med planen att dra sig tillbaka till Makedonien för att ansluta sig till de allierades styrkor. Efter att bulgariska styrkor hindrat en fransk framryckning i Vardardardalen och Greklands avhopp, fann sig serberna samlade på Kosovoslätten av de konvergerande österrikisk-ungerska, tyska och bulgariska kolonnerna; få alternativ återstod för att undkomma inkräktarens inringning.

Den 23 november 1915 fattade regeringen och överbefälet beslutet att retirera över bergen i Montenegro och Albanien där de hoppades nå Adriatiska kusten och bli räddade av allierade fartyg. Reträtten tog resterna av armén tillsammans med kungen, hundratusentals civila flyktingar samt krigsfångar, genom några av de tuffaste terrängen i Europa mitt i vintern, och uthärdade hårt väder, förrädiska vägar och fientliga attacker. Mellan november 1915 och januari 1916, under resan över bergen, frös 77 455 soldater och 160 000 civila, svalt ihjäl, dog av sjukdomar eller dödades av fiender. Österrikiska piloter använde sig av den tidens nya teknik och släppte bomber över de retirerande kolonnerna i vad som har kallats ”det första flygbombardemanget av civila”.

Av de 400 000 människor som gav sig ut på resan nådde endast 120 000 soldater och 60 000 civila fram till Adriatiska kusten för att evakueras av allierade fartyg till ön Korfu där en serbisk exilregering under ledning av prins-regent Alexander och Nikola Pašić upprättades. Ytterligare 11 000 serber skulle senare dö av sjukdomar, undernäring eller utsatthet under reträtten. I vissa källor som publicerades efter konflikten beskrevs händelsen som den största och mest tragiska episoden i det stora kriget.

Serbisk kampanj

Den 28 juli 1914, en månad efter mordet på den österrikiske ärkehertigen Franz Ferdinand, förklarade Österrike-Ungern, det näst största landet i Europa, krig mot Serbien. Fem månader senare, efter att ha lidit ett tredje stort nederlag på slagfältet, lämnades den gamla Habsburgska monarkin förödmjukad av ”bondregementena i ett litet balkankungarike”. Franz Ferdinand hade inte hämnats och dubbelmonarkin förlorade dubbelt så många män som serberna. Det var ett oöverskådligt slag mot den habsburgska prestigen och Serbien var den första allierade segern under första världskriget.

I början av 1915 övertygade den tyske generalstabschefen von Falkenhayn den österrikisk-ungerska generalstabschefen von Hoetzendorf om att inleda en ny invasion av Serbien. I september undertecknade Bulgarien ett alliansavtal med Tyskland och mobiliserade snabbt sin armé. Den 6 oktober 1915 anföll kombinerade tyska och österrikisk-ungerska styrkor under ledning av fältmarskalk August von Mackensen Serbien från norr och väster med avsikt att dra in huvuddelen av de serbiska styrkorna längs Sava och Donau.

Den 11 oktober, utan någon tidigare krigsförklaring, började bulgarerna attackera serbiska gränsställningar. Den 14 oktober förklarade Bulgarien slutligen krig mot Serbien och den första och andra armén under ledning av general Boyadzhiev avancerade in i Timok-regionen i nordöstra Serbien med uppdraget att skära av den livsviktiga järnvägslinjen som gick från Saloniki upp genom dalarna vid floderna Vardar och Morava och beröva Serbien förstärkningar och artillerimunition. Med nästan 300 000 man övermannade Bulgariens styrkor snabbt de svaga serbiska enheterna längs gränsen. Den serbiska armén hade 250 000 man varav ett stort antal redan kämpade mot 300 000 tyskar och österrikare i norr. Dessutom började österrikiska trupper snart marschera från Dalmatien.

När den serbiska armén stod inför en front på 1 200 kilometer mot tre arméer och när löftena om hjälp och förstärkningar från de allierade inte infriades, inledde den serbiska arméns överbefälhavare en organiserad reträtt mot Kragujevac och Niš. Den 6 november fick den bulgariska första armén kontakt med general Gallwitz elfte tyska armé i närheten av Niš. Den 10 november korsade de floden Morava cirka 18 mil söder om Niš och slog till mot serberna. I två dagar höll den kraftigt underlägsna serbiska armén Prokuplje, men var till slut tvungen att retirera. trycket från österrikisk-ungerska, tyska och bulgariska första armén i norr och den bulgariska andra armén som ryckte fram österifrån tvingade serberna att dra sig tillbaka i sydvästlig riktning in i Kosovo.

Kosovo Polje

I mitten av november nådde de serbiska arméerna Pristina före sina förföljare, men kunde inte bryta sig söderut genom den bulgariska andra arméns blockad vid Kačanikpasset nära Skopje för att nå Saloniki och upprätta en förbindelse med general Sarrails franska trupper. Mackensens mål var att sätta serberna i ett hörn i Kosovo-området och tvinga dem att utkämpa ett avgörande slutstrid.

Avbrottet i kommunikationen mellan Niš-Skopje-Salonika och avbrottet i kontakten med de allierade förde armén in i en ytterst kritisk situation. Fältmarskalk Putnik börjar koncentrera sina trupper i syfte att säkra tillträdet till Gnjilaneplatån, som kallas ”Blackbirds fält”.

De österrikiska Luftfahrtruppen, som fram till dess hade tillhandahållit luftstöd till den österrikisk-ungerska armén och kommunikation mellan den tyska elfte armén och den bulgariska första armén, började använda spaningsflygplan för att utföra bombningsuppdrag över Kosovos slättlandskap och slog till mot flyktingkolonnerna, vilket suddade ut gränserna mellan stridande och icke stridande i det som har kallats ”det första flygbombardemanget av civila någonsin”. Albaner som var fientligt inställda till serberna genomförde gerillaaktioner och sköt svaga grupper som hämnd för det förtryck de utsattes för efter att provinsen två år tidigare överförts från ottomanskt till serbiskt och montenegrinskt territorium.

Hela den bulgariska armén, som fick stöd från norr av delar av den elfte tyska armén, avancerade nu mot serberna. Efter intensiva strider den 23 november föll Pristina och Mitrovica till centralmakterna och den serbiska regeringen övergav Prizren, sin sista tillfälliga huvudstad i Serbien.

Endast tre möjligheter övervägdes: kapitulation och separat fred, ett sista hedervärt men desperat förintelseslag eller ytterligare reträtt. Den serbiska regeringen under ledning av premiärminister Nikola Pašić, prinsregent Alexander och överbefälet under fältmarskalk Radomir Putnik fattade beslutet att beordra ett allmänt tillbakadragande och fortsätta kampen från exil. Den enda möjliga flyktvägen låg i sydväst och nordväst, över de höga bergskedjorna Korab och Prokletije i Albanien och Montenegro, en del av de dinariska alperna, en region där medelhöjden är över 1 800 meter när snön började falla. Den serbiska regeringen planerade att omorganisera och reformera armén med hjälp och stöd från de allierade.

Den 23 november beordrade Vojvoda Putnik alla serbiska styrkor att använda den sista ammunitionen från artilleriet och sedan begrava kanonerna och ta med sig slutstycken och sikten; om det var omöjligt att begrava kanonerna skulle de göras oanvändbara. Putnik beordrade också att alla pojkar i militäråldern, från tolv till arton år, totalt 36 000, skulle följa armén och delta i reträtten för att inte bli tillfångatagna av fienden, med målet att rädda landets manlighet och fostra soldater för den framtida fronten. Den 25 november 1915 publicerade det serbiska överkommandot en officiell order om reträtt till befälhavarna för alla arméer:

Den enda utvägen ur denna allvarliga situation är att dra sig tillbaka till Adriatiska kusten. Där kommer vår armé att omorganiseras, förses med mat, vapen, ammunition, kläder och alla andra nödvändigheter som våra allierade kommer att skicka oss, och vi kommer återigen att vara ett faktum som våra allierade måste räkna med. Nationen har inte förlorat sin existens, den kommer att fortsätta att existera även om den befinner sig på främmande mark, så länge härskaren, regeringen och armén finns där, oavsett hur stark armén är.

Den serbiska armén delade upp sig i tre kolonner som gick mot Albaniens och Montenegros bergsområden och förföljdes av den österrikisk-ungerska tionde bergsbrigaden och den tyska alpina kåren. Arméns sjunkande moral stärktes av den sjuke, 71-årige kung Peter I, som hade gått åt sidan den 14 juni för att låta sin son prins Alexander regera som regent, men som nu återvände till tronen för att möta krisen tillsammans med sitt folk. Den äldre monarken, som var nästan blind, färdades genom bergen i en oxkärra.För att undkomma general Mackensens sista försök till omringning drog sig den serbiska armén, och en massa civila som flydde undan de österrikisk-ungerska truppernas massakrer, tillbaka längs tre vägar, som alla sammanstrålade vid sjön Scutari, på gränsen mellan Albanien och Montenegro, och därifrån gick de mot Adriatiska havet.

När de nådde Albanien gav Essad Pasha Toptani, en albansk ledare och före detta ottomansk general, som var en serbisk allierad och den enda centrala myndighet som fanns kvar i Albanien, skydd där det var möjligt. Där han hade kontroll gav hans gendarmer stöd till de retirerande serbiska trupperna, men när kolonnerna rörde sig mot områden i norr blev attacker från albanska stammar och irreguljära grupper vanliga. De serbisk-montenegrinska truppernas brutala agerande i det första Balkankriget gjorde många av lokalbefolkningen redo att hämnas på de soldater som drog sig tillbaka genom bergspassen och fortsatte hämndcykeln med mord och plundring.

Norra kolumnen

Den norra kolonnen tog vägen genom södra Montenegro, från Peć till Scutari, via Rožaje, Andrijevica och Podgorica.

Gruppen bestod av den första, andra och tredje armén och trupperna för försvaret av Belgrad, den innehöll den största kontingenten av serbiska trupper, den innehöll också en mobil medicinsk enhet med namnet ”Det första serbisk-engelska fältsjukhuset”, med två läkare, sex sjuksköterskor och sex ambulansförare, enheten leddes av den brittiska sjuksköterskan och major Mabel Stobart. Denna styrkas reträtt till Andrijevica skulle ske under ledning av den första armén, som i detta syfte skulle inta positioner vid Rožaje. Uppdraget för försvarstrupperna i Belgrad var att täcka Timokarméns reträtt så länge den armén inte hade påbörjat sin reträttrörelse, och sedan dra sig tillbaka i sin tur, på grund av att den norra kolonnen fördröjde sin avfärd från Peć till den 7 december. Den hade också ansvar för att agera som eftertrupp mot ett angrepp från österrikisk-ungerska, bulgariska och tyska soldater. I en båge från nordväst till sydväst genom montenegrinskt territorium och längs Albaniens norra gräns, i de snötäckta bergen, dödade hunger, utsatthet och sjukdomar tusentals soldater och civila, liksom de krigsfångar som reste med dem.

Serbiska officerare och artilleribesättningar i Montenegro överlämnade 30 kanoner till den montenegrinska armén, och de montenegrinska styrkorna spelade en nyckelroll för att dölja tillbakadragandet, framför allt mot österrikisk-ungerska styrkor i slaget vid Mojkovac. Den norra kolonnen började nå Scutari den 15 december.

Centrala kolumnen

Den centrala kolonnen tog vägen genom centrala Kosovo genom norra Albanien, från Prizren till Scutari via Lum och Pukë.Den centrala kolonnen bestod av kungen, kronprinsen, administrationen och arméns högsta ledning. När de väl kommit över vizirens bro skulle trupperna, som hade dragit sig tillbaka från Makedonien, fortsätta västerut genom Albanien och slutligen till Alessio. Timokdivisionen skulle också fortsätta att röra sig söderut och sedan västerut genom Albanien till Durrës. Den hade den kortaste vägen till havet men mötte visst motstånd från fientliga albaner.

Regent Alexander korsade den på bara två och en halv dag, den serbiska regeringen gav sig av den 24 november 15 och nådde Scutari fyra dagar senare, medan de officerare från överbefälet som följde generalstabschefen Radomir Putnik tog längre tid på sig. De gav sig av den 26 november och anlände till Scutari den 6 december.

Södra kolumnen

Den södra kolonnen följde den tredje återdragsvägen, från Prizren till Lum och vidare genom de albanska bergen till Debar och Struga.

Den södra kolonnen var den första att ge sig av och den sista att anlända till kusten. Den södra vägen var det mest direkta sättet att få kontakt med Sarrails armé i Orienten. Högkvarteret hade bett befälhavarna för dessa grupper att hålla ständig telegrafisk kommunikation, men redan från första dagen av operationerna visade sig detta vara omöjligt. Landets geografi tillät inga andra kommunikationsmedel, så befälhavarna för dessa grupper var under hela rörelsen utlämnade åt sig själva.Alla trupper som ingick i denna grupp ställdes under order av befälhavaren för Timoks armé. Kolonnen lämnade den 25 november och rörde sig söderut hela vägen till Elbasan. På vägen dit fick den kämpa mot albanskt motstånd och bulgariska attacker. Den 10 december anföll bulgarerna serbiska positioner längs bergskedjan Jablanicas krön. När bulgarerna återigen nådde Struga före dem vände serbiska soldater och civila söderut och marscherade längs den albanska kusten till Valona och över via Tirana till Durrës den 21 december.

Redan den 20 november hade Pašić skickat ett brådskande meddelande till Serbiens allierade och bett om att förnödenheter, särskilt livsmedel, skulle skickas till Adriatiska havnen, men när de norra och centrala kolonnerna anlände till Scutari fann de att hamnen var tom på de utländska fartyg som de hade väntat och hoppats på. Mat skickades från Frankrike och Storbritannien, men den fanns fortfarande i Brindisi i Italien. Eftersom italienarna fruktade förekomsten av ubåtar hade de bara skickat ett fåtal fartyg, en konvoj som tidigare skickats till Skadar förstördes av den österrikisk-ungerska flottan. Några förnödenheter hade kommit i land i Durrës, 60 kilometer bort, så kolonnerna av trupper och flyktingar hade inget annat val än att marschera längre söderut.

Till slut fattades ett beslut om att evakuera den serbiska armén och dess medföljande civila till den franskockuperade grekiska ön Korfu och så långt som till Bizerta i Franska Tunisien. Detta beslut, som främst fattades av fransmännen och britterna, innebar inga diskussioner med de grekiska myndigheterna. De allierade skickade sina flottor och evakueringen inleddes den 15 januari; embarkeringen skedde från tre hamnar, San Giovanni di Medua, Durrës och Valona. Totalt användes 45 italienska, 25 franska och elva brittiska transportfartyg i evakueringen; de genomförde 202, 101 respektive 19 resor. Hertigen av Abruzzi och viceamiral Emanuele Cutinelli Rendina, befälhavare för de italienska sjöstridskrafterna i södra Adriatiska havet (det fastställdes att större fartyg skulle lasta trupperna i Durres och Vlore, medan mindre fartyg skulle användas i San Giovanni di Medua. Konteramiral Guglielmo Capomazza övervakade evakueringen i Vlore.

Den 14 januari gick den serbiska regeringen, ministrarna och medlemmarna av den diplomatiska kåren ombord på ett italienskt fartyg, Citta di Bari, med destination Brindisi. Den 6 februari evakuerades det serbiska överbefälet och regenten Alexander till Korfu, där cirka 120 000 evakuerade hade anlänt den 15 februari och cirka 135 000 tio dagar senare. Upp till 10 000 evakuerade fördes till Bizerta vid samma tidpunkt. Italienarna tog över majoriteten av de habsburgska fångarna och förflyttade dem till den obebodda ön Asinara (utanför Sardiniens kust). Nästan 5 000 flyktingar, mestadels kvinnor, barn och äldre, fördes till Korsika tillsammans med den serbiska hjälpfonden och det skotska kvinnliga militärsjukhuset.

De flesta av de serbiska trupperna hade evakuerats den 19 februari. Kavalleridivisionen var den sista att gå ombord den 5 april 1916, vilket innebar att operationen avslutades.

Enligt den officiella statistiken från 1919 dog 77 455 serbiska soldater och 77 278 saknades. Det värsta ödet drabbade den södra kolonnen, där cirka 36 000 unga pojkar, varav en del skulle ha blivit värnpliktiga 1916, men en del så unga som tolv år, hade fått order av armén att ansluta sig till reträtten; inom en månad dog cirka 23 000 av dem.

Av de uppskattningsvis 220 000 civila flyktingar som hade begett sig till Adriatiska kusten från Kosovo överlevde endast cirka 60 000. De som överlevde var så svaga att tusentals av dem dog av ren utmattning under veckorna efter räddningen. Eftersom öns bergssammansättning gjorde det svårt att gräva gravar, begravdes de som dog på resan till havs. Kroppar sänktes ner från franska fartyg i djupet av Joniska havet, nära den grekiska ön Vido. Mer än 5 000 serber tros ha begravts på detta sätt. Havet runt Vido är känt som ”den blå kyrkogården” (Plava Grobnica).” Fältmarskalk Putnik reste till Frankrike för medicinsk behandling, där han dog året därpå. Nästan 5 000 serbiska flyktingar, mestadels kvinnor och barn, skickades till Korsika efter att ha evakuerats från Albanien. De vårdades av personalen vid det skotska kvinnliga militärsjukhuset som hade rest med dem, en operation som finansierades av den serbiska hjälpfonden med säte i London. Många av de unga pojkar som hade överlevt reträtten skickades till Frankrike och Storbritannien för skolgång.

Serbien delades upp i separata österrikisk-ungerska och bulgariska militära ockupationszoner. I den österrikisk-ungerska ockupationszonen (norra och centrala Serbien) upprättades Serbiens militära generalguvernement med centrum i Belgrad. I det område som ockuperades av bulgarerna inrättades en militärregering med centrum i Niš, området delades upp i två administrativa zoner. Både den österrikiska och den bulgariska ockupationsregimen var mycket hård, befolkningen utsattes för olika förtrycksåtgärder, bland annat massinternering, tvångsarbete, koncentrationsläger för politiska motståndare, svält, avnationaliserings- och bulgariseringspolitik. Kosovo delades in i två österrikisk-ungerska ockupationszoner: Metohija gick in i den österrikisk-ungerska militärregeringen i Montenegro, medan en mindre del av Kosovo med Mitrovica och Vucitrn blev en del av den österrikisk-ungerska militärregeringen i Serbien. Större delen av Kosovo – Pristina, Prizren, Gnjilane, Urosevac och Orahovac – ingick i den bulgariska militärregionen Makedonien.

Under 1916 förflyttades mer än 110 000 serbiska soldater till Saloniki, där de anslöt sig till den allierade armén när Grekland gick in i kriget. Sex serbiska infanteridivisioner och en kavalleridivision, som var uppkallade efter regioner och floder i deras hemland, återvände så småningom för att tjänstgöra och spelade en nyckelroll i den makedonska frontens genombrott i september 1917 och i befrielsen av deras hemland ett år senare.

Den stora reträtten betraktas av serberna som en av de största tragedierna i deras nations historia. den skulle med hjälp av biblisk symbolik bli ihågkommen som det albanska Golgata, ett heligt offer som följdes av den nationella ”uppståndelsen” i och med Serbiens seger i slutet av kriget.

Källor

  1. Great Retreat (Serbian)
  2. Serbiska arméns reträtt genom Albanien