Louis Prima

Sammanfattning

Louis Leo Prima (7 december 1910 – 24 augusti 1978) var en amerikansk sångare, låtskrivare, bandledare och trumpetare. Prima hade sina rötter i New Orleans-jazz, swingmusik och jump blues, men han berörde olika genrer under sin karriär: han bildade ett sjumanna jazzband i New Orleans-stil i slutet av 1920-talet, ledde en swingcombo på 1930-talet och en storbandsgrupp på 1940-talet, bidrog till att popularisera jump blues i slutet av 1940-talet och i början och mitten av 1950-talet, och uppträdde ofta som en loungegrupp i Las Vegas med början på 1950-talet.

Från 1940-talet till 1960-talet omfattade hans musik även tidig R&B och rock ”n” roll, boogie-woogie och italiensk folkmusik, såsom tarantella. Prima använde sig i hög grad av italiensk musik och italienskt språk i sina sånger och blandade delar av sin italienska och sicilianska identitet med jazz- och swingmusik. I en tid då etniska musiker ofta avskräcktes från att öppet betona sin etnicitet, öppnade Primas iögonfallande omfamning av sin sicilianska etnicitet dörrarna för andra italiensk-amerikanska och etniskt amerikanska musiker att visa upp sina etniska rötter.

Prima är också känd för att ha gjort rösten till orangutangen King Louie i Disneyfilmen Djungelboken från 1967.

Louis Leo Prima kom från en musikalisk italiensk-amerikansk familj i New Orleans, Louisiana. Hans far, Anthony Prima, var son till Leonardo Di Prima, en siciliansk invandrare från Salaparuta, medan hans mor, Angelina Caravella, hade invandrat från Ustica som baby. Prima var det andra barnet av fyra; hans äldre bror Leon föddes 1907, medan hans systrar Elizabeth och Marguerite var yngre. Marguerite dog när hon var tre år gammal. Leon, Louis och Elizabeth döptes alla i St Ann”s Parish. De bodde i ett hus på 1812 St Peter Street i New Orleans.

Primas mamma var en musikälskare, hon såg till att varje barn spelade ett instrument. Louis fick fiolen och började spela i St. Ann”s Parish. Han blev intresserad av jazz när han hörde svarta musiker, bland annat Louis Armstrong. Lokala klubbar som Matranga”s, Joe Segrettas, Tonti”s Social Club och Lala”s Big 25 var alla italiensk-amerikanska klubbar som ägdes och drevs av italienare där afroamerikaner ofta spelade och förbrödrade sig med italienare och italiensk-amerikaner.

Enligt författaren Garry Boulard i sin bok Louis Prima uppmärksammade Prima musiken på klubbarna och såg sin äldre bror Leon spela kornett. När Leon lämnade huset för att tillbringa en sommar i Texas övade Prima oavbrutet på sin slitna kornett. Han bildade ett band 1924 med sina barndomsvänner ”Candy” Candido (bas), Irving Fazola (klarinett) och Johnny Viviano (trummor).

Prima gick på Jesuit High School men bytte till Warren Easton High hösten 1926. På Warren Easton spelade han i Eastonites, skolans band. År 1927 slog han sig ihop med musikerkollegan Frank Federico och de två spelade på ”The Whip”, en nedgången nattklubb i franska kvarteret. Våren 1928 bestämde sig Prima för att han skulle bli professionell musiker.

Tidiga år

Efter att ha avslutat gymnasiet i New Orleans hade Prima några misslyckade spelningar, bland annat när han gick med i Ellis Stratako Orchestra 1929. Prima, Federico och saxofonisten Dave Winstein körde till Florida för en spelning men ingen dök upp. De lyckades ta sig till en släktings hus, där de fick pengar till bensin och en måltid. Prima gav inte upp. Han gick med i Joseph Cherniavskys orkester 1929 i Jefferson Parish. Han fick ett tillfälligt jobb som spelman på ångfartyget Capital som lade till vid Canal Street.

Även om Capital inte gav honom något stort genombrott i sin karriär, träffade han sin första fru Louise Polizzi där. De gifte sig den 25 juni 1929. Från 1931 till 1932 sysselsatte Prima sin tid med att uppträda på Avalon Club som ägdes av hans bror Leon. Hans första genombrott var när Lou Forbes anlitade honom för dagliga eftermiddags- och tidiga kvällsshower på The Saenger.

New York City

New York var en attraktion för hungriga musiker under den stora depressionen. Det innebar många risker, men alla de bästa artisterna i landet slog igenom i New York, om inte någon annanstans. Guy Lombardo träffade Prima när han uppträdde på klubben Shim Sham under Mardi Gras-säsongen 1934.

Primas första spelning i New York skulle ske på en klubb som hette Leon and Eddie”s och låg på 33 West 52nd Street. Eddie Davis, en av klubbens ägare, anställde inte Prima eftersom han trodde att han var svart.

Prima och hans New Orleans Gang

I september 1934 började Prima spela in för Brunswick-etiketten. Han spelade in ”That”s Where the South Begins”, ”Long About Midnight”, ”Jamaica Shout” och ”Star Dust”.

Prima and his New Orleans Gang bestod av Frank Pinero som spelade piano, Jack Ryan bas, Garrett McAdams gitarr och Pee Wee Russell klarinett. Bandet hade sitt första framträdande på en klubb som hette Famous Door, som ägdes och drevs av Jack Colt. Primas inspelningar från 1935 var en kombination av dixieland och swing. I maj 1935 spelade Prima och Russell in ”The Lady in Red”, en nationell jukeboxhit. De spelade också in ”Chinatown”, ”Chasing Shadows” och ”Gypsy Tea Room”.

Martha Raye spelade en roll i Primas yrkesliv och privatliv. Hon var en komiker med potential att bli sångerska. De två hade en show på klubben som gav Prima sin första nationella debut i ”The Fleischman Hour”. I mars 1936 spelade Prima in ”Sing Sing Sing”, som senare blev en hit för Benny Goodman.

Kalifornien

Prima flyttade till Kalifornien för att utveckla sin musik. Under denna tid fanns det en rörelse för storband och orkestrar. Prima anlitade Louis Masinter på stråkbas, som var från New Orleans. Han sparkade McAdams så att han kunde låta Frank Federico, hans barndomsvän, spela gitarr.

Trots alla framgångar hade hans äktenskap i New Orleans redan misslyckats. Han och Louise skilde sig 1936, efter otrohet som åtminstone gick tillbaka till de franska kvarteren 1933. Några månader senare var han inblandad i en ny flört med skådespelerskan Alma Ross.

Prima och Ross var ganska seriösa och efter bara några månader tillsammans frågade han henne om hon ville gifta sig med honom medan han började sin turné i Mellanvästern. Paret stötte på problem i Wisconsin och Chicago eftersom de inte uppfyllde äktenskapskraven. Guy Lombardo hjälpte dem genom att ordna en plats i South Bend, Indiana. De gifte sig den 25 juli 1936.

Paret hade några problem, ett av de värsta var att Louis förnekade mycket om sitt förflutna. Han erkände aldrig för Alma att han hade en dotter förrän hon fick reda på det genom en skattedeklaration. Prima pressade också Ross att skriva kontrakt med Paramount 1937. Han fortsatte att resa längs östkusten med sitt band.

Prima kämpade för att uppgradera till big band-stilen. Det fick inte stöd av hans mentorer i New York eller Los Angeles. Med hjälp av Guy Lombardo reste han till Chicago för att marknadsföra sitt nya format på Blackhawk i oktober 1936. Det nya formatet var inte framgångsrikt.

Omgjord i New York

1937 återvände Prima och hans mindre gäng (Federico, Masinter, Pinero och Meyer Weinberg på klarinett) till Famous Door i New York för att uppträda. Han uppträdde också på Billy Rose”s Casa Mañana club i maj 1938. Han tjänade nästan en kvarts miljon dollar under sju veckor på Casa Mañana.

I slutet av 1938 bokades han av William Morris Agency som skickade honom till Boston, New York, Baltimore, Washington D.C., Philadelphia, Miami Beach, New Orleans och St Louis. Bandet reste med bil eftersom det var det billigaste alternativet.

Andra världskriget

1939 fick Prima kontrakt att uppträda på svarta teatrar i New York, Baltimore, Boston och Washington D.C. First Lady Eleanor Roosevelt närvarade vid hans föreställning i Washington D.C. och bjöd in honom formellt till president Franklin D. Roosevelts födelsedagsfirande. Han förekom på fotografier tillsammans med presidenten, vilket i slutändan ökade hans publicitet. Prima ansågs olämplig för militärtjänstgöring under andra världskriget på grund av en knäskada, men fortsatte ändå att uppträda.

I mitten av 1940-talet hade Prima stora framgångar. Folk köpte biljetter tidigt på morgonen för föreställningar senare på kvällen. Trots den antiitalienska stämningen under kriget fortsatte Prima att spela in italienska sånger, den mest kända var ”Angelina”, uppkallad efter hans mor. Andra var ”Please No Squeeza Da Banana”, ”Baciagaloop (Makes Love on the Stoop)” och ”Felicia No Capicia”.

Han framförde de italienska sångerna på Strand Theatre i New York. Han drog in 440 000 dollar på sex veckor. I Detroit kunde han få in cirka 38 000 dollar för en eftermiddagsföreställning. Med alla dessa framgångar bestämde han sig för att åka tillbaka till Chicago för att bevisa sitt värde; han sålde ut ”Panther Room” i den staden.

I slutet av krigsåren minskade populariteten för storbandsmusik och 1947 spelade Prima mer jazziga versioner av sin musik. Under ett nytt kontrakt med RCA Victor spelade han in ”Civilization”, ”You Can”t Tell the Depth of the Well”, ”Say it with a Slap”, ”Valencia”, ”My Flame Went Out Last Night”, ”Thousand Islands”, ”Mean To Me” och ”Tutti Tutti Pizzicato”.

1948 fick Prima och Barrett en liten flicka.

Personlighet

Fansen kände Prima som en vänlig och tålmodig kändis: han skrev alltid autografer och ställde alltid upp för bilder med ett leende. Men gentemot skivbolagen och de stora företagen visade Prima inte mycket respekt, och han var kompromisslös när det gällde att få maximal ersättning för sitt arbete.

Warner Brothers erbjöd honom 60 000 dollar för att medverka i en film baserad på Helen Morgans liv, men han avvisade erbjudandet. När studion höjde erbjudandet till 75 000 dollar räckte det fortfarande inte. Prima ville ha 100 000 dollar och kreativ kontroll över sin roll, vilket avvisades av Warner Brothers. Han hade utdragna tvister med Strand Theatre i New York och Majestic Records, och han vägrade bestämt att låta en före detta låtskrivare göra reklam för sig själv som ”tidigare medverkande i Louis Primas orkester”.

Prima hade en dyr smak: han handlade i lyxiga klädbutiker och bar alltid kostymer av högsta kvalitet. Han spenderade stora summor på hästkapplöpning och sitt eget privata häststall. Han sa att han gillade att spela eftersom det var avslappnande för honom; ridning var också en av de saker som var mest avslappnande för honom utanför hans hektiska artistliv. Han kände var och en av sina hästar väl och läste om träning. En annan hobby var båtliv. Han köpte en båt åt sin tredje fru Tracelene Barrett för deras smekmånad på Hudsonfloden.

Keely Smith

Keely Smith var tjugo år när hon träffade Prima i augusti 1948. Hon var född i Norfolk, Virginia, och gjorde ett besök på Surf Club i Virginia Beach för att hälsa på honom. Till hennes förvåning letade Prima efter en ny kvinnlig sångerska för att ersätta Lily Ann Carol. Smith var klädd i badkläder och släpptes inte in på klubben förrän hon hade tagit på sig lämplig klädsel. Lyckligtvis kunde någon låna ut några acceptabla kläder till henne och hon provspelade. Hon fick rollen och reste snart med hans band.

Prima skrev kontrakt med Columbia Records hösten 1951 för att hålla jämna steg med de snabba förändringarna inom marknadsföringsindustrin. Under hans sexton månaders kontrakt var hans främsta hits ”Chop Suey, Chow Mein”, ”Ooh-Dahdily-Dah” och ”Chili Sauce”. För att försörja sina hästar och hantera sina utgifter valde han att släppa sitt storband och spela på mindre klubbar. Till råga på allt skilde han sig från sin tredje fru Tracelene den 18 juni 1953. Mindre än en månad senare gifte han sig med Keely. Hon var öppen för kritik och han ville göra henne till en stjärna. Han försökte hitta en stil som passade henne rätt, särskilt eftersom rock and roll var på väg fram. Prima var inte emot rock ”n” roll som vissa andra artister, till exempel Frank Sinatra och Jackie Gleason. Han accepterade att ”barnen hade en instinkt för den typ av musik som är rolig att lyssna på och dansa till”.

En ny handling

1954 erbjöds Prima en vistelse på Sahara i Las Vegas för att öppna sin nya show med Keely Smith. Han anlitade New Orleans-saxofonisten Sam Butera och hans bakgrundsmusiker, ”The Witnesses”. Numret blev en succé och ledde till att Prima skrev kontrakt med Capitol Records 1955. De uppträdde regelbundet i Las Vegas under resten av årtiondet.

Han släppte sitt första album på Capitol Records, The Wildest!, i september 1956. Några av de populära låtarna är hans medley av ”Just a Gigolo” och ”I Ain”t Got Nobody”. År 1957 släppte paret The Call of the Wildest. Keely samarbetade med andra artister för att ge ut albumet I Wish You Love och fick en Grammy för det 1958.

Hon fick Billboard och Variety”s pris som bästa kvinnliga sångerska 1958-59 och Playboy Jazz Award 1959. Duon gjorde också om ”That Old Black Magic”, som var en topp 40-hit i två månader. Den gav duon en Grammy. Paret hade också två döttrar tillsammans, varav den ena, Toni, blev skådespelerska och sångerska i sin egen rätt. Prima beslöt att flytta sina nummer till Desert Inn eftersom han skulle få 3 miljoner dollar för att producera tolv veckors nummer per år under fem år.

Prima skrev kontrakt med Dot Records 1959 och producerade åtta album, med Wonderland By Night och On Stage i spetsen 1961. Paret uppträdde ständigt och det påverkade deras äktenskap. Ett försök till semesterbåtfärd längs Atlantkusten slutade med att de strandade i Intracoastal Waterway tills de räddades av kustbevakningen.

I januari 1961 bjöds Prima in av Frank Sinatra att uppträda på president John F. Kennedys installationsgala; de två spelade ”Old Black Magic” tillsammans. De ständiga uppträdandena och Primas otrohet blev för mycket för Smith. Efter att ha avslutat deras kontrakt på Desert Inn ansökte hon om skilsmässa vid Nevadas åttonde domstol i Las Vegas.

Efter att Keely försvann ur hans liv och hans föreställningar försökte Prima bevisa att han inte behövde henne. I New York Post föreslogs det att Keely skulle återvända för att uppträda på nattklubben Basin Street East i New York. Prima sade: ”Jag har ingen som helst önskan att ha något att göra med Keely Smith under några som helst omständigheter … Det finns ingenting i världen eller någon som någonsin skulle kunna få mig att acceptera denna kvinna i vårt nummer.”

Primas far dog 1961, samma år som skilsmässan från Keely. Hans mor dog vintern 1965.

1962 försökte han bilda sitt eget skivbolag ”Prima One Records”. Han fyllde Keelys plats med Gia Maione, en servitris som var 21 år gammal. Han gjorde sitt bästa för att göra henne berömd genom att producera hennes första album ”This Is … Gia”. Det finansierades helt och hållet av honom, och det blev ingen succé. De gifte sig och fick en dotter, Lena, senare en New Orleans-baserad sångerska och skivkonstnär på Basin Street Records, och hans enda son, Louis Prima Jr, det sista av hans sex barn. Han höll också på att göra framträdanden i Las Vegas och marknadsföra filmen Twist All Night.

1967 fick Prima en roll i Walt Disneys animerade film Djungelboken, som den grälsjuke orangutangen King Louie. Han framförde hitlåten ”I Wan”na Be like You” på soundtracket, vilket ledde till att han spelade in två album tillsammans med Phil Harris: The Jungle Book och More Jungle Book, samt att han tog på sig MC-uppgifter och sjöng temalåten ”Winnie the Pooh” på albumet Happy Birthday Winnie the Pooh från 1967, alla på Disneyland Records. Han kan höras på soundtracket till en annan tecknad film, The Man Called Flintstone. Ett av Primas sista tv-framträdanden var som ”mystisk gäst” i What”s My Line? 1970.

Prima var gift med:

Bland hans barn finns musikalartisterna Lena Prima och Louis Prima Jr, båda födda av Maione.

Prima drabbades av en hjärtattack 1973. Två år senare, efter huvudvärk och minnesförlust, sökte han vård och fick diagnosen hjärnstamstumör. Han drabbades av en hjärnblödning och hamnade i koma efter operationen. Han återhämtade sig aldrig och dog tre år senare, 1978, efter att ha flyttats tillbaka till New Orleans. Han begravdes på Metairie Cemetery i en krypta av grå marmor som toppas av en figur av Gabriel, trumpetarängeln, skulpterad 1997 av den ryskfödde skulptören Alexei Kazantsev. Inskriptionen på kryptans dörr citerar texten från en av hans hits: ”När slutet kommer vet jag att de kommer att säga ”bara en gigolo” när livet fortsätter utan mig…”.

Primas förväntade besök på en liten italiensk restaurang är den avgörande faktorn i den kritikerrosade filmen Big Night från 1996.

Den 25 juli 2010 – det är hundra år sedan han föddes – fick Prima en stjärna på Hollywood Walk of Fame.

2018 samplades Primas singel ”What Will Santa Claus Say (When He Finds Everybody Swingin”)” från 1936 av Kids See Ghosts på låten ”4th Dimension”, som fanns med på deras album Kids See Ghosts.

Primas New Orleans-baserade dotter, Lena Prima, uppträder över hela landet. Hans son Louis Prima Jr. leder sitt eget band och spelar musik som komponerats och spelats av hans far samt populärmusik av många olika genrer.

Louis Prima var en av hundratals konstnärer vars material förstördes i branden på Universal 2008.

Singlar

Källor

  1. Louis Prima
  2. Louis Prima