Augustus John

Sammanfattning

Augustus Edwin John OM RA (4 januari 1878-31 oktober 1961) var en walesisk målare, tecknare och etsare. Under en tid ansågs han vara den viktigaste konstnären som arbetade i Storbritannien: Virginia Woolf påpekade att 1908 var John Singer Sargents och Charles Wellington Furses era ”över”. Augustus Johns tidsålder hade börjat”. Han var yngre bror till målaren Gwen John.

Född i Tenby, på 11,12 eller 13 The Esplanade som nu är känt som Belgrave Hotel. Pembrokeshire, var John den yngre sonen och tredje av fyra barn. Hans far var Edwin William John, en walesisk advokat, och hans mor, Augusta Smith, som kom från en lång rad mästare i rörmokeri i Sussex, dog ung när han var sex år gammal, men inte utan att ha ingjutit en kärlek till teckning hos både Augustus och hans äldre syster Gwen. Vid sjutton års ålder gick han en kort tid på Tenby School of Art och lämnade sedan Wales för London och studerade vid Slade School of Art, University College London. Han blev stjärnelev hos teckningsläraren Henry Tonks och redan före sin examen ansågs han vara den mest begåvade tecknaren i sin generation. Hans syster Gwen var med honom på Slade och blev en viktig konstnär i sin egen rätt.

År 1897 träffade John undervattensstenar när han dök i havet vid Tenby och fick en allvarlig huvudskada. Den långa konvalescens som följde verkar ha stimulerat hans äventyrslust och påskyndat hans konstnärliga utveckling. År 1898 vann han Slade Prize med Moses and the Brazen Serpent. John studerade därefter självständigt i Paris där han verkar ha påverkats av Pierre Puvis de Chavannes.

Behovet av att försörja Ida Nettleship (1877-1907), som han gifte sig med 1901, fick honom att acceptera en tjänst som konstlärare vid Liverpools universitet.

Under en tvåårsperiod från omkring 1910 målade Augustus John och hans vän James Dickson Innes i Arenig-dalen, särskilt ett av Innes favoritmotiv, berget Arenig Fawr. År 2011 blev denna period föremål för en BBC-dokumentär med titeln The Mountain That Had to Be Painted.

I februari 1910 besökte John Martigues i Provence, som ligger halvvägs mellan Arles och Marseille, och som han först såg från ett tåg på väg till Italien, och blev förälskad i staden. John skrev att Provence ”i åratal hade varit målet för mina drömmar” och att Martigues var den stad som han kände störst tillgivenhet för. ”Med en känsla av att jag skulle finna det jag sökte, en ankarplats äntligen, återvände jag från Marseille och bytte vid Pas des Lanciers och tog den lilla järnvägen som leder till Martigues. När jag kom fram visade sig min föraning vara riktig: det fanns ingen anledning att söka vidare.” Kopplingen till Provence fortsatte fram till 1928, då John ansåg att staden hade förlorat sin enkla charm och han sålde sitt hem där.

John var under hela sitt liv särskilt intresserad av romerna (som han kallade ”zigenare”) och sökte upp dem på sina frekventa resor runt om i Storbritannien och Europa och lärde sig att tala olika versioner av deras språk. Under en tid, strax efter sitt giftermål, reste han och hans familj, som bestod av hans fru Ida, älskarinnan Dorothy (Dorelia) McNeill och Johns barn till båda kvinnorna, i en husvagn, på zigenarmanér. Senare blev han ordförande för Gypsy Lore Society, en position han innehade från 1937 till sin död 1961.

I december 1917 blev John knuten till de kanadensiska styrkorna som krigskonstnär och gjorde ett antal minnesvärda porträtt av kanadensiska infanterister. Slutresultatet skulle ha blivit en enorm muralmålning för Lord Beaverbrook och skisserna och teckningen till denna tyder på att den kan ha blivit hans största storskaliga verk. Men som så många av hans monumentala koncept blev det aldrig färdigställt. Som krigskonstnär fick John behålla sitt skägg; enligt Wyndham Lewis var John ”den enda officer i den brittiska armén, förutom kungen, som bar skägg”. Efter två månader i Frankrike skickades han hem i vanära efter att ha deltagit i ett slagsmål. Lord Beaverbrook, vars ingripande räddade John från en krigsrätt, skickade honom tillbaka till Frankrike där han gjorde studier för en föreslagen bild till Canadian War Memorial, även om det enda större verk som blev resultatet av erfarenheten var Fraternity. År 2011 avslöjade hertigen och hertiginnan av Cambridge slutligen denna väggmålning på Canadian War Museum i Ottawa. Denna oavslutade målning, The Canadians Opposite Lens, är 12 fot hög och 40 fot lång.

Även om han tidigt under århundradet var känd för sina teckningar och etsningar, bestod huvuddelen av Johns senare verk av porträtt. De av hans två fruar och hans barn anses vara bland hans bästa. Han var känd för den psykologiska insikten i sina porträtt, varav många ansågs ”grymma” på grund av sanningen i skildringen. Lord Leverhulme var så upprörd över sitt porträtt att han skar ut huvudet (eftersom endast den delen av bilden lätt kunde döljas i hans valv), men när resten av bilden av misstag återlämnades till John blev det ett internationellt ramaskri över skändningen.

På 1920-talet var John Storbritanniens ledande porträttmålare. John målade många framstående samtida personer, däribland T. E. Lawrence, Thomas Hardy, W. B. Yeats, Aleister Crowley, Lady Gregory, Tallulah Bankhead, George Bernard Shaw, cellisten Guilhermina Suggia, Marchesa Casati och Elizabeth Bibesco. Hans kanske mest kända porträtt är hans landsman Dylan Thomas, som han presenterade för Caitlin Macnamara, hans älskare som senare blev Thomas hustru. Porträtt av Dylan Thomas av John finns på National Museum Wales och National Portrait Gallery.

Det sägs att hans krafter minskade efter kriget och att hans bravura-teknik blev alltmer bristfällig. En kritiker har hävdat att ”den måleriska briljansen i hans tidiga verk urartade till flärd och bombastiskhet, och den andra halvan av hans långa karriär bidrog föga till hans prestationer”. Emellertid återkom inspirationen från tid till annan, som under en resa till Jamaica 1937. De arbeten som utfördes på Jamaica mellan mars och maj 1937 vittnar om att hans krafter återuppstod, och de utgjorde ”St Martin”s summer of his creative genius”. År 1944 beställde Sir Bernard Montgomery ett porträtt av sig själv, men förkastade det färdiga verket ”eftersom det inte var likt mig”; det köptes senare av Hunterian Art Gallery i Glasgow.

John förklarade sin metod för att måla porträtt:

Gör en färgpöl på din palett som består av den dominerande färgen på modellens ansikte, från mörk till ljus. Efter att ha skissat upp dragen, var mycket noga med proportionerna, applicerar du en färgskala från din förberedelse, och varierar blandningen med tillräckligt mycket rött för läpparna och kinderna och grått för ögongloberna. De senare kommer att behöva inslag av vitt och förmodligen lite blått, svart, brunt eller grönt. Om du håller dig till din pöl (förutsatt att den var korrekt förberedd) bör ditt porträtt vara färdigt inom en timme eller så, och vara redo för utplåning innan färgen torkar, när du börjar om på nytt.

I början av 1901 gifte sig John med Ida Nettleship (paret fick fem söner). Från 1905 till sin död 1907 bodde Ida i Paris med Johns älskarinna Dorothy ”Dorelia” McNeill; hon var en bohemisk stilikon och bodde med John resten av deras liv och fick fyra barn tillsammans, men de gifte sig aldrig. En av hans söner (med sin hustru Ida) var den framstående brittiska amiralen och förste sjöherren Sir Caspar John. Hans dotter med Dorelia, Vivien John (1915-1994), var en framstående målare.

Med Ian Flemings änkemamma, Evelyn Ste Croix Fleming, född Rose, fick han en dotter, Amaryllis Fleming (1925-1999), som blev en känd cellist. En annan av hans söner, av Mavis de Vere Cole, hustru till skojaren Horace de Vere Cole, är tv-regissören Tristan de Vere Cole. Hans son Romilly (1906-1986) var i RAF, kortvarigt tjänsteman, sedan poet, författare och amatörfysiker. Poppet (1912-1997), Johns dotter till Dorothy, gifte sig med den nederländske målaren Willem Jilts Pol (1905-1988). Willem Pols dotter Talitha (1940-1971) från ett tidigare äktenskap (dvs. styvbarnbarn till både Augustus och Dorothy), en modeikon i 1960-talets London, gifte sig med John Paul Getty Jr. Hans dotter Gwyneth Johnstone (1915-2010), från musikern Nora Brownsword, var konstnär. Augustus Johns promiskuitet gav upphov till rykten om att han hade fött så många som 100 barn.

Senare i livet skrev John två självbiografiska böcker, Chiaroscuro (1952) och Finishing Touches (1964). Även om John inte längre var en drivande kraft inom brittisk konst var han fortfarande mycket uppskattad, vilket visades av den stora utställning av hans verk som Royal Academy ordnade 1954. Han fortsatte att arbeta fram till sin död i Fordingbridge, Hampshire 1961, och hans sista verk var en väggmålning i tre delar, där den vänstra delen visade en Falstaff-figur av en fransk bonde i gul väst som spelade en dragspelare när han kom nerför en bygata. Det var Augustus Johns sista vinkande farväl.

Han gick med i Peace Pledge Union som pacifist på 1950-talet och var en av grundarna av Committee of 100. Den 17 september 1961, drygt en månad före sin död, deltog han i 100-kommitténs demonstration mot kärnvapen på Trafalgar Square i London. Vid den tidpunkten var hans son, amiral Sir Caspar John, förste sjöherre och chef för flottans stab. Han dog i Fordingbridge, 83 år gammal.

Han sägs ha stått modell för den bohemiska målare som skildras i Joyce Carys roman The Horse”s Mouth, som senare gjordes till en film med samma namn 1958 med Alec Guinness i huvudrollen.

Michael Holroyd publicerade en biografi om John 1975 och det är ett tecken på allmänhetens fortsatta intresse för målaren att Holroyd publicerade en ny version av biografin 1996. En stor utställning, ”Gwen John and Augustus John”, hölls på Tate Britain under vintern 2004.

Tidigt i sin karriär blev John en ledande person i New English Art Club, där han ofta ställde ut under åren fram till första världskriget. Med sitt livfulla porträttmanér och sin förmåga att träffsäkert fånga en slående och vanligtvis okänd aspekt av sitt motiv ersatte han Sargent som Englands fashionabla porträttmålare. År 1921 blev han invald i Royal Academy som associerad medlem och 1928 valdes han till fullvärdig R.A.. George VI utnämnde honom till Order of Merit 1942. Han var förvaltare av Tate Gallery 1933-1941 och ordförande för Royal Society of Portrait Painters 1948-1953. Han tilldelades Tenby Freedom of the Town of Tenby den 30 oktober 1959. Vid hans död 1961 konstaterades i en nekrolog i New York Times: ”Han betraktades som det brittiska måleriets grand old man och som en av de största i den brittiska historien”.

Samlingar

Hans verk ingår i de permanenta samlingarna på många museer världen över, bland annat Museum of New Zealand, British Museum, University of Michigan Museum of Art, National Museum Wales och Philadelphia Museum of Art.

Källor

  1. Augustus John
  2. Augustus John
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.