Grande fome de 1740–1741 na Irlanda

Resumo

A fome de 1740-1741 deveu-se ao tempo extremamente frio e depois seco em anos sucessivos, resultando em perdas de alimentos em três categorias: uma série de colheitas pobres de cereais, uma escassez de leite, e danos causados pela geada nas batatas. Nesta época, os cereais, particularmente a aveia, eram mais importantes do que as batatas como alimento básico na dieta da maioria dos trabalhadores.

As mortes por inanição em massa em 1740-1741 foram agravadas por um surto de doenças fatais. O frio e os seus efeitos estenderam-se por toda a Europa, mas a mortalidade foi mais elevada na Irlanda, porque tanto os cereais como as batatas falharam. Este é agora considerado pelos estudiosos como o último período de frio grave no final da Pequena Idade do Gelo de cerca de 1400-1800.

A fome de 1740-1741 é diferente da Grande Fome do século XIX. Em meados do século XIX, a batata constituía uma porção maior da dieta irlandesa, com consequências adversas quando a cultura falhou, causando a fome de 1845 a 1852. A Grande Fome diferia por “causa, escala e timing” da Fome Irlandesa de 1740-1741. Foi causada por uma infecção oomycete que destruiu grande parte da cultura da batata durante vários anos consecutivos, uma crise exacerbada por políticas governamentais de laissez-faire, exportação contínua de alimentos, alívio insuficiente e regulamentos governamentais rígidos.

Um extraordinário choque climático atingiu a Irlanda e o resto da Europa entre Dezembro de 1739 e Setembro de 1741, após uma década de invernos relativamente amenos. A sua causa permanece desconhecida. O traçado do seu curso ilumina fortemente como os acontecimentos climáticos podem resultar em fome e doenças epidémicas, e afectar economias, fontes de energia e política.

No Inverno de 1739-1740, a Irlanda sofreu sete semanas de tempo muito frio, conhecido como “Great Frost”. Embora nenhuma leitura barométrica ou de temperatura para a Irlanda sobreviva do Great Frost, alguns poucos registos sobrevivem de ingleses que fizeram leituras pessoais. O termómetro de mercúrio foi inventado 25 anos antes pelo pioneiro alemão Daniel Gabriel Fahrenheit. Os valores interiores durante o mês de Janeiro de 1740 eram tão baixos quanto 10 °F (-12 °C). A única leitura ao ar livre que sobreviveu foi declarada como “trinta e dois graus de geada”. Isto não incluiu os efeitos do factor de arrefecimento pelo vento, que teria sido severo. Este tipo de clima estava “bastante fora da experiência irlandesa”, observa David Dickson, autor de Arctic Ireland: A História Extraordinária da Grande geada e da Fome Esquecida de 1740-41.

No período anterior à crise, em Janeiro de 1740, os ventos e o frio terrível intensificaram-se, mas quase não caiu neve. A Irlanda ficou presa a um sistema estável e vasto de alta pressão que afectou a maior parte da Europa de forma bastante semelhante, desde a Escandinávia e Rússia até ao norte de Itália. Rios, lagos e quedas de água congelaram e os peixes morreram nestas primeiras semanas do Grande Gelo. As pessoas tentaram evitar a hipotermia sem esgotar as reservas de combustível de Inverno numa questão de dias. As pessoas que viviam no campo estavam provavelmente melhor do que os habitantes das cidades porque, na Irlanda, as pessoas do campo tinham cabanas abrigadas por montes de relva, enquanto estas últimas, especialmente os pobres, habitavam em caves geladas e garrets.

Comerciantes e expedidores de carvão durante os tempos normais transportaram carvão da Cumbria e do Sul do País de Gales para portos do leste e da costa sul na Irlanda, mas os cais de gelo e os estaleiros de carvão congelados pararam temporariamente esse comércio. Quando em finais de Janeiro de 1740 o tráfego através do Mar da Irlanda recomeçou, os preços de retalho do carvão subiram. Pessoas desesperadas despojadas de sebes nuas, árvores ornamentais, e viveiros em redor de Dublin para obter combustível substituto. Também afectadas pela geada foram as moagens pré-industriais da cidade, que congelaram. O maquinário foi utilizado para triturar o trigo habitualmente moído para os padeiros, o tecido para os tecelões, e os trapos puxados para os impressores. A mudança abrupta do tempo perturbou o emprego artesanal e o processamento de alimentos.

Os líderes municipais (na sua maioria comerciantes protestantes e membros da aristocracia rural) prestaram mais atenção ao estado dos artesãos e comerciantes urbanos e rurais devido às suas contribuições para a economia comercial da qual os proprietários de terras dependiam. Estes líderes sabiam por experiência própria que “uma cidade desempregada ou faminta tornou-se frequentemente uma cidade doente e tal doença pode não respeitar a classe ou a riqueza”. Foi isto que aconteceu enquanto o Frost continuava.

As turmas de alunos com formação adequada começaram a responder à escassez de combustível e alimentos quando o Frost tinha cerca de duas semanas. O clero paroquial da Igreja da Irlanda solicitou doações, que converteram em rações gratuitas nas paróquias da cidade, distribuindo quase 80 toneladas de carvão e dez toneladas de refeições durante quatro semanas no Frost. O Lord Lieutenant, o Duque de Devonshire, numa acção sem precedentes em 19 de Janeiro de 1740, proibiu a exportação de cereais para fora da Irlanda para qualquer destino excepto a Grã-Bretanha. Esta acção foi em resposta à Cork Corporation (Cidade de Cork), que se lembrou vividamente dos acontecimentos da cidade de onze anos antes, quando graves motins alimentares irromperam e quatro pessoas morreram.

Em Celbridge, Condado de Kildare, Katherine, a viúva de William Conolly, encomendou a construção do Conolly Folly em 1740 para dar emprego aos trabalhadores locais. Em 1743, mandou construir o Celeiro Maravilhoso nas proximidades como loja de alimentos em caso de mais fome.

O Grande Gelo afectou a batata, que era um dos dois principais produtos de base (o outro era farinha de aveia) na Irlanda rural. As batatas eram tipicamente armazenadas em jardins e em armazéns especiais nos campos. As culturas do Outono de 1739 foram congeladas, destruídas e não comestíveis. Não podiam servir de semente para o período vegetativo seguinte. “Richard Purcell, uma das melhores testemunhas rurais do desdobramento da crise, relatou em finais de Fevereiro que se o Frost não tivesse ocorrido, teria havido batatas suficientes no seu distrito para manter o país, o que indica uma rara abundância local da cultura. Mas tanto a raiz como o ramo… são destruídos em todo o lado”, com excepção de “alguns que por acaso seriam alojados”, e “em muito poucos profundos… e turfosos jardins moldados onde alguns, talvez o suficiente para sementes para o mesmo terreno, são bons”.

Nessa altura, as batatas eram tipicamente armazenadas nos campos onde eram cultivadas, em bancos de barro conhecidos como grampos de batata. Eram colocadas entre camadas de terra e palha que normalmente impediam que a geada penetrasse suficientemente fundo para destruir o conteúdo da braçadeira. Esta perturbação do ciclo agrícola criou problemas na Irlanda, no Inverno de 1740-1741.

Na Primavera de 1740, as chuvas previstas não chegaram. Embora a geada se tenha dissipado, as temperaturas permaneceram baixas e os ventos setentrionais foram violentos. A seca matou animais no campo, particularmente ovelhas em Connacht e gado negro no sul.

No final de Abril, destruiu grande parte das culturas de lavoura (trigo e cevada) semeadas no Outono anterior, e os cereais eram mais importantes na dieta do que as batatas. A importante colheita de milho também falhou, o que resultou numa maior mortalidade na Irlanda do que na Grã-Bretanha ou no Continente.

Os cereais eram tão escassos que a hierarquia irlandesa da Igreja Católica permitiu aos católicos comer carne quatro dias por semana durante a Quaresma, mas nem todos podiam comprar carne. A crise da batata provocou um aumento nos preços dos cereais, resultando em pães cada vez mais pequenos pelo preço antigo. Dickson explica que “o aumento grossista do preço do trigo, aveia e cevada reflectiu não só a actual posição de abastecimento, mas também a avaliação dos comerciantes quanto ao estado das coisas no final do ano”.

No Verão de 1740, o Frost tinha dizimado as batatas, e a seca tinha dizimado a colheita de cereais e os rebanhos de gado bovino e ovino. Os habitantes rurais famintos começaram uma “vagabundagem em massa” em direcção às cidades mais bem abastecidas, como Cork, no sul da Irlanda. Em meados de Junho de 1740, os mendigos alinharam as ruas.

Com o aumento do custo dos alimentos, os habitantes da cidade esfomeados “descarregaram a sua frustração nos comerciantes de cereais, fabricantes de refeições e padeiros, e quando se viraram para a acção directa, os pontos mais prováveis de explosão foram os mercados ou armazéns” onde os proprietários de alimentos armazenavam alimentos a granel. A primeira “explosão” ocorreu em Drogheda, a norte de Dublin, na costa oriental da Irlanda, em meados de Abril. Um grupo de cidadãos abordou um navio carregado de aveia, que se preparava para partir para a Escócia. Retiraram o leme e as velas. Os oficiais asseguraram-se de que a Escócia não receberia mais comida do seu porto. Eles, tal como os funcionários da Cork Corporation, não queriam problemas por parte dos cidadãos irlandeses.

Um motim eclodiu em Dublin no sábado e domingo perto do final de Maio de 1740, quando a população acreditava que os padeiros estavam a aguentar o pão cozido. Entraram nas padeiras e venderam alguns dos pães, dando o dinheiro aos padeiros. Outras pessoas simplesmente pegaram no pão e foram-se embora. Na segunda-feira, os amotinados atacaram para levar a refeição de moinhos perto da cidade e revenderam-na a preços com desconto. Tentando restabelecer a ordem, tropas do quartel real mataram vários desordeiros. Os funcionários da cidade tentaram “fumar os cereais e policiar os mercados alimentares, mas os preços permaneceram teimosamente altos durante todo o Verão”.

Escaramuças semelhantes sobre comida continuaram em diferentes cidades irlandesas durante o Verão de 1740. A Guerra da Sucessão Austríaca (1740-1748) começou, interrompendo o comércio à medida que os corsários espanhóis capturavam navios com destino à Irlanda, incluindo os que transportavam cereais. Linho, carne de vaca salgada e manteiga em conserva eram os principais exportadores irlandeses, e a guerra pôs também em perigo este comércio.

No Outono de 1740, começou uma colheita escassa e os preços nas cidades começaram a baixar. O gado começou a recuperar. Mas nos distritos leiteiros, as vacas tinham estado tão fracas depois da geada que pelo menos um terço delas não tinham “apanhado o touro”, ou tinham ficado impregnadas na criação. Isto resultou em menos bezerros, numa escassez de leite, que foi amplamente consumido, e num declínio na produção de manteiga.

Para piorar as condições, nevões varreram a costa leste no final de Outubro de 1740, depositando neve, e regressaram várias vezes em Novembro. Uma forte chuva em 9 de Dezembro de 1740 provocou inundações generalizadas. Um dia após as inundações, a temperatura desceu, a neve caiu, e os rios e outros corpos de água congelaram. As temperaturas quentes seguiram-se à queda do frio, que durou cerca de dez dias. Grandes pedaços de gelo cuidaram do rio Liffey através do coração de Dublin, derrubando embarcações ligeiras e fazendo com que embarcações maiores rompessem a âncora.

O estranho Outono de 1740 fez subir os preços dos alimentos. Os preços do trigo de Dublin, a 20 de Dezembro, atingiram o seu máximo histórico. O alargamento das guerras em meados de Dezembro de 1740 encorajou as pessoas com alimentos armazenados a acumularem-nos. A população precisava de alimentos, e os motins voltaram a irromper em várias cidades por todo o país. Em Dezembro de 1740, cresciam os sinais de que a fome e a epidemia tinham atingido os cidadãos da Irlanda.

O Lord Mayor de Dublin, Samuel Cooke, consultou os Senhores Ministros – Arcebispo Boulter; Henry Boyle, Presidente da Câmara dos Comuns; e Lord Jocelyn, Chanceler da Irlanda – em 15 de Dezembro de 1740 para descobrir uma forma de fazer baixar o preço do milho. Boulter lançou um programa de alimentação de emergência para os pobres de Dublin, às suas próprias custas. O Conselho Privado instruiu o Alto Xerife de cada condado a contar todas as reservas de cereais na posse de agricultores e comerciantes e a reportar as reservas totais de cereais no seu condado.

Os relatórios indicavam uma série de stocks privados, por exemplo, o County Louth possuía mais de 85.000 barris de cereais, principalmente aveia, propriedade de cerca de 1.655 agricultores. Alguns grandes proprietários de terras, tais como a viúva do Presidente William Conolly, construtor da Casa de Castletown, distribuíram alimentos e dinheiro durante a “Primavera Negra” de 1741, por sua própria iniciativa. A viúva Conolly e outros filantropos contrataram trabalhadores para desenvolver infra-estruturas ou fazer trabalhos associados a melhoramentos locais: tais como a construção de um obelisco, pavimentação, esgrima, drenagem, construção de estradas ou canais, e limpeza de portos. Em Drogheda, o Presidente do Supremo Tribunal de Justiça do Irish Common Pleas, Henry Singleton, um cidadão da cidade, doou grande parte da sua fortuna privada para o alívio da fome.

Cinco navios carregados com cereais, presumivelmente da América Britânica, chegaram a Galway na costa ocidental em Junho de 1741. Na primeira semana de Julho de 1741, os preços dos cereais diminuíram finalmente e o velho trigo acumulado subitamente inundou o mercado. A qualidade da colheita do Outono de 1741 foi mista. A crise alimentar tinha terminado, e seguiram-se estações de rara abundância durante os dois anos seguintes.

Com base em relatos contemporâneos e registos paroquiais de sepultamentos, as mortes relacionadas com a fome podem ter totalizado 300.000-480.000 na Irlanda, com taxas mais elevadas no sul e leste do país. Este número foi proporcionalmente maior do que durante a Grande Fome (1845-49). Essa fome, no entanto, foi única em “causa, escala e timing”, persistindo ao longo de vários anos.

O Grande Gelo irlandês de 1740-1741 demonstrou um comportamento social humano em condições de crise e os efeitos de longo alcance de uma grande crise climática. À medida que as condições diminuíam, “a população entrou num período de crescimento sem precedentes”, embora tenham ocorrido fomes adicionais durante o século XVIII. Dickson observa que um recrudescimento da migração para fora da Irlanda nos anos após a crise de 1740-1741 não teve lugar, talvez em parte porque as condições melhoraram relativamente depressa, embora a razão principal mais provável fosse que uma viagem transoceânica estava muito para além dos meios da maioria da população nesta altura. O Dendrocronologista irlandês Mike Baillie confirmou padrões de anéis de árvores em 1740 que eram consistentes com um frio severo.

O ano de 1741, durante o qual a fome estava no seu pior e a mortalidade era maior, era conhecido na memória popular como o “ano do abate” (ou bliain an áir em irlandês).

Fontes

  1. Irish Famine (1740–1741)
  2. Grande fome de 1740–1741 na Irlanda