Oorlog om Jenkins’ oor

Samenvatting

De Zaadoorlog was een oorlog die duurde van 1739 tot 1748, waarin de vloten en troepen van het Koninkrijk Groot-Brittannië en het Spaanse Rijk met elkaar in botsing kwamen, voornamelijk in het Caribisch gebied. Door de omvang van de door beide zijden gebruikte middelen, de enorme geografische omgeving waarin zij plaatsvond en de omvang van de strategische plannen van Spanje en Groot-Brittannië, kan de Zadeloorlog als een echte moderne oorlog worden beschouwd.

Vanaf 1742 werd het conflict een episode in de Oostenrijkse Successieoorlog, die op het Amerikaanse toneel zou uitlopen op een Britse nederlaag en een terugkeer naar de vooroorlogse status quo. De belangrijkste actie van de oorlog was de belegering van Cartagena de Indias in 1741, waarbij een Britse vloot van 186 schepen en bijna 27.000 manschappen werd verslagen door een Spaans garnizoen van ongeveer 4.000 manschappen en zes linieschepen.

Tijdens het conflict was, gezien de enorme overmacht van Groot-Brittannië in aantallen en middelen tegen Spanje, de buitengewone doeltreffendheid van de Spaanse inlichtingendiensten van doorslaggevend belang, aangezien zij erin slaagden agenten aan het Londense Hof en in het hoofdkwartier van Admiraal Edward Vernon te infiltreren. Het algemene Britse plan, evenals het tactische plan voor de verovering van Cartagena de Indias, waren van tevoren bekend bij het Spaanse hof en de koloniale commandanten met voldoende tijd om te reageren en de Britten voor te zijn.

De naam die in de Engelse geschiedschrijving wordt gebruikt (War of Jenkins” Ear) is te danken aan de episode die als casus belli wordt beschouwd: de inbeslagneming voor de kust van Florida door het Spaanse kustwachtschip La Isabela van het Britse schip Rebecca, dat werd bestuurd door Robert Jenkins, in 1731. Volgens de getuigenis van Jenkins, die in 1738 voor het Lagerhuis verscheen in het kader van een oorlogszuchtige campagne van de parlementaire oppositie tegen premier Walpole, bond de Spaanse kapitein Juan León Fandiño, die het schip in beslag nam, Jenkins vast aan de mast van zijn eigen schip en sneed met een scherpe slag van zijn zwaard een van zijn oren af, terwijl hij – volgens de getuigenis van de Engelsman – tegen hem zei: “Ga heen en zeg tegen je koning dat ik hetzelfde met hem zal doen als hij hetzelfde waagt”, en liet hem dan gaan, na zijn schip ontwapend en geplunderd te hebben. Tijdens zijn hoorzitting stelde Jenkins de zaak aan de kaak met zijn oor in een kruik en omdat hij Fandiño”s uitspraak als een belediging voor de Britse vorst beschouwde, dwong de oppositie de regering om een schadevergoeding van 95.000 pond te vragen, die Spanje weigerde. Walpole zag zich met tegenzin genoodzaakt Spanje op 23 oktober 1739 de oorlog te verklaren.

In het Caribisch gebied stond het conflict bekend als de Italiaanse oorlog. Deze naam is te danken aan het feit dat deze oorlog voor Spanje verband hield met de Oostenrijkse Successieoorlog, en het was in Italië dat de belangrijkste Spaanse acties plaatsvonden.

De beëindiging van de Spaanse Successieoorlog met de Vrede van Utrecht (1713-1714) betekende niet alleen de ontmanteling van de erfenis van de Spaanse monarchie in Europa. Engeland, reeds Groot-Brittannië, had niet alleen de vorming van een hegemoniale macht op het Europese continent voorkomen (door de combinatie van de Bourbon monarchieën van Frankrijk en Spanje, samen met de bezittingen van laatstgenoemde op het continent), maar had ook enkele handelsconcessies verkregen in het Spaanse Rijk in Amerika. Zo had Groot-Brittannië, afgezien van het bezit van Gibraltar en Menorca (gebieden die in de 18e eeuw herhaaldelijk door Spanje werden opgeëist), gedurende dertig jaar de zogenaamde “asiento de negros” (vergunning om zwarte slaven in Spaans Amerika te verkopen) verkregen en de verlening van de “navío de permiso” (die Groot-Brittannië in staat stelde rechtstreeks handel te drijven met Spaans Amerika voor de hoeveelheid goederen die een schip met een capaciteit van vijfhonderd ton kon vervoeren), Dit verbrak het monopolie op de handel met Spaans Amerika, dat voorheen door de Kroon was voorbehouden aan kooplieden uit het Spaanse moederland. Beide handelsovereenkomsten waren in handen van de Zuidzee Compagnie.

De directe handel van Groot-Brittannië met Spaans Amerika zou echter een voortdurende bron van wrijving tussen de twee monarchieën zijn. Afgezien daarvan waren er nog andere oorzaken van het conflict: Grensproblemen in Noord-Amerika tussen Florida (Spaans) en Georgia (Brits), Spaanse klachten over de illegale vestiging van verfkotters op de kusten van het schiereiland Yucatan in het gebied dat nu Belize is, aanhoudende aanspraken van Spanje op de retrocessie van Gibraltar en Menorca, de Britse wens om de zeeën te domineren, iets wat moeilijk te verwezenlijken was gezien het herstel van de Spaanse marine en de daaruit voortvloeiende rivaliteit tussen Groot-Brittannië en Spanje, die eerder in 1719 had geleid tot een korte oorlog tussen de twee landen, inclusief een mislukte Spaanse poging om Engeland binnen te vallen.

Het was echter op het gebied van de handel dat de wrijvingen tot een onophoudelijke toename van de spanningen leidden. Spanje behield zijn handelsmonopolie met zijn koloniën in Amerika, met als enige uitzondering de aan Groot-Brittannië gedane concessies, die betrekking hadden op het verlofschip en de slavenhandel.

Krachtens het Verdrag van Sevilla (1729) hadden de Britten ermee ingestemd geen handel te drijven met Spaans Amerika (met uitzondering van het schip van verlof), waarvoor zij, om de naleving van het verdrag te controleren, Spaanse schepen toestonden Britse schepen in Spaanse wateren te onderscheppen om hun lading te controleren, bekend als “derecho de visita” (recht van bezoek).

De moeilijkheden bij de bevoorrading van Spaans Amerika leidden echter tot het ontstaan van een intense smokkelhandel in handen van de Nederlanders en vooral de Britten. Als reactie daarop werd de Spaanse waakzaamheid opgevoerd, terwijl de havens werden versterkt en het konvooisysteem werd verbeterd om de waardevolle schatvloot die uit Amerika aankwam te beschermen. Op grond van het “recht van bezoeking” konden Spaanse schepen elk Brits schip onderscheppen en de goederen ervan in beslag nemen, aangezien, met uitzondering van het “schip van verlof”, alle goederen met bestemming Spaans Amerika per definitie smokkelwaar waren. Zo konden niet alleen koninklijke schepen, maar ook andere Spaanse schepen in particuliere handen, onder concessie van de Kroon en bekend als kustwachters, Britse schepen enteren en hun goederen in beslag nemen. Dergelijke particuliere activiteiten werden door de regering in Londen echter als piraterij aangemerkt.

Naast smokkel waren er nog steeds Britse schepen die zich bezighielden met piraterij. Veel van de voortdurende pesterijen van de Indische Vloot waren te wijten aan het traditionele optreden van Britse kapers in de Caribische Zee, dat teruggaat tot de tijd van John Hawkins en Francis Drake. De aantallen schepen die door beide partijen werden gekaapt lopen sterk uiteen en zijn daarom zeer moeilijk vast te stellen: tot september 1741 maken de Engelsen melding van 231 gekaapte Spaanse schepen tegen 331 Britse schepen die door de Spanjaarden werden geënterd; volgens laatstgenoemden zijn de respectieve cijfers slechts 25 tegen 186. In ieder geval is het vermeldenswaard dat tegen die tijd succesvolle Spaanse entingen nog steeds frequenter voorkwamen dan Britse.

Tussen 1727 en 1732 was er een bijzonder gespannen periode in de bilaterale betrekkingen, gevolgd door een periode van ontspanning tussen 1732 en 1737, dankzij de inspanningen van de Britse Eerste Minister (Whig), Sir Robert Walpole, en het Spaanse Ministerie van Marine, alsmede de samenwerking tussen de twee landen in de Poolse Successieoorlog. De problemen bleven echter onopgelost en de Britse publieke opinie raakte steeds meer geïrriteerd (in de eerste helft van de 18e eeuw begon het Britse parlementaire systeem zich te consolideren, met het verschijnen van de eerste kranten). De oppositie tegen Walpole (niet alleen Tories, maar ook een aanzienlijk aantal ontevreden Whigs) maakte van dit feit gebruik om Walpole (die zich bewust was van de machtsverhoudingen en daarom tegen een oorlog met Spanje was) lastig te vallen en een campagne ten gunste van de oorlog te beginnen. Het was in deze situatie dat Robert Jenkins in 1738 voor het Lagerhuis verscheen, een Britse smokkelaar wiens schip, de Rebecca, in april 1731 door een Spaanse kustwacht in beslag was genomen en waarvan de lading was verbeurd verklaard. Volgens de getuigenis van Jenkins sneed de Spaanse kapitein, Juan León Fandiño, die het schip in beslag nam, zijn oor af, terwijl hij zei: “Ga en vertel uw koning dat ik hetzelfde met hem zal doen als hij het waagt”. Bij zijn verschijning voor het Huis ondersteunde Jenkins zijn getuigenis door het geamputeerde oor te tonen.

De parlementaire oppositie en later de publieke opinie keurden de incidenten goed als een aantasting van de nationale eer en een duidelijke casus belli. Walpole kon de algemene druk niet aan, gaf toe en stemde in met het zenden van troepen naar Amerika en een eskader naar Gibraltar onder leiding van Admiraal Haddock, hetgeen een onmiddellijke reactie van Spanje teweegbracht. Walpole probeerde vervolgens op het laatste moment tot een vergelijk te komen met Spanje, wat op korte termijn lukte met de ondertekening van de Conventie van El Pardo (14 januari 1739), waarbij beide naties zich ertoe verbonden oorlog te vermijden en elkaar schadevergoeding te betalen, alsmede in te stemmen met een nieuw verdrag in de toekomst dat zou helpen andere meningsverschillen over territoriale grenzen in Amerika en de handelsrechten van beide landen op te lossen.

Het verdrag werd echter kort daarna in het Britse parlement verworpen, waartegen ook de Zuidzee Compagnie zich fel verzette. Koning Filips V eiste namelijk de betaling van de overeengekomen compensatie van Britse zijde voordat Spanje dit deed.

Aan beide zijden verhardden de posities en namen de oorlogsvoorbereidingen toe. Uiteindelijk gaf Walpole toe aan de druk van het parlement en de straat en keurde het begin van de oorlog goed. Terzelfder tijd verzocht de Britse ambassadeur in Spanje om annulering van “bezoekrechten”. Filips V gaf niet toe aan de Britse druk, schafte de “derecho de asiento” en de “navío de permiso” af, en hield alle Britse schepen in Spaanse havens aan de ketting, zowel op het Spaanse vasteland als in de Amerikaanse koloniën. In reactie daarop trok de Britse regering haar ambassadeur terug uit Madrid (14 augustus) en verklaarde Spanje formeel de oorlog (19 oktober 1739).

Eerste aanval op La Guaira (22 oktober 1739)

Nadat Vernon begin oktober 1739 op het eiland Antigua was aangekomen, stuurde hij drie schepen onder bevel van kapitein Thomas Waterhouse om de Spaanse koopvaardijschepen te onderscheppen die de route tussen La Guaira en Portobelo namen. Nadat Waterhouse enkele kleine schepen in de haven van La Guaira had opgemerkt, besloot hij tot de aanval met een zeer rudimentair plan. Dit bestond er eenvoudig in de Britse vlag van zijn schepen te laten zakken en de Spaanse vlag te hijsen om zo rustig de haven binnen te varen en, eenmaal daar, de schepen in beslag te nemen en het fort te bestormen. De gouverneur van de provincie Venezuela, brigadier Gabriel José de Zuloaga, had de havenverdediging zeer ijverig voorbereid en de Spaanse troepen stonden onder goed bevel van kapitein Francisco Saucedo. Zo voer Waterhouse op 22 oktober de haven van La Guaira binnen met zijn schepen onder Spaanse vlag. De kanonniers in de haven wachtten tot de Britse vloot binnen bereik kwam, en toen het zover was, openden zij gelijktijdig het vuur op de Britten. Na drie uur van hevige kanonschoten gaf Waterhouse bevel zijn gehavende schepen terug te trekken, die in Jamaica aan land moesten voor noodreparaties. Als rechtvaardiging voor zijn nederlaag beweerde Waterhouse tegenover Vernon dat de vangst van een paar kleine boten het verlies van zijn mannen niet zou hebben gerechtvaardigd.

Eerste aanval op Portobelo (20-21 november 1739)

De tweede actie werd geleid door admiraal Edward Vernon, die onder bevel van zes schepen in november 1739 Puerto Bello (nu Portobelo, Panama), een centrum voor de uitvoer van zilver in het onderkoninkrijk Nieuw-Granada, veroverde en verwoestte, toen de onvoorzichtige gouverneur, Francisco Javier de la Vega Retez, niet had gehandeld in overeenstemming met de dreigende oorlogssituatie, en de verdediging zeer slecht was. Bij deze gelegenheid had de onvoorzichtige gouverneur van de stad, Francisco Javier de la Vega Retez, niet gehandeld in overeenstemming met de op handen zijnde oorlogssituatie, en de verdediging was zeer slecht. Vernon gaf opdracht de burgerlijke bezittingen te respecteren, in afwachting van een goede verstandhouding met de bevolking wanneer Engeland Spanje zou vervangen als regionale mogendheid. Hoewel de buit slechts ongeveer 10.000 pesos bedroeg om het Spaanse garnizoen te betalen, werd het succes enorm uitvergroot door de opkomende Engelse pers, die allerlei satire over de Spaanse troepen publiceerde en Vernon toejuichte. Tijdens een diner ter ere van Vernon, dat in 1740 werd bijgewoond door koning George II van Groot-Brittannië, werd een nieuwe hymne geïntroduceerd die was gecreëerd om de overwinning te herdenken: “Rule, Britannia!”. Een overblijfsel van deze festiviteiten is nog steeds terug te vinden op de kaart van de stad Londen: de bekende Portobello Road, hoewel ontwikkeld in de tweede helft van de 19e eeuw, ontleent zijn naam aan een boerderij die vroeger op deze plaats stond en Portobello Farm werd genoemd ter herdenking van deze veldslag.

Eerste aanval op Cartagena de Indias (13-20 maart 1740)

Na het succes van Portobelo besloot Vernon zijn geluk te beproeven in Cartagena de Indias, dat hij en de gouverneur van Jamaica, Edward Trelawny, als een prioritair doel beschouwden. Sinds hun aankomst in het Caraïbisch gebied hadden de Britten alles in het werk gesteld om de toestand van de verdediging van Cartagena te achterhalen, zonder succes. In oktober 1739 had Vernon zelfs zijn eerste luitenant Percival met twee Spanjaarden aan boord van het schip Fraternity gestuurd, met de smoes om een brief te bezorgen aan Don Blas de Lezo en een andere aan de toenmalige gouverneur van Cartagena, Don Pedro Hidalgo. Percival zou van de gelegenheid gebruik maken om een gedetailleerde studie te maken van de Spaanse verdedigingswerken, maar dit was niet mogelijk omdat, zoals te voorzien was, Hidalgo de Broederschap verbood de haven binnen te gaan. Aldus, opnieuw met het doel de Spaanse verdedigingswerken van die stad te testen, verliet Vernon op 7 maart 1740 Port Royal met het commando over twee brullets, drie bombardiers en een vlootboot, en kwam op 13 maart aan in de wateren van Cartagena. Een aantal mannen ging onmiddellijk aan land om de indeling van de forten vanaf het land te overzien, en het grootste deel van de vloot ging voor anker bij Playa Grande, ten westen van Cartagena. Vernon zag geen reactie van de Spanjaarden en gaf zijn drie bommenwerpers op de 18e opdracht het vuur op de stad te openen, met de bedoeling een reactie uit te lokken die hem een idee zou geven van het Spaanse verdedigingsvermogen. Maar Lezo kende Vernon”s motieven, en zo”n antwoord kwam er niet. De ervaren Spaanse zeeman gaf eenvoudigweg opdracht enkele van zijn scheepsbatterijen te demonteren om walbatterijen te vormen ter dekking. De Britten deden een landingspoging van ongeveer 400 manschappen, die gemakkelijk door het Spaanse garnizoen werd afgeslagen. Na drie dagen van Britse bombardementen, waarbij 350 bommen de kathedraal, het jezuïetencollege en verscheidene burgergebouwen beschadigden, veronderstelde Vernon een patstelling en beval hij op de 21ste een terugtocht, waarbij hij de schepen Windsor Castle en Greenwich in de buurt achterliet om eventuele naderende Spaanse schepen te onderscheppen. Naar Vernon”s mening was de missie een succes.

Verwoesting van het fort van San Lorenzo el Real del Chagres (22-24 maart 1740)

Na de verwoesting van Portobelo in november van het voorgaande jaar trachtte Vernon het laatste Spaanse bolwerk in de omgeving uit te schakelen door het fort van San Lorenzo el Real del Chagres aan te vallen, gelegen aan de oever van de rivier de Chagres in de nabijheid van Portobelo. Dit fort was een basis voor Spaanse kustwachtschepen, en werd verdedigd door slechts elf kanonnen en dertig soldaten onder bevel van infanteriekapitein Juan Carlos Gutiérrez Cevallos.

Om 15.00 uur op 22 maart 1740 begon een Brits eskader, bestaande uit de schepen Strafford, Norwich, Falmouth en Prinses Louisa, het fregat Diamant, de bombardementen Alderney, Terrible en Cumberland, de brikken Success en Eleanor, en de transporten Goodly en Pompey, onder Vernon”s eigen commando, het Spaanse fort met kanonnen te bestoken. Geconfronteerd met de overweldigende overmacht van de Britse strijdkrachten gaf kapitein Cevallos het kasteel op 24 maart over, na twee dagen stand te hebben gehouden.

De Britten volgden de strategie van Portobelo, verwoestten het kasteel, namen de artillerie en twee Spaanse kustwachtsloepen in beslag en vertrokken naar de verzamelplaats van de Britse troepen in Portobelo zelf.

Terwijl de Britten hun troepen verspreid hielden in het Caraïbisch gebied tussen Portobelo en Cartagena, vond in Spanje een gebeurtenis plaats die later beslissend zou blijken: de schepen Galicia en San Carlos verlieten de Galicische haven Ferrol met aan boord de luitenant-generaal van de Koninklijke legers Don Sebastián de Eslava y Lazaga, die Don Pedro Hidalgo moest vervangen als gouverneur van Cartagena de Indias. Nadat Vernon dit vernam, zond hij onmiddellijk vier schepen van zijn vloot om de Spaanse schepen te onderscheppen, maar zij slaagden er uiteindelijk in om aan de Britse bewaking te ontsnappen en op 21 april 1740 de haven van Cartagena binnen te varen, waar zij de nieuwe gouverneur en enkele honderden waardevolle veteranen aan land brachten.

Tweede aanval op Cartagena de Indias (3 mei 1740)

Nadat de Britse strijdkrachten in maart de verdedigingswerken van Cartagena hadden getest, besloot Vernon terug te keren onder bevel van dertien oorlogsschepen en een bombardement met de bedoeling de stad in te nemen. Tot verbazing van de Britse admiraal besloot Lezo ditmaal zijn zes linieschepen zo in te zetten dat de Britse vloot klem kwam te zitten tussen een veld van korte en lange schoten. Geconfronteerd met de enorm nadelige positie waarin de Britten zich bevonden, beval Vernon een terugtocht, maar niet voordat hij zo”n 300 bommen op de stad had laten vallen. Vernon beweerde opnieuw dat de Britse aanval niet meer dan een verkenningsmanoeuvre was, hoewel het voornaamste gevolg van zijn actie was dat hij de Spanjaarden op de hoogte bracht.

Derde aanval op Cartagena de Indias (13 maart-20 mei 1741)

Het extreme gemak waarmee de Britten Portobelo verwoestten (dat zijn havenbelang pas bij de aanleg van het Panamakanaal zou herwinnen), leidde tot een wijziging van de Britse plannen. In plaats van zijn volgende aanval op Havana te concentreren met de bedoeling Cuba te veroveren, zoals was gepland, zou Vernon opnieuw naar Nieuw-Granada vertrekken om Cartagena de Indias aan te vallen, de belangrijkste haven van het onderkoninkrijk en het belangrijkste vertrekpunt voor de Indische Vloot naar het Iberisch schiereiland. De Britten verzamelden vervolgens in Jamaica de grootste vloot ooit gezien, bestaande uit 186 schepen (60 meer dan de beroemde Grote Armada van Filips II), met 2620 artilleriestukken en meer dan 27 000 manschappen, waaronder 10 000 Britse soldaten om de aanval in te zetten, 12 600 zeelieden, 1 000 Jamaicaanse slavenarbeiders en 4 000 rekruten uit Virginia onder leiding van Lawrence Washington, de halfbroer van de man die de vader van de Amerikaanse onafhankelijkheid zou worden.

De moeilijke taak van de verdediging van het plein was de verantwoordelijkheid van de veteraan-zeeman Blas de Lezo, ervaren in talrijke zeeslagen tijdens de Spaanse Successieoorlog in Europa en verscheidene aanvaringen met piraten in de Caraïbische Zee en in Algerije. Hij had slechts de hulp van Melchor de Navarrete en Carlos Desnaux, een vloot van zes schepen (het kapiteinsschip Galicia plus de schepen San Felipe, San Carlos, África, Dragón en Conquistador) en een strijdmacht van drieduizend man, waaronder soldaten en stadsmilitie, die werden aangevuld met zeshonderd Indiaanse boogschutters uit het binnenland.

Vernon gelastte een blokkade van de haven op 13 maart 1741, op hetzelfde moment dat hij een contingent troepen en artillerie van boord liet gaan om het fort van San Luis de Bocachica in te nemen, op enkele meters van waar nu het fort van San Fernando de Bocachica staat, waartegen de Britse schepen gelijktijdig het vuur openden met een snelheid van 62 kanonschoten per uur. Lezo voerde vier van de schepen aan ter ondersteuning van de 500 soldaten die de stelling verdedigden met Desnaux aan het hoofd, maar de Spanjaarden moesten zich uiteindelijk terugtrekken in de richting van de stad, die reeds door de burgerbevolking begon te worden geëvacueerd. Na ook het kasteel van Bocagrande te hebben verlaten, verzamelden de Spanjaarden zich in het kasteel van San Felipe de Barajas, terwijl de Virginians van Washington zich op de nabijgelegen heuvel La Popa opstelden om posities in te nemen. Het was toen dat Edward Vernon de fout maakte de overwinning als vanzelfsprekend te beschouwen en een koerier naar Jamaica stuurde om te melden dat hij erin geslaagd was de stad in te nemen. Het rapport werd later doorgestuurd naar Londen, waar de feestelijkheden nog groter waren dan in Portobelo, en er werden herdenkingsmedailles geslagen waarop Blas de Lezo knielend voor Vernon stond afgebeeld (). In die tijd was Lezo eenogig, kreupel en had een beschadigde hand als gevolg van diverse verwondingen die hij jaren eerder had opgelopen (hij stond bekend als Mediohombre), maar geen van deze gebreken werd op de medailles vermeld om niet de indruk te wekken dat hij een zwakke vijand had verslagen.

Maar tot Vernon”s ongeluk kwam niet de langverwachte Britse overwinning. In de nacht van 19 april werd San Felipe definitief aangevallen, aangevoerd door drie colonnes grenadiers gesteund door de Jamaicanen en enkele Britse compagnieën, handig geholpen door de duisternis en het voortdurende bombardement vanaf de schepen. Bij aankomst ontdekten zij dat Blas de Lezo greppels had laten graven aan de voet van de vestingmuren, zodat de ladders te kort waren, zodat zij door het gewicht van de uitrusting niet konden aanvallen of vluchten. Hiervan gebruik makend openden de Spanjaarden het vuur op de Britten, met een ongekend bloedbad tot gevolg. Bij dageraad verlieten de verdedigers hun posities en vielen de aanvallers met bajonetten aan, waarbij de meesten van hen werden afgeslacht en degenen die overbleven naar de schepen moesten vluchten. Ondanks voortdurende bombardementen en het tot zinken brengen van de kleine Spaanse vloot (voornamelijk door Lezo zelf, om de monding van de haven te blokkeren), slaagden de verdedigers erin te voorkomen dat de resterende Britse troepen van boord gingen, waardoor zij gedwongen werden nog een maand op de schepen te blijven zonder voldoende bevoorrading. Op 9 mei, met de infanterie vrijwel vernietigd door honger, ziekte en gevechten, werd Vernon gedwongen het beleg op te heffen en terug te keren naar Jamaica. Zesduizend Britten stierven tegen minder dan duizend Spaanse doden, waardoor sommige Britse schepen zo leeg waren dat ze bij gebrek aan zeelieden moesten worden gekelderd.

Vernon probeerde deze grote mislukking goed te maken door de Spanjaarden aan te vallen bij Guantánamo Bay op Cuba en vervolgens, op 5 maart 1742, met behulp van versterkingen uit Europa, bij Panama. Daar hoopte hij het succes van Portobelo te herhalen, en het was juist naar deze plaats dat hij op weg ging. De Spanjaarden verlieten echter het plein (dat nog steeds verwoest was) en trokken zich terug in Panama-Stad, waardoor de daaropvolgende Britse poging om van boord te gaan en een veldslag aan land te planten werd verijdeld. Vernon werd als bevelhebber van de vloot vervangen door Chaloner Ogle en moest in 1742 naar Engeland terugkeren, waar hij meldde dat de triomf die hij eerder had gemeld, niet bestond. Dit bracht George II zo in verlegenheid dat de koning zelf zijn geschiedschrijvers verbood erover te schrijven.

Cuba

Zoals hierboven opgemerkt hadden de Britten Cuba (veruit het grootste en belangrijkste van West-Indië) als een van hun aanvankelijke doelen gekozen, maar het plan om het te veroveren werd opgeschort na het succes van Portobelo. Toen de vloot van Vernon er niet in slaagde Cartagena de Indias in te nemen en de Britten beseften dat Nieuw-Granada niet zo slecht verdedigd werd als zij aanvankelijk dachten, besloten zij de Cubaanse onderneming te hervatten. Het aanvankelijke plan omvatte de inname van Santiago, waar een basis zou worden gevestigd van waaruit de Doorgang der Winden tussen Cuba en Hispaniola zou kunnen worden geblokkeerd. Op 1 juli 1741 verliet de vloot van Vernon Jamaica en zette koers naar Santiago de Cuba, hoewel het slechts maanden tevoren bedachte plan van campagneverdediging verhinderde dat Vernon de baai zou innemen, hetzij door een directe aanval door de baai binnen te dringen, hetzij door te landen op enkele van de nabijgelegen stranden. In plaats daarvan voeren de schepen oostwaarts en op de 18e landden 3400 soldaten onder leiding van generaal Thomas Wentworth in de baai van Guantánamo. Onder hen waren de overlevenden van Lawrence Washingtons Virginiaans regiment.

Het nieuwe plan behelsde ditmaal de bouw van een basis ten noorden van de baai, van waaruit Guantánamo zou worden binnengevallen en later Santiago zou worden aangevallen. Hoewel Wentworth de omgeving van Guantánamo met weinig weerstand bereikte, mislukte de onderneming omdat zijn leger zwaar getroffen werd door tropische ziekten. Op 23 juli beschouwde Wentworth het initiatief als mislukt, wat hem een berisping van Vernon opleverde. De troepen trokken zich in november terug van het eiland, hoewel de Britse vloot de haven van Santiago tot de volgende maand bleef blokkeren. Vervolgens keerde het grootste deel van de schepen terug naar de Jamaicaanse basis in Port Royal, terwijl enkele schepen naar de Bovenwindse Passage gingen voor de kaapvaart, en andere werden gezonden om de Spaanse vloot in Havana te bewaken.

Cuba zou pas in 1748 weer een rol van betekenis in de oorlog spelen, toen de Britse vice-admiraal Charles Knowles vanuit Jamaica vertrok met de bedoeling de Indische vloot te onderscheppen op haar reis van Veracruz naar Havana. Na enkele maanden rond de kusten van het eiland te hebben gezworven, kwam het eskader van Knowles op 1 oktober in het Kanaal van de Bahamas eindelijk in aanvaring met de vloot van Havana onder bevel van generaal Andrés Reggio. Deze verloving eindigde zonder een duidelijke winnaar. Knowles zette vervolgens koers naar Havana, waar hij op 12 oktober stuitte op een klein Spaans eskader van zes schepen onder leiding van Reggio en generaal Benito Spinola. Ondanks haar overmacht kon de Britse vloot slechts één schip tot zinken brengen en een ander zo zwaar beschadigen dat de eigen bemanning gedwongen werd het in brand te steken. De andere vier Spaanse schepen keerden terug naar Havana. Knowles vond echter dat hij het niet slecht had gedaan en stuurde een rapport naar Londen dat hij voorbereidingen trof om de Vloot van Indië te veroveren. Tot zijn verbazing kreeg hij een berisping, aangezien de Britse en Spaanse regering slechts enkele dagen eerder een vrede hadden gesloten.

Noord-Amerika

De gevechten aan het Amerikaanse front concentreerden zich op Georgia, een jonge kolonie die in 1733 was gesticht door ex-gevangenen, die in 1735 al oorlog had gekend met de Spanjaarden en zich in het oog van de storm bevond wegens de nabijheid van Spaanse bezittingen in Florida en Franse bezittingen in Louisiana. Gouverneur James Edward Oglethorpe geloofde dat een preventieve aanval de beste verdediging zou zijn tegen een verwachte Spaanse invasie en sloot vrede met de Seminole Indianen om hen neutraal te houden in het conflict en gaf opdracht tot de invasie van Florida in januari 1740. Op 31 mei belegerden de Britten het fort van St. Augustine, maar het hield goed stand en de overvallers werden in juli gedwongen het beleg op te heffen door de komst van Spaanse versterkingen uit Havana en zich over de grens terug te trekken. Andere Britse pogingen om Florida binnen te dringen waren even vruchteloos.

De Spaanse tegenaanval, die van weinig betekenis was omdat de meeste troepen op andere fronten bezet waren, vond uiteindelijk plaats in juli 1742. Om de doorgang tussen de Britse basis in Savannah en Florida te blokkeren, leidde gouverneur Manuel de Montiano een kleine operatie op Saint Simons Island, dat werd verdedigd door de forten Saint Simons en Frederica. De aanvallende troepen bestonden uit soldaten uit St. Augustine, grenadiers uit Havana en zwarte militieleden uit Fort Mosé, voormalige weggelopen slaven van de Britten die door de Spanjaarden waren opgepakt en bewapend om een eigenaardige grensmacht te vormen. De Spanjaarden bezetten eerst Fort St. Simons om er hun uitvalsbasis van te maken, en rukten vervolgens op naar Frederica. Zij liepen echter in een hinderlaag van Engelse soldaten, Schotse Highland kolonisten en Yamacraw Indianen en moesten zich terugtrekken na een tiental slachtoffers te hebben gemaakt. Op de terugreis realiseerde Montiano zich dat enkele soldaten achter de Engelse linies van elkaar gescheiden waren geraakt en hij plande een reddingsexpeditie door een moeras. In het midden daarvan liepen zij weer in een hinderlaag van een Engelse patrouille, maar na een paar gevechten zetten zij het op een lopen in de richting van Frederica. Dit maakte Oglethorpe woedend, die de ontsnapten beval terug te keren met een deel van het garnizoen van het fort om de Spanjaarden aan te vallen. Toen zij het moeras bereikten, ontdekten zij echter dat de Schotten opnieuw een gevecht met de Spanjaarden hadden uitgevochten, waarbij zij zeven van hen doodden en hen dwongen zich terug te trekken toen zij door hun munitie heen waren. De Spaanse aanwezigheid op Saint Simons vormde echter een voortdurend gevaar, zodat Oglethorpe besloot dit door bedrog uit de weg te ruimen: hij vertelde een Spaanse gevangene dat er op het punt stond grote versterkingen uit Charlestown te arriveren (wat onjuist was, aangezien slechts een paar kleinere schepen konden worden gestuurd) en liet hem vervolgens vrij. Deze keerde terug naar Saint Simons en bracht het valse nieuws over aan Montiano, die ervoor koos het fort te vernietigen en naar Florida terug te keren.

Atlantische Oceaan

Hoewel het overgrote deel van de acties van de Zittingoorlog plaatsvond in Amerika en de Caribische Zee, waren er ook botsingen in de Atlantische Oceaan tussen Engelse en Spaanse schepen die elkaar kruisten op hun respectieve reizen tussen het Oude Continent en Amerika. Het bekendste geval was de zogenaamde Race of the Glorioso, een opeenvolging van vier zeeslagen waarbij één enkel Spaans linieschip van de Armada, de Glorioso, met zeventig kanonnen en vier miljoen pesos aan zilver aan boord, het achtereenvolgens opnam tegen vier Engelse eskaders en erin slaagde zijn lading in Spanje aan land te brengen voordat het uiteindelijk gevangen werd genomen, omdat zijn munitie op was.

Anson”s expeditie naar de Stille Oceaan

Op 16 september 1740 zette een ander Brits eskader van zeven schepen onder leiding van commodore George Anson koers naar Zuid-Amerika met de bedoeling de zuidelijke kegel te omzeilen en de Isthmus van Panama te bereiken, waar zij een verrassingsaanval op Spaanse stellingen zouden uitvoeren, het door Spanje beheerste gebied in tweeën zouden delen en zich zouden aansluiten bij de troepen van Vernon na de inname van Cartagena.

Spanje was erin geslaagd agenten van de inlichtingendienst aan het Londense hof te infiltreren, zodat, toen de plannen van Anson bekend werden, onmiddellijk een vloot van vijf schepen onder bevel van José Alfonso Pizarro werd gezonden met de opdracht breedte boven de Engelsen te winnen, hen te beletten de Straat van Magellan over te steken en hen in de Stille Oceaan te bestrijden als zij er niet in zouden slagen hen de pas af te snijden. Uiteindelijk slaagde Pizarro erin Anson voor te blijven en dwong hem bij Kaap Hoorn het hoofd te bieden aan de hevige zuidelijke rukwinden dicht bij de kust, een omstandigheid die resulteerde in het verlies of de onbruikbaarheid van 4 van de 7 schepen van de Engelse vloot, waardoor deze totaal onbekwaam werd om de haar toegewezen missie uit te voeren.

In juni 1741 bereikten de drie overgebleven schepen de Juan Fernández archipel; tegen die tijd was de bemanning gereduceerd tot een derde van de oorspronkelijke bemanning, voornamelijk als gevolg van ziekte. Tussen 13 en 14 november plunderden de Britten de kleine haven van Paita aan de kust van Peru.

Uiteindelijk bereikten zij Panama, maar Vernon was al verslagen bij Cartagena. Na twee van zijn schepen te hebben verlaten en alle overlevende zeelieden op het vlaggenschip, HMS Centurion, te hebben gezet, zette Anson koers naar het eiland Tinian en vervolgens naar Macao met de bedoeling het galjoen Manilla te onderscheppen, dat de inkomsten van de handel met China naar Mexico vervoerde. Bij het bereiken van de Zuid-Chinese Zee stuitte Anson echter op onverwachte aanvallen van de Chinezen. Voor de Chinezen werd elk schip dat niet met commerciële belangen in het gebied aankwam, beschouwd als een piraat en moest als zodanig in beslag worden genomen en tot zinken worden gebracht.

Anson gaf niet op en na een jaar lang de Chinese schepen te hebben ontweken, slaagde hij er op 20 juni 1743 in het galjoen Nuestra Señora de Covadonga te veroveren, terwijl hij ter hoogte van de Filippijnen voer. De buitgemaakte goederen werden doorverkocht aan de Chinezen in Macau en Anson keerde vervolgens terug naar Groot-Brittannië nadat hij in 1744 Kaap de Goede Hoop had gerond. Na zoveel rampspoed te hebben geleden, werd de commodore een rijk man dankzij de opbrengst van de verovering van de Covadonga.

Franse deelname

Zoals overeengekomen in het Eerste familiepact (1733), nam Frankrijk deel aan de oorlog ter ondersteuning van Spanje, zodat Kardinaal Fleury zelf, de favoriet van Lodewijk XV, een vloot van 22 oorlogsschepen naar het Caraïbisch gebied stuurde onder bevel van Admiraal Antoine-François d”Antin.

De Franse deelname was echter niet noemenswaardig omdat een epidemie uitbrak in de vloot terwijl deze voor anker lag in de kolonie Saint Domingue (Haïti), wachtend om zich bij de Spaanse schepen te voegen. Dit werd nog verergerd door moeilijkheden bij de bevoorrading van de Franse troepen vanaf het vasteland, aangezien de Franse bezittingen in de Amerika”s, in tegenstelling tot de Spaanse koloniën, geen goede voedselvoorziening konden garanderen. Na een paar kleine acties kwamen Frankrijk en Groot-Brittannië een wapenstilstand overeen tussen 1741 en 1744, waardoor Frankrijk buiten de Zeekustoorlog werd gehouden.

Toen de vijandelijkheden werden hervat, vochten de Fransen tegen de Britten in India en Canada als onderdeel van de Oostenrijkse Successieoorlog, maar er waren geen gezamenlijke operaties met de Spanjaarden buiten Europa. Over het geheel genomen was de Amerikaanse veldtocht slecht voor de Fransen, die het fort van Louisbourg, gelegen op Cape Breton Island (het huidige Nova Scotia), verloren.

Onderhandelingen van Lissabon

Vanaf augustus 1746 begonnen in de stad Lissabon, in het neutrale Portugal, onderhandelingen om te trachten een vredesregeling tot stand te brengen. De dood van Filips V van Spanje had zijn zoon Ferdinand VI op de troon gebracht, en hij was meer bereid tot verzoening in handelskwesties. Wegens hun verplichtingen tegenover hun Oostenrijkse bondgenoten konden de Britten de Spaanse eisen voor grondgebied in Italië echter niet inwilligen en de besprekingen liepen stuk.

De oorlog raakte vanaf 1742 in een impasse (op kleine acties van Anson en Knowles na) maar het uitbreken van de Oostenrijkse Successieoorlog in Europa, waarin Spanje en Groot-Brittannië tegenstrijdige belangen hadden, betekende dat er geen vrede werd getekend tot het Verdrag van Aken in 1748. Dit maakte een einde aan alle vijandelijkheden, waarbij vrijwel alle veroverde gebieden werden teruggegeven aan degenen die er voor de oorlog de scepter zwaaiden, om een terugkeer naar de status quo ante te verzekeren.

In het geval van Spaans-Amerika was de werking van het verdrag praktisch onbestaande, aangezien aan het einde van de oorlog geen enkel gebied (met uitzondering van Louisbourg, dat weer in Franse handen kwam) nog onder een andere dan de oorspronkelijke bezetting bleef. Spanje hernieuwde zowel het recht van zetel als het schip van verlof met de Britten, wier dienst tijdens de oorlog was onderbroken. Deze teruggave zou echter slechts twee jaar duren, want bij het Verdrag van Madrid deed Groot-Brittannië afstand van beide in ruil voor een schadeloosstelling van 100.000 pond. Deze concessies, die in 1713 nog zo voordelig leken (en een van de clausules van de Vrede van Utrecht vormden), waren in 1748 overbodig geworden. Bovendien leek het tegen die tijd duidelijk dat de vrede met Spanje niet lang meer zou duren (zij liep weer stuk in 1761, toen de Spanjaarden zich aansloten bij de Zevenjarige Oorlog om de Fransen te steunen), zodat hun verlies geenszins catastrofaal was.

Tot ver in de 19e eeuw was de Britse beoordeling van de Seacoast War gebaseerd op de studie van pamfletten, correspondentie, parlementaire debatten en krantenartikelen die ten tijde van de gevechten of kort daarna werden geschreven, en was daarom begrijpelijkerwijs niet onpartijdig. Vernon, bijvoorbeeld, was reeds lang voor zijn terugkeer uit het Caribisch gebied begonnen met het verdedigen van zijn daden in zijn correspondentie. Hij werd daarin gesteund door Charles Knowles, die in zijn boek Account of the Expedition to Carthagena (gepubliceerd in 1743 na twee jaar in omloop te zijn geweest als pamflet) er niet voor terugschrok om de schuld van de mislukking geheel bij generaal Wentworth te leggen.

Een antwoord op deze beschuldigingen werd in december 1743 gepubliceerd onder de titel A Journal of the Expedition to Carthagena, dat nu wordt toegeschreven aan Wentworth zelf in samenwerking met een officier onder zijn commando, William Blakeney. Vernon reageerde op zijn beurt door een deel van zijn officiële correspondentie te publiceren, zij het alleen dat wat hem het beste uitkwam. Gelukkig voor hem verloor de publieke opinie vrij snel haar belangstelling voor de mislukte campagne in Nieuw-Granada, omdat zij zich concentreerde op de nieuwe oorlog in Europa over de Oostenrijkse opvolging. De val in 1742 van de regering van premier Robert Walpole, die zich zeer kritisch had uitgelaten over de oorlog en tevergeefs had geprobeerd deze af te breken, werd geïnterpreteerd als bewijs dat de militaristische koers van Vernon de juiste was geweest. Als gevolg daarvan kon Edward Vernon tegen het einde van zijn dagen zijn aangetaste publieke imago terugwinnen en werd hij meer herinnerd als de held van Portobelo dan als de mislukkeling van Cartagena. Na zijn dood in 1757 werd hij in Westminster Abbey begraven naast andere illustere Britten.

Een Brit, Sir Herbert Richmond, die zich uitsluitend op beschikbare bewijzen en bronnen baseerde, publiceerde tussen 1907 en 1914 The Navy in the War of 1739-1748, als onderdeel van een verzameling studies over de geschiedenis van de marine. Hoewel het waar is dat Richmond zijn werk liet beïnvloeden door zijn eigen vooroordelen over de civiele invloed op de marine (de auteur legt de schuld voor de mislukking ongegeneerd bij het kabinet van Walpole, dat hij incompetent en besluiteloos acht), wordt de tekst vandaag de dag nog steeds beschouwd als een van de grote onderzoekswerken in de Britse literatuur over de Royal Navy.

Nieuwe werken, met name Richard Harding”s Amfibische oorlogsvoering in de achttiende eeuw. The British Expedition to the West Indies, 1740-1742 door Richard Harding, neigen ertoe Richmonds tekst te onderwaarderen, vooral wat betreft de figuur van Edward Vernon. In een gedetailleerde reconstructie van de Britse expeditie naar West-Indië slaagt Harding erin zowel een naadloos verslag van de militaire en historische aspecten van de oorlog te reconstrueren, als aan te tonen dat Vernon een deel van de schuld voor het Britse falen draagt.

Bronnen

  1. Guerra del Asiento
  2. Oorlog om Jenkins” oor
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.