Ra (god)

Samenvatting

Ra, ook bekend in de vorm Rê of Rha (IPA: ), is een Egyptische godheid die behoort tot de godsdienst van het oude Egypte, zonnegod van Heliopolis. Vanaf de 5e dynastie (2510 v. Chr. – 2350 v. Chr.) werd hij een van de belangrijkste goden van Egypte, die voornamelijk werd vereenzelvigd met de middagzon.

Men geloofde dat hij alle delen van de wereld bestuurde: de hemel, de aarde en de onderwereld. Hij werd vaak geassocieerd met de god Horus; uit hun samensmelting ontstond de god Ra-Horakhti, wiens naam Ra (die is) Horus van de twee horizonten betekent. Vanaf de 12e dynastie (1994 v. Chr. – 1794 v. Chr.) werd hij geassocieerd met de Thebaanse god Amon, waaruit de belangrijkste godheid van het Egyptische pantheon ontstond: Amon-Ra, en die dus eeuwenlang de oppergod, de koning der goden, bleef. Tijdens de korte Amarnaeïsche periode onderdrukte koning Achnaton (ca. 1351-1334 v. Chr.) de cultus van Ra en legde hij de exclusieve verering op van de god Aton, die voordien slechts een aspect van Ra was; na Achnatons dood werd de cultus van Ra onmiddellijk weer de overhand gegeven.

Ra en de zon

Voor de Egyptenaren was de zon een symbool van licht, warmte en voorspoed. In het Egyptische pantheon waren de zonnegoden dan ook bijzonder belangrijk, omdat men geloofde dat de zon de heerser was over de hele schepping. De zonneschijf werd gezien als zowel het lichaam als het Oog van Ra, niet te verwarren met het Oog van Horus (dat een maanbetekenis had). In bepaalde mythologische versies werd Ra beschouwd als de vader van Shu, de god van de lucht, en van Tefnut, de godin van vocht en regen, die uit zijn eigen zaad werd geschapen, alsmede van Bastet, de zonnegodheid van de oorlog, die soms wordt afgebeeld terwijl hij de zon verdedigt tegen de boze slang Apopi, Heket, de kikkergodin van de geboorte, die de zon ondersteunde tijdens haar doorgang naar de onderwereld, en Sekhmet, de gewelddadige en bloedige leeuwengodin die de dodelijke hitte van de zonnestralen symboliseert, afgebeeld met de bol van de zon op haar hoofd en geboren uit het vuur van het Oog van Ra.

Ra in de onderwereld

De Egyptenaren stelden zich voor dat Ra reisde in twee zonneboten: de eerste genaamd Mandjet en de tweede genaamd Mesektet, of nachtboot. Deze boten vervoerden hem op zijn reis door de hemel en de Duat, de onderwereld. Toen hij op de Mesektet-boot zat waarmee hij door het hiernamaals reisde, werd Ra afgebeeld met een ramskop, met behoud van het gebruikelijke attribuut van de zonneschijf op zijn hoofd, in dit geval rustend op zijn hoorns. De goden die hem vergezelden op de zonneboten waren talrijk, waaronder Sia, de personificatie van de waarneming, Hu, de personificatie van het bevel, en Heka, de god die de magie belichaamde en die, evenals Seth, Bastet en andere goden, betrokken was bij het doden van de slang Apopi. Soms werd Ra vergezeld door andere goden van de Ennead, zoals Seth, Apopi”s voornaamste tegenstander, en de weldadige slang Mehen, die hem verdedigde tegen de vele monsters van de onderwereld.

Apopi, de belichaming van chaos, was een reusachtige slang die elke nacht probeerde de loop van de zonneboot te stoppen door hem aan te vallen of zijn toevlucht te nemen tot zijn hypnotische blik. Men dacht dat Apopi bij zonsverduisteringen de boot van Ra opslokte. De Egyptenaren geloofden dat Ra ”s avonds de gedaante aannam van Atum (godheid van de ondergaande zon) of in de gedaante van een ram. De nachtboot, die het hiernamaals doorkruist, zou hem naar het oosten terugbrengen, zodat hij bij dageraad weer kon opstaan. Deze mythe was bedoeld om het opkomen van de zon aan de hemel te beschrijven, voorgesteld door de godin Nut. Tenslotte, toen hij in de onderwereld was, versmolt Ra met Osiris, de god van de doden, en werd zo zelf god van de doden. Op zijn nachtelijke tocht werd hij soms aangeroepen met de namen Auf en Efu Ra.

Ra als schepper

Sommige Egyptische priesterorden vereerden Ra als de schepper van de wereld; hierin onderscheidden zij zich van de priesters van Heliopolis en hun volgelingen. Zij geloofden dat Ra zichzelf eerst had geschapen, toen hij uit de oerwateren van de Nun tevoorschijn kwam, gedragen tussen de horens van de hemelse koe, de godin Mehetueret (hij zou daarna de mensheid scheppen door zijn eigen tranen. In een episode van het Boek der Doden besneed Ra zichzelf en zijn bloed baarde Sia en Hu, personificaties respectievelijk van de perceptie van bevel. Ra werd ook gecrediteerd voor de schepping van dieren, planten, maanden en seizoenen. Hij werd ook vaak geassocieerd met Hershef, een mindere god afgebeeld als een ram, met demiurgische functies.

De uiteindelijke bevestiging van de cultus van Ra kwam met de opkomst van de 5e dynastie (ca. 2500 v. Chr.), waarvan de farao”s geloofden dat zij de zonen waren van Ra en van de vrouw van een priester uit Heliopolis die door de god zelf was bevrucht, zoals de Westcar Papyrus meldt: in deze tijd werd de koninklijke titel verrijkt met de opmerkelijke titel van Zoon van Ra (Sa-Ra), die reeds tijdens de vorige dynastie bestond:

Vanaf de 5e dynastie verscheen de naam van Ra steeds vaker in de namen van de farao”s: bijvoorbeeld Sahura, Neferirkara en Niuserra van de 5e dynastie, Userkara, Pepi I Merira, Merenra I, Pepi II Merenra en Merenra II van de 6e dynastie en zo verder tot de 18e, 19e en 20e dynastie, waarvan alle koningen een naam hadden – hetzij hun geboortenaam, hetzij hun koninklijke naam – die met Ra verbonden was. De meeste monumenten en tempels die door de heersers van de 5e dynastie werden gebouwd, waren gewijd aan de verering van de zon; het waren gewoonlijk open structuren die aan het zonlicht waren blootgesteld, opgericht rond de benben, een piramidevormige steen die de stralen van de zon symboliseert, of de oorspronkelijke heuvel die uit de oerwateren te voorschijn kwam, het prototype van de latere obelisken. Door obelisken op te richten, zoals Ramses II deed voor de Luxor Tempel, wilde de farao zijn band met Ra architectonisch symboliseren. In het Oude Rijk geloofde men dat de ziel van de farao na zijn dood zou opstijgen naar de hemel om de zon te bereiken en zich zo bij zijn vader Ra te voegen; dit geloof komt veelvuldig voor in de Piramideteksten, voor het eerst gegraveerd op de muren van de grafkamer van Unis, de laatste koning van de 5e dynastie. Tijdens zijn leven beweerde de heerser echter dat zijn gezag een beeld was van Ra”s suprematie over de andere goden en over hemel, aarde en de onderwereld.

Ra werd in verschillende gedaanten afgebeeld. De meest voorkomende was die van een man met de kop van een valk, de zonneschijf op zijn hoofd en een slang er omheen gerold. Een andere gebruikelijke voorstelling was die van een man met de kop van een kever (verwijzing naar Khepri), evenals die van een man met de kop van een ram. Het kon ook in zijn geheel worden afgebeeld als een ram, scarabee, feniks, reiger, slang, stier, kat, leeuw en andere. Op afbeeldingen van scènes uit de onderwereld werd hij meestal voorgesteld als een man met een ramskop. In een dergelijke vorm wordt Ra beschreven als Ram van het Westen en Ram op zoek naar zijn harem.

In bepaalde documenten wordt Ra beschreven als een oude farao met vlees van goud, beenderen van zilver en haar van lapis lazuli. Symbolen van Ra waren de zonneschijf en de hiëroglief o , d.w.z. een cirkel met een punt in het midden, het astronomische symbool voor de zon.

Oude en Midden Koninkrijk

De cultus van Ra als zonnegodheid begon ongeveer op te komen tijdens de 2e dynastie, die rond 2890 v. Chr. werd ingesteld. De theologie kreeg waarschijnlijk een sterke impuls onder de 4e dynastie, te beginnen met farao Djedefra, die rond 2575 v. Chr. gedurende ongeveer een decennium regeerde. Met Djedefra nam de heerser van Egypte voor het eerst de titel Zoon van Ra aan, die deel ging uitmaken van de vijf traditionele namen van de farao; vanaf dat moment begon de farao beschouwd te worden als een manifestatie van Ra op aarde. De verspreiding van zijn cultus versnelde dramatisch in de 5e dynastie, toen Ra de nationale godheid werd en de farao”s piramiden, obelisken en tempels oprichtten, zich beschouwend als zonen van Ra: een groot deel van de middelen van het land in deze periode werd besteed aan de bouw van tempels van de zonnecultus. Bij het verschijnen van de eerste voorbeelden van piramideteksten had Ra reeds een grote invloed op de reis van de overleden farao naar het hiernamaals.

Tijdens het Middenrijk (2055 – 1650 v. Chr.) leidde de voortdurende evolutie van het Egyptische pantheon ertoe dat Ra in verband werd gebracht met talrijke godheden, waarvan Osiris en Amun de belangrijkste waren.

Nieuwe Rijk en latere perioden

Samenvallend met het Nieuwe Rijk, dat rond 1550 v. Chr. werd ingehuldigd, werden de theologie en de verering van Ra zeer complex en majestueus. De muren van de graven werden versierd met zeer gedetailleerde teksten die Ra”s reis naar het hiernamaals uitbeeldden. Algemeen werd aangenomen dat Ra op de zonneboot, samen met de zielen van de doden, de gebeden en lofprijzingen van de levenden met zich meenam. Het werd in het Nieuwe Rijk heel gewoon dat Ra oud werd naarmate de zon in de loop van de dag onderging.

Een groot aantal hymnen, gebeden en litanieën werden gecomponeerd om Ra en zijn zonneboot te helpen in de botsing met Apopi.

Met de komst van het Christendom in het Romeinse Rijk (300 – 400 n. Chr.) werd de cultus van Ra geleidelijk verlaten en werd zijn populariteit onder de bewoners van de Nijlvallei een louter historisch belang, zelfs onder de priesters van het land.

Goden geassocieerd met Ra

Zoals met alle grote Egyptische goden, was de identiteit van Ra vaak versmolten met die van andere goden.

Rattaui

Rat, of Rattaui, was een vrouwelijk aspect van Ra en had onafhankelijk van hem weinig belang. In sommige mythen verschijnt zij als Ra”s bruid, op andere momenten als zijn dochter. De naam Rat is niets anders dan de naam van Ra met het vrouwelijke achtervoegsel -t; de langere versie Rattaui betekent “Rat van de twee landen” (Opper- en Neder-Egypte). Zij verscheen voor het eerst tijdens de 5e dynastie en was waarschijnlijk Ra”s oudste gezellin. Zij heeft echter nooit de enorme populariteit bereikt van Hathor, die volgens andere versies de vrouw van Ra was; haar afbeeldingen zijn uiterst zeldzaam. Zij werd echter niet verdrongen en fragmenten van hymnen aan Rattaui zijn bewaard gebleven uit de Romeinse periode in Egypte.

Een interessante hymne aan Ra staat, in zes kolommen tekst, vlak voor een hymne aan Hathor, op een stele van Antef II (ca. 2112 v. Chr. – 2063 v. Chr.), de vierde farao van de 11e dynastie, gevonden in zijn graftombe in Thebe en bewaard in het Metropolitan Museum of Art in New York. De hymne van Antef II roept, toepasselijk voor een grafsteen, Ra op als de ondergaande zon. Zoals de Britse Egyptoloog Toby Wilkinson heeft opgemerkt, lijken deze verzen te wijzen op een diepe persoonlijke toewijding en bijna een gevoel van menselijke zwakheid, gecombineerd met een zekere angst voor de dood.

Bronnen

  1. Ra
  2. Ra (god)