Grote Hongersnood van 1315-1317

Samenvatting

De Grote Hongersnood van 1315-1317 (soms gedateerd 1315-1322) was de eerste van een reeks grootschalige crises die Europa in het begin van de 14e eeuw troffen. Het grootste deel van Europa (van het oosten tot Rusland en het zuiden tot Italië) werd getroffen. De hongersnood veroorzaakte vele doden gedurende een groot aantal jaren en betekende een duidelijk einde van de periode van groei en welvaart van de 11e tot de 13e eeuw.

De Grote Hongersnood begon met slecht weer in het voorjaar van 1315. De misoogsten duurden van 1316 tot de zomeroogst in 1317, en Europa herstelde zich pas volledig in 1322. Niet alleen mislukte oogsten waren een probleem; door veeziektes daalde het aantal schapen en runderen met wel 80%. De periode werd gekenmerkt door extreme niveaus van misdaad, ziekte, massale sterfte, en zelfs kannibalisme en kindermoord. De crisis had gevolgen voor de Kerk, de staat, de Europese samenleving en voor toekomstige rampen die in de 14e eeuw zouden volgen.

Tijdens de Middeleeuwse Warme Periode (de periode vóór 1300) nam de bevolking van Europa explosief toe in vergelijking met voorgaande perioden, en bereikte een niveau dat op sommige plaatsen tot de 19e eeuw niet meer werd geëvenaard – delen van het Franse platteland zijn vandaag de dag zelfs nog steeds minder dichtbevolkt dan aan het begin van de 14e eeuw. De opbrengstpercentages van tarwe, het aantal zaden dat men per geplant zaad kon oogsten en eten, waren echter sinds 1280 gedaald, en de voedselprijzen waren gestegen. Na gunstige oogsten kon de verhouding oplopen tot 7:1, maar na ongunstige oogsten was ze zo laag als 2:1 – dat wil zeggen dat voor elk geplant zaadje twee zaadjes werden geoogst, één voor het zaad van volgend jaar en één voor voedsel. Ter vergelijking: de moderne landbouw heeft verhoudingen van 30:1 of meer (zie landbouwproductiviteit).

Het begin van de Grote Hongersnood volgde op het einde van de Middeleeuwse Warme Periode. Tussen 1310 en 1330 kende Noord-Europa enkele van de ergste en meest aanhoudende perioden van slecht weer in de hele Middeleeuwen, gekenmerkt door strenge winters en regenachtige en koude zomers. De Grote Hongersnood werd mogelijk veroorzaakt door een vulkanische gebeurtenis, misschien die van Mount Tarawera in Nieuw-Zeeland, die ongeveer vijf jaar duurde en begon in 1315. De gebeurtenis zou een vulkanische winter hebben veroorzaakt.

Veranderende weerspatronen, de ondoeltreffendheid van middeleeuwse regeringen bij het aanpakken van crises, en een historisch hoog bevolkingscijfer maakten het tot een tijd met weinig foutmarge bij de voedselproductie.

In de lente van 1315 begon het in grote delen van Europa ongewoon hard te regenen. Gedurende de lente en de zomer bleef het regenen en de temperatuur bleef koel. Onder deze omstandigheden kon het graan niet rijpen, wat leidde tot misoogsten op grote schaal. Het graan werd binnenshuis in urnen en potten bewaard om het droog te houden. Het stro en hooi voor de dieren kon niet worden gepekeld, zodat er geen veevoer was. In Engeland werden laaglanden in Yorkshire en Nottingham overstroomd, terwijl stoofvijvers aan de rivier de Foss in Yorkshire werden weggespoeld.

Uit een aantal gedocumenteerde incidenten blijkt de omvang van de hongersnood. Edward II van Engeland hield op 10 augustus 1315 halt in St Albans en had moeite om brood te vinden voor zichzelf en zijn entourage; het was een zeldzame gelegenheid waarbij de koning van Engeland niet kon eten. In Bristol meldden de stadskronieken dat er in 1315 sprake was van: “een grote hongersnood met zo”n sterfte dat de levenden nauwelijks genoeg hadden om de doden te begraven, paardenvlees en hondenvlees werd als goed vlees beschouwd, en sommigen aten hun eigen kinderen op. De dieven die in de gevangenis zaten, plukten en verscheurden degenen die pas in de gevangenis waren gezet en verslonden hen half levend.

De Fransen, onder Lodewijk X, probeerden Vlaanderen binnen te vallen, maar in de laaggelegen gebieden van Nederland waren de velden doorweekt en liep het leger zo vast dat het gedwongen was zich terug te trekken, waarbij het zijn proviand verbrandde op de plaats waar het was achtergelaten, omdat het niet in staat was deze mee te nemen.

Geografie

De Grote Hongersnood bleef beperkt tot Noord-Europa, met inbegrip van de Britse eilanden, Noord-Frankrijk, de Lage Landen, Scandinavië, Duitsland en West-Polen. Ook enkele Baltische staten werden door de hongersnood getroffen, behalve het uiterste oosten van de Baltische Zee, dat slechts zijdelings werd getroffen. De hongersnood werd in het zuiden begrensd door de Alpen en de Pyreneeën.

De Grote Hongersnood is opmerkelijk door het aantal mensen dat stierf, het uitgestrekte geografische gebied dat werd getroffen, de duur ervan en de blijvende gevolgen.

Kerk

In een maatschappij waar voor bijna alle problemen religie het laatste redmiddel was, en waar het rooms-katholicisme het enige getolereerde christelijke geloof was, leek geen enkele hoeveelheid gebed effectief tegen de diepere oorzaken van de hongersnood. Dit ondermijnde het institutionele gezag van de Rooms-Katholieke Kerk, en hielp de basis te leggen voor latere bewegingen die door de Kerk als ketters werden beschouwd, omdat zij zich verzetten tegen het pausdom en de schuld voor het vermeende falen van het gebed in de schoenen schoven van corruptie en leerstellige dwalingen binnen de Rooms-Katholieke Kerk.

Cultureel

Het middeleeuwse Europa in de veertiende eeuw had reeds te maken gehad met wijdverbreid sociaal geweld, en zelfs daden waarop toen de doodstraf stond, zoals verkrachting en moord, kwamen aantoonbaar veel vaker voor (vooral in verhouding tot de bevolkingsomvang), vergeleken met de moderne tijd.

De hongersnood leidde tot een sterke toename van de criminaliteit, zelfs onder diegenen die normaal niet tot criminele activiteiten geneigd waren, omdat de mensen naar alle middelen grepen om zichzelf of hun gezin te voeden. In de decennia na de hongersnood werd Europa steeds harder en gewelddadiger; het werd een nog minder gemoedelijke plek dan in de twaalfde en dertiende eeuw. Dit was te zien in alle geledingen van de maatschappij, misschien wel het opvallendst in de manier waarop in de veertiende eeuw oorlog werd gevoerd tijdens de Honderdjarige Oorlog, toen er een einde kwam aan de ridderlijkheid, in tegenstelling tot de twaalfde en de dertiende eeuw, toen edelen eerder per ongeluk omkwamen bij toernooiwedstrijden dan op het slagveld.

De hongersnood ondermijnde ook het vertrouwen in de middeleeuwse regeringen, omdat zij er niet in slaagden de daaruit voortvloeiende crisissen het hoofd te bieden.

Bevolking

De Grote Hongersnood betekende het duidelijke einde van een ongekende periode van bevolkingsgroei die rond 1050 was begonnen. Hoewel sommigen geloven dat de groei al enkele decennia aan het vertragen was, was de hongersnood ongetwijfeld een duidelijk einde van de sterke bevolkingsgroei. De Grote Hongersnood zou later gevolgen hebben voor toekomstige gebeurtenissen in de veertiende eeuw, zoals de Zwarte Dood, toen een reeds verzwakte bevolking opnieuw zou worden getroffen.

Bronnen

  1. Great Famine of 1315–1317
  2. Grote Hongersnood van 1315-1317