Eerste Perzische Invasie van Griekenland

Samenvatting

De eerste Perzische invasie van Griekenland, tijdens de Perzische Oorlogen, begon in 492 VC en eindigde met de beslissende Atheense overwinning in de Slag bij Marathon in 490 VC. De invasie, die uit twee verschillende veldtochten bestond, werd door de Perzische koning Darius de Grote in de eerste plaats bevolen om de stadstaten Athene en Eretria te straffen. Deze steden hadden de steden van Ionië gesteund tijdens hun opstand tegen de Perzische overheersing, waardoor zij de toorn van Darius over zich afriepen. Darius zag ook kans zijn rijk uit te breiden tot in Europa, en de westelijke grens ervan veilig te stellen.

De eerste veldtocht in 492 v. Chr., geleid door Mardonius, herwon Thracië en dwong Macedonië een volledig ondergeschikt cliëntrijk van Perzië te worden, nadat het reeds in de late 6e eeuw v. Chr., waarschijnlijk in 512 v. Chr., een vazal van Perzië was geweest. Verdere vooruitgang werd echter verhinderd toen de vloot van Mardonius schipbreuk leed in een storm voor de kust van de berg Athos. Het jaar daarop, toen hij zijn bedoelingen had getoond, zond Darius ambassadeurs naar alle delen van Griekenland en eiste hun onderwerping. Hij ontving die van bijna allen, behalve van Athene en Sparta, die beide de ambassadeurs executeerden. Athene bleef zich verzetten en Sparta was nu in oorlog met hem. Darius gaf opdracht tot een nieuwe militaire campagne in het volgende jaar.

De tweede Perzische veldtocht, in 490 v. Chr., stond onder het bevel van Datis en Artaphernes. De expeditie ging eerst naar het eiland Naxos, dat werd veroverd en in brand gestoken. Daarna ging de expeditie eilandhoppen tussen de overige Cycladische eilanden, waarbij elk eiland bij het Perzische rijk werd ingelijfd. Toen de expeditie Griekenland bereikte, landde zij bij Eretria, dat zij belegerde en na korte tijd veroverde. Eretria werd met de grond gelijk gemaakt en de inwoners tot slaven gemaakt. Tenslotte ging de troepenmacht naar Attica, waar ze bij Marathon aan land ging, op weg naar Athene. Daar stuitte het op een kleiner Atheens leger, dat niettemin een opmerkelijke overwinning behaalde in de Slag bij Marathon.

Deze nederlaag verhinderde de succesvolle afsluiting van de campagne, en de taakgroep keerde terug naar Azië. Niettemin had de expeditie de meeste van haar doelstellingen bereikt, door Naxos en Eretria te straffen, en een groot deel van de Egeïsche Zee onder Perzisch bestuur te brengen, evenals de volledige opneming van Macedonië. De onafgemaakte zaken van deze campagne brachten Darius ertoe zich voor te bereiden op een veel grotere invasie van Griekenland, om het stevig te onderwerpen en Athene en Sparta te straffen. Interne twisten binnen het rijk vertraagden deze expeditie echter, en Darius stierf vervolgens van ouderdom. Het was dus aan zijn zoon Xerxes I om de tweede Perzische invasie van Griekenland te leiden, die in 480 v. Chr. begon.

De belangrijkste bron voor de Grieks-Perzische oorlogen is de Griekse historicus Herodotus. Herodotus, die de “Vader van de Geschiedenis” is genoemd, werd in 484 v. Chr. geboren in Halicarnassus, Klein-Azië (Engels-(The) Histories) rond 440-430 v. Chr. en probeerde de oorsprong te achterhalen van de Grieks-Perzische oorlogen, die nog betrekkelijk recente geschiedenis zouden zijn geweest (de oorlogen eindigden uiteindelijk in 450 v. Chr.). De aanpak van Herodotus was volkomen nieuw, en hij lijkt, althans in de westerse samenleving, de “geschiedenis” zoals wij die kennen te hebben uitgevonden. Zoals de Britse auteur Tom Holland het stelt: “Voor de eerste keer stelde een kroniekschrijver zich tot taak de oorsprong van een conflict niet te herleiden tot een verleden dat zo ver weg lag dat het volkomen fabelachtig was, noch tot de grillen en wensen van een of andere god, noch tot de aanspraak van een volk op een manifest lot, maar eerder tot verklaringen die hij persoonlijk kon verifiëren.”

Sommige latere geschiedschrijvers uit de oudheid, die in zijn voetsporen traden, bekritiseerden Herodotus, te beginnen met Thucydides. Thucydides koos er echter voor om zijn geschiedenis te beginnen waar Herodotus ophield (bij de belegering van Sestos), en vond daarom klaarblijkelijk dat de geschiedenis van Herodotus nauwkeurig genoeg was om niet herschreven of gecorrigeerd te hoeven worden. Plutarchus bekritiseerde Herodotus in zijn essay “Over de kwaadaardigheid van Herodotus” en beschreef Herodotus als “Philobarbaros” (barbaar-liefhebber), omdat hij niet pro-Grieks genoeg zou zijn, wat suggereert dat Herodotus misschien wel redelijk onpartijdig zou zijn geweest. Een negatief beeld van Herodotus werd doorgegeven aan het Europa van de Renaissance, hoewel hij goed gelezen bleef. Sinds de 19e eeuw is zijn reputatie echter drastisch hersteld door archeologische vondsten die zijn versie van de gebeurtenissen herhaaldelijk hebben bevestigd. De heersende moderne opvatting is dat Herodotus over het algemeen een opmerkelijke prestatie heeft geleverd in zijn Historia, maar dat sommige van zijn specifieke details (met name troepenaantallen en data) met scepsis moeten worden bezien. Niettemin zijn er nog steeds historici die geloven dat Herodotus een groot deel van zijn verhaal heeft verzonnen.

De Siciliaanse historicus Diodorus Siculus, die in de 1e eeuw v. Chr. in zijn Bibliotheca Historica schreef, geeft ook een verslag van de Grieks-Perzische oorlogen, gedeeltelijk ontleend aan de vroegere Griekse historicus Ephorus. Dit verslag komt redelijk overeen met dat van Herodotus. De Grieks-Perzische oorlogen worden ook in minder detail beschreven door een aantal andere historici uit de oudheid, waaronder Plutarchus en Ctesias van Cnidus, en er wordt op gezinspeeld door andere auteurs, zoals de toneelschrijver Aeschylus. Archeologisch bewijs, zoals de Slangenkolom, ondersteunt ook enkele van Herodotus” specifieke beweringen.

De eerste Perzische invasie van Griekenland had zijn onmiddellijke wortels in de Ionische Opstand, de vroegste fase van de Grieks-Perzische oorlogen. Zij was echter ook het resultaat van de wisselwerking op langere termijn tussen de Grieken en de Perzen. In 500 v. Chr. was het Perzische Rijk nog betrekkelijk jong en zeer expansionistisch, maar vatbaar voor opstanden onder zijn onderworpen volkeren. Bovendien was de Perzische koning Darius een usurpator, en had hij veel tijd besteed aan het neerslaan van opstanden tegen zijn heerschappij. Nog vóór de Ionische opstand was Darius begonnen met de uitbreiding van het rijk tot in Europa, met de onderwerping van Thracië, de uitbreiding tot voorbij de Donau, de verovering van Paeonië, en de dwang Macedonië tot een cliëntrijk van Perzië te maken, hoewel dit laatste tot 492 v. Chr. een zekere mate van autonomie behield. Pogingen tot verdere expansie in de politiek verscheurde wereld van het oude Griekenland waren wellicht onvermijdelijk. De Ionische opstand had echter een directe bedreiging gevormd voor de integriteit van het Perzische rijk, en de staten van het Griekse vasteland bleven een potentiële bedreiging voor de toekomstige stabiliteit van het rijk. Darius besloot daarom Griekenland en de Egeïsche Zee te onderwerpen en te pacificeren, en degenen die betrokken waren bij de Ionische Opstand te straffen.

De Ionische opstand was begonnen met een mislukte expeditie tegen Naxos, een gezamenlijke onderneming van de Perzische satraap Artaphernes en de tiran Aristagoras van Miletus. In de nasleep daarvan besloot Artaphernes Aristagoras uit de macht te ontzetten, maar voordat hij dat kon doen, trad Aristagoras af en verklaarde Miletus tot een democratie. De andere Ionische steden, rijp voor rebellie, volgden dit voorbeeld, stootten hun door Perzië benoemde tirannen af en verklaarden zichzelf tot democratie. Aristagoras riep de staten van het Griekse vasteland om steun op, maar alleen Athene en Eretria boden aan troepen te sturen.

De betrokkenheid van Athene bij de Ionische Opstand vloeide voort uit een complex geheel van omstandigheden, te beginnen met de oprichting van de Atheense democratie aan het einde van de 6de eeuw VC. In 510 VC had het Atheense volk, met de hulp van Cleomenes I, koning van Sparta, Hippias, de tiran-heerser van Athene, verjaagd. Met Hippias” vader Peisistratus had de familie 36 van de voorgaande 50 jaar geregeerd en ze waren vast van plan Hippias” heerschappij verder te zetten. Hippias vluchtte naar Sardis naar het hof van de Perzische satraap, Artaphernes, en beloofde de Perzen de controle over Athene als zij hem zouden helpen herstellen. Intussen hielp Cleomenes een pro-Spartaanse tirannie onder Isagoras in Athene te installeren, in tegenstelling tot Cleisthenes, de leider van de traditioneel machtige Alcmaeonidae familie, die zichzelf als de natuurlijke erfgenamen van de heerschappij over Athene beschouwde. In een gedurfd antwoord stelde Cleisthenes aan het Atheense volk voor dat hij in Athene een “democratie” zou vestigen, tot afgrijzen van de rest van de aristocratie. De redenen van Cleisthenes om zo”n radicale actie voor te stellen, die een groot deel van de macht van zijn eigen familie zou wegnemen, zijn onduidelijk; misschien zag hij in dat de dagen van de aristocratische heerschappij hoe dan ook ten einde liepen; zeker is dat hij met alle mogelijke middelen wilde voorkomen dat Athene een marionet van Sparta zou worden. Als gevolg van dit voorstel werden Cleisthenes en zijn familie uit Athene verbannen, samen met andere andersdenkenden, door Isagoras. Nadat hem democratie was beloofd, greep het Atheense volk echter het moment en kwam in opstand, waarbij Cleomenes en Isagoras werden verdreven. Cleisthenes werd dus in ere hersteld in Athene (507 VC) en begon in een razend tempo een democratische regering in te stellen. De invoering van de democratie bracht een revolutie teweeg in Athene, dat voortaan één van de belangrijkste steden van Griekenland werd. De nieuw gevonden vrijheid en zelfbestuur van de Atheners betekende dat ze daarna uitzonderlijk vijandig stonden tegenover de terugkeer van de tirannie van Hippias, of tegenover elke vorm van onderwerping van buitenaf, door Sparta, Perzië of iemand anders.

Het zal niet verbazen dat Cleomenes niet blij was met de gebeurtenissen, en met het Spartaanse leger naar Athene marcheerde. Cleomenes” pogingen om Isagoras terug te brengen naar Athene liepen uit op een debacle, maar uit angst voor het ergste hadden de Atheners toen al een gezantschap naar Artaphernes in Sardis gezonden, om hulp te vragen aan het Perzische Rijk. Artaphernes verzocht de Atheners hem een “aarde en water” te geven, een traditioneel teken van onderwerping, waarmee de Atheense ambassadeurs instemden. Bij hun terugkeer naar Athene werden zij hiervoor echter streng berispt. Enige tijd later smeedde Cleomenes een complot om Hippias opnieuw aan het bewind van Athene te brengen. Dit mislukte en Hippias vluchtte opnieuw naar Sardis en trachtte de Perzen over te halen Athene te onderwerpen. De Atheners zonden ambassadeurs naar Artaphernes om hem ervan te weerhouden actie te ondernemen, maar Artaphernes gaf de Atheners enkel de opdracht Hippias terug te nemen als tiran. Onnodig te zeggen dat de Atheners dit afkeurden en besloten in plaats daarvan openlijk oorlog te voeren met Perzië. Athene was dus de vijand van Perzië geworden en was reeds in staat de Ionische steden te steunen toen zij in opstand kwamen. Het feit dat de Ionische democratieën geïnspireerd waren door het voorbeeld van Athene, heeft de Atheners ongetwijfeld nog meer overgehaald om de Ionische opstand te steunen; vooral omdat de steden van Ionië (naar men aanneemt) oorspronkelijk Atheense kolonies waren.

De stad Eretria stuurde ook hulp naar de Ioniërs om redenen die niet helemaal duidelijk zijn. Mogelijk speelden commerciële redenen een rol; Eretria was een handelsstad, waarvan de handel werd bedreigd door de Perzische overheersing van de Egeïsche Zee. Herodotus suggereert dat de Eretriërs de opstand steunden om de steun terug te betalen die de Milesiërs aan Eretrië hadden gegeven in een eerdere oorlog tegen Chalcis.

De Atheners en Eretriërs stuurden een strijdmacht van 25 triremes naar Klein-Azië. Daar verraste en overwon het Griekse leger Artaphernes, marcheerde naar Sardis en stak daar de benedenstad in brand. De Grieken bereikten echter niet meer dan dit en werden door Perzische ruiters achtervolgd terug naar de kust, waarbij zij veel mannen verloren. Ondanks het feit dat hun acties uiteindelijk niets opleverden, hadden de Eretriërs en in het bijzonder de Atheners Darius” blijvende vijandschap verdiend, en hij zwoer beide steden te zullen straffen. De overwinning van de Perzische zeemacht in de Slag bij Lade (494 VC) maakte zo goed als een einde aan de Ionische Opstand en in 493 VC werden de laatste overgeblevenen door de Perzische vloot verslagen. De opstand werd door Darius aangegrepen om de grenzen van het rijk uit te breiden tot de eilanden in de Oost-Egeïsche Zee en de Propontis, die voordien geen deel hadden uitgemaakt van de Perzische heerschappijen. De voltooiing van de pacificatie van Ionië stelde de Perzen in staat hun volgende stappen te plannen: de dreiging voor het rijk vanuit Griekenland wegnemen en Athene en Eretria straffen.

In het voorjaar van 492 v. Chr. werd een expeditieleger samengesteld, onder bevel van Darius” schoonzoon Mardonius, bestaande uit een vloot en een landleger. Hoewel het uiteindelijke doel was Athene en Eretria te straffen, had de expeditie ook tot doel zoveel mogelijk Griekse steden te onderwerpen. Vertrekkend uit Cilicië stuurde Mardonius het leger op weg naar de Hellespont, terwijl hij met de vloot reisde. Hij voer langs de kust van Klein-Azië naar Ionië, waar hij korte tijd doorbracht met het afschaffen van de tirannieën die de steden van Ionië regeerden. Ironisch genoeg, aangezien de oprichting van democratieën een sleutelfactor was geweest in de Ionische Opstand, verving hij de tirannieën door democratieën. Mardonius” oprichting van democratie kan hier worden gezien als een poging om Ionië te pacificeren, zodat zijn flank beschermd kon worden terwijl hij oprukte naar de Hellespont en vervolgens naar Athene en Eretria.

Vandaar trok de vloot verder naar de Hellespont, en toen alles klaar was, verscheepte hij de landmacht naar Europa. Het leger trok vervolgens door Thracië en onderwierp het opnieuw aan de staat, aangezien deze gebieden reeds in 512 v. Chr. aan het Perzische rijk waren toegevoegd, tijdens de veldtocht van Darius tegen de Scythen. Toen zij Macedonië bereikten, dwongen de Perzen het land om een volledig ondergeschikt deel van het Perzische Rijk te worden; het was sinds het einde van de 6e eeuw vazal van de Perzen geweest, maar behield zijn algemene autonomie.

Intussen stak de vloot over naar Thasos, met als resultaat dat de Thasiërs zich aan de Perzen onderwierpen. De vloot ronden vervolgens de kustlijn tot aan Acanthus in Chalcidice, alvorens een poging te wagen om de landtong van de berg Athos te ronden. Zij werden echter overvallen door een hevige storm, die hen tegen de kustlijn van Athos dreef, waarbij (volgens Herodotus) 300 schepen vergingen, met het verlies van 20.000 man.

Misschien omdat hij dacht dat de expeditie van het jaar daarvoor zijn plannen voor Griekenland duidelijk had gemaakt en de vastberadenheid van de Griekse steden had verzwakt, wendde Darius zich in 491 VC tot de diplomatie. Hij zond ambassadeurs naar alle Griekse stadstaten en vroeg hen om “aarde en water”, een traditioneel teken van onderwerping. De overgrote meerderheid van de steden deed wat hem gevraagd werd, uit vrees voor de toorn van Darius. In Athene werden de ambassadeurs echter berecht en vervolgens terechtgesteld; in Sparta werden zij eenvoudigweg in een put gegooid. Dit trok definitief de lijnen van het komende conflict; Sparta en Athene zouden, ondanks hun recente vijandschap, samen de Perzen bestrijden.

Sparta werd toen echter door interne machinaties in verwarring gebracht. De burgers van Aegina hadden zich aan de Perzische ambassadeurs onderworpen, en de Atheners, verontrust over de mogelijkheid dat Perzië Aegina als marinebasis zou gebruiken, vroegen Sparta om tussenbeide te komen. Cleomenes reisde naar Aegina om de Aeginetiërs persoonlijk te confronteren, maar zij deden een beroep op Cleomenes” medekoning Demaratus, die hun standpunt steunde. Cleomenes reageerde door Demaratus onwettig te laten verklaren, met de hulp van de priesters van Delphi (Demaratus werd vervangen door zijn neef Leotychides. Nu ze met twee Spartaanse koningen te maken hadden, capituleerden de Aegineten en gaven ze de Atheners gijzelaars als garantie voor hun goed gedrag. In Sparta kwam echter het nieuws naar buiten van de steekpenningen die Cleomenes in Delphi had gegeven, en hij werd uit de stad verbannen. Hij probeerde toen de noordelijke Peloponnesos voor zijn zaak te winnen, waarop de Spartanen toegeeflijk waren en hem uitnodigden naar de stad terug te keren. In 491 v. Chr. werd Cleomenes echter alom als krankzinnig beschouwd en werd hij veroordeeld tot een gevangenisstraf, waar hij de volgende dag dood werd aangetroffen. Cleomenes werd opgevolgd door zijn halfbroer Leonidas I.

Profiterend van de chaos in Sparta, waardoor Athene geïsoleerd kwam te staan, besloot Darius een amfibie-expeditie te ondernemen om Athene en Eretria definitief te straffen. In Susa werd een leger samengesteld, dat naar Cilicië marcheerde, waar een vloot was verzameld. Het bevel over de expeditie werd gegeven aan Datis de Mede en Artaphernes, zoon van de satraap Artaphernes.

Grootte van de Perzische troepenmacht

Volgens Herodotus bestond de door Darius gezonden vloot uit 600 triremes. In de historische bronnen wordt niet vermeld hoeveel transportschepen deze eventueel vergezelden. Herodotus beweerde dat 3.000 transportschepen 1.207 triremes begeleidden tijdens de invasie van Xerxes in 480 v. Chr. Onder moderne historici hebben sommigen dit aantal schepen als redelijk aanvaard; men heeft gesuggereerd dat ofwel het getal 600 het gecombineerde aantal triremes en transportschepen voorstelt, ofwel dat er naast de 600 triremes ook paardentransportschepen waren.

Herodotus geeft geen schatting van de omvang van het Perzische leger, maar zegt alleen dat zij een “groot en goed uitgerust leger” vormden. De dichter Simonides, een bijna-tijdgenoot, zegt dat het leger 200.000 man telde, terwijl een latere schrijver, de Romein Cornelius Nepos, 200.000 man infanterie en 10.000 man cavalerie schat. Plutarch en Pausanias geven onafhankelijk van elkaar 300.000 man aan, evenals het Suda-woordenboek; Plato en Lysias beweren 500.000 man; en Justinus 600.000 man.

Moderne historici doen deze aantallen over het algemeen af als overdrijvingen. Eén benadering om het aantal manschappen te schatten is het aantal mariniers te berekenen dat 600 triremes bij zich hadden. Herodotus vertelt ons dat elke trirema bij de tweede invasie van Griekenland 30 extra mariniers vervoerde, naast de vermoedelijke 14 standaard mariniers. Dus 600 triremes kunnen gemakkelijk 18.000-26.000 infanteristen hebben vervoerd. De voorgestelde aantallen voor de Perzische infanterie liggen tussen 18.000-100.000. De consensus ligt echter rond de 25.000.

De Perzische infanterie die bij de invasie werd gebruikt, was waarschijnlijk een heterogene groep afkomstig uit het hele rijk. Volgens Herodotus was er echter tenminste een algemene overeenstemming in het type harnas en de stijl van vechten. De troepen waren over het algemeen bewapend met een boog, een ”korte speer” en een zwaard, droegen een rieten schild en droegen hoogstens een leren eikel. De enige uitzondering hierop vormden wellicht de etnische Perzische troepen, die wellicht een corset van schubpantser droegen. Sommige contingenten zouden enigszins anders bewapend zijn geweest; de Saka bijvoorbeeld waren befaamde bijlenmannen. De “elite” van de Perzische infanterie lijkt te bestaan uit etnische Perzen, Mediërs, Cissiërs en Saka; Herodotus vermeldt uitdrukkelijk de aanwezigheid van Perzen en Saka bij Marathon. De Perzen vochten waarschijnlijk op een afstand van de vijand, gebruikmakend van hun bogen (of gelijkwaardige middelen) om de vijand uit te putten, voordat zij naderden om de genadeklap uit te delen met speer en zwaard.

Ze vochten lange tijd bij Marathon. In het midden van de linie hadden de buitenlanders de overhand, daar waar de Perzen en de Sacae stonden opgesteld. De buitenlanders zegevierden daar en braken door in de achtervolging landinwaarts, maar op elke vleugel zegevierden de Atheners en Plataeërs. In overwinning lieten zij de verslagen vreemdelingen vluchten, en brachten de vleugels samen om te vechten tegen hen die door het centrum waren doorgebroken. De Atheners zegevierden, volgden toen de vluchtende Perzen en sloegen hen neer. Toen zij de zee bereikten, eisten zij vuur en maakten zich meester van de Perzische schepen.

De schattingen voor de cavalerie liggen gewoonlijk in de orde van 1000-3000 man. De Perzische cavalerie werd gewoonlijk geleverd door de etnische Perzen, Bactriërs, Meden, Cissiërs en Saka; de meesten van hen vochten waarschijnlijk als lichtbewapende raketcavalerie. De vloot moet tenminste voor een deel uit transportschepen hebben bestaan, aangezien de cavalerie per schip werd vervoerd; hoewel Herodotus beweert dat de cavalerie in de triremes werd vervoerd, is dit onwaarschijnlijk. Lazenby schat dat er 30-40 transportschepen nodig waren om 1.000 cavalerie te vervoeren.

Lindos

Eenmaal verzameld, zeilde de Perzische troepenmacht van Cilicië eerst naar het eiland Rhodos. Een lindische tempelkroniek vermeldt dat Datis de stad Lindos belegerde, maar geen succes had.

Naxos

De vloot trok vervolgens noordwaarts langs de Ionische kust naar Samos, alvorens naar het westen de Egeïsche Zee in te draaien. De vloot voer vervolgens naar Naxos, om de Naxiërs te straffen voor hun verzet tegen de mislukte expeditie die de Perzen daar een decennium eerder hadden ondernomen. Veel van de inwoners vluchtten de bergen in; volgens Herodotus werden degenen die de Perzen vingen tot slaven gemaakt. De Perzen staken vervolgens de stad en de tempels van de Naxiërs in brand.

De Cycladen

De Perzische vloot naderde Delos, waarop ook de Deliërs uit hun huizen vluchtten. Na de Perzische macht op Naxos te hebben aangetoond, was Datis nu van plan clementie te tonen aan de andere eilanden, indien zij zich aan hem onderwierpen. Hij stuurde een heraut naar de Delianen, verkondigend:

“Heilige mannen, waarom bent u gevlucht en hebt u mijn bedoelingen verkeerd ingeschat? Het is mijn eigen wens en het bevel van de koning aan mij, het land waar de twee goden zijn geboren geen kwaad te doen, noch het land zelf noch zijn inwoners. Keer dus nu terug naar uw huizen en verblijf op uw eiland.”

Datis verbrandde vervolgens 300 talenten wierook op het altaar van Apollo op Delos, om zijn respect te tonen voor een van de goden van het eiland. De vloot ging vervolgens eilandhoppen over de rest van de Egeïsche Zee op weg naar Eretria, waarbij van elk eiland gijzelaars en troepen werden meegenomen.

Karystos

De Perzen kwamen uiteindelijk aan bij de zuidpunt van Euboea, bij Karystos. De inwoners van Karystos weigerden de Perzen gijzelaars te geven, dus werden zij belegerd en werd hun land verwoest, totdat zij zich aan de Perzen overgaven.

Belegering van Eretria

De task force voer vervolgens rond Euboea naar het eerste grote doel, Eretria. Volgens Herodotus waren de Eretriërs onderling verdeeld over wat ze het beste konden doen: vluchten naar de hooglanden, een belegering ondergaan, of zich overgeven aan de Perzen. Uiteindelijk besloot de meerderheid om in de stad te blijven. De Eretriërs deden geen poging om de Perzen tegen te houden bij hun landing of hun opmars, en lieten zich dus belegeren. Zes dagen lang vielen de Perzen de muren aan, met verliezen aan beide kanten; maar op de zevende dag openden twee Eretriërs met een goede reputatie de poorten en verraadden de stad aan de Perzen. De stad werd met de grond gelijk gemaakt, en tempels en heiligdommen werden geplunderd en verbrand. Bovendien maakten de Perzen, volgens de bevelen van Darius, alle overgebleven inwoners tot slaven.

Slag bij Marathon

De Perzische vloot trok vervolgens langs de kust van Attica naar het zuiden en landde in de baai van Marathon, ongeveer veertig kilometer van Athene, op advies van Hippias, de zoon van de vroegere tiran van Athene, Peisistratus. De Atheners, vergezeld van een kleine troepenmacht uit Plataea, marcheerden naar Marathon, en slaagden erin de twee uitgangen van de vlakte van Marathon te blokkeren. Tegelijkertijd werd de grootste loper van Athene, Pheidippides (of Philippides) naar Sparta gestuurd om het Spartaanse leger te vragen Athene te hulp te komen. Pheidippides arriveerde tijdens het festival van Carneia, een heilige periode van vrede, en kreeg te horen dat het Spartaanse leger niet ten strijde kon trekken voordat de volle maan opkwam; Athene kon op zijn minst tien dagen lang geen versterking verwachten. Zij besloten voorlopig stand te houden bij Marathon en kregen versterking van een contingent hoplieten uit Plataea.

In de onmiddellijke nasleep van de slag, zegt Herodotus dat de Perzische vloot rond Kaap Sunium zeilde om Athene rechtstreeks aan te vallen, hoewel sommige moderne historici deze poging net voor de slag plaatsen. Hoe dan ook, de Atheners realiseerden zich duidelijk dat hun stad nog steeds bedreigd werd, en marcheerden zo snel mogelijk terug naar Athene. De Atheners arriveerden op tijd om te voorkomen dat de Perzen een landing zouden maken, en toen ze zagen dat hun kans verkeken was, keerden de Perzen om en keerden terug naar Azië. De volgende dag arriveerde het Spartaanse leger, dat de 220 kilometer in slechts drie dagen had afgelegd. De Spartanen bezochten het slagveld bij Marathon en waren het erover eens dat de Atheners een grote overwinning hadden behaald.

De nederlaag bij Marathon maakte voorlopig een einde aan de Perzische invasie in Griekenland. Thracië en de Cycladische eilanden waren echter opnieuw onderworpen aan het Perzische rijk, en Macedonië was gereduceerd tot een ondergeschikt koninkrijk dat deel uitmaakte van het rijk; sedert het einde van de 6e eeuw v. Chr. waren zij vazallen van de Perzen geweest, maar zij bleven een ruime mate van autonomie bezitten. Darius was nog steeds vastbesloten Griekenland te veroveren, om het westelijke deel van zijn rijk veilig te stellen. Bovendien bleef Athene ongestraft voor zijn rol in de Ionische Opstand, en zowel Athene als Sparta bleven ongestraft voor hun behandeling van de Perzische ambassadeurs.

Darius begon daarom met de vorming van een groot nieuw leger waarmee hij Griekenland volledig wilde onderwerpen; in 486 v. Chr. kwamen zijn Egyptische onderdanen echter in opstand, waardoor een Griekse expeditie voor onbepaalde tijd werd uitgesteld. Darius stierf toen hij zich op Egypte voorbereidde en de troon van Perzië ging over op zijn zoon Xerxes I. Xerxes verpletterde de Egyptische opstand en begon zeer snel opnieuw met de voorbereidingen voor de invasie van Griekenland. Deze expeditie was uiteindelijk klaar in 480 v. Chr. en de tweede Perzische invasie van Griekenland begon, onder het bevel van Xerxes zelf.

Voor de Perzen waren de twee expedities naar Griekenland grotendeels succesvol geweest; nieuwe gebieden waren aan hun rijk toegevoegd en Eretria was afgestraft. Het was slechts een kleine tegenslag dat de invasie bij Marathon een nederlaag had geleden; die nederlaag had nauwelijks een deuk geslagen in de enorme rijkdommen van het Perzische rijk. Toch was het voor de Grieken een overwinning van enorme betekenis. Het was de eerste keer dat de Grieken de Perzen hadden verslagen, en hun hadden laten zien dat de Perzen niet onoverwinnelijk waren, en dat verzet, in plaats van onderwerping, mogelijk was.

De overwinning bij Marathon was een beslissend moment voor de jonge Atheense democratie, die liet zien wat door eenheid en zelfvertrouwen kon worden bereikt; de slag markeert inderdaad het begin van een ”gouden eeuw” voor Athene. Dit gold ook voor Griekenland als geheel; “hun overwinning schonk de Grieken een geloof in hun lot dat drie eeuwen zou standhouden, de periode waarin de westerse cultuur werd geboren”. De beroemde mening van John Stuart Mill was dat “de Slag bij Marathon, zelfs als een gebeurtenis in de Britse geschiedenis, belangrijker is dan de Slag bij Hastings”.

Militair gezien was een belangrijke les voor de Grieken het potentieel van de hoplitische falanx. Deze stijl had zich ontwikkeld tijdens de interne oorlogsvoering tussen de Grieken; aangezien elke stadstaat op dezelfde manier vocht, waren de voor- en nadelen van de hoplieten falanx niet duidelijk geweest. Marathon was de eerste keer dat een falanx tegenover lichter bewapende troepen stond, en liet zien hoe verwoestend de hoplieten in de strijd konden zijn. De falanx formatie was nog steeds kwetsbaar voor cavalerie (de oorzaak van veel voorzichtigheid bij de Griekse strijdkrachten in de Slag bij Plataea), maar gebruikt in de juiste omstandigheden, werd nu aangetoond dat het een potentieel verwoestend wapen was. De Perzen lijken de militaire lessen van Marathon min of meer te hebben genegeerd. De samenstelling van de infanterie voor de tweede invasie lijkt dezelfde te zijn geweest als tijdens de eerste, ondanks de beschikbaarheid van hoplieten en andere zware infanterie in de door Perzië bestuurde landen. Omdat de Perzen eerder veldslagen tegen hoplieten hadden gewonnen, beschouwden zij Marathon misschien gewoon als een aberratie.

Bronnen

  1. First Persian invasion of Greece
  2. Eerste Perzische Invasie van Griekenland
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.