Yongle

Samenvatting

Yongle († 12 augustus 1424 in Yumuchuan, Binnen-Mongolië) was de derde keizer van de Chinese Ming-dynastie en regeerde het keizerrijk van 17 juli 1402 tot aan zijn dood in 1424. Zijn geboortenaam was Zhū Dì (朱棣), zijn tempelnaam Tàizōng (太宗 – “Opperste Voorouder”). Dit laatste werd in 1538 veranderd in Chéngzǔ (成祖 – “Voorvader van de voltooiing”). Yongle was de vierde zoon van keizer Hongwu.

De Yongle Keizer wordt beschouwd als de belangrijkste heerser van de Ming Dynastie en wordt gerekend tot de meest opmerkelijke keizers in de geschiedenis van China. Hij zette zijn neef Jianwen in een burgeroorlog van de troon en nam zelf het keizerschap op zich. Yongle zette de centralisatiepolitiek van zijn vader voort, versterkte de instellingen van het rijk en stichtte de nieuwe hoofdstad Peking. Hij voerde een expansieve buitenlandse politiek en ondernam verschillende grootscheepse campagnes tegen de Mongolen. Om zijn invloed in Oost- en Zuid-Azië te versterken, liet hij een grote vloot bouwen en belastte hij admiraal Zheng He met diplomatieke missies.

Zhu Di werd in 1360 geboren als vierde zoon van de toekomstige eerste Ming-keizer Hongwu in diens hoofdstad Nanjing. Officieel stond zijn moeder te boek als keizerin Ma, maar het is heel goed mogelijk dat een concubine genaamd Gong zijn biologische moeder was. Als dat zo is, stierf zij kort na de geboorte, zodat de keizerin de pasgeboren prins Zhu Di als haar biologisch kind adopteerde. Er bestaat in ieder geval geen twijfel over dat de relatie van de prins met de keizerin zeer intiem was, want na zijn troonsbestijging verhief Yongle de keizerin tot godheid en liet tempels ter ere van haar bouwen.

Toen Zhu Di werd geboren, was zijn vader Zhu Yuanzhang nog steeds een krijgsheer van China, vechtend om de macht terwijl de Yuan-dynastie op het punt stond te vallen. Met de definitieve verdrijving van de Mongoolse dynastie uit China stichtte hij als Hongwu in 1368 de Ming-dynastie. Zhu Di en zijn broers speelden ook een rol als figuranten bij de kronings- en stichtingsceremonies. Tegelijkertijd werd Nanjing verheven tot de nieuwe hoofdstad van een verenigd China.

Hongwu hield streng toezicht op de opvoeding van zijn zonen. De kroonprins Zhu Biao kreeg voorrang, maar aangezien alle Ming-prinsen samen met de troonopvolger werden opgeleid, kregen zij allen hetzelfde onderricht. De meester Kong Keren onderwees de zonen van de keizer uitvoerig in de Confucianistische klassieken en geschiedenis, alsmede in filosofie en ethiek. Er wordt gezegd dat Yongle bijzonder geïnteresseerd was in de Qin en Han dynastieën, en in zijn latere jaren reciteerde hij vaak citaten van de Eerste Keizer en de beroemde Han keizers Gaozu en Wudi.

In 1370 schiep keizer Hongwu keizerlijke vorstendommen voor zijn zonen aan de grenzen van het keizerrijk. Hiermee werd Zhu Di op tienjarige leeftijd benoemd tot prins van Yan 燕王; dat gebied in het noorden waarvan de regeringszetel de voormalige Yuan-hoofdstad Dadu was, thans Beiping (Noordelijke Vrede) geheten. Omdat hij nog te jong was, benoemde zijn vader een gouverneur in Beiping op hetzelfde moment dat hij de Koninklijke Zegels van Yan aan Zhu Di overhandigde. Nu kreeg de nieuwe prins van Yan zijn eigen leraren om hem voor te bereiden op zijn toekomstige taak als regionale prins van het Noorden.

Reeds als jonge man beschouwde het hof Prins Zhu Di als een van de meest capabele zonen van de Hongwu Keizer, die speciale aandacht kreeg van zijn vader. Zhu Di toonde zich een begaafd student met een snel waarnemingsvermogen. Hij had een groot atletisch postuur en was dol op jagen. Daarom bracht zijn vader graag tijd door met zijn vierde zoon. In 1376, op zestienjarige leeftijd, werd de prins uitgehuwelijkt. Hij trouwde met Lady Xu, dochter van generaal Xu Da. De generaal had een leidende rol gespeeld in Hongwu”s verovering van China en was nu niet alleen de schoonvader van een keizerlijke prins geworden, maar ook Zhu Dis” gouverneur in Beiping en opperbevelhebber van de noordelijke legers.

In 1380 verhuisden Zhu Di en zijn jonge gezin (de eerste zoon Zhu Gaozhi werd geboren in 1378) van de hoofdstad Nanjing naar Beiping in het vorstendom Yan. De prins betrok nu de oude paleizen van de Mongoolse keizers, die zijn vader ooit had laten verzegelen. De residentie was niet in de beste staat, maar had afmetingen die vergelijkbaar waren met die van het keizerlijk paleis in Nanjing, wat betekende dat de prins nu veel prachtiger verbleef dan zijn broers in de andere vorstendommen.

Met Yan had Zhu Di het belangrijkste van alle vorstendommen verkregen en hij wilde zijn nieuwe macht ten volle benutten. Hij creëerde een staf van ervaren adviseurs om zich heen en streefde ernaar Yan op voorbeeldige wijze te besturen. Nog steeds aan zijn zijde was zijn schoonvader Xu Da, die sinds 1371 in Beiping verbleef en de stad had uitgebouwd tot de belangrijkste militaire basis van het noorden. Van daaruit had hij reeds verschillende succesvolle veldtochten tegen de Mongolen langs de grenzen ondernomen. De veteraan-generaal onderwees Zhu Di in oorlogstactieken, militaire organisatie en verdedigingsstrategie. Als gevolg daarvan ondernam de prins jaar na jaar manoeuvres met de generaal in Noord-China. Zhu Di was in staat om succesvolle, zij het kleine, expedities naar Binnen-Mongolië aan de keizer te melden. Generaal Xu Da werd in 1384 ernstig ziek en werd naar Nanjing teruggeroepen. Hij liet zijn schoonzoon een goed getraind leger na van ongeveer 300.000 man, die nu hun loyaliteit aan de prins betuigden.

Negentien jaar lang bleef Zhu Di in Beiping en kon bogen op een goed georganiseerd gebied. Intussen waren in 1392 de kroonprins Zhu Biao, en later Zhu Di”s andere oudere broers, gestorven. De prins had dus goede hoop de oude Hongwu keizer in functie op te volgen. Maar Hongwu was steeds grilliger en onvoorspelbaarder geworden. Hij wantrouwde zijn talrijke zonen, en inmiddels sloot hij Zhu Di daar ook niet meer van uit. Zhu Di kon niet vertrouwen op zijn vroegere goede betrekkingen met zijn vader. Hij wachtte af wie de oude keizer zou aanwijzen als zijn aangewezen opvolger. Tegen zijn verwachtingen in, koos zijn vader zijn kleinzoon Zhu Yunwen.

In 1398 stierf keizer Hongwu en zijn kleinzoon besteeg de Drakentroon als Jianwen. De nieuwe regering begon slecht voor de prins van Yan, want de keizer van Jianwen verbood zijn oudste oom Zhu Di uitdrukkelijk om de begrafenisplechtigheden van zijn vader in Nanjing bij te wonen. Dit zou niet de enige vernedering zijn die Zhu Di onderging door toedoen van zijn neef, de keizer. Velen volgden. Het keizerlijke hof deelde Hongwu”s wantrouwen jegens de invloedrijke vorsten aan de grenzen van het rijk, gezien hun enorme militaire macht en de enorme financiële middelen die zij bezaten. Keizer Jianwen en zijn adviseurs trachtten het keizerlijk systeem te hervormen en de macht van de vorsten aanzienlijk in te perken. Maar dit stuitte onvermijdelijk op verzet van de prinsen. Zhu Di was het oudste lid van de keizerlijke clan, en het was tot hem dat zijn broers en neven zich nu wendden om een beslissend antwoord te eisen. Dit kwam Zhu Di, die zichzelf als de rechtmatige troonopvolger beschouwde, niet slecht uit.

Nadat Zhu Dis” poging om een audiëntie bij de keizer in Nanjing te verkrijgen mislukte, besloot hij tot actie over te gaan. In 1399 verklaarde hij Nanjing de oorlog met het argument dat hij “zijn keizerlijke neef moest bevrijden uit de klauwen van kwaadaardige adviseurs”. De burgeroorlog verliep aanvankelijk zeer gunstig voor de Jianwen keizer. Hij had meer troepen en meer geld tot zijn beschikking, en ook de betere strategische positie. Al snel bevond het keizerlijke leger zich voor Beiping, dat verdedigd werd door Zhu Dis” vrouw, Lady Xu. Maar de goed gebouwde stad weerstond de aanval.

De Prins van Yan veranderde toen zijn militaire strategie. Ten eerste, vertrouwde hij meer op zijn Mongoolse cavalerie. Als vorst van het noorden hadden talrijke Mongoolse stammen zich daar tijdens zijn twintigjarige ambtsperiode overgegeven en waren hem nu volledig trouw. Deze elite-eenheid kon niet worden weerstaan door de keizerlijke cavalerie. Ten tweede voerde Zhu Di, in tegenstelling tot de keizer van Jianwen, nu zelf het bevel over zijn leger, wat hem groot respect opleverde bij het vijandelijke leger en ook bij de bevolking. Het derde punt was om de prins van Yan keizer te maken. In plaats van te proberen Nanjing te bereiken via het goed verdedigde Keizerkanaal, leidde de prins zijn leger westwaarts dwars door het land. In een open veld gevecht waren de troepen van Jianwen niet in staat om de prins te verslaan. In het voorjaar van 1402 werd de doorbraak bereikt. Zhu Di stond op de benedenloop van de Yangzi. De onderhandelaars van de keizer sloten een geheim pact en de commandanten van het rivierleger liepen over. Op 13 juli 1402 openden overlopers de stadspoorten van de hoofdstad Nanjing. Men zegt dat Keizer Jianwen toen zelf het paleis in brand stak en zelfmoord pleegde met zijn vrouw en oudste zoon.

Zhu Di besliste de burgeroorlog dus in zijn voordeel. Op 17 juli 1402, op de leeftijd van tweeënveertig jaar, besteeg hij zelf de troon en nam het regeringsmotto Yǒnglè aan, wat eeuwigdurende vreugde betekent. Volgens de traditie werd zijn geboortenaam Zhu Di dus taboe, want de Zoon des Hemels had, als God, geen naam meer. De regering van Jianwen werd uit de historische verslagen geschrapt en de ontbrekende tijd werd eenvoudigweg toegevoegd aan het Hongwu tijdperk. Het eerste wat de nieuwe keizer deed, was een grootscheepse zuivering beginnen. Hij liet alle adviseurs van zijn neef en hun families executeren. Ook werden grote delen van het ambtenarenapparaat afgeschaft. Velen pleegden vrijwillig zelfmoord omdat ze Yongle”s usurpatie verafschuwden. Een ander groot probleem waren de overgebleven twee zonen van Jianwen en zijn drie broers. Als potentiële rivalen werden ook zij zonder uitzondering geëxecuteerd. Ongeveer 20.000 mensen werden het slachtoffer van de zuiveringen in de hoofdstad.

Ondanks het bloedige begin wordt de regering van keizer Yongle in de Chinese geschiedschrijving gezien als een periode van voorspoed voor het keizerrijk. Het tijdperk werd gekenmerkt door toenemende welvaart en interne stabiliteit, geleid door een uiterst ambitieuze keizer en bekwame ambtenaren.

Keizerlijke instellingen

De eerste officiële akte van het Yongle tijdperk betrof de privileges van de Ming vorsten. Met de sterkte van zijn legers achter zich, ontnam Yongle de prinsen onmiddellijk de controle over hun troepen en ontnam hen ook een groot deel van hun financiële middelen. Dit zorgde ervoor dat een burgeroorlog zich niet zou herhalen. Beetje bij beetje ontmande Yongle zijn mannelijke verwanten, een proces dat zijn hoogtepunt bereikte onder zijn kleinzoon Xuande.

Eerst nam de nieuwe keizer zijn intrek in de gerestaureerde paleizen van Nanjing en maakte hij het machtscentrum van zijn vroegere vijanden tot het zijne. In de loop van een decennium verving hij vrijwel alle hoge ambtenaren of stuurde hen naar verafgelegen provincies ver van de hoofdstad. Het hele bestuursapparaat werd opnieuw bemand met loyale mannen, van wie velen al aan het hof van Yan hadden gediend.

De keizerlijke bureaucratie was een belangrijk aandachtspunt van de keizer. Yongle zette consequent in op de centralisatie van het bestuur en dus op de concentratie van de macht in de handen van de Zoon des Hemels. Uit de persoonlijke staf van adviseurs van de keizer vormde hij een nieuwe machtige instelling, de Neige. Deze Geheime Raad, beter bekend als het Groot Secretariaat, was bemand met administratieve deskundigen die binnen het paleis dienst deden en uitsluitend de heerser bijstonden bij het afhandelen van de staatszaken. De grote secretarissen van de Neige genoten niet alleen een enorm prestige, maar konden in latere tijden ook grote macht uitoefenen.

Keizer Yongle zag zichzelf graag als een krijgshaftig heerser, maar hij hechtte ook waarde aan het klassieke Chinese onderwijs. Hij was zelf een begaafd kalligraaf en bevorderde de literaire klasse en de keizerlijke ambtenarententamens. Yongle bracht bijzonder getalenteerde kandidaten naar zijn hof. Om het werk van de geleerden te vergemakkelijken, liet hij de beroemde Yongle Encyclopedie samenstellen, die alle kennis van die tijd moest omvatten. Meer dan 2000 ambtenaren hebben vijf jaar gewerkt aan de samenstelling van dit werk, dat, toen het voltooid was, 22.938 hoofdstukken met meer dan 50 miljoen woorden bevatte. De Yongle Encyclopedie was veel te uitgebreid om ooit regelmatig te worden gedrukt. Daarom werden slechts enkele exemplaren geproduceerd. De keizer bewaarde het originele manuscript in het paleis voor zichzelf en zijn raadgevers.

Eunuchs

Eunuchen maakten altijd deel uit van het keizerlijk hof. Alleen de keizerlijke familie mocht gebruik maken van dergelijke personen. De eunuchen werden bijzonder gewaardeerd om hun loyaliteit, omdat zij als kind door hun familie aan het hof waren verkocht of helemaal geen familiebanden hadden. Zij waren dus volledig afhankelijk van de heerser. Evenals de paleisdienaren waren de eunuchen bedienden met de rang van ambtenaar, met talrijke promotiekansen. Deze speciale dienaren omringden de keizer en zijn familie voortdurend, zelfs op de meest privé momenten.

De Yongle Keizer deed steeds meer een beroep op eunuchen, zowel als paleisbedienden en als vertegenwoordigers van zijn keizerlijk gezag. Hij zorgde niet alleen voor een uitstekende opleiding van de hofeunuchen, maar richtte ook de zogenaamde Vierentwintig Paleisadministratiekantoren op, die uitsluitend door eunuchen werden bemand. Deze 24 bureaus bestonden uit de Twaalf Raden van Toezicht, de Vier Agentschappen en de Acht Bureaus. Al deze afdelingen hielden zich bezig met de organisatie van het paleisleven, d.w.z. het beheer van de keizerlijke zegels, paarden, tempels en heiligdommen, de aanschaf van voedsel en voorwerpen, maar ook schoonmaak en tuinonderhoud behoorden tot de taken van de eunuchen.

In 1420 breidde Yongle het werk van zijn eunuchen uit met inlichtingenwerk. Hij creëerde het Oostelijk Depot (Dongchang), een beruchte geheime dienst waar eunuchen onophoudelijk bezig waren ambtenaren te controleren om te zien of zij corrupt of ontrouw waren.

Het Oostelijk Depot werd aangevuld met de Brokaat Uniform Garde (Jinyi wei), een elite-eenheid van de lijfwachten van de keizer. De brokaat-garde bestond uitsluitend uit verdienstelijke soldaten met grote gevechtservaring en diende als militaire politie. Zij hield toezicht op de gevangenis van het Oostelijk Depot en verrichtte op haar instigatie arrestaties en verhoren. Meer in het algemeen was de Garde in brokaatuniform verantwoordelijk voor alle gevoelige overheidsopdrachten. Door dit hechte netwerk van inlichtingendiensten wilde Yongle er zeker van zijn dat hij op de hoogte was van alles wat zich binnen en buiten het paleis afspeelde. Op die manier kon hij eventuele onruststokers snel tegengaan, maar ook nagaan of ingezonden stukken en verslagen die hem werden toegezonden, op waarheid berustten.

Beijing

Na zijn troonsbestijging verbleef Yongle aanvankelijk in Nanjing. Daar liet hij als zijn eerste grote bouwproject de Bao”en Tempel met de beroemde porseleinen pagode bouwen ter ere van zijn moeder. Hij hernoemde zijn oude residentie Beiping Shuntian (Gehoorzaam aan de Hemel).

Al in 1406 kondigde Yongle aan dat hij de hoofdstad naar het noorden zou verplaatsen. Daarbij doopte hij Shuntian om tot Peking, de Noordelijke Hoofdstad. De bouwplannen waren uitgebreid. De keizer vond zowel het keizerlijk paleis van Nanjing als de oude paleizen van de Mongolen te klein en niet representatief genoeg. De hele binnenstad van het voormalige Dadu van de Yuan Khans werd met de grond gelijk gemaakt. Peking moest volledig herbouwd worden. Als een beeld van de wereldorde bestond het uit vier districten, vierkant in elkaar genesteld. In het centrum werd de Paarse Verboden Stad gebouwd, die ongeveer twee keer zo groot was als de oude paleizen. Deze werd gevolgd door de Keizerlijke Stad, die keizerlijke parken, de Westelijke Merenpaleizen en andere residenties voor prinsen en ambtenaren bevatte. Daarna volgden de binnen- en buitenwijken voor de gewone bevolking.

Aan het eind van het Yongle-bewind telden Beijing en zijn buitenwijken al ongeveer 350.000 inwoners. Vanaf 1408 verbleef de keizer het grootste deel van zijn tijd in Peking om persoonlijk toezicht te houden op de bouwwerkzaamheden. Hij liet zijn kroonprins Zhu Gaozhi in Nanjing achter, die daar aan het hoofd stond van een voorlopige regentenraad en voor de dagelijkse gang van zaken zorgde. Nanjing werd pas in 1421 officieel tot tweede residentie gedegradeerd en moest dus als regeringszetel wijken voor Peking.

De doorslaggevende punten voor de verplaatsing van de hoofdstad waren in de eerste plaats dat Yongle het gebied van Nanjing wilde verlaten, omdat dit hem het minst betrouwbaar leek. In Nanjing had zijn neef Jianwen geregeerd, en daar waren nog steeds krachten tegen hem aan het werk. Zijn oude residentie in het noorden was tevens zijn machtsbasis, waar zich talrijke machtige families bevonden die hun opkomst aan hem te danken hadden. Ten tweede, het Mongoolse probleem was nog steeds aanwezig. In het verre Nanjing, was hij afgesneden van de gebeurtenissen aan de grenzen. Aangezien Yongle een offensieve politiek tegen de noordelijke gebieden plande, had hij ruimtelijke nabijheid tot de steppe en korte reactietijden voor het leger nodig. Peking bood dus voordelen op het gebied van zowel binnenlands als buitenlands beleid.

Keizer Yongle is ook de geschiedenis ingegaan als een van de meest actieve zonen van de hemel. Naast het nieuwe paleiskwartier van Peking liet hij in zijn nieuwe hoofdstad talrijke grote tempelcomplexen bouwen, waaronder de Tempel van de Hemel voor het offeren aan de hoogste kosmische orde en vele andere bekende gebouwen. Om Peking van voldoende voedsel uit het zuiden te kunnen voorzien, liet Yongle het keizerlijk kanaal herstellen en tot aan de stad doortrekken. De enorme hoeveelheden goederen die Peking verslond, maakten het kanaal al snel weer tot de belangrijkste handelsroute van het keizerrijk.

De keizer was ook actief als bouwer buiten de hoofdstad. Zijn bouwactiviteiten in het Wudanggebergte zijn bijzonder opmerkelijk. Daar bouwde hij een taoïstische tempel die meer dan een miljoen zilverstukken kostte en die zelfs tot staatsheiligdom werd verheven. De Wudang tempel was gewijd aan een taoïstische oorlogsgod, trok al snel grote menigten pelgrims en staat ook nu nog bekend als het centrum van kungfu.

Keizer Yongle probeerde China”s positie in de wereld te consolideren. Hij ging bedreigingen en vijanden op het gebied van de buitenlandse politiek niet uit de weg, maar probeerde ze militair te neutraliseren. Zijn bewind werd gekenmerkt door een groot gevoel van zending naar de buitenwereld. De keizer wilde niet alleen aan alle naburige gebieden duidelijk maken dat het Rijk van het Midden onder een Han-Chinese dynastie zijn kracht had herwonnen, maar ook aantonen dat China de hegemoniale macht in Azië was, met de Zoon des Hemels in het middelpunt van de wereldorde.

Mongoolse veldtochten

Het China van het Ming-tijdperk voelde zich voortdurend bedreigd door de Mongoolse stammen die in het noorden woonden. In het Yongle tijdperk was de verdrijving van de Yuan Khans nog maar veertig jaar geleden. Daarom beschouwde China een invasie van de nakomelingen van Genghis Khan om de macht te heroveren of mogelijke plunderingscampagnes als een reële dreiging. Yongle probeerde dit potentiële gevaar te elimineren. Veel Mongolen waren na 1368 in China gebleven en werden trouwe onderdanen van de Ming. De keizer kon deze groep voor zichzelf gebruiken, zowel als elitesoldaten en als instrumenten tegen hun neven uit de steppen. De meeste trouwe Mongoolse families vestigden zich aan de noordelijke grens in bufferzones. Maar Yongle probeerde ook de vijandige steppebewoners te pacificeren met eretitels en geschenken. Dit lukte zelden.

De Mongolen hadden hun vroegere grootheid verloren en leefden versplinterd in twee grote politieke blokken, de Westelijke en de Oostelijke Mongolen. De West-Mongolen, ook Oirats genoemd, waren een vrij stabiele entiteit, maar verder verwijderd van China. De Chalcha in het oosten daarentegen woonden direct aan de noordelijke grenzen van China en vormden in dit opzicht een onmiddellijke bedreiging, maar waren aan de andere kant onderling verdeeld. Yongle wilde een militaire hereniging van de Mongoolse strijdkrachten voorkomen en de Mongolen verder verzwakken.

Eerst breidde hij de grenzen van het rijk uit tot ver in het noordoosten, waar hij de Chinese provincie Mantsjoerije stichtte. De Jurchen van Noord-Mantsjoerije werden verenigd in een protectoraat door met hen verdragen van alliantie en vriendschap te sluiten. Dit was bedoeld om de druk op de Mongolen op te voeren. Toen de Mongoolse generaal Arughtai er echter in slaagde talrijke stammen van de Oost-Mongolen te verenigen en zelfs een Ming-gezant liet terechtstellen, versterkte Yongle zijn militaire ambities. Hij viel de Mongoolse gebieden aan in grootschalige campagnes. Yongle voerde persoonlijk het bevel over vijf veldtochten tegen de Mongoolse stammen: 1409, 1410, 1414, 1423 en 1424. Het aantal troepen zou ongeveer 250.000 man bedragen, die de keizer tot diep in Mongolië leidde. Daarbij kon hij de Mongolen zware nederlagen toebrengen.

Hoewel de Mongoolse veldtochten van Yongle als succesvol werden beschouwd, werden zij nooit bekroond met een eindoverwinning. De inname van Arughtai kon niet worden bereikt, en keer op keer slaagden de Mongolen erin zich te reorganiseren en nieuwe formaties op te richten om zich te verdedigen. Yongle was in staat de noordelijke stammen in toom te houden en nieuwe gebieden in het noorden te veroveren, maar ook hij bereikte nooit een definitieve oplossing voor de grensproblemen in het noorden.

Annam Oorlog

In 1400 vermoordde de usurpator Lê Loi de koning van Annam uit het huis van Tran. Als gevolg daarvan riepen verschillende partijen hun eigen koning uit en stuurden gezanten naar het Ming hof om hun heerschappij te legitimeren. Het keizerlijk hof wist weinig over de gebeurtenissen in Annam en aanvaardde de vertegenwoordiger van de Lê-partij met de mededeling dat de Tran-familie was uitgestorven.

Toen Yongle echter aantrad, maakte een lid van de Tran-familie aanspraak op de Annamese troon en vroeg de keizer om hulp. Yongle erkende ook de fout van zijn voorganger en verzocht Lê de troon aan de rechtmatige erfgenaam over te laten. Lê accepteerde de eis. Toen de wettige prins Tran in 1405 het land binnenkwam, vergezeld van een Chinese expeditiemacht en een Ming-gezant, werden zij allen op bevel van Lê afgeslacht. Aangezien er geen andere vertegenwoordiger van Tran was, besloot Yongle Annam als nieuwe provincie in het keizerrijk op te nemen en Lê te straffen.

In 1406 viel een Ming-leger Annam binnen en annexeerde het land, Lê dook onder. Yongle geloofde dat, aangezien Annam een Chinese provincie was geweest van de Han tot de Tang periode, het sowieso een natuurlijk deel van China was. Bovendien wilde de keizer China”s militaire kracht tonen. Maar de bevolking verzette zich hardnekkig tegen de inlijving bij het Rijk van het Midden, waardoor Lê de kans kreeg de strijd te hervatten. Een lange oorlog tegen rebellenlegers was het gevolg.

De Annam-oorlog wordt beschouwd als de grootste fout van de keizer Yongle, omdat Annam noch economisch noch strategisch aantrekkelijk was voor China. Zijn kleinzoon Xuande nam een gematigder houding aan tegenover Annam, maakte een einde aan de nutteloze oorlog en legitimeerde de Lê-dynastie als het nieuwe heersende huis van Annam.

Treasure Fleet

Zie hoofdartikel: Zheng He

Van alle projecten van Yongle behoren de reizen van de schatvloot tot de indrukwekkendste. Onmiddellijk na zijn troonsbestijging gaf de keizer opdracht tot de bouw van een vloot die uit grote jonken bestond (zie Schatkistschip) en naar verluidt 33.000 mensen vervoerde in ongeveer 300 vaartuigen. Een belangrijk doel van zijn vlootpolitiek was de zeevarende landen te laten weten dat hij nu de rechtmatige heerser op de Chinese troon was. Buitenlandse heersers moesten geïntimideerd worden door de omvang van de vloot, die de superioriteit en pracht van China weerspiegelde. Buitenlandse koningen werden uitgenodigd om naar het Ming keizerlijk hof te komen in eigen persoon of vertegenwoordigd door een ambassadeur om zich te onderwerpen aan de Zoon van de Hemel met de drievoudige kniebuiging.

Als opperbevelhebber van zijn schatvloot, koos Yongle zijn hofeunuch Zheng He. Reeds als jongeling was Zheng He aan het hof van Yan aangekomen en had daar het vertrouwen van de prins verdiend. Tijdens de burgeroorlog voerde Zheng He met succes het bevel over een legermaatschappij, en na de ambtsaanvaarding door Yongle bleef Zheng He een van de belangrijkste vertrouwelingen van de keizer. Zheng He was geschikt als expeditieleider omdat hij tot de loyale groep van eunuchen behoorde en omdat hij een moslim was. Yongle wilde vooral contact leggen met gebieden waar de islam de overheersende godsdienst was. Daarom droeg hij het bevel over aan iemand die niet alleen een betrouwbare dienaar was, maar die ook vertrouwd was met de eigenaardigheden van vreemde volkeren.

In opdracht van Yongle ondernam Zheng He tussen 1405 en 1422 zes grote reizen, die hem naar de kusten van Arabië en Afrika brachten. Hij gebruikte echter routes die de Chinezen al eeuwen gebruikten met hun jonken, zodat de term “expeditie” nogal misplaatst moet worden geacht. Nieuw was echter de enorme omvang van de vloten, het feit dat de keizer zelf de opdrachtgever was en dat winstbejag bij deze onderneming volkomen ondergeschikt was. Zheng He moest zich bezighouden met diplomatie en de pracht van China verkondigen aan alle bezochte landen. Met grote voldoening kon keizer Yongle talloze legaties uit heel Zuid-Azië in de hoofdstad verwelkomen, die bereidwillig hun “eerbetoon” brachten aan de Zoon des Hemels. Yongle slaagde er dus in feite in zijn prestige in het buitenland enorm te verhogen.

Het politieke hoofddoel werd ruimschoots bereikt, maar de kosten overtroffen alle handelswinsten. De schatvloot kon enorme hoeveelheden goederen vervoeren, maar deze dienden uitsluitend om de onderhoudskosten te herfinancieren. Bovendien waren de meeste vervoerde voorwerpen bedoeld als geschenken voor de keizer, zodat zij nooit werden verkocht en in het bezit van het hof bleven. Zheng He kocht onder meer voor zijn bijziende meester in Jeddah een bril uit Venetië, een Europese uitvinding die tot dan toe in China totaal onbekend was. Zo overweldigend en succesvol als Zheng He”s zeereizen waren, aan de andere kant waren ze een enorme last voor de staatsbegroting. Daarom maakten vele adviseurs en ministers van de keizer, zelfs in de tijd van Yongle, ernstig bezwaar tegen een koopvaardijvloot die alleen door de staat moest worden gedragen en niets dan roem bracht. Daarom pleitte de elite van ambtenaren ervoor om het aan de particuliere zeehandel over te laten.

Korea en Japan

In Korea werd de Joseon dynastie in 1392 gesticht door een staatsgreep. Zelfs als prins in Yan onderhield Zhu Di goede contacten met het Koreaanse koninklijke hof. Na de gewelddadige machtsovername door Yongle was de nieuwe Joseon-dynastie maar al te bereid om de regimewisseling in China te aanvaarden. Aangezien Korea de rijkste Chinese vazal was, was het ook de belangrijkste van alle vazalstaten. Yongle toonde dankbaarheid voor de snelle onderwerping aan zijn suzereiniteit en overhandigde het rijke geschenken bij audiënties van zijn gezanten.

Yongle zocht ook goede contacten met Japan. De betrekkingen, die in het verleden vaak gespannen waren geweest, moesten worden genormaliseerd. Yongle was ook van plan om Japan binnen zijn invloedssfeer te brengen. Maar aangezien de Japanners nooit Chinese vazallen waren en werden, hebben zij altijd met groot zelfvertrouwen gehandeld. Een goede gelegenheid voor een politiek aanbod diende zich aan toen Shōgun Ashikaga Yoshimitsu in 1403 een gezant naar Yongle stuurde. Omdat hij in geldnood verkeerde, trachtte de shogun de zeer winstgevende handel van Japan in China onder zijn controle te brengen. Yongle bood hem een handelsmonopolie en financiële voordelen als hij zich formeel zou onderwerpen. Yoshimitsu aanvaardde de titel van koning van Japan en aanvaardde talrijke geschenken van Yongle, die de shogun trots overhandigde. Uiteindelijk bleef de titel echter een ambt zonder enig belang en de invloed van de Ming bleef na Yoshimitsu”s dood te verwaarlozen; zijn opvolger toonde ook veel minder belangstelling voor de handel met China.

De Yongle Keizer stierf aan een beroerte op 12 augustus 1424 tijdens zijn laatste campagne tegen de Mongolen in Binnen-Mongolië op de leeftijd van 64 jaar. De keizer had in de jaren daarvoor al verschillende lichte beroertes gehad, maar was telkens weer hersteld. In 1424, reeds lichamelijk ziek, vertrok hij met zijn leger vanuit Peking naar Mongolië. Blijkbaar kreeg hij op de terugweg een laatste zware aanval, tijdens welke hij vier dagen later overleed. Kort voor zijn dood was hij nog in staat een laatste instructie te geven aan zijn generaal Zhang Fu: “Geef de troon over aan de kroonprins; volg de etiquette van de stichter van de dynastie wat betreft begrafeniskledij, ceremonies en offerandes. Zijn lichaam werd verzegeld in een tinnen kist en teruggebracht naar Peking, waar de staat in rouw werd gedompeld en de nieuwe keizer de officiële begrafenisceremonies inluidde.

Yongle dacht al lang na over zijn laatste rustplaats. Eén ding was hem duidelijk: hij wilde niet rusten in Nanjing, maar voor zichzelf en zijn opvolgers een nieuwe rustplaats in het noorden creëren. In de zomer van 1407 stierf keizerin Xu en de Yongle keizer gaf de geomancers opdracht een plaats te zoeken voor de keizerlijke mausoleums. 50 km ten noorden van de hoofdstad, vonden ze wat ze zochten op de Berg van het Hemelse Leven. Daar bouwde de keizer het Changling Mausoleum voor zichzelf en zijn vrouwen, wat huis van eeuwige verblijfplaats betekent.

De Changling 長陵 is monumentaal in omvang. Het is eigenlijk het grootste van de keizerlijke Ming-mausoleums en wordt beschouwd als een van de grootste keizerlijke graftombes in China. Het is een verkleinde versie van de Verboden Stad, met twee grote toegangspoorten, elk gevolgd door een voorplein. In het midden bevindt zich de Hal van het Offer (Hal van de Hemelse Gunst), die een kopie is van de Hal van de Opperste Harmonie. Dan volgen het offeraltaar en de toren der zielen, gevolgd door een grafheuvel met een diameter van driehonderd meter. Daaronder ligt het ondergrondse paleis van de dode keizer. Daarin werd Yongle begraven met een groot aantal kostbare grafgiften. Volgens de begrafenistraditie van de Mongoolse Yuan-keizers moesten ook tien van zijn concubines hem volgen naar zijn dood. De wisseling is tot op de dag van vandaag ongeopend gebleven. Na de dood van Yongle lieten alle Ming-keizers hun mausoleums bouwen in dezelfde gunstige vallei volgens het schema van de Changling. Vandaag de dag is de vallei bekend en gewaardeerd als het district van de Ming graftombes.

De Yongle Keizer werd op de troon opgevolgd door zijn zoon Zhu Gaozhi als Hongxi, maar zijn regeerperiode was zeer kort. Daarom besteeg Yongle”s favoriete kleinzoon Zhu Zhanji kort daarna de troon. Als Xuande moest hij het beleid van zijn grootvader voortzetten. De Yongle keizer werd beschouwd als een zeer succesvol heerser, maar hij liet zijn zoon grotendeels lege staatskassen na. De bouw van een enorme nieuwe hoofdstad, een duur buitenlands beleid en een zeer kostbaar vlootbeleid hadden de Chinese staatsfinanciën overbelast. Niettemin was het Rijk van het Midden in binnen- en buitenland sterker dan het in vijfhonderd jaar geweest was. Alleen het nog steeds oplaaiende conflict in Annam was een last voor de Ming administratie. Het Yongle-tijdperk ging de geschiedenisboeken in als het begin van een twee eeuwen durend tijdperk van binnenlandse vrede in China.

Zijn zoon gaf Yongle de tempelnaam Taizong, een erenaam die alleen wordt toegekend aan de sterke opvolger van een dynastiestichter, waardoor de geëerde persoon een medestichter wordt. Keizer Jiajing veranderde de naam later in Chengzu. Het bestanddeel zǔ 祖 is een bijzonder eervol woord voor voorouder en wordt eigenlijk alleen toegekend aan de stichter van een dynastie. Jiajing verhief daarmee de status van zijn voorvader en wilde benadrukken dat alleen keizer Yongle de oprichting van de Ming-dynastie had voltooid. Jiajing kende dus voor het eerst in de geschiedenis het epitheton zǔ 祖 (voorvader) toe aan een opvolger van een dynastiestichter.

Ming Dynastie:

Keizer Yongle:

Beijing:

Documentatie:

Gebouwen van de Yongle in Peking:

Ming tombes:

Yongle”s gebouwen buiten Beijing:

Bronnen

  1. Yongle
  2. Yongle
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.