Vincent van Gogh

Samenvatting

Vincent Willem van Gogh († 29 juli 1890 in Auvers-sur-Oise) was een Nederlands schilder en tekenaar. Hij wordt beschouwd als een van de grondleggers van de moderne schilderkunst. Als leerling kreeg hij schilder- en tekenlessen van Constant Cornelis Huijsmans, later van zijn neef Anton Mauve. Volgens de stand van de kennis in 2021 heeft hij meer dan 900 schilderijen en meer dan 1000 tekeningen nagelaten. De schilderijen zijn voornamelijk gemaakt in de laatste tien jaar van zijn leven. Vincent van Gogh onderhield een uitgebreide correspondentie, vooral met zijn broer Theo van Gogh, de handelaar in zijn schilderijen, die een schat aan verwijzingen bevat naar zijn schilderkunstige werk en zelf van literaire waarde is. De eerste tekeningen van de tiener zijn daar te vinden, en Vincent schetste veel van de schilderijen in zijn brieven aan Theo.

Zijn belangrijkste werk, dat stilistisch leunt op het Realisme, Naturalisme en Impressionisme en wordt geclassificeerd als Post-Impressionisme, oefende een sterke invloed uit op latere kunstenaars, met name de Fauves en de Expressionisten. Hoewel hij tijdens zijn leven slechts enkele schilderijen heeft kunnen verkopen, hebben zijn werken sinds de jaren tachtig recordprijzen opgebracht op veilingen.

Kindertijd

Vincent van Gogh werd op 30 maart 1853 geboren in Groot-Zundert, een kleine plattelandsgemeente in Noord-Brabant, als zoon van pastoor Theodorus van Gogh en zijn oudere vrouw Anna Cornelia, de dochter van een boekbinder. Precies een jaar eerder was een niet-levensvatbaar broertje geboren, dat ook de naam Vincent had gekregen. Sommige auteurs zijn van mening dat Van Gogh zich een onbeminde plaatsvervanger van de eerstgeborene voelde en als gevolg daarvan psychische schade opliep. Zijn moeder had een bijzonder hechte band met hem en zorgde voor thuisonderricht in de eerste schooljaren, die zij samen met een gouvernante gaf. Aan dit voorrecht kwam een einde toen de kinderen groter werden, zodat hij nog enige tijd naar de dorpsschool in Zundert moest gaan. Deze problemen worden op indrukwekkende wijze uiteengezet door Viviane Forrester in haar biografie Van Gogh of: De begrafenis in het koren.

Hij zou de eerste indrukken van zijn woonplaats op het platteland nooit vergeten; veel van zijn schilderijen getuigen van zijn liefde voor de natuur. Na Vincent, werden vijf jongere broers en zussen geboren: Anna (1855-1930), Theo (1857-1891), Elisabeth ”Lies” (1859-1936), Willemien ”Wil” (1862-1941) en Cor (1867-1900). De vader bekleedde een klein Nederlands Hervormd kerkelijk pastoraat in een stad met een katholieke meerderheid; christelijke waarden speelden een belangrijke rol in het gezin. Aanvankelijk bewonderde Vincent zijn vader, en gedurende een paar jaar probeerde hij hem te evenaren als prediker. Voordien maakte de familie echter gebruik van haar connecties in de kunsthandel, waar drie ooms van Vincent actief waren en Vincent de opvolger zou worden van oom Cen (Vincent). Zijn familie was rijk geworden door de handel in schilderijen, en dus zou hij schilderijenhandelaar worden. Als oudste moest hij de “kroon” dragen, die na zijn pensionering werd doorgegeven aan de volgende jongere broer, Theo. De Van Gogh clan behoorde tot de hogere middenklasse en het bedrijf Vincent Van Gogh van de gelijknamige voorvader was leverancier aan de kabinetten van Zijne Hoogheden de Koning en de Koningin in Den Haag.

Toen Van Gogh elf en een half jaar oud was, werd hij naar een kostschool in Zevenbergen gestuurd. Vanaf 1866, op 13-jarige leeftijd, werd Vincent als kostganger naar Tilburg gestuurd om de hogere burgerschool te bezoeken in het voormalige paleis van Koning Willem II. Hij woonde privé met een gezin. Hij leerde er Frans, Engels en Duits (later las hij Franse en Engelse boeken in de oorspronkelijke taal en correspondeerde met zijn broers en zusters in het Frans), en er waren ook vier uur tekenen per week. Ondanks goede cijfers verliet hij deze school al in maart 1868 om een onbekende reden. Gezien de precaire financiële situatie van zijn vader en de geboorte van een zesde kind, waren de middelen waarschijnlijk niet meer toereikend. Hij was oud genoeg om een financiële bijdrage te leveren aan het gezinsinkomen, zoals in die tijd vanzelfsprekend was voor de oudste zoon.

Van september 1866 tot maart 1868 kreeg hij behoorlijk teken- en kunstonderwijs in Tilburg. Op de plaats waar hij naar school ging, kun je vandaag Vincents tekenles bezoeken. Daarom werd hij naar het gerenommeerde “Wilhelm II” instituut in Tilburg gestuurd. Het was de enige middelbare school in Brabant, een staatsinstelling van hoog aanzien, gesticht door de erfgenamen van de koning. Slechts 36 jongens werden toegelaten; in Vincent”s klas waren het 10 leerlingen. De docenten waren talrijk en select, afkomstig van universiteiten. Vincent was een goede leerling en werd bevorderd naar de volgende klas. Schilderen maakte deel uit van het leerplan, zowel theoretisch als praktisch, en kreeg een hoge prioriteit met vier lessen per week. Zijn leermeester was Constant Cornelis Huijsmans, een succesvol schilder van landschappen en het boerenleven in Frankrijk. Vincent maakte er zijn eerste tekening als tiener van twee boeren leunend op een schop. Opgemerkt moet nog worden dat Vincent de belangrijkste Nederlandse schilder van de avant-garde als zijn leermeester op school had, die hem de manier van kijken en schilderen bijbracht die Vincent later zou navolgen, want in Parijs zou hij zich aansluiten bij de opvolgers van deze “school”.

Hij bracht de volgende 15 maanden bij zijn ouders door; er is geen verslag van wat hij daar deed. In juli 1869 ging hij, na een besluit van de familieraad, in de leer bij het Haagse filiaal van de kunsthandel Goupil & Cie, waarvan zijn oom Cent vennoot was omdat hij om gezondheidsredenen niet langer in staat was het bedrijf alleen te leiden. De oom hield zijn beschermende hand over de neef.

Zoeken naar een baan: verkoper, leraar, predikant, schilder

Goupil was een belangrijke onderneming met filialen in verschillende hoofdsteden. Vincent van Gogh leerde er de gevestigde kunst kennen en beoordelen. Zijn voornaamste interesse was hedendaagse kunst. In een brief aan Theo beval hij hem enkele tientallen moderne schilders van zijn tijd aan die hij bijzonder goed vond.

Hier, evenals in zijn latere woonplaatsen, bezocht hij gedurende zijn hele leven gretig de plaatselijke musea. Na zijn opleiding werd hij in de zomer van 1873 overgeplaatst naar de Londense afdeling, wat promotie betekende. Vincent bestudeerde er de Britse schilders intensief. De kennis die hij opdeed tijdens zijn zes jaar als handelaar maakte hem superieur en, in vele confrontaties met schilders, arrogant. Lang voordat hij begon te schilderen, wist hij welk schilderij weg zou leiden. Zijn strijd bestond erin de technische middelen te vinden om deze ideeën te verwezenlijken. Keer op keer klaagde hij tot het einde over het feit dat hij niet aan zijn eigen normen kon voldoen.

Ver weg van zijn familie, voelde Vincent van Gogh zich eenzaam. In zijn vrije tijd maakte hij lange wandelingen door de stad en de omgeving, waarbij hij ook tekeningen maakte. Een ongelukkige liefdesaffaire met de dochter van zijn hospita vond plaats in deze periode. Jaren later was hij nog steeds niet over de teleurstelling heen dat hij door de jonge vrouw was afgewezen. Tijdens een vakantie met zijn ouders in de zomer van 1874 merkten zij zijn neerslachtigheid op. Om hem uit de Londense omstandigheden te bevrijden, werd besloten hem naar Parijs te laten overbrengen naar de andere vestiging van Goupil. Van januari tot april 1875 woonde Van Gogh weer korte tijd in Londen voordat hij voorgoed naar Parijs verhuisde.

Daar zonderde hij zich steeds meer af en vertoonde ook opvallend gedrag in het ambt. Hij wendde zich steeds meer tot de godsdienst; hij las alleen nog de Bijbel en devotieboeken. Nadat hij met Kerstmis 1875 naar huis was gegaan – kennelijk zonder toestemming – stelde zijn superieur voor dat hij in april 1876 ontslag zou nemen, waartoe Van Gogh gedwongen werd. De belangrijkste reden voor het ontslag schijnt te zijn geweest zijn problemen in de omgang met klanten; Vincent van Gogh, die alle hypocrisie verafschuwde, was dus ongeschikt als verkoper voor Goupil. Hij vertelde klanten wat hij dacht. Uit de conflicten die Theo een paar jaar later met zijn bazen op dezelfde werkplek had, blijkt deze verklaring overtuigend: zij verdienden het grote geld met de toen heersende classicistische schilderkunst en verafschuwden het impressionisme of zelfs de modernere schilderkunst. Vincent maakte er zeker geen geheim van dat hij het pompeuze schilderen afwees. Maar dat hij met Kerstmis, het belangrijkste christelijke feest, naar huis ging, was voor hem een vanzelfsprekendheid. Het kwam niet eens bij hem op om het te vragen, want Goupil was tenslotte het bedrijf van zijn oom.

Gedurende de volgende drie en een half jaar, probeerde hij verschillende banen zonder succes. Na een korte periode als hulponderwijzer op een school in Ramsgate (Kent), verhuisde hij naar een andere school in Isleworth (nu Londen), die werd geleid door een Methodistische dominee. Hier kreeg hij de kans om ook onderminister te worden. Kerstmis 1876 bracht hij door bij zijn ouders, die intussen naar Etten waren overgeplaatst; op hun aandringen keerde hij niet terug naar Engeland. Daarna volgde een korte stage in een boekhandel, die Van Gogh opgaf omdat hij inmiddels had besloten theologie te gaan studeren. Hij trok in bij een oom in Amsterdam, waar hij privé-lessen Latijn, Grieks en wiskunde volgde ter voorbereiding op het toelatingsexamen voor de universiteit. Na minder dan een jaar gaf hij de lessen echter op, omdat “ik de hele universiteit, de theologische althans, beschouw als een onbeschrijflijke oplichterij, waar niets dan farizeïsme wordt gekweekt”. In plaats daarvan bezocht hij vanaf augustus 1878 een seminarie voor lekenpredikers in Brussel, maar na de proeftijd van drie maanden werd hij ongeschikt verklaard, waarschijnlijk omdat hij niet in staat was geweest zich in de klas te integreren en te onderwerpen.

Niettemin vond hij een proefbaan als hulpprediker in de Borinage bij Bergen, een Belgische steenkoolstreek waar de mensen onder bijzonder barre omstandigheden leefden. Daar identificeerde hij zich in hoge mate met het lot van de mijnwerkers. Hij gaf kleren weg, verwaarloosde zijn uiterlijk en leefde in de armste omstandigheden. Dit voldeed niet aan de verwachtingen van zijn superieuren en in juli 1879 vernam Van Gogh dat zijn dienstverband niet zou worden verlengd. Deze dubbele afwijzing van de kant van de kerk is een van de redenen waarom hij zich later geheel van het christendom afkeerde. Cruciaal is het conflict met zijn vader, die ophield een lichtend voorbeeld te zijn. Net toen Vincent de kant koos van de uitgebuite mijnwerkers en de burgerlijke kledij aflegde, kreeg hij een verhitte discussie met zijn vader, wiens kerk de kant koos van de mijneigenaars, de clerus en de bourgeoisie. Hij bleef nog een jaar in de Borinage, tekende veel en dacht er nu over om een artistiek beroep te gaan uitoefenen.

In de herfst van 1880, op 27-jarige leeftijd, besloot hij schilder te worden.

Vincent en Theo van Gogh

Vanaf medio 1880 nam zijn broer Theo, die vier jaar jonger was dan Vincent van Gogh, de plaats van zijn vader in. Theo was ook in dienst getreden bij Goupil en leidde nu een Parijs filiaal van de kunsthandelaar. Tot grote ergernis van zijn bazen sponsorde Theo jonge avant-garde schilders (bijvoorbeeld de impressionist Claude Monet, maar ook Paul Gauguin) en kocht schilderijen van hen. Dit is hoe het pact tussen de broers tot stand kwam: De handelaar Theo financierde het levensonderhoud van de schilder Vincent, die hem in ruil daarvoor al zijn schilderijen gaf. Hoewel de steun zeker niet gering was, bleef Vincent van Gogh in voortdurende geldnood leven. Er was geen vast geldbedrag, maar Vincent schreef wanneer hij geld nodig had, zodat de correspondentie vol staat met verzoeken om geld. Met de laagste levensstandaard ging het overgrote deel van het geld op aan schildersbenodigdheden, vooral verf, waarbij de verfhandelaar Père Tanguy Vincent meermaals liet betalen voor schilderijen. Dit waren waarschijnlijk de eerste verkopen. Als men de omvang van Vincent”s schilderkunstig oeuvre bekijkt, die vaak schilderde als een bezetene, begrijpt men waar zijn geld heen ging. Theo geloofde tenminste dat deze investering op een dag zou renderen. En Vincent ook. Theo”s financiële steun wordt door de redactie van de brieven geschat op 17.500 francs. Dit is aannemelijk en maakt duidelijk hoe sterk zijn betrokkenheid was bij het succes van Vincent de schilder. Aan de andere kant verdiende Theo met de verkoop van twee of drie schilderijen van de schilder Monet minstens zoveel geld als waarmee hij zijn broer een decennium lang onderhield. Zijn inkomen was voldoende om ook zijn moeder en twee zussen te onderhouden.

Tijdens zijn verblijf in Parijs als erkend schilder, leefden de broers samen – niet altijd zonder conflicten: “Er was een tijd dat ik zoveel van Vincent hield, hij was mijn beste vriend. Dat is nu voorbij. Het is erger van zijn kant. Hij laat geen kans onbenut om me te laten zien dat hij me veracht en dat hij van me walgt. De situatie thuis is ondraaglijk; niemand wil meer langskomen, hij maakt alleen maar ruzie, en hij is zo vies en rommelig dat de flat allesbehalve aantrekkelijk is. Het enige wat ik hoop is dat hij op zichzelf gaat wonen, daar heeft hij het al heel lang over, maar als ik hem zou vertellen dat ik voor mijn part verhuis, zou dat voor hem een reden zijn om te blijven. Omdat ik niet in staat ben hem goed te doen, vraag ik hem maar één ding: dat hij mij geen kwaad doet. Hij doet het door te blijven.”

Een maand later schrijft Theo opnieuw aan Wil: “We hebben vrede gesloten. Het was voor niemand goed om zo door te gaan. Ik hoop dat het blijft duren. Dus er zal geen verandering zijn. Daar ben ik blij om. Het zou vreemd hebben geleken om weer alleen te wonen. Daar zou ook niets gewonnen worden. Ik vroeg hem te blijven.”

Theo was ook zijn vertrouweling, zijn belangrijkste referentiepersoon en zijn – zij het niet erg succesvolle – kunsthandelaar. Op 27 november 1889 schreef Theo aan zijn zuster Wil over Vincent”s geplande deelname aan een tentoonstelling van de Vingtistes in Brussel: “Vincent heeft mij onlangs veel van zijn werk gestuurd, waaronder veel dat goed is… Volgend jaar zal hij worden uitgenodigd om in Brussel te exposeren in een vereniging van jonge kunstenaars, waarvan er twee hier zijn gekomen om zijn werk te zien en het zeer interessant vonden. Gelukkig is zijn gezondheid weer goed, en als hij geen nieuwe crisis krijgt, komt hij in het voorjaar weer wat dichter bij ons.”

Vincent had nog steeds vooruitzichten, want de erkenning nam toe: “En ik voorzie al de dag dat ik enig succes zal hebben en spijt zal hebben van zowel mijn eenzaamheid als mijn wanhoop hier, toen ik door de ijzeren tralies van de krankzinnigencel de maaier zag daar beneden op het veld.”

Op 25 juli 1890 schreef Theo aan Jo: “… In zijn brief zaten ook een paar schetsen van schilderijen waar hij mee bezig was. Als hij maar iemand kan vinden om er een paar van te kopen, maar ik ben bang dat dat nog heel lang kan duren. Maar je kunt hem niet laten vallen als hij zo hard en zo goed werkt. Wanneer zal er een gelukkige tijd voor hem komen? Hij is zo door en door goed en heeft me zo geholpen om door te gaan.”

De uitgebreide correspondentie die de broers vanaf 1872 voerden is met zijn bijna 1000 brieven een belangrijke bron voor Van Gogh-onderzoek.

In een brief aan zijn toekomstige vrouw in 1889 karakteriseerde Theo van Gogh zijn broer en berispte zijn vrouw dat zij Vincent geen “gek” had genoemd: “Zoals je weet, heeft hij lang geleden alles wat men conventies noemt, de rug toegekeerd. Aan de manier waarop hij zich kleedt en gedraagt zie je meteen dat hij anders is, jarenlang zei iedereen die hem zag . Ik geef daar helemaal niets om, maar thuis is het niet acceptabel. Dan is er iets in de manier waarop hij praat waardoor mensen ofwel heel warm van hem houden ofwel hem niet kunnen uitstaan. Hij is altijd omringd door mensen die zich tot hem aangetrokken voelen, maar ook door een stel vijanden. Hij kan niet gescheiden worden van zijn relaties met mensen. Het is of het een of het ander. Zelfs zijn beste vrienden kunnen moeilijk met hem opschieten, want hij laat niets aan zijn lot over en spaart niemand. Het jaar dat we samen doorbrachten was extreem moeilijk, ook al waren we het vaak eens, vooral tegen het einde.”

Begonnen als schilder

Vincent van Gogh besloot om schilder te worden in augustus 1880.

Hij begon tekenlessen zoals in die tijd gebruikelijk was, ook autodidact, tekende uit leerboeken en kopieerde tekeningen en prenten die hij bewonderde. Om in contact te komen met kunst en kunstenaars, verhuisde hij in oktober 1880 naar Brussel, waar hij zich inschreef aan de Kunstacademie. In Brussel ontmoette hij Anthon van Rappard, met wie hij over artistieke zaken van gedachten wisselde, die hem les gaf, die hem in de volgende jaren verschillende malen bezocht en met wie hij lange tijd schriftelijk contact onderhield. Nadat Rappard uit Brussel was vertrokken, keerde Van Gogh in april 1881 terug naar zijn ouderlijk huis in Etten. Vincent richtte een studio op in de pastorie en kreeg modellen zonder geld omdat leden van de parochie bereid waren te poseren. Hij hoopte op de familie die een naam had in de schilderkunst. Hij worstelde met het feit dat de twee ooms Cor en Cent, “die rijk geworden zijn in de handel van kunstvoorwerpen”, hem financieel niet hielpen, hem niet in contact brachten met andere schilders die hem veel konden leren, en hem geen werk bezorgden in een geïllustreerde krant. De familie waartoe hij zichzelf nog rekende, liet hem vallen. Deze afstandelijkheid werd mede in de hand gewerkt door het feit dat hij ongelukkig verliefd werd – op zijn nicht Kee (Caroline Vos Stricker). Zij wees hem bruusk af: “Nooit!” Hij drong aan, zij vluchtte. In Etten liet Vincent zich voor het eerst inschrijven als “kunstschilder”. Het kwam tot een openlijk gevecht met zijn vader.

Vincent beschreef het in een brief aan Theo als volgt: “Het begon er eigenlijk mee dat ik niet naar de kerk ging en ook zei dat als naar de kerk gaan een dwang was & ik naar de kerk moest, ik zeker nooit meer zou gaan en zelfs niet uit beleefdheid, zoals ik al die tijd dat ik in Etten was heel regelmatig deed. (…) Ik kan mij niet herinneren dat ik ooit in mijn leven zo kwaad ben geweest, en ik zei Pa ronduit dat ik het hele systeem van deze godsdienst afschuwelijk vond, juist omdat ik in een ellendige periode van mijn leven te veel in deze dingen opging en er niets meer mee te maken wilde hebben, en dat ik er voor moest oppassen als voor iets sinisters.” Pa joeg Vincent uit Etten: “Je vermoordt me!”

Vincent verhuisde naar Den Haag.

Vincent had teken- en schilderlessen bij Anton Mauve vanaf november 1881. De neef was een goede, erkende schilder en nam Vincent, die vijftien jaar jonger was, onder zijn hoede. Hij nodigde Vincent bij hem thuis uit, steunde hem (ook financieel) en hielp hem op technisch gebied. Hij was ervan overtuigd dat Vincent een schilder was. Hij probeerde hem aquarel te leren, maar zijn collega-schilder Weissenbruch bleef tekenen aanraden. Anton Mauve speelde een centrale rol in Den Haag en vergemakkelijkte de intrede van zijn verwant Vincent in de schilderkunst. Toen kwam de tragische breuk met Mauve in mei 1882. Toen Vincent zich als tekenaar zover had ontwikkeld dat hij de eerste tekeningen verkocht aan Tersteeg (die zijn negatieve oordeel over Vincent moest bijstellen) en Oom Cor, drong Mauve erop aan dat Vincent verder zou gaan met het tekenen van gipsafgietsels, zoals de Bargue methode voorschreef. Vincent weigerde verontwaardigd, verbrijzelde de gipsafgietsels en gooide de scherven in de vuilnisbak. “Oude man, praat me niet meer over gipsverband, want ik ben er bang voor.” Na vele pogingen om Mauve te ontmoeten om zich te verzoenen, ontmoette Vincent hem bij toeval. Toen Mauve weigerde naar Vincents werk te kijken, berispte hij hem: “Je hebt een verraderlijk karakter!” Dat was de laatste pauze. Cf. Viviane Forrester.

Vincent werd een enthousiast schilder. Aan het eind van het jaar schreef hij: “Ik voel in mij een kracht die ik wil ontwikkelen, een vuur dat ik niet kan laten doven, dat ik moet aansteken zonder te weten wat het resultaat zal zijn; het zou mij niet verbazen als het resultaat droevig was.”

In 1883 was de tijd van beperking tot het tekenen voorbij, de schilder liet zich niet langer inhouden. Tevergeefs probeerde meester Mauve te voorkomen dat zijn leerling Vincent zijn gelijke zou worden. Als men het zelfportret van Mauve bekijkt, kan men zich niet vergissen in de toegenomen zelfverzekerdheid van de schilder, in de richting van arrogantie.

1882 is het jaar waarin Vincent een vrouw ontmoette van wie hij hield zonder verliefdheid of verwaandheid en die zijn liefde beantwoordde. Clasina Maria Hornik, genaamd Sien. Hij trok bij haar in. Dit veroorzaakte ruzies met de familie, omdat zij een prostituee was. Hij had al verschillende van deze vrouwen liefgehad, die “door deze predikanten vanaf de kansel worden belasterd, veroordeeld en met schaamte overladen. Ik, aan de andere kant, ik belaster ze niet.” Ze wist hoe ze hem liefde moest geven. “Je vindt de wereld grappiger als je ”s morgens wakker wordt en je niet langer alleen voelt, als je in het halflicht een ander mens aan je zijde ontdekt. Het is grappiger dan de vrome boeken en de krijtwitte kerkmuren waar onze voorgangers zo dol op zijn.” Cf. Viviane Forrester.

Hij stond erop dat hij bijna dertig was en een man met ervaring. Sien was een volwassen vrouw (drie jaar ouder dan Vincent), had een dochtertje, en nu was ze weer zwanger. De zoon heette Willem – net als de eerste, maar ook als Vincent”s tweede naam – Vincent had de flat opgeknapt en verwelkomde moeder en zoon gelukkig na de bevalling. Hij accepteerde deze kinderen. De materiële basis was Theo”s geld, dat genoeg was voor het kleine gezin zonder dat Sien op straat hoefde te komen. Sien was de oudste van de acht nog levende kinderen van haar katholieke moeder, die haar de prostitutie in had gestuurd om het gezin te helpen onderhouden. Haar broers, koorknapen, weigerden contact met haar te hebben. Vincent tekende Sien en haar moeder verschillende keren als model voor hem. De tekening Sorrow beeldt Sien af. Oom Cor was aanvankelijk afwijzend toen hij Vincent in zijn atelier bezocht. Hij vond dat men zijn brood moest verdienen om een fatsoenlijk leven te leiden, in tegenstelling tot de Belgische schilder De Groux, die Vincent zo bewonderde. Charles De Groux was een vertegenwoordiger van een maatschappijkritisch realisme dat de verarming en verpaupering van met name de arbeidersklasse aan de orde stelde. Het is duidelijk dat zijn burgerlijk familielid niet veel op had met dergelijke onderwerpen, maar Vincent wel na zijn ervaringen in de Borinage. De Groux had in 185152 in Düsseldorf gestudeerd, waar de schilderschool rond Wilhelm Ludwig Heine en Ludwig Knaus zich na de Revolutie op sociaal-politieke thema”s had gestort. In de literatuur van die tijd stond Georg Büchner voor deze nieuwe ontwikkeling. Tot op de dag van vandaag wordt deze school afgeschilderd als “tendensschilderkunst”, omdat zij geen schilderkunst omwille van de kunst nastreeft. Knaus ging later ook naar Parijs en Barbizon. Door zijn beroepservaring was Vincent natuurlijk bekend met deze belangrijke Düsseldorfse schilderschool met zijn belangrijke vertegenwoordigers, en hij plaatste zich even duidelijk in de geschillen met zijn conservatieve familieleden.

Een jaar later, in de zomer van 1883, werd Theo ook verliefd op een prostituee, maar zag daarvan af door druk van zijn familie en ook van zijn broer, omdat zijn vader dreigde Vincent, die financieel afhankelijk was van Theo, te laten opnemen in een psychiatrische inrichting. Vincent draaide zich om: “Je kunt me geen vrouw en geen kind bezorgen. Je kunt me geen baan bezorgen. Maar geld, dat wel. Wat heb ik daar aan?”

In de herfst van 1883 scheidde Van Gogh van Sien, zich er terdege van bewust dat hij het in de toekomst zonder een eigen gezin zou moeten stellen: “Wij zijn nu geconfronteerd met dit feit – mijn vaste voornemen om dood te zijn voor alles behalve mijn werk. Vincent besloot zich geheel aan de schilderkunst te wijden zonder enige relatie, maar schreef aan Theo: “Ik zeg je dat het te veel is voor mij alleen. Ik heb een metgezel nodig … Ik heb projecten die van dien aard zijn dat ik ze niet alleen durf uit te voeren … Geen van ons beiden zal alleen zijn; onze werken zullen samensmelten, een beetje zoals de wateren die samenvloeien.”

Antwerpen en Parijs

Vincent van Gogh zou drie maanden in Antwerpen blijven. De schilder bespaarde liever op voedsel dan op schildersmateriaal; in zijn brieven klaagde hij over gezondheidsproblemen en zwakte ten gevolge van de ontoereikende voeding. Vooral omdat modellen en verwarmde ruimten hem daar gratis ter beschikking stonden, volgde de nu 32-jarige cursussen aan de kunstacademie. Er zijn verslagen van oud-studiegenoten tot ons gekomen, die hem op hun beurt beschrijven als een excentriekeling en een buitenstaander. Toen in maart 1886 de vakanties aan de academie begonnen, ging Van Gogh naar zijn broer Theo in Parijs, het centrum van de kunstwereld in die tijd.

Het was niet zonder twijfels dat Theo de broer in huis nam. In feite zouden de twee jaren van samenwonen gekenmerkt worden door ups en downs.

Hij woonde in de rue Laval en beheerde het filiaal aan de boulevard Montmartre 19, waar hij op de begane grond de schilders van de (officiële, erkende) salon moest tentoonstellen, die de rijkdom van Boussod en Valadon (opvolgers van Goupil & Co) bevorderden, en op de tussenverdieping werden zijn favoriete impressionistische schilders getolereerd, de (nog) verguisde avant-garde. Hij was een zelfverzekerde professional als het op schilderen aankwam. Hij had het juiste oog om een schilderij te beoordelen, om een schilder te beoordelen, en een enorme kennis. Hij was onhandig in zijn manier van doen, maar evenzeer op het scherp van de snede als Vincent wat de moderne schilderkunst betreft. Zij waren in voortdurende uitwisseling, vulden elkaar aan en corrigeerden elkaar, en zorgden voor kruisbestuiving. En hij was een uitstekend koopman. Hij stelde Monet tentoon en verkocht ook schilderijen van Degas, Renoir, Sisley, Camille en Lucien Pissarro. Hij correspondeerde vol vertrouwen met zijn schilders. Vincent legde voortdurend contact met nieuwe schilders die hij ontdekte en naar Theo verwees. Dit gaf Theo een directe lijn naar de avant-garde. Je zou kunnen zeggen dat Vincent een kundig vertegenwoordiger was die hem als eerste introduceerde bij nieuwe schilders.

Boussod & Valadon schreven in 1890 aan Theo”s opvolger: “Onze rentmeester van Gogh, overigens een soort krankzinnige zoals zijn broer de schilder, ligt in een privé-kliniek; jij moet hem vervangen, doe wat je wilt. Hij heeft afschuwelijke dingen verzameld van moderne schilders die een schande zijn voor ons huis. Er moet wat Corot, Rousseau, Daubigny zijn geweest, maar wij hebben deze voorraad overgenomen, wat onnodig is voor uw onervarenheid. U vindt er ook een zeker aantal olieverfschilderijen van de landschapsschilder Claude Monet, die in Amerika een beetje begint te verkopen, maar hij doet er te veel van. Wij hebben een contract dat wij al zijn produkties moeten kopen, en hij staat op het punt ons te overstelpen met zijn landschappen, die altijd hetzelfde thema hebben. En wat de rest betreft, dat zijn gruwelen…” Viviane Forrester

Van Gogh volgde een paar maanden lessen in het atelier van Fernand Cormon, een particuliere kunstschool. Het was vooral hier dat hij kennis maakte met talrijke andere schilders, waaronder Henri de Toulouse-Lautrec, Paul Signac, Louis Anquetin en Paul Gauguin. Hij raakte bevriend met Émile Bernard. Hij was blijkbaar goed geïntegreerd in de kring van jonge collega”s die, net als hij, nog op hun doorbraak wachtten. Van Gogh, die voorstander was van een vereniging van de concurrerende en vaak ruziënde kunstenaars, organiseerde twee gezamenlijke tentoonstellingen in restaurants, die echter voor hem zonder verkoopsucces bleven. Ook de tentoonstelling van schilderijen in de etalage van de verfhandelaar en kunstliefhebber Père Tanguy was geen succes.

In Parijs wendde Van Gogh zich tot de impressionistische kunststijl die daar gangbaar was. Onder deze indruk lichtte zijn voorheen donkere palet op en begon hij te experimenteren met verschillende schildertechnieken. Hij schilderde veel buiten, vooral op het platteland rond Parijs, zoals Montmartre en Asnières. Tegelijkertijd maakte hij kennis met ukiyo-e – Japanse houtsneden, bijvoorbeeld van Katsushika Hokusai – en begon ze te verzamelen. In 1887 organiseerde hij een tentoonstelling van ukiyo-e houtsneden in het Café Le Tambourin, met de eigenares Agostina Segatori, met wie hij korte tijd een liefdesrelatie had.

Later zal Bernard schrijven dat hij in het atelier van Cormon een man ontdekte “met rood haar, het sikje van een geit, de blik van een adelaar en bijtende mond; van gemiddelde lichaamsbouw, gedrongen maar ook niet overdreven, met levendige gebaren en schokkerige passen, zo was van Gogh, altijd met zijn pijp, een doek of ets of karton. Fel in het spreken, eindeloos gedetailleerd en een ontwikkelaar van ideeën, minder klaar voor controverse en vol van dromen, ah! dromen, dromen! Grote tentoonstellingen, filantropische kunstenaarscoöperaties, het stichten van kunstenaarskolonies in het zuiden van Frankrijk.”

De hartstochtelijke discussies vonden plaats in de ateliers of in de cafés, met Pissarro, Gauguin, Signac, Seurat, soms ook Degas. Voor het grootste deel behoorden de vrienden tot de “Kleine Boulevard”, maar de scheiding met de impressionisten, die tot de “Grote Boulevard” werden gerekend, was niet zo duidelijk: Monet, Renoir, Pissarro, Sisley… Samen hadden zij een buitenstaanderspositie ten opzichte van de schilders die in de officiële “Salon” exposeerden. Vincent schilderde stillevens van bloemen, landschappen, zelfportretten. Hij wisselde foto”s uit met Bernard, zodat toen de criticus Albert Aurier Bernard”s studio bezocht, Vincent onder zijn aandacht kwam.

In de winter van 1886 verhuisden de broers naar een grotere flat in Montmartre (54 Rue Lépic). Theo was blij met zijn broer; aan Moe schreef hij: “Onze nieuwe flat bevalt ons zeer goed. Je zou Vincent niet herkennen, hij is zo veranderd. De anderen vinden het nog erger dan ik. Hij heeft een operatie aan zijn mond ondergaan, hij was bijna al zijn tanden kwijt omdat hij een zieke maag had. De dokter noemt hem genezen. Hij maakt fantastische vorderingen in zijn werk en begint succes te krijgen. Hij schildert vooral bloemen, zodat zijn schilderijen kleurrijker zijn. Hij heeft nog niets verkocht, maar hij ruilt zijn schilderijen voor anderen. Dankzij dit, hebben we een mooie collectie van enige waarde. Hij is veel gelukkiger dan vroeger, en de mensen hier vinden hem aardig. Om dit te bewijzen, gaat er bijna geen dag voorbij dat hij niet wordt uitgenodigd in het atelier van bekende schilders of dat zij hem komen bezoeken. Hij heeft vrienden die hem elke week een heleboel bloemen sturen, die hij als model neemt. Als dit zo doorgaat, zullen zijn problemen snel voorbij zijn. Hij zal voor zichzelf kunnen zorgen.” Vincent slaagde erin om schilderijen van zijn vrienden te verkopen.

Vincent vertrok niettemin in 1887. Viviane Forrester vermoedt dat deze verhuizing te maken had met Theo”s relatie met Johanna Bonger (1862-1925), de zus van hun gemeenschappelijke vriend Andries Bonger. Theo en Jo zouden zich pas in januari 1889 verloven en drie maanden later trouwen, maar Theo werd al in 1887 hoopvol verliefd op haar. Jo kreeg na de dood van de twee broers van Gogh een uitzonderlijk belang, omdat zij ervoor zorgde dat de schilderijen bekend werden en de eerste brievenbundel publiceerde, omdat zij de erfenis voor Theo”s zoon beheerde.

Een brief die Theo schreef aan de zuster Wil maakt duidelijk hoe moeilijk de scheiding van Vincent voor hem was:

“Parijs 24 en 26 februari 1888

Lieve Wil,

Ik wil je al heel lang schrijven, en ik doe het nu omdat ik je moet zeggen dat ik weer alleen ben. Vincent ging afgelopen zondag naar het zuiden, eerst naar Arles om zich te oriënteren, en daarna waarschijnlijk naar Marseille. De nieuwe school van schilders probeert vooral licht en zon in schilderijen te krijgen, en je kunt goed begrijpen dat de grijze dagen de laatste tijd weinig materiaal voor motieven hebben opgeleverd. Bovendien, de kou heeft hem ziek gemaakt. Jaren van zorgen en tegenspoed hebben hem niet sterker gemaakt, en hij had duidelijk behoefte aan een mildere lucht. Een reis van een nacht en een dag en men is er, zo was de verleiding, en daarom besloot hij snel om er heen te gaan. Ik denk dat het hem zeker goed zal doen, zowel lichamelijk als voor zijn werk. Toen hij hier twee jaar geleden kwam, had ik nooit gedacht dat we zo verbonden zouden zijn, want nu is er zeker een leegte waar ik weer alleen ben in mijn flat. Als ik iemand vind, wil ik met hem samenwonen, maar het is niet makkelijk om iemand als Vincent te vervangen. Het is ongelooflijk hoeveel hij weet en wat een heldere kijk hij op de wereld heeft. Daarom ben ik er zeker van dat hij naam zal maken als hij nog een bepaald aantal jaren te leven heeft. Door hem kwam ik in contact met vele schilders die hem zeer hoog achtten. Hij is een van de meesters van de nieuwe ideeën, dat wil zeggen, er is niets nieuws in deze wereld en daarom zou het juister zijn te spreken van het herstel van oude ideeën die door de dagelijkse sleur zijn bedorven en klein gemaakt. Bovendien heeft hij zo”n groot hart dat hij voortdurend probeert iets voor anderen te doen, helaas voor hen die hem niet kunnen of willen begrijpen”.

Eerste plan

De verhuizing naar het zuiden, naar Marseille, sprak Vincent aan vanwege het licht: “… dit is de zon die nooit tot ons is doorgedrongen, wij anderen uit het noorden”. Sinds de Japanse mode was licht zijn specialiteit, en daarom was Bretagne minder een optie als bestemming, ook al had hij er vrienden. Maar niet alleen vanwege het licht, en ook niet alleen vanwege de vrienden, maar vooral vanwege zijn rolmodel Adolphe Monticelli (1824-1886).

Monticelli was een leerling van Felix Ziem (1821-1911), die beïnvloed was door de Barbizon-groep en tijdelijk in Parijs woonde. Vanaf 1849 had hij een woning in Montmartre in Parijs (in de Rue Lépic, zoals die later werd genoemd, waar Theo met Vincent zou gaan wonen) en vanaf 1853 in Barbizon. Feliz Ziem raakte bevriend met Théodore Rousseau (1812 in Parijs – 1867 in Barbizon) en Jean François Millet (1814 in Gréville-Hague – 1875 in Barbizon), Vincents twee rolmodellen sinds de kostschool. Het inspirerende oriëntalisme had zich ook van Ziem meester gemaakt. Hij wordt beschouwd als een voorloper van het Impressionisme.

Tweede plan

In de verbeelding van Vincent moest het “Atelier van het Zuiden” meer zijn dan een schilderskolonie, namelijk een phalanstère (falansterium) volgens de ideeën van Fourier, want dat is een werk- en leefgemeenschap van gelijkgestemden voor gemeenschappelijk nut. Voor de vroege socialist Charles Fourier, die door Karl Marx als een utopist werd bestempeld, was het beide: een kolonie en een gemeenschap die streed voor een betere samenleving dan de kapitalistische, waarvan hij de “anarchistische industrie” en de “commerciële handel” verwierp. Vincents Atelier van het Zuiden moest een project worden waar mensen samen en gelijkwaardig werkten en verkochten, waar succes gelijkelijk werd gedeeld en waar mensen leefden naar hun eigen behoeften. Dit was zijn opvatting van het socialisme. Gauguin zou komen, de poging begon voorlopig in paren, maar werd consequent voortgezet. Bernard had afgesproken dat hij er ook zou zijn. Er was een begin gemaakt, Vincent begon alleen, had contacten met schilders in de omgeving en was euforisch.

Derde plan

Vincent wist dat Theo zijn werkgevers vroeg of laat wilde ontslaan en dat hij een basisvoorraad schilderijen had die voldoende was voor zijn eigen zaak. Hijzelf achtte zich ook competent en voelde zich in staat te verkopen: “Mijn beste broer, als ik niet zo gek en verliefd was op dit smerige schilderij, wat zou ik nu een handelaar zijn met de impressionisten.” Het plan ging uit van drie locaties: Parijs met Theo, Marseille met Vincent, Londen met Hermanus Tersteeg, Theo”s opvolger bij Goupil & Co. Hij hoopte dat Tersteeg door Theo zou worden overgehaald, stelde voor hem in Parijs uit te nodigen en hem rond te leiden in de ateliers van de bevriende schilders. Dan zou Tersteeg leren wat een schilder Vincent was. Een oude wond zou worden gesloten. Het zou ook een eerherstel zijn voor zijn ooms. Hij stelde een brief op die Theo naar Tersteeg stuurde.

Op 19 februari 1888 reisde hij naar Arles in het zuiden van Frankrijk.

Arles

Oorspronkelijk was Arles alleen bedoeld als tussenstop op weg naar Marseille. Maar hij bleef steken in dit provinciaal nest omdat zijn “Atelier van het Zuiden” daar vorm aan het krijgen was. Het plan van een handelsnetwerk met Tersteeg mislukte, maar tot kort voor Vincent”s zelfmoord had hij de hoop nog niet opgegeven om een gezamenlijke onderneming met Theo op te richten. Andries Bonger kwam later als partner in het gesprek.

Hij verbleef eerst in Hotel Carrel. In maart had hij een ontmoeting met de schilder Christian Mourier-Petersen. Op 15 april kreeg hij bezoek van de Amerikaanse schilder Dodge Macknight, die hij tweemaal in Fontvieille bezocht. Het contact werd gelegd door zijn vriend John Russell. Half juni was er een belangrijke ontmoeting met Eugène Boch. Vincent gaf tekenles aan de Zouaven Milliet.

Van 22 maart tot 3 mei had hij drie schilderijen op de 4e Tentoonstelling van de Onafhankelijken in Parijs.

In april huurde hij een studio in het Gele Huis, waar hij vanaf september ook woonde, nadat hij ook de andere kamers in het huis had gehuurd. Tussendoor woonde hij in een kamer in het café van meneer en mevrouw Ginoux, die hij ook portretteerde. Het Gele Huis werd het slachtoffer van een bombardement door het Amerikaanse leger tijdens de bevrijding van de nazi”s.

In artistiek opzicht was het verblijf in Arles bijzonder productief; in zestien maanden maakte Van Gogh 187 schilderijen. Bij gebrek aan modellen, wendde hij zich eerst tot het landschap. Na de brug van Langlois schilderde hij in de lente een serie bloeiende boomgaarden en andere motieven uit de omgeving van Arles. Van 30 mei tot 4 juni maakte Van Gogh een excursie naar de Camargue aan de Middellandse Zee, naar Saintes-Maries-de-la-Mer, vanwaar hij onder meer de schetsen voor het schilderij Vissersboten op het strand van Les Saintes-Maries, dat hij later maakte, mee naar huis nam.

Hij had veel sympathie voor Eugène Boch, die hij portretteerde. Hij ontwikkelde ook contacten met medeburgers van Arles, die tot uiting kwamen in portretten. Van bijzonder belang was zijn vriendschap met de postmeester Joseph Roulin. Van Gogh schilderde alle leden van de vijfkoppige familie Roulin meerdere malen, waaronder de postmeester alleen al zes keer.

Nadat hij in september klaar was met de inrichting van zijn flat, kon van Gogh denken aan de verwezenlijking van een lang gekoesterde droom: De Studio van het Zuiden, waar kunstenaars samen leefden en werkten. Alleen Paul Gauguin stemde echter na veel aarzeling toe, nadat Theo van Gogh hem had beloofd zijn reiskosten en een maandelijkse toelage te betalen. Van Gogh keek zowel met vreugde als met spanning uit naar de komst van Gauguin. Om indruk te maken op zijn collega en om de voor hem bestemde kamer in te richten, schilderde hij in korte tijd talrijke schilderijen, waaronder de bekende zonnebloemschilderijen. Hij schilderde ook onvermoeibaar om Theo, bij wie hij zich in de schuld voelde staan, waar voor zijn geld te geven voor de extra uitgaven voor de inrichting van het huis. Vóór de komst van Gauguin klaagde Van Gogh over gezondheidsproblemen als gevolg van uitputting.

Gauguin kwam op 23 oktober in Arles aan; Emile Bernard aarzelde nog. Theo was verheugd en schreef: “Ik ben erg blij dat Gauguin bij u is…. Nu, in je brief, zie ik dat je ziek bent en je veel zorgen maakt. Ik moet je voor eens en altijd iets vertellen. Ik zie dat het gedoe over geld en het verkopen van foto”s en de hele financiële kant niet bestaat, of beter gezegd het bestaat als een ziekte. Je hebt het over geld dat je me schuldig bent en dat je aan me terug wilt geven. Dat weet ik niet. Wat ik wil dat je bereikt is dat je nooit zorgen moet hebben. Ik ben gedwongen te werken voor geld…”

Het is echter een competitieve relatie tussen twee koppige en emotionele mensen, van wie tenminste Gauguin egocentrisch en berekenend is. Beiden zijn snel opvliegend en overtuigd van hun eigen schilderij. Maar Vincent is bereid Theo”s maandelijkse toelage (150 francs) en het huis gelijk te delen. Zij schilderen dezelfde motieven naast elkaar en, op verzoek van Vincent, schildert ieder een zelfportret. De schilders Laval en Bernard, beiden goede vrienden van de “school” maar nog niet in Arles, schilderen ook een zelfportret voor Vincent. Vincent is enthousiast over de kwaliteit van de schilderijen en geeft Theo de hoop dat ze “beter en verkoopbaarder” zullen worden.

In oktober 1888 verkocht Theo een schilderij van Corot en een zelfportret van Vincent aan een Londense galerie en bevestigde de betaling. Hierop werd reeds gewezen door M. E. Trabault in 1967, zoals Viviane Forrester schrijft. Toch wordt aan dit feit geen aandacht besteed, hoewel het aantoont dat Vincents schilderijen reeds tijdens zijn leven kopers vonden.

Op 1 en 2 november 1888 schreven Vincent van Gogh en Paul Gauguin een brief aan hun wederzijdse vriend Emile Bernard, die in 2020 voor 210.600 euro werd geveild omdat het de enige brief is van beide schilders samen. Het maakt duidelijk dat zij op dat moment nog eensgezind waren, samenwerkten en de toekomst planden.

Vincent schreef: “Ook denk ik niet dat je erg verbaasd zult zijn als ik je vertel dat onze gesprekken zullen gaan over het verschrikkelijke onderwerp van een vereniging van bepaalde schilders. Deze vereniging, zal het of mag het ja of nee een commercieel karakter hebben. Wij zijn nog niet tot een conclusie gekomen en hebben nog helemaal geen voet op een nieuw continent gezet. Dus ik, die een flauw vermoeden heb van een nieuwe wereld, die zeker geloof in de mogelijkheid van een geweldige renaissance van de kunst. Ik geloof dat deze nieuwe kunst de tropen als haar thuis zal hebben. Ik geloof dat wij zelf alleen als bemiddelaars zullen dienen. En dat het alleen een volgende generatie zal zijn die in vrede zal kunnen leven. Uiteindelijk zullen dit alles, onze taken en onze actiemogelijkheden ons alleen door experimenten duidelijker worden.” Gauguin voegde daaraan toe: “Zijn idee van de toekomst van een nieuwe generatie in de tropen lijkt mij als schilder volkomen juist, en ik blijf de intentie koesteren om daarheen terug te keren als ik de middelen kan vinden. Wie weet, met een beetje geluk?”

Op dit punt was de stand van de discussie tussen de twee schilders duidelijk dat hun Atelier van het Zuiden naar de tropen moest verhuizen. Na de etappe in Arles zou Vincent misschien eerst Marseille bezoeken, maar in ieder geval zou hij Gauguin volgen naar de tropen. Dat is wat er daar staat. Paul Gauguin was net terug van een kunstenaarskolonie in Bretagne, die hij had helpen opbouwen, en wilde het liefst terugkeren naar de tropen, waar hij al had geschilderd. De vorige keer was hij niet alleen gegaan, maar met een vriend. Vincent van Gogh was bereid met hem mee te gaan om zijn droom te verwezenlijken, die nu heel dichtbij was.

Niet lang daarna was de relatie tussen de twee moeilijke karakters beladen met conflicten. Medio december bezochten zij echter samen het Fabre Museum in Montpellier, waar zij schilderijen van Delacroix aantroffen die Vincent schokten. Delacroix schilderde zijn opdrachtgever Bruyas verschillende malen; op één schilderij confronteert de schilder de opdrachtgever als een zelfbewuste kunstenaar met een bediende en een hond. Het schilderij toont Bruyas in het zwart gekleed in rouw of wanhoop en is als een spiegel die Vincent wordt voorgehouden. Hij schreef aan Theo: “Dit is een heer met een rode baard en rood haar die een duivelse gelijkenis vertoont met u of mij en die mij doet denken aan dat gedicht van Musset: Overal waar ik de aarde aanraakte, om bij ons te zitten, kwam er een in het zwart geklede ellendeling, die ons aankeek als een broer.”

En hij vroeg Theo om een litho van een ander werk van Delacroix, “want het lijkt mij dat juist deze figuur iets te maken moet hebben met het prachtige portret van Brias”. Het is het schilderij van Tasso in de gevangenis van de krankzinnigen: “Le Tasse dans la prison des fous”.

In deze situatie in het museum verscheen de zwart geklede ongelukkige broer, de doodgeboren Vincent de Eerste, door wie Vincent van kinds af aan werd achtervolgd, omdat hijzelf slechts zijn surrogaat Vincent de Tweede was. En hij herkende zijn wanhoop. Hij zag in het schilderij van Delacroix een allegorie voor de situatie in Arles: de kunstenaar Gauguin begroet trots, bijna hooghartig de stijve koopman Theo, achter wie de kromme broer Vincent dient.

De wanhoop zou toenemen, want Theo plande een reis naar Holland om zijn toekomstige vrouw aan de familie voor te stellen. Theo was nu de enige naaste die hij nog had, want Gauguin was op weg naar Parijs, waar Theo schilderijen van hem had verkocht. Vincent raakte in een crisis bij elke stap die Theo nam om zich verder van hem te distantiëren, omdat hij bang was voor de scheiding, die hij zag als vallen. Cf. Viviane Forrester

Zijn samenwonen met Gauguin eindigde precies twee maanden later met een incident dat nooit helemaal is opgehelderd, waarbij van Gogh na een verhitte ruzie een groot deel van zijn linkeroor zou hebben afgesneden, zoals Paul Gauguin meldde en hijzelf later ook schreef. Van Gogh werd de volgende ochtend gevonden, bewusteloos en verzwakt door bloedverlies. Volgens Vincent”s brief van 7.8 januari 1889, was de achterste auriculaire slagader doorgesneden, met aanzienlijk bloedverlies tot gevolg. Gauguin verwittigde Theo en reed naar Parijs.

Saint-Rémy

Het particuliere psychiatrische ziekenhuis Saint-Paul, waar de schilder op 8 mei aankwam, was gehuisvest in een voormalig klooster uit de 12e eeuw met nonnen in dienst. Er was daar geen behandeling, behalve een koudwaterbad; het eten was erbarmelijk (kakkerlakken in het eten). Vincent van Gogh klaagde per brief over de totale passiviteit van zijn medepatiënten, van wie hij zoveel mogelijk wegbleef, maar op de psychiatrische afdeling hoefde hij niet bang te zijn: “Want hoewel er sommigen zijn die schreeuwen of niet goed bij hun hoofd zijn… kan ik soms een praatje maken, bijvoorbeeld met iemand die alleen maar met onsamenhangende klanken antwoordt, omdat hij niet bang voor me is.” In werkelijkheid was het een gekkenhuis om mensen op te sluiten. Viviane Forrester beschrijft het levendig: “Binnen, wanhoop, lange sombere gangen in de mannenvertrekken, van waaruit de kleine identieke kamers met hun zware ijzeren tralies uitmonden. Overal ijzeren tralies, tralies, gesloten deuren. Boven aan de trap en ook onder aan de trap. Overal. Vincent zal ze buiten zijn foto”s laten.”

Hijzelf mocht echter al spoedig schilderen, en hij begon daarmee in de eerste dagen na zijn aankomst in zijn cel. Geleidelijk aan mocht hij zich vrijer bewegen om te schilderen. De vaak mislukte, teruggetrokken man klampte zich nu nog meer dan voorheen vast aan zijn werk. Eerst schilderde hij het uitzicht vanuit zijn raam, daarna motieven uit de tuin van het gesticht, tenslotte ook motieven uit de omgeving van Saint-Rémy en de sterrennacht die later beroemd werd.

In de zomer kreeg hij een zware aanval die een zes weken durende crisis betekende nadat hij hoorde van Jo”s zwangerschap. Tevergeefs, hij verzette zich tegen de naam Vincent. Een andere crisis volgde met Kerstmis, tijdens welke hij (evenals tijdens een andere aanval aan het eind van het jaar) probeerde giftige verf in te slikken, hetgeen als een zelfmoordpoging kan worden beschouwd. Daarna waagde hij zich wekenlang niet buitenshuis, maar schilderde verschillende zelfportretten. Bovendien zette hij een aantal schilderijen die hij waardeerde en als zwart-wit reproducties bezat – vooral van Delacroix en Millet – om in kleurenschilderijen. In de lente van 1890 keerde hij terug naar het thema van de irissen.

Tussen september 1889 en april 1890 zond Theo schilderijen van Van Gogh in voor drie gerenommeerde tentoonstellingen van avant-garde kunst. Dit was de eerste keer dat de schilder een breder publiek bereikte. De reacties waren lovend en mondden uit in een enthousiast artikel van de criticus Gabriel-Albert Aurier in een kunsttijdschrift. Bovendien werd op een van de tentoonstellingen in het begin van 1890 Van Gogh”s schilderij De rode wijngaarden van Arles verkocht – het is de enige gedocumenteerde verkoop uit zijn rijpe periode. De schilder keek meer angstig dan blij uit naar het succes dat nu in het verschiet zou liggen. Op het eerste gezicht lijkt het zo, want Vincent hield niet van het beeld dat Aurier van hem schetste: een waanzinnig genie in tendens. Tegelijkertijd kende hij het belang van lof, stuurde Aurier een van zijn schilderijen en schreef aan Theo:

“Weet je nog dat toen Reid er was, we het hadden over de noodzaak om veel te creëren? Korte tijd later kwam ik naar Parijs en zei: “Zolang ik geen 200 foto”s heb, kan ik helemaal niets doen; wat voor sommigen te snel werken lijkt, is in feite het gewone, de normale toestand van het gewone werk. Je moet gewoon begrijpen dat een schilder op dezelfde manier moet werken als een schoenmaker, bijvoorbeeld.

Moeten we niet een kopie van Auriers essay naar Reid sturen of misschien naar Tersteeg of naar C.M.1? Wij moeten daar nu gebruik van maken en proberen iets in Schotland te plaatsen, nu of zelfs later. Ik denk dat je de foto die ik voor Aurier heb gemaakt wel mooi zult vinden.”

Sinds de herfst was Van Gogh van plan het gesticht, waar hij zich een gevangene voelde, te verlaten en terug te keren naar het noorden. Dit deed de vraag rijzen naar een plaats waar hij de nodige verzorging zou krijgen. In het voorjaar van 1890 leek de kwestie te zijn opgelost: In Auvers-sur-Oise, ongeveer 30 km van Parijs, zou de kunstliefhebber en arts Paul Gachet voor hem zorgen.

Laatste maanden in Auvers sur Oise

Op 17 mei 1890 kwam Vincent van Gogh in Parijs aan om te logeren bij zijn broer, diens vrouw en hun zoon, ook Vincent geheten, die eind januari was geboren. Vincent had Jo gesmeekt om een andere naam te kiezen omdat het een andere Vincent belangrijk maakte voor Theo. Jo had problemen met Vincent. De sfeer in het gezin was gespannen: Theo had meningsverschillen met zijn werkgevers en speelde met de gedachte een eigen galerie te beginnen – een financieel gokje juist nu hij niet alleen voor zijn broer maar ook voor zijn vrouw en kind moest zorgen; bovendien werd hij al enige tijd gehinderd door diverse gezondheidsproblemen. Na drie dagen reisde Vincent van Gogh door naar Auvers om Dr. Gachet te bezoeken.

De persoon en het gedrag van Dr. Gachet, van wie zijn nieuwe patiënt zei: “zijn ervaring als arts moet hem toch in evenwicht houden bij de bestrijding van de zenuwziekte waaraan hij volgens mij minstens even ernstig lijdt als ik”, worden in de literatuur verschillend beoordeeld. Terwijl aan de ene kant wordt gezegd dat “Vincent geen betere therapeut voor zijn ziekte kon vinden”, beschouwt meer recent onderzoek hem meer als een hypocriet die Van Gogh”s ziekte verkeerd diagnosticeerde, hem uitbuitte door het “bestellen” van geschenken van schilderijen, en hem mogelijk uiteindelijk tot zijn dood dreef. De weduwnaar Gachet was bekend met vele moderne kunstenaars, waaronder Paul Cézanne en Claude Monet, wiens schilderijen hij verzamelde, en was zelf in zijn vrije tijd ook artistiek actief. Van Gogh woonde in de herberg, maar werd eenmaal per week uitgenodigd voor een diner bij de dokter, die zeer gesteld was op zijn schilderkunst.

In Auvers raakte de schilder in een ware creatieve roes. In 70 dagen maakte hij ongeveer 80 schilderijen en 60 tekeningen. Het nog landelijke Auvers met zijn rieten hutten bood hem talrijke motieven. Hij schilderde de huizen van het dorp, de kerk en portretten van enkele inwoners, waaronder dat van dokter Gachet en zijn dochter (Mademoiselle Gachet aan de piano). Theo deelde zijn broer mee dat hij zijn baan bij Boussod wilde opzeggen en samen met Dries Bonger, de broer van Jo, een eigen zaak wilde beginnen. Hij was het niet eens met het loon, maar bovenal had hij meer geld nodig voor zijn gezin. Hij zag een kans om veel geld te verdienen met de moderne schilders die door zijn bazen werden veracht. Theo had echter zakenpartners nodig om de zaak te financieren en hoopte op Dries, Jo”s broer, die met zijn vrouw een flat in hetzelfde huis had gevonden. Het samenleven onder één dak ging niet zonder conflicten. Op zondag 6 juli bezocht Vincent Theo en Dries in Parijs om hoopvol te praten over Theo”s nieuwe perspectief: een joint venture waarbij Vincent betrokken zou zijn. De vrouwen bemoeiden zich ermee, Dries weigerde. Vincent vertrok dezelfde dag, depressief. Hij wilde eigenlijk langer blijven. Het echtpaar Theo-Jo was zich bewust van het drama en wist toch geen uitweg.

Theo schreef op 25 juli aan Jo: “Kon hij maar iemand vinden om er een paar van te kopen, maar ik ben bang dat dat nog heel lang kan duren. Maar je kunt hem niet laten vallen als hij zo hard en zo goed werkt. Wanneer zal er een gelukkige tijd voor hem komen? Hij is zo door en door goed en heeft me zo geholpen om door te gaan.”

Jo antwoordde op 26 juli: “Wat zou er mis kunnen zijn met Vincent? Zijn we te ver gegaan de dag dat hij kwam? Liefste, ik heb me voorgenomen nooit meer ruzie met je te maken en altijd te doen wat je wilt.

Op 27 juli verwondde Vincent zichzelf ernstig bij een zelfmoordpoging in de velden rond Auvers met een pistool. Dr Gachet en een andere dokter kwamen en hielpen hem niet. Theo haastte zich en bleef aan het bed van zijn broer tot deze op 29 juli overleed.

Vincent schilderde onder andere de korenvelden rond Auvers in een regenachtige stemming kort voor het einde. Viviane Forrester herinnert zich het schilderij De begrafenis in Koren, dat Vincent in zijn kindertijd had begeleid omdat het achter het bureau van zijn vader hing. In het Frans heeft tarwe de dubbele betekenis van graan en geld.

Op 27 juli schoot Van Gogh zich buiten in de borst (volgens een ander verslag in de maag), maar hij kon nog terugkeren naar de herberg. Er is veel gespeculeerd over de motieven voor de daad: Het is mogelijk dat hij, nu Theo een huisvader was, vreesde voor Theo”s onverdeelde aandacht en bovendien niet langer een financiële last voor zijn broer wilde zijn in diens onzekere beroepssituatie; mogelijk was het overlijden ook bedoeld om de prijs van zijn schilderijen te verhogen ten voordele van Theo. Een ander denkbaar motief zou kunnen zijn dat een ontluikende liefdesrelatie met de 21-jarige dochter van Gachet door haar vader was verboden. Het is ook mogelijk dat het schot een “schreeuw om hulp” was zonder enige echte bedoeling om te doden. Volgens een recente theorie stierf Van Gogh echter niet door zelfmoord, maar was hij het slachtoffer van een ongeluk. Niet alleen was Vincent al enige tijd suïcidaal, maar als je het levensverhaal kent en de correspondentie zorgvuldig leest, vind je de verklaring voor de zelfmoord in Vincent”s brieven. Zoals hierboven is aangetoond, had Theo het pact tussen schilder en handelaar verbroken en ten gunste van zijn vrouw en kind Vincent gekozen. De toekomst als schilder was dus voor Vincent geblokkeerd en de enige band was doorgesneden.

De twee artsen die werden opgeroepen, waaronder Dr Gachet, zagen af van het verwijderen van de kogel. Theo haastte zich naar hem toe, gaf hem hoop dat hij de verwonding zou overleven. Vincent antwoordde, “Het is nutteloos. Het verdriet zal altijd blijven.” De wenende Theo legde zijn hoofd naast dat van zijn broer. Vincent mompelde, “Zoals in Zundert.” Vincent van Gogh overleed op 29 juli in het bijzijn van zijn broer. Cf. ook in het volgende: Viviane Forrester.

Op 9 oktober stortte Theo in. Op 12 oktober wordt Theo overgebracht naar een psychiatrische afdeling. Op het opnameformulier wordt in de kolom “Oorzaak van de ziekte” genoteerd: “Chronische ziekte. Overwerk en verdriet. Hij heeft een leven geleid vol emotionele spanning.”

De bevriende schilder Camille Pissarro schreef aan zijn zoon Lucien Pissarro: “Als gevolg van deze dingen, in een moment van wanhoop, verliet hij de Boussod en werd plotseling gek. (…) Hij wilde de tamboerijn huren om een schildersvereniging op te richten. Daarna werd hij gewelddadig. Hij hield zo veel van zijn vrouw en kind, dat hij ze wilde doden.”

Theo voelde zich schuldig dat hij niet genoeg in zijn broer geloofde en zijn project van een Falkanstery niet steunde. In zijn hallucinaties sprak hij over het huren van het Parijse kabinet “Tambourin”, waar Vincent een paar jaar eerder had geëxposeerd, om de schildersvereniging op te richten waarvoor Vincent zo hardnekkig had gestreden. Hij wist toen hij stierf dat dit project van Vincent ook zijn eigen project was, waarvan de mislukking hen beiden brak.

Theo overleefde Vincent met slechts een half jaar. Vandaag liggen de graven van de broers naast elkaar op het kerkhof van Auvers.

Nederlandse periode

Van september 1866 tot maart 1868 kreeg Vincent teken- en kunstlessen aan een eliteschool. Je kunt vandaag Vincent”s tekenles bezoeken op de plek waar hij naar school ging. Hij werd naar het gerenommeerde “Wilhelm II” instituut in Tilburg gestuurd. Zijn leermeester was Constant Cornelis Huijsmans, een succesvol schilder van landschappen en het boerenleven in Frankrijk. Hij had ook relevante tekenleerboeken gepubliceerd. Zijn vader was al tekenleraar geweest aan de Koninklijke Academie, en zijn zoon Constant was hem opgevolgd. Huijsmans zette de koers uit voor Vincent. Hij was een navolger van Theodore Rousseau, een realistische landschapschilder die de School van Barbizon had opgericht. Het bracht de eerste openluchtschilders samen, waaronder Cézanne. Huiysmans had door het zuiden van Frankrijk gereisd en was een voorstander van subjectiviteit. De staat verstrekte hem een lening zodat hij een collectie reproducties van kunstwerken kon kopen, die zijn leerlingen leerden bekijken en kopiëren. Vincent maakte er zijn eerste tekening als tiener van twee boeren leunend op een schop. Opgemerkt moet nog worden dat Vincents leraar op de school de belangrijkste Nederlandse schilder van de avant-garde was, die hem de manier van kijken en schilderen bijbracht die Vincent later zou voortzetten, want in Parijs zou hij zich aansluiten bij de opvolgers van deze “school”.

Vincent nam teken- en schilderlessen bij Anton Mauve vanaf november 1881. Hij vertegenwoordigde het Barbizon van het Noorden. Hij behoorde tot de Oosterbeekse School, een kunstenaarskolonie die zich in de buurt van Arnhem aan de Nederrijn had ontwikkeld en die wordt beschouwd als het Barbizon van het Noorden. De kunstenaars wendden zich tot de natuur en schilderden het landschap van vóór de industrialisatie en de mensen. Deze school had een aantrekkingskracht op meer dan veertig schilders tussen 1840 en 1870, en was vooral in de jaren vijftig baanbrekend. Daartoe behoorden Jozeph Israëls, de Nederlandse schilder die tijdens zijn verblijf in Parijs (1845-1847) werd beïnvloed door de kunstenaarskolonie van Barbizon, en zijn landgenoot Hendrik Willem Mesdag. Zij wendden zich tot het realisme en het schilderen in de open lucht in de natuur. Israëls bracht in de jaren vijftig en zestig veel tijd door aan de kust (Katwijk en Zandvoort) en verhuisde in het begin van de jaren zeventig naar Den Haag. De kust is er niet ver vandaan, Scheveningen maakt deel uit van de residentiële stad Den Haag. De Oosterbeekse School bleef vanaf 1870 de Haagse School beïnvloeden en ontwikkelde een Nederlandse vorm van impressionisme. Het vissersdorp Scheveningen met zijn vissers en hun boten, de natuur en de kustlandschappen trokken de kunstenaars aan waartoe Mauve, Izraël en Mesdag nog steeds behoren. Zijn zoon Isaac Israël zou in het midden van de jaren tachtig samen met Vincents vriend Breitner het Amsterdamse Impressionisme oprichten, maar tot dan was de Haagse School dominant. De kunstenaarsvereniging Pulchri in Den Haag, waarvoor een kunstenaar gekozen moest worden, speelde hierbij een belangrijke rol. Hij kon solliciteren, maar de commissie besliste. In de galerijen van de vereniging werden verkooptentoonstellingen georganiseerd, evenals gezamenlijke kunstbezichtigingen van schilderijen van leden. Volgens Israëls bestond het comité uit de gebroeders Maris, Weissenbruch, Mesdag en – Anton Mauve. In 1878 hadden zij bovendien het Nederlands Tekengenootschap opgericht. Het samenbindende element van de Nederlandse kunstenaarskolonies van dit tijdperk was het streven naar naturalistische schilderkunst in een tijd waarin het naturalisme ook in de literatuur als een leer werd verkondigd door Emile Zola. Parijs en Barbizon liggen heel dicht bij elkaar, het idee van kunstenaarskolonies beïnvloedde de Duitse schilder Max Liebermann in Scheveningen, Parijs en Barbizon. Keer op keer ging hij naar Nederland. Vincent probeerde hem te ontmoeten in Zweeloo. Een vroeg werk van deze Duitse impressionist is een aardappeloogst en doet denken aan Vincents vroege werken.

Mauve had Vincent een reis naar Drenthe aanbevolen omdat het afgelegen, landelijke landschap daar hemzelf en andere bekende schilders (vooral Max Liebermann) had geïnspireerd. Theo vestigde ook Vincent”s aandacht op Liebermann. Pas in de herfst van 1883 ging Vincent erheen, maar te laat. Zij ontmoetten elkaar later in Parijs, waar de bourgeois Liebermann zich echter afwendde toen hij Vincent zag. Vanaf 1872 ging Max Liebermann bijna elke zomer naar Nederland, vooral naar Zweeloo in Drenthe, een eenzaam gebied van heidevelden en molens grenzend aan Nedersaksen. Er is een verwantschap in de motieven van Liebermann en Van Gogh (naaister, wever), die begin 2020 op de tentoonstelling “Barbizon van het Noorden” te zien was. Vincent schilderde intensief in Drenthe, zeven schilderijen zijn bewaard gebleven. Liebermann bewonderde, net als Vincent van Gogh, de schilder Jean-François Millet en had hem in 1874 in Barbizon bezocht. Tegenwoordig staat het Van Gogh Huis op de grens tussen Veenoord en Nieuw-Amsterdam. Vincent woonde daar in die tijd. Het is een museum en nog steeds een herberg. Zoals de naam al doet vermoeden, is Veenoord een sprookjesachtig oord, dat in Oost-Friesland de naam is voor een heidelandschap met kanalen en molens.

Vincent bewonderde de Belgische schilder Charles De Groux. Hij was een vertegenwoordiger van een maatschappijkritisch realisme dat zich richtte op de verpaupering en verarming van met name de arbeidersklasse. Het is duidelijk dat de burgerlijke familieleden van Vincent niet veel op hadden met zulke onderwerpen, maar Vincent, na zijn ervaringen in de Borinage, had er des te meer waardering voor. De Groux had in 185152 in Düsseldorf gestudeerd, waar de schilderschool rond Wilhelm Ludwig Heine en Ludwig Knaus zich na de Revolutie op sociaal-politieke thema”s had gestort. In de literatuur stond Georg Büchner destijds voor deze nieuwe ontwikkeling. Tot op de dag van vandaag wordt deze school afgeschilderd als “tendensschilderkunst”, omdat zij geen schilderkunst omwille van de kunst nastreefde. Knaus ging later ook naar Parijs en Barbizon. Door zijn beroepservaring was Vincent natuurlijk op de hoogte van deze belangrijke Düsseldorfse schilderschool met zijn belangrijke vertegenwoordigers, en hij plaatste zich even duidelijk in de geschillen met zijn conservatieve familieleden.

In de jaren 1880-1885, die hij respectievelijk in Holland en Brussel doorbracht, waren het nog twee landgenoten uit de 17e eeuw die zijn werk beïnvloedden: Rembrandt en Frans Hals. Van hen nam hij het palet van bruine, grijze en zwarte tinten over, het clair-obscur schilderen, het impasto aanbrengen van verf met de vrij grove penseelstreken die zichtbaar blijven, het verwaarlozen van picturale details ten gunste van een des te opvallender totaaleffect. Hij bewonderde uitdrukkelijk hoe deze oude meesters ervan afzagen hun schilderijen al te zeer uit te vergroten. “Wat me vooral opviel toen ik de Oudhollandse schilderijen terugzag, was het feit dat ze meestal snel geschilderd zijn. Dat de grote meesters – zoals een Hals, een Rembrandt, een Ruysdael en vele anderen – zoveel mogelijk de premier coup (met de eerste haal) neerzetten en er dan niet zoveel meer aan doen,” schreef hij in 1885 aan zijn broer Theo. Van Gogh zelf hield gedurende zijn hele leven aan dit principe vast.

Inhoudelijk hield hij zich vooral bezig met het onderwerp dat hem het meest na aan het hart lag – de wereld van de gewone mensen. In deze “Hollandse periode” schilderde Van Gogh werkende boeren, hun armoedige hutten, ambachtslieden en, veelzeggend, de aardappel is vaak te vinden in zijn stillevens. Hij eiste dat zijn schilderijen waarheidsgetrouw zouden zijn en een stemming, een gevoel of een idee zouden overbrengen – een eis die hij ook in zijn modellen vervuld zag.

Het meest ambitieuze en bekende schilderij uit deze periode is De Aardappeleters uit 1885. Het toont een boerenfamilie die een eenvoudige maaltijd nuttigt; van Gogh wilde de aardsheid en het harde leven van de plattelandsbevolking uitbeelden. Hij heeft veel moeite gestoken in dit schilderij; omdat hij moeite had de afgebeelde personen in een geloofwaardige scène te groeperen, huurde hij modellen en maakte hij veel studies, ondanks zijn krappe budget.

Tijdstip van ontwikkeling: Antwerpen en Parijs

Tijdens het verblijf van drie maanden in Antwerpen, maar vooral in de twee Parijse jaren 1886-1888, werd Vincent van Gogh blootgesteld aan een breed scala van nieuwe indrukken. Voor zijn eigen werk begon een fase van experimenteren die uiteindelijk zou leiden tot een fundamentele verandering in zijn schilderstijl.

In Parijs kwam hij in aanraking met de daar heersende kunststijl, het impressionisme. Hoewel hij bedenkingen had bij de nieuwe stijl (het oplossen van vormen en het licht aanbrengen van verf waren te sterk in tegenspraak met zijn eigen doelstellingen en hij miste ook inhoudelijke uitspraken), nam Van Gogh toch elementen van het impressionisme over in zijn eigen schilderkunst. Hij gebruikte nu lichtere, zuivere kleuren en ging over op gestippelde, kommavormige penseelstreken of zelfs stippen (dit was een suggestie van het pointillisme), waarbij hij graag kleurvlakken combineerde met complementaire kleurelementen. Zijn ontmoeting met schilderijen van Eugène Delacroix ondersteunde zijn ontwikkeling naar een sterker gebruik van kleur. Thematisch richtte hij zich op Parijse motieven, maar hij schilderde ook vaak in de landelijke omgeving van de stad. Voorbeelden van schilderijen met impressionistische invloeden uit deze periode zijn Hengelsport in de lente, Pont de Clichy (1887), Bruggen over de Seine bij Asnières (1887) of Groententuinen op Montmartre (1887).

Zijn kennismaking met Japanse houtsneden was belangrijk voor zijn verdere artistieke ontwikkeling. Japan had in 1853 zijn grenzen opengesteld, en in de daaropvolgende jaren vonden steeds meer prenten hun weg naar Europa. Veel kunstenaars raakten enthousiast over de geheel nieuwe kunst van het Japonisme, en ook van Gogh was gefascineerd. Hij begon een verzameling houtsneden te maken en bracht ook enkele motieven over in olieverfschilderijen, zoals het portret van Père Tanguy. Maar bovenal leerde hij van de Japanse kunstopvatting en nam hij de ontwerpprincipes ervan over. Vrijwel al zijn schilderijen vertonen vanaf dat moment een of ander “Japans” motief: de afwezigheid van lichaam en slagschaduwen, “vlakke” kleurvlakken omlijnd met dunne lijnen, ongewone perspectieven, kleine mensen afgebeeld in een landschap (bijvoorbeeld Straatwerk in Saint-Rémy, 1889). Over zijn schilderij De slaapkamer van de kunstenaar schreef hij aan Theo: “Schaduwen en slagschaduwen zijn weggelaten, en de kleuren zijn vlak en eenvoudig aangebracht zoals in Japanse prenten”. Ook zijn motiefkeuze is deels door Japan beïnvloed, bijvoorbeeld in de serie bloeiende fruitbomen uit de lente van 1888.

Volwassen stijl: Arles

In Arles begon Vincent van Gogh te schilderen in de nieuwe stijl die hij theoretisch had ontwikkeld tijdens zijn laatste periode in Parijs, maar nog niet consequent had toegepast. Deze stijl van schilderen, die hij in wezen tot aan zijn dood handhaafde, is de stijl die wij vandaag de dag als “typisch” voor van Gogh beschouwen.

Er is een schilder die Paul Cézanne beïnvloedde en die Vincent herhaaldelijk noemde als een lichtend voorbeeld: Adolphe Monticelli in Marseille. Het was ook om hem dat hij naar het zuiden was getrokken, maar Monticelli was reeds in 1886 overleden.

Zijn kennismaking met Japanse houtsneden was belangrijk voor zijn verdere artistieke ontwikkeling. Japan had in 1853 zijn grenzen opengesteld, en in de daaropvolgende jaren vonden steeds meer prenten hun weg naar Europa. Veel kunstenaars raakten enthousiast over de geheel nieuwe kunst van het Japonisme, en ook van Gogh was gefascineerd. Hij begon een verzameling houtsneden te maken en bracht ook enkele motieven over in olieverfschilderijen, zoals het portret van Père Tanguy. Maar bovenal leerde hij van de Japanse kunstopvatting en nam hij de ontwerpprincipes ervan over. Vrijwel al zijn schilderijen vertonen vanaf dat moment een of ander “Japans” motief: de afwezigheid van lichaam en slagschaduwen, “vlakke” kleurvlakken omlijnd met dunne lijnen, ongewone perspectieven, kleine mensen afgebeeld in een landschap (bijvoorbeeld Straatwerk in Saint-Rémy, 1889). Over zijn schilderij De slaapkamer van de kunstenaar schreef hij aan Theo: “Schaduwen en slagschaduwen zijn weggelaten, en de kleuren zijn vlak en eenvoudig aangebracht zoals in Japanse prenten”. Ook zijn motiefkeuze is deels door Japan beïnvloed, bijvoorbeeld in de serie bloeiende fruitbomen uit de lente van 1888.

Het licht in de Japanse kunst leidde van Gogh naar het zuiden van Frankrijk, waar hij met Paul Gauguin en andere schilders het “Atelier van het Zuiden” wilde bouwen. Samen koesterden zij een ogenblik de droom van een “Atelier van de Zuidzee”, die Gauguin alleen verwezenlijkte.

Vincent van Gogh was naar Arles verhuisd in de hoop de heldere kleuren van het zuiden te vinden: “de prachtige contrasten van rood en groen, van blauw en oranje, van zwavelgeel en paars die de natuur vindt”. Inderdaad schilderde hij al spoedig na zijn aankomst daar met zuivere, krachtige kleuren, die hij graag in elkaar aanvullende contrasten plaatste, zodat ze elkaars effect versterkten. Hij negeerde de plaatselijke kleuren, d.w.z. de natuurlijke kleuren van de voorwerpen. Vaak overdreef hij de kleuren of gebruikte hij ze zodanig dat ze pasten in het kleurenschema dat hij voor de betreffende afbeelding had ontwikkeld. In van Goghs werk zijn er groene luchten, roze wolken, turkooizen straten. Zelf schreef hij: “Ik neem van de natuur een zekere orde en een zekere nauwkeurigheid in de plaatsing van de tonen over, ik bestudeer de natuur opdat ik geen onzin maak en verstandig blijf; maar of mijn kleur letterlijk precies hetzelfde is, daar geef ik niet veel om, als het maar goed staat op mijn schilderij Ondanks de felle kleuren en de sterke contrasten, lijken van Gogh”s schilderijen nooit opzichtig of opvallend. Hij zorgde voor een harmonieuze harmonie door ook tussentinten te gebruiken die de andere kleuren verzachten en combineren.

Voor van Gogh had kleur ook een symbolische functie. Kleuren waren bedoeld om stemmingen uit te drukken, zoals in het schilderij Het nachtcafé (1888): “Ik heb geprobeerd de verschrikkelijke menselijke hartstochten uit te drukken met rood en groen. De kamer is bloedrood en dofgeel, een groen biljart in het midden, vier citroengele lampen met oranje en groene stralenkringen. Overal is strijd en antithese

Vincent van Gogh schilderde snel, spontaan en zonder achteraf grote correcties aan te brengen. Enerzijds paste de snelle schilderstijl bij zijn creatieve drang, maar anderzijds gebruikte hij het ook heel bewust als expressiemiddel: het moest zijn schilderijen meer levendigheid, intensiteit en directheid geven. Hij vereenvoudigde ook de motieven ten gunste van een groter totaaleffect. Ook al schilderde hij snel, hij schilderde niet impulsief of zelfs extatisch; alvorens zijn schilderijen uit te voeren, bereidde hij ze zorgvuldig voor in gedachten, soms ook in verschillende tekeningen.

Hij schilderde bijna altijd “voor het motief”, slechts in zeer zeldzame gevallen uit herinnering of verbeelding. Hoewel hij vaak sterk vervormde wat hij zag, bleef hij altijd geëngageerd aan de realiteit en overschreed hij nooit de grens naar abstractie.

Van Gogh bracht de kleuren impasto aan, d.w.z. onverdund of slechts licht verdund, en drukte ze soms rechtstreeks uit de tube op het doek. De dikke verflaag maakt zijn penseelstreken levendig zichtbaar en is dus bij uitstek geschikt om Van Goghs bijzondere stijl van penseelvoering te laten zien. Naast de “Japanse” stijl van gladde kleurvlakken omgeven door contouren, had hij in Parijs al een techniek ontwikkeld van het naast elkaar zetten van kleuren in kleine streken (Weiland met bloemen onder onweerslucht, 18881889, Bloeiende boomgaard met uitzicht op Arles, 1889). Om zijn schilderijen nog levendiger en bezielder te maken, begon hij in Saint-Rémy deze streken te ritmeren en te ordenen in golvende lijnen, cirkels of spiralen, bijvoorbeeld in Zelfportret, 188890, of Sterrennacht, 1889. Van Gogh koos de respectieve schildertechniek afhankelijk van het motief (hij gebruikte bijvoorbeeld de golvende techniek om cipressen af te beelden).

Van veel motieven bestaan meerdere versies; zo maakte Van Gogh zeven versies van de beroemde Zonnebloemen (waarvan er één tijdens de Tweede Wereldoorlog werd vernietigd). Enerzijds deed hij dit om variaties uit te proberen of verbeteringen aan te brengen, anderzijds schilderde hij vaak schilderijen over die hij wilde weggeven of had weggegeven voor zichzelf of zijn broer.

Het louter reproduceren van de zichtbare werkelijkheid was niet het doel van Vincent van Gogh. Het ging hem er veeleer om de wezenlijke en kenmerkende eigenschappen van zijn onderwerpen en de gevoelens die hij voor hen voelde tot uitdrukking te brengen. Zo zei hij over het portret van Eugène Boch: “Ik wil de bewondering, de liefde die ik voor hem voel in het schilderij leggen; ik schilder het oneindige, ik maak een eenvoudige achtergrond van het rijkste, meest beklijvende blauw dat ik voor elkaar kan krijgen, en door deze eenvoudige compositie krijgt het blonde, lichtgevende hoofd op de diepblauwe achtergrond iets mysterieus als de ster in de diepblauwe lucht”. En over zijn late landschapsschilderijen uit Auvers schreef hij: “Het zijn eindeloze korenvelden onder een grauwe hemel, en ik heb niet geschuwd om te proberen droefheid en extreme eenzaamheid uit te drukken. De schilder bereikte de gewenste kracht van expressie door zowel vormen als kleuren te veranderen; terwijl hij de neiging had om de vorm te vereenvoudigen, overdreef hij de kleur.

Daarnaast uitte van Gogh zich door middel van een verscheidenheid aan symbolen. In veel schilderijen gaf hij symbolisch weer wat hij niet in woorden kon zeggen. Naast de traditionele symbolen (b.v. de brandende kaars als symbool van levenskracht, de gedoofde als symbool van de dood) gebruikte hij vooral een eigen symbolische taal, waarvan de betekenis alleen begrepen kan worden door kennis van zijn biografie en zijn gedachten- en gevoelswereld. In zijn stilleven met tekentafel, pijp, uien en zegellak, geschilderd in 1889 na zijn eerste verblijf in het ziekenhuis, rangschikt hij de voorwerpen die hem nu van nut zijn: een gezondheidsgids en de uien die daarin worden aanbevolen tegen slapeloosheid, de geliefde pijp en tabaksbuidel, een brief van Theo en zegellak als symbool van de band met vrienden, de brandende kaars als teken dat het levensvuur nog niet is gedoofd, de lege wijnfles als symbool van het afzien van alcoholconsumptie. Het schilderij Wandeling in het maanlicht (1890) toont een echtpaar dat bij maansopgang door een landschap van olijfgaarden en cipressen wandelt, waarbij de mannelijke figuur door rood haar en baard wordt gekarakteriseerd als de schilder zelf. Het schilderij is zowel een uiting van Van Gogh”s verlangen naar het “echte” leven met een vrouw als van het substituut daarvoor: de natuur en de kunst die haar uitdrukt.

Van Gogh als tekenaar

Boven de aandacht die aan de schilderijen van Vincent van Gogh wordt geschonken, wordt gemakkelijk vergeten dat hij ook een goed en zeer productief tekenaar was. Tekenen stond aan het begin van zijn carrière als kunstenaar, en het vergezelde hem tot het einde van zijn leven. Gedurende een paar weken in de zomer van 1888 maakte hij alleen tekeningen om geld te besparen op dure olieverf.

Van Gogh was ervan overtuigd dat hij, om een goed schilder te worden, eerst het tekenen onder de knie moest krijgen. Daarom begon hij in 1880, bij gebrek aan een leraar, systematisch de wetten van de picturale voorstelling te leren, zoals perspectief en de verhoudingen van het menselijk lichaam, door te tekenen uit leerboeken. In de Nederlandse jaren schilderde hij vooral eenvoudige, landelijke mensen en landschappen, waaronder ook gezichten op zijn tijdelijke woonplaats, Den Haag. Hij tekende op meestal vrij groot formaat met potlood of pen, soms ook met krijt of houtskool. Nadat Anton Mauve hem eind 1881 de techniek van het aquarelleren had bijgebracht, vervaardigde hij ook met dekkende kleuren ingekleurde bladen. In Parijs kwam het tekenen aanvankelijk op de achtergrond van het schilderen. Pas in 1887 tekende Van Gogh weer vaker, onder meer met ingekleurde stadsgezichten van Parijs.

In Arles leerde hij de rietpen waarderen, die hij zelf sneed uit het riet dat daar groeide. Tegelijkertijd ontwikkelde hij een nieuwe techniek van weergave: over een potloodschets heen wordt het motief met een rietpen in zeer gevarieerde streken, stippen, krommingen en spiralen weergegeven. Veel van zijn tekeningen uit deze periode zijn verwant aan schilderijen. Ofwel diende de tekening ter voorbereiding van het schilderij, dan weer maakte hij achteraf een tekening van een geschilderd motief. Dit laatste was ofwel bedoeld om derden een indruk te geven van het schilderij of om hem te helpen bepaalde fouten te corrigeren die hij in de geschilderde versie zag Bovendien dateren uit de laatste weken van Van Gogh”s leven gekleurde penseeltekeningen waarop de huizen en tuinen van Auvers zijn afgebeeld.

Invloed op de moderniteit

Toen Vincent van Gogh in 1890 overleed, had hij al naam gemaakt in artistieke avant-garde kringen. In het laatste jaar van zijn leven waren zijn schilderijen te zien op drie tentoonstellingen. Camille Pissarro en Claude Monet hadden lovend over hem gesproken en in 1890 verscheen een uitvoerig artikel in het literaire tijdschrift Mercure de France. In het begin van de 20e eeuw was zijn kunst al zo ingeburgerd dat er grote herdenkingstentoonstellingen werden gehouden, o.a. in Berlijn en Parijs in 1901, ook in Parijs in 1905 en in Amsterdam, en in Keulen in 1912.

Op de tentoonstelling Manet and the Post-Impressionists eind 1910 en begin 1911, die Roger Fry in de Grafton Galleries in Londen organiseerde, was van Gogh als enige Nederlander met 25 werken vertegenwoordigd naast Franse kunstenaars als Cézanne en Gauguin. Deze tentoonstelling bedacht het kunstbegrip Post-Impressionisme en was bedoeld om de impressionistische schilderkunst als achterhaald af te schilderen.

Met de groeiende aanwezigheid van Van Gogh”s werken nam het aantal kunstenaars toe die belangrijke impulsen kregen voor hun eigen werk. Onder de eersten die aandacht schonken aan zijn werk waren Henri Matisse en de Fauves die hem omringden. Matisse maakte waarschijnlijk al in het midden van de jaren 1890 kennis met de schilderijen van de Nederlander; zij inspireerden hem tot het versterken van de expressie door middel van intense kleuren. Van Gogh had een grote invloed op de Duitse expressionisten van de Brücke en de Blaue Reiter. De Duitse schilderes Paula Modersohn-Becker maakte kennis met zijn schilderijen tijdens een van haar reizen naar Parijs in het begin van de 20e eeuw. “Zij was ook zeer gesteld op van Gogh (b.v. De Grote Arlesiaan, La Berceuse, het Zonnebloemstilleven, enz.),” meldde haar echtgenoot, de schilder Otto Modersohn. Andere bekende schilders die aan het begin van de 20e eeuw onder de invloed van van Gogh stonden zijn Edvard Munch, Pablo Picasso, Egon Schiele en Chaim Soutine. In de jaren 1950 schilderde Francis Bacon een reeks nieuwe creaties van Van Goghs schilderijen, die niet alleen thematisch maar ook qua schilderstijl schatplichtig zijn aan hun model.

Mythe en media

In 1914 publiceerde Theo”s weduwe, Johanna van Gogh-Bonger, de correspondentie tussen de broers. Hiermee kwam het publiek meer te weten over de levensomstandigheden van de schilder. Zijn aangrijpend lot, zijn vroege, tragische dood en, in tegenstelling daarmee, de voortdurend stijgende prijzen van zijn schilderijen maakten van hem de belichaming van het “niet erkende genie” en leverden welkom materiaal voor talrijke bewerkingen in fictie, film en muziek. De overdrijvingen, eenzijdige interpretaties en vervalsingen zorgden voor een “Van Gogh-mythe” die tot op de dag van vandaag de kijk op de schilder beïnvloedt.

Het begin werd gemaakt door de kunsthistoricus Julius Meier-Graefe, die al een aantal wetenschappelijke geschriften over Vincent van Gogh had gepubliceerd toen hij in 1921 zijn roman van een Godzoeker presenteerde. Het doel van dit boek was uitdrukkelijk om “het ontstaan van legenden te bevorderen . Want niets is zo noodzakelijk voor ons als nieuwe symbolen, legenden van een mensheid uit onze lendenen.” De bekendste hedendaagse bewerking van de roman is waarschijnlijk Lust for Life (Duits: Ein Leben in Leidenschaft) uit 1934 van Irving Stone. De gelijknamige speelfilm van Vincente Minelli uit 1956, een van de belangrijkste van de meer dan honderd Van Gogh-verfilmingen die er bestaan, is op deze roman gebaseerd. Muzikaal gezien springt Don McLeans popsong Vincent uit 1971 eruit, waarin met het refrein “starry starry night” wordt verwezen naar Van Goghs Sterrennacht en waarin de schilder wordt gestileerd als een miskende lijder die te goed is voor deze wereld.

Vandaag de dag is Vincent van Gogh, volgens opiniepeilingen, de bekendste en tegelijkertijd verreweg de populairste schilder ooit. Zijn grote populariteit blijkt niet alleen uit een veelheid aan publicaties, een recordaantal bezoekers van Van Gogh-tentoonstellingen en de prijzen van zijn schilderijen, maar ook uit de alomtegenwoordigheid van Van Gogh-motieven in de vorm van kunstdrukken, affiches, kalenders en op allerlei alledaagse voorwerpen.

Kleurveranderingen

De veranderingen in de door van Gogh gebruikte kleuren houden het kunstonderzoek al enige tijd bezig, aangezien sommige schilderijen tegenwoordig duidelijke veranderingen vertonen ten opzichte van de door van Gogh bedoelde kleureffecten. Begin 2013 werd bekend dat van Goghs lievelingsgeel op verschillende schilderijen (waaronder Ufer der Seine ) was veranderd in bruin- en groentinten, afhankelijk van de kleurmenging door blootstelling aan licht. Naast chemische processen binnen en tussen de kleurmengsels en de natuurlijke UV-straling van het zonlicht, wordt verondersteld dat de museumverlichting een andere belangrijke oorzaak van dit effect is. Sommige onderzoekers waarschuwen nu al tegen bepaalde LED-lampen.

In talrijke brieven had van Gogh steeds geschreven over de kleur paars (violet) die gebruikt werd in de drie versies van zijn schilderij Slaapkamer in Arles. De verschillende schilderijen van vandaag geven echter blauwe tot lichtblauwe muren. In het voorjaar van 2016 maakte een team van het Art Institute of Chicago, waar een van de schilderijen hangt, na jaren van onderzoek de vermoedelijke reden voor de verschillende kleurbeschrijvingen bekend: door blootstelling aan licht waren de kleuren vervaagd en had met name het violet gereageerd op een blauw. Een laboratoriummedewerker had blauwe verfdeeltjes van het schilderij in Chicago onderzocht en, nadat hij ze had omgedraaid, ontdekt dat de keerzijde nog violet was. Onderzoek van de andere twee versies van het schilderij (in het Van Gogh Museum, Amsterdam, en het Musée d”Orsay, Parijs) bevestigde dit resultaat.

Kunstmarkt

Tegenwoordig is het niet meer mogelijk na te gaan welke schilderijen Vincent van Gogh tijdens zijn leven verkocht. In tegenstelling tot de wijdverspreide bewering dat hij slechts één werk verkocht, zouden het er wel tien kunnen zijn geweest. Tot nu toe is alleen de verkoop van het schilderij Rode Wijngaard aan de Belgische schilderes Anna Boch voor 400 francs op een tentoonstelling in Brussel in 1890 gedocumenteerd.

Kort na de dood van Van Gogh stegen zijn roem, verkoopcijfers en prijzen. Onder de eerste kopers bevonden zich collega-schilders en mensen uit hun kring. Een vroege en belangrijke verzamelaar was Helene Kröller-Müller, die in 1909 voor het eerst een schilderij van Van Gogh kocht. Uit haar verzameling is later het Kröller-Müller Museum in Otterlo ontstaan, dat tegenwoordig na het Van Gogh Museum in Amsterdam de grootste collectie Van Gogh-schilderijen bezit.

In 1910 kocht Gustav Pauli het Papaverveld voor de Kunsthalle Bremen voor 30.000 goudmark (wat overeenkomt met een half miljoen euro in 2013), wat de aanleiding was voor de Bremer Kunstenaarscontroverse. In 1929 betaalde de Berlijnse Nationale Galerie 240.000 Reichsmark (gelijk aan een miljoen euro in 2013) voor een schilderij van Van Gogh.

De prijsexplosie op de internationale kunstmarkt in de jaren 1980 en 1990 trof vooral de schilderijen van Van Gogh. In april 1987 werd zijn schilderij Zonnebloemen bij Christie”s in Londen geveild voor het equivalent van 39,9 miljoen dollar. Dit bedrag overtrof vele malen de vorige hoogste prijs voor een kunstwerk dat ooit op een veiling werd verkocht (een schilderij van Manet) en wordt beschouwd als het begin van een nieuw tijdperk in de kunsthandel wat betreft de prijzen die op veilingen werden behaald voor topwerken uit het einde van de 19e en het begin van de 20e eeuw. In november 1987 verkocht Van Gogh”s Irissen voor 53,9 miljoen dollar bij Sotheby”s in New York en in mei 1990 verkocht zijn Portret van Dr. Gachet voor 82,5 miljoen dollar bij Christie”s. Dit waren tevens de hoogste prijzen die ooit op een veiling zijn behaald. Dit waren tevens de hoogste veilingprijzen die tot dan toe voor een kunstwerk werden behaald. De prijs voor Portret van Dr Gachet blijft tot op heden de hoogste voor een schilderij van Van Gogh, en pas in 2004 werd deze waarde overtroffen door een ander kunstwerk (Jongen met pijp van Picasso).

Vervalsingen

Het werk van Vincent van Gogh is altijd een vruchtbaar werkterrein geweest voor kunstvervalsers. Bovendien zijn er schilderijen ten onrechte aan de schilder toegeschreven, waarschijnlijk zonder frauduleuze bedoelingen. Het debat over de echtheid van de schilderijen van Van Gogh wordt met toenemende intensiteit gevoerd.

De eerste vervalsingen werden al in de jaren 1890 gemaakt: op een tentoonstelling van Van Gogh in Parijs in 1901 moesten twee schilderijen als niet-authentiek worden afgevoerd. Aangezien vervalsing in die tijd niet echt lonend was vanwege de nog lage prijzen, waren er waarschijnlijk insiders aan het werk die de toekomstige ontwikkeling van de markt voorzagen. Kunsthistorici verdenken de schilder en Gauguin-vriend Émile Schuffenecker en de amateur-schilder Dr. Gachet en zijn kring.

In 1928, bracht het Wacker schandaal de kunstwereld in beroering. De ”erotische danser” Otto Wacker bood in Berlijn een groot aantal schilderijen van Van Gogh aan, die vermoedelijk door zijn vader Hans Wacker waren gemaakt. Het schandaal ontstond omdat de echtheid van deze schilderijen aanvankelijk door deskundigen was bevestigd.

33 Wacker vervalsingen werden ook opgenomen in Jacob-Baart de la Faille”s catalogue raisonné gepubliceerd in 1928; hun echtheid moest later worden herroepen. De meest recente editie van de catalogus van de la Faille, gepubliceerd in 1970 en ook vandaag nog een standaardwerk, vermeldt 913 olieverfschilderijen, die echter niet altijd de kritische toets lijken te doorstaan. Van Gogh expert Jan Hulsker, auteur van een andere catalogue raisonné, plaatst vraagtekens bij 45 van de 2125 werken die door de la Faille zijn vermeld. De onzekerheid onder deskundigen weerspiegelt de moeilijkheden bij het maken van een beoordeling: deze kan vaak alleen volgens stilistische criteria geschieden; werken in particulier bezit zijn ook vaak niet toegankelijk voor onderzoek. Een andere complicerende factor is dat Van Gogh tijdens zijn Parijse periode een grote verscheidenheid aan schildertechnieken uitprobeerde en later vaak verschillende versies van hetzelfde motief maakte.

In september 2013 werd het schilderij Zonsondergang bij Montmajour uit 1888 – dat in 1890 nog deel uitmaakte van de collectie van Theo van Gogh, in 1901 werd verkocht en lange tijd op een zolder in Noorwegen had gelegen – volgens de nieuwste onderzoeksmethoden echt verklaard en in het Van Gogh Museum tentoongesteld.

Sinds het begin van de 21e eeuw wordt het oeuvre van Van Gogh geschat op 864 schilderijen, een cijfer dat waarschijnlijk zal worden gecorrigeerd met het oog op een hele reeks betwiste schilderijen.

Astronomie

De informatie in dit artikel is alfabetisch gerangschikt volgens auteur-redacteur Tenzij anders aangegeven door individuele verwijzingen, is de informatie in dit artikel ontleend aan de boeken van Matthias Arnold: Vincent van Gogh – Biography, Vincent van Gogh – Work and Impact en Vincent van Gogh and his Models en van Viviane Forrester Van Gogh or The Burial in the Wheat, alsmede van Sjaar van Heugten: Van Gogh – the Drawings en van Belinda Thomson: Van Gogh – Paintings – the Masterpieces.

Naar de receptie

De briefcitaten volgen de weergave in Matthias Arnold: Vincent van Gogh – Biographie sowie Vincent van Gogh – Werk und Wirkung.

Bronnen

  1. Vincent van Gogh
  2. Vincent van Gogh