Vergilius

Samenvatting

Publius Vergilius Maron (15 oktober 70 v. Chr., Andes bij Mantua, Cisalpijns Gallië – 21 september 19 v. Chr., Brundusium, Italië) was een Romeins dichter.

Geboren in een arme maar gegoede familie, verhuisde Vergilius in zijn jeugd naar Mediolanum en later naar Italië. Vergilius bracht het grootste deel van zijn bewogen leven door in Napels en omgeving, met incidentele optredens in Rome. Hij begon gedichten te schrijven in de vroege jaren vijftig v. Chr. De later beroemde verzameling Appendix Vergiliana bevat een aantal kleine vroege werken, waarvan vele geleerden betwijfelen of ze aan Vergilius toebehoren. In 39 v. Chr. publiceerde hij de Bucolica, een cyclus van pastorale gedichten, die een groot succes waren en de auteur ervan tot de populairste dichter van zijn tijd maakten. Rond dezelfde tijd werd Vergilius, samen met zijn vriend Quintus Horatius Flaccus, lid van een literaire kring gevormd rond Gaius Cilnius Mecenate; deze kring was eensgezind in zijn houding tegenover Octavianus, die later Augustus zou worden genoemd, als de man die Rome redde van de verschrikkingen van de burgeroorlog. In 29 v. Chr. had Publius zijn didactisch epos over de landbouw, de Georgica, voltooid en was hij begonnen aan de Aeneis, een gedicht over de oorsprong van de Romeinse geschiedenis, opgevat als een Latijns “antwoord op Homerus”. Hij had geen tijd om het af te maken en wilde het voor zijn dood verbranden, maar de Aeneis werd gepubliceerd en werd een baanbrekend nationaal epos voor Rome.

Voor alle volgende tijdperken werd Vergilius de beste dichter van Rome. Als auteur van drie grote gedichten overschaduwde hij de Grieken Theocritus (die de Bucolica schreef), Hesiod (die de Georgica schiep) en Homerus (die de Aeneis schiep). Zijn gedichten stonden reeds in de vroege keizertijd op het schoolprogramma, en zijn invloed was beslissend voor de ontwikkeling van alle Latijnse poëzie. Tijdens de Middeleeuwen en de Nieuwe Tijd was de Aeneis een van de weinige antieke teksten die in omloop bleven: hij werd gelezen, herzien en in sommige gevallen geparodieerd. Vergilius verwierf een reputatie als tovenaar en psychopomp (met name Dante portretteerde hem in de Goddelijke Komedie als zijn gids naar het hiernamaals). De vierde ecloog van de Bucolus gaf middeleeuwse commentatoren reden om Vergilius te zien als een voorbode van het christendom, die de geboorte van de Verlosser voorspelde. In de Renaissance en de Barok vormde de Bucolus een basis voor de ontwikkeling van de pastorale literatuur, terwijl de Aeneis een grote invloed had op de ontwikkeling van de epische traditie in de nationale literaturen van Europa. De verhalen van Vergilius werden ook veelvuldig gebruikt in de schilderkunst en de opera.

Oorsprong en beginjaren

Publius Virgil Maron werd geboren bij de stad Mantua in Cisalpijns Gallië. Vanaf 220 v. Chr. was deze stad een van de centra van de Romeinse kolonisatie van een gebied waar drie volkeren – Romeinen, Galliërs en Etrusken – samenkwamen. Virgil zelf schreef erover in de Aeneis: “Mantua, je voorouders komen van verschillende stammen: Drie volkeren leven hier, vier gemeenschappen in elk; Sterk door het bloed van de Etrusken, hun hoofdstad is Mantua”. Het nomen Vergilius en het cognomen Maron (Maro) zijn vermoedelijk van Etruskische oorsprong – in het bijzonder kan het cognomen verband houden met het woord maru, dat de Etrusken gebruikten om een stadsambtenaar met priesterlijke functies aan te duiden. Dit betekent echter niet noodzakelijk dat Vergilius Etruskisch van bloed was. De inwoners van dit deel van Gallië kregen het volledige Romeinse staatsburgerschap pas in 49 v. Chr., toen Publius al volwassen was. Gezien de algemene schaarste aan informatie, is het onduidelijk of hijzelf en zijn ouders vóór die tijd Quirieten waren.

De naam van Publius” moeder was Magia Polla (of gewoon Magia of Maia). De naam van zijn vader wordt in geen van de overgeleverde bronnen genoemd. Virgil de oudere was, volgens sommige bronnen, een pottenbakker en volgens anderen een dagloner die de schoonzoon van zijn werkgever werd en zijn fortuin maakte door “goed hout te kopen en bijen te kweken”. Op een herfstdag, toen Magia-Maia aan het bevallen was, vertrok het echtpaar uit Mantua op weg naar een nabijgelegen dorp voor zaken; onderweg voelde Virgil”s vrouw weeën en beviel van een jongen in een greppel langs de weg in de buurt van het dorp Andes. De pasgeborene huilde niet, “en zijn gelaat was kalm en zachtmoedig”, waardoor hem een gelukkig leven werd voorspeld. De precieze ligging van de Andes is onbekend, maar in de Middeleeuwen werd het geïdentificeerd met het dorp Pietole (tot in de 11e eeuw werd daar dezelfde greppel en zelfs een bescheiden huisje met een aangrenzend veld getoond, naar verluidt toebehorend aan de vader van Vergilius). De datum is precies bekend: het is de oktober Ides van het eerste consulaat van Gnaeus Pompeius de Grote en Marcus Licinius Crassus, d.w.z. op 15 oktober 70 v. Chr. Later had Vergilius de Jongere halfbroers Silo (hij stierf jong) en Flaccus (hij werd volwassen, maar stierf terwijl Publius nog in leven was). Tenslotte overleefde een andere broer van Vergilius (vermoedelijk een halfbroer) genaamd Valerius Proculus hem.

Er is weinig bekend over de kinderjaren van Publius. Het was aan de rand van Mantua, waar Virgil Sr. een klein landgoed had, en het lijkt erop dat de liefde voor de natuur die Virgil zijn hele leven koesterde, verbonden is met zijn herinneringen aan deze tijd. Het landhuis wordt vermoedelijk beschreven in de eerste ecloog van de Bucolica en in de Curses. Het landhuis wordt beschreven als gelegen in een riviervallei, tussen de moerassige oevers van de rivier Mincium en lage heuvels bedekt met dennen, eiken en beuken. Het land van Vergilius omvatte graanvelden, overstromingsweiden, weiden, wijngaarden en boomgaarden.

Vanaf 58 v. Chr. studeerde Publius aan de Grammatica School in Cremona. Op de dag van zijn 15e verjaardag, 15 oktober 55 v. Chr., trok hij een volwassen toga aan, die het bereiken van de volwassenheid symboliseerde. Suetonius merkt op dat de consuls toen dezelfde twee edelen waren bij wie Vergilius werd geboren, en onderzoekers – dat de volwassenheid voor Vergilius verrassend vroeg begon: voor de Romeinen was het de norm om in 16-17 jaar de toga virilis aan te trekken.

Jeugd

Publius verhuisde van Cremona naar Mediolanus en van daar naar Rome. Zijn vader probeerde zijn zoon de best mogelijke opvoeding te geven, en hier trekken geleerden parallellen met Horatius, een andere vooraanstaande dichter uit dezelfde tijd. Vergilius de oudere hoopte misschien dat zijn zoon een politieke carrière in zijn geboortestad zou hebben gehad en in de kring van de stedelijke aristocratie zou zijn terechtgekomen. In Mediolanus, Rome en later in Napels, studeerde Publius retorica, grammatica en filosofie, waarbij het Epicurisme zijn naaste discipline was. Veel aandacht besteedde Vergilius aan geneeskunde en wiskunde, maar oratoriek (een van de belangrijkste disciplines voor een jonge Romein, van plan zich met politiek bezig te houden) wordt hem niet gegeven. Het is bekend dat hij slechts één keer heeft geprobeerd een toespraak voor de rechtbank te houden en dat hij daarin volledig is mislukt: “Zijn toespraak was te langzaam en hij leek zelfs onwetend”. Daarna werden Publius” problemen met welsprekendheid algemeen bekend. Toen een personage in Macrobius zei dat Vergilius” “oratorium” “zeer sterk” was, werden zijn woorden met gelach begroet.

Er is geen duidelijke chronologie voor deze periode van Virgilius” leven. Het is niet bekend hoe lang hij in Mediolanum heeft gewoond en wanneer hij precies zijn opleiding in Rome en Napels heeft voortgezet (Michail Gasparov dateert zijn aankomst in Rome op 5453 v.C., Michail Bondarenko meent dat de dichter in 45 v.C. naar Napels is vertrokken). In de hoofdstad studeerde Vergilius bij de bekende retoricus Marcus Epidius, die voor zijn diensten een hoge vergoeding ontving, en een van de bronnen deelt mee dat de jonge Gaius Octavius, die later de enige gouverneur van Rome werd onder de namen Gaius Julius Caesar Octavianus en Augustus, samen met hem werd opgeleid. Octavius was echter zeven jaar jonger dan Vergilius, en latere gebeurtenissen suggereren niet dat de twee elkaar kenden tot de late jaren 40 v. Chr. In Napels studeerde Publius onder de beroemde Epicureïsche filosoof Syron, en bezocht waarschijnlijk ook de school van Philodemus van Gadara in het nabijgelegen Herculaneum en verbeterde zijn Grieks aan de school van Parthenius van Nicaea. Het was in deze tijd dat zijn vriendschap met de criticus Marcus Plotius Tucca en de dichter Lucius Varius Rufus begon en duurde tot de dood van Vergilius.

Tijdens zijn studie begon Vergilius poëzie te schrijven. Volgens Suetonius was Publius” eerste werk “een couplet over een schoolmeester, Ballista, die gestenigd werd omdat hij een vogelvrijverklaarde was”:

Later, volgens dezelfde bron, schreef Vergilius een cyclus van kleine gedichten genaamd “Mengeling”, een cyclus van epigrammen, een lyrische klaagzang in twee delen “Lydia” en “Vloeken”, kleine gedichten “Scope” en “Mosquito” en verschillende andere werken. Al deze teksten werden later samen de Appendix Vergiliana genoemd. Er bestaat geen wetenschappelijke consensus over de vraag of Publius moet worden gecrediteerd als de auteur van deze teksten; het is mogelijk dat alle of sommige ervan zijn geschreven door minder bekende dichters uit die periode of van latere datum.

Als aspirant-dichter sloot Vergilius zich aan bij de literaire kring van de Neoterici (”vernieuwers”). Deze kring pleitte voor een vernieuwing van de Latijnse taal en stijl naar het voorbeeld van de Alexandrijnse poëzie, waarbij vooral Callimachus, Theocritus en Apollonius van Rhodos werden nagevolgd. In hun werk concentreerden zij zich op persoonlijke gevoelens van hun personages en beschrijvingen van het dagelijks leven, creëerden liefdeslyriek en werken over “geleerde thema”s”. In hun midden, ontwikkelde Vergilius zijn literaire bekwaamheid.

Publius heeft de grootste dichter van die tijd, Titus Lucretius Carus, niet ontmoet: hij stierf op de dag dat Vergilius zijn volwassen toga aantrok. Gaius Valerius Catullus stierf wellicht ook voordat Publius naar Rome kwam, maar wist toch zijn vroege werk aanzienlijk te beïnvloeden. Onder de kennissen, vrienden en medewerkers van de aspirant-dichter waren juist Gaius Licinius Calvus (12 jaar ouder dan Vergilius), Gaius Helvius Cinna (ook 10-15 jaar ouder), leeftijdsgenoten Gaius Asinius Pollion, Gaius Cornelius Gallus, Lucius Varius Rufus en ook Publius Valerius Cato, Quintus Cornificius, Marcus Furius Bibaculus, Ticida, Quintilius Var. Blijkbaar had Vergilius in dit stadium nog niet besloten waaraan hij zijn leven zou wijden: zo neemt de dichter in het V-gedicht “Mengelingen” eerst afscheid van de retorica, dan van de vrienden, en dan van de stenen, d.w.z. van de poëzie, zeggende: “De zeilen van de boot stuur ik nu naar de gezegende haven, op zoek naar de grote Syrone woorden van wijsheid”. Hij sprak later over zijn wens om zijn leven te wijden aan de filosofie.

Het was rond deze periode (tussen 55 en 45 v. Chr.) dat de vader van Publius stierf, nadat hij eerder blind was geworden, en zijn moeder blijkbaar voor een tweede maal trouwde.

De weg naar glorie

In het Romeinse Rijk tijdens Vergilius” jeugd, vonden dramatische gebeurtenissen plaats. Aan het eind van de jaren 50 v. Chr. kwam de crisis van het politieke systeem tot een hoogtepunt, culminerend in de burgeroorlog tussen Gaius Julius Caesar en Gnaeus Pompeius de Grote in 49. De hevige gevechten die vier jaar lang (49-45 v. Chr.) over de Middellandse Zee werden uitgevochten. Caesar, die de alleenheerschappij had gegrepen, werd in 44 v. Chr. gedood, gevolgd door een nieuwe burgeroorlog tussen Caesariërs en republikeinen, pro-slavernijmoorden (eind 43 v. Chr.), en een grote slag bij Philippi (herfst van 42 v. Chr.). Marcus Antonius en Octavianus (Marcus” broer Lucius Antonius begon de Peruviaanse Oorlog tegen Octavianus, die werd uitgevochten in Midden- en Noord-Italië, dicht bij het geboorteland van Vergilius (41-40 v. Chr.). De deelname van Publius aan al deze gebeurtenissen wordt niet gemeld door overgebleven bronnen. Het is niet bekend aan wiens kant de dichter sympathiseerde en of hij aan de vijandelijkheden moest deelnemen. De dichter sympathiseerde met beide partijen en het is niet bekend of hij aan de vijandelijkheden heeft moeten deelnemen.

De eerste betrouwbaar gedateerde gebeurtenissen in het leven van Publius na een lange onderbreking dateren van 41 v. Chr. Octavianus begon toen land uit te geven aan veteranen van het leger van Caesaria, dat hij in beslag nam van gemeenschappen en particuliere eigenaars in Italië en Cisalpijns Gallië. Virgilius” landgoed bij Mantua werd ook verbeurd verklaard ten gunste van de centurio Arrius, en de dichter probeerde zijn eigendom terug te krijgen. Bronnen hebben verschillende verslagen hierover. Volgens één versie werd het land aan Vergilius teruggegeven door zijn collega-dichters Gaius Asinius Pollio (toen onderkoning van Trans-Padanië) en Gaius Cornelius Gaul (lid van de landbouwcommissie), evenals zijn landgenoot Publius Alpinus Var (vermoedelijk een legaat). Volgens een andere versie kreeg Vergilius, met de hulp van Gaius Cilnius Maecenas, een ontmoeting met Octavianus zelf, die in zijn voordeel besliste. Tenslotte schrijft Servius dat Publius zijn landerijen terugkreeg “dankzij het beschermheerschap van Pollio en Maecenas”. Later, werd Virgil”s landgoed een tweede keer in beslag genomen. De bronnen geven verschillende dramatische details: het landgoed was verdeeld onder 60 veteranen; Arrius doodde eens bijna de dichter en hij ontsnapte door zich in de rivier te werpen; een menigte veteranen onder leiding van Milien Toron brak eens in Virgilius” huis in en een soldaat genaamd Clodius trok zelfs zijn zwaard op hem, maar Publius ontsnapte en verborg zich in een mijnwerker”s winkel. Dit alles schijnt een fictie te zijn uit een later tijdperk. Of de dichter de nalatenschap van zijn vader heeft kunnen behouden is onduidelijk, maar in ieder geval is hij nooit naar zijn kleine moederland teruggekeerd. Vanaf dat moment verbond Vergilius zijn lot aan Midden- en Zuid-Italië.

Het voorval met het landgoed van Mantua wijst erop dat Publius in 41 v. Chr. reeds een zekere bekendheid als dichter had verworven en dus door zijn opdrachtgevers zeer gewaardeerd werd. Zijn positie in literaire kringen werd versterkt door de publicatie van het resultaat van drie jaar werk – een verzameling eclogues getiteld “Pastorale gedichten” of “Bucolica” (een gebeurtenis die onderzoekers dateren van de publicatie van het boek). (die geleerden dateren van rond 39 voor Christus). “De Bucolieken, waarvan Arcadië de voorwaardelijke setting was, waren gebaseerd op autobiografisch materiaal en Suetonius beweerde zelfs dat Vergilius ze schreef om zijn weldoeners – Alphen Var, Pollio en Gallus – te “verheerlijken” (Pollio kan achter het idee voor de verzameling hebben gezeten). Deze namen worden inderdaad in de eclogues genoemd. De dichter schrijft:

De gehele zesde ecloog is gewijd aan Vergilius. Sommige geleerden menen echter dat deze edelman hoopte op een heel episch gedicht ter ere van hem en dat Vergilius hem zijn verontschuldigingen moest aanbieden voor de teleurstellende verwachtingen (dit zou kunnen worden geïnterpreteerd als het begin van de zesde ecloog). In de tiende ecloog klaagt Vergilius over het lijden van Gallië vanwege zijn ongelukkige liefde; in de vierde noemt hij Pollio en belooft hij de komst van een “gouden eeuw” in het jaar van zijn consulschap; in de eerste ecloog tenslotte spreekt hij over “de god” die de herder Titus toestond in zijn geboorteland te blijven terwijl andere herders in ballingschap gingen. Reeds oude commentatoren zagen Vergilius zelf als Titir, en Octavianus als de “god”.

Uit de verwijzingen (zowel direct als versluierd) naar historische figuren in de Bucolica, hebben antiquaren geconcludeerd dat Vergilius nauw verbonden was met de entourage van Octavianus al in het begin van de jaren 30 v. Chr. Zowel Pollio, Gallië als Varus waren in die tijd allen nauwe bondgenoten van Octavianus. Publius” betrekkingen met hen waren duidelijk hiërarchisch: de dichter verhief Var duidelijk boven zichzelf, beschouwde Gallië als zijn gelijke, en sprak over Pollion met uiterste omzichtigheid, in een poging goede betrekkingen met hem te onderhouden. “De Bucolieken brachten hun auteur grote populariteit (zelfs van toneelzangers is bekend dat zij ze hebben gezongen). Horatius was in die jaren net begonnen aan zijn weg in de literatuur, en Pollio en Gallië waren al bezig zich af te keren van de poëzie, zodat Vergilius werd erkend als de beste dichter van zijn tijd. Hij werd als zodanig beschouwd tot aan zijn dood.

Tijd om op te bloeien

Vermoedelijk eind 40 en begin 39 v. Chr. werd een andere naaste medewerker van Octavianus, Gaius Cilnius Maecenas, een vriend en beschermheer van Vergilius. Rond deze nobilus vormde zich een literaire kring, waarvan de leden Octavianus van harte prezen als een politicus die vrede en welvaart in Rome bracht na de bloedige burgeroorlogen. Vergilius was ook lid en bracht zijn vriend Quintus Horatius Flaccus met zich mee; hij kreeg van de Maecenas een villa in Campanië en later ook een huis in Rome, op de Esquilino-heuvel. De rest van zijn leven was nog even arm aan uiterlijke gebeurtenissen. Het is bekend dat Publius voornamelijk in Napels en in zijn villa in Campanië en ook op Sicilië woonde (vermoedelijk had hij daar nog een villa), slechts af en toe in de hoofdstad verscheen en het grootste deel van zijn tijd aan literatuur wijdde. In 37 v. Chr. vergezelde hij Gaius Cilnius op diens tocht naar Griekenland tot Brundisium, en de enige bron van informatie over deze tocht is er een.

In deze fase van zijn leven werd Vergilius in contact gebracht met Octavianus, die Publius zag als een voortreffelijk talent dat zijn heerschappij kon versterken, en dus zijn sympathie toonde en probeerde het werk van de dichter in zijn eigen belang te beïnvloeden. Hij handelde echter voorzichtig, via Maecenas. Op een gegeven moment stelde de laatste voor dat Vergilius een didactisch gedicht over de landbouw zou maken (“Jij, Maecenas, hebt een moeilijke taak opgedragen”, schreef de dichter later. Dit thema was erg in trek wegens de ernst van het landbouwprobleem in Italië. Bovendien bood het didactische genre de auteur meer creatieve vrijheid dan het klassieke gedicht over een mythologisch onderwerp en dus ging Publius akkoord. Wanneer hij precies begon met het schrijven van de Georgica is onbekend, maar Suetonius schrijft over zeven jaar werk, dat blijkbaar niet later eindigde dan de zomer van 29 v. Chr. Sommige geleerden zien in de tekst van het gedicht een versluierd beeld van de strijd tussen Octavianus en Marcus Antonius, die plaatsvond in 32-30 v. Chr. (het zijn verhalen over een stierengevecht. Gedurende vier dagen van 29 las Vergilius het gedicht voor aan Octavianus, die toen naar Italië was teruggekeerd na zijn overwinning bij Actium. Hij was zeer te spreken over het gedicht, maar gaf de auteur later de opdracht de verwijzing naar Cornelius Gallus, die in ongenade was gevallen en tot zelfmoord was gedwongen, te schrappen. Virgil voldeed.

In tegenstelling tot de Bucolieken is de Georgica een groot gedicht, dat vier boeken en meer dan tweeduizend regels omvat. Veel geleerden beschouwen het als het hoogtepunt van Vergilius” werk en het was een groot succes bij de vroege lezers. Na de publicatie van Georgicus bereikte Publius” roem zijn hoogtepunt en Tacitus schreef zelfs dat op een keer “het Romeinse volk zelf, na het horen van Vergilius” poëzie in het theater, als één man opstond en Vergilius, die toevallig aanwezig was onder het publiek, zulke eerbewijzen toebedeelde alsof het Augustus zelf was geweest. Deze laatste (Octavianus werd sinds 27 v. Chr. Augustus genoemd) werd na de slag bij Actium alleenheerser over de gehele Romeinse staat. Vergilius verwijst in de Georgica meer dan eens naar hem en spreekt over zijn voornemen een tempel te bouwen waar de nieuwe Caesar als een god zou worden vereerd. In het derde boek belooft Publius een gedicht te schrijven ter verheerlijking van Octavianus” heldendaden:

Onmiddellijk na de Georgica begon Vergilius met het schrijven van een nieuw gedicht (volgens Suetonius duurde het werk elf jaar, hetgeen betekent dat het in 30 v. Chr. begon). Hij hield de details geheim, en tijdgenoten waren er lang van overtuigd dat het een lofdicht over Octavianus-Augustus zou worden. Sextus Propertius, in een van zijn in die tijd geschreven elegieën, zegt dat Vergilius nieuwsgierig was “om te vertellen van de kusten van Actium, bewaakt door Thebe, en van Caesars dappere zeelieden”. Maar geleidelijk verspreidde zich via de vrienden van de dichter in de samenleving het bericht dat Augustus alleen in het nieuwe gedicht wordt genoemd: we hebben het over lang geleden, vóór de stichting van Rome. De hoofdpersoon was niet “Caesar” maar zijn mythische voorvader en voorvader van alle Romeinen, Aeneas, die vanuit het door de Achaeërs verbrande Troje naar Italië voer. Door dit thema te kiezen had Vergilius de gelegenheid om het heden te evalueren vanuit een grote temporele afstand en voor de eerste keer een aantal mythologische personages die belangrijk waren voor Rome te verenigen in het kader van een epos. De realiteit van de recente burgeroorlog kwam ook in het gedicht tot uiting: in het liefdesverhaal van Aeneas en de Carthaagse koningin Didon zagen de eerste lezers een versluierde beschrijving van de passie van Marcus Antonius en Cleopatra.

Ongeacht het thema van het nieuwe gedicht, was het publiek ervan overtuigd dat er weer een meesterwerk werd geboren. Dezelfde Propertius schreef: “Maak plaats, Romeinse schrijvers, maak plaats, jullie Grieken; Hier is iets meer geboren dan de Ilias”. Delen van het nieuwe werk, genaamd de Aeneis, las Vergilius soms voor aan zijn vrienden. Augustus wilde zo snel mogelijk de tekst van het gedicht hebben, die bijvoorbeeld, vechtend met cantabras in Spanje, “brieven schreef om te vragen en zelfs schertsende dreigementen, in de hoop dat hij, in zijn eigen woorden,” ten minste het eerste ontwerp zou sturen, ten minste een gedicht uit de Aeneis “. Een van zijn brieven aan Augustus wordt geciteerd door Macrobius:

Juist, ik ontvang van u talrijke nota”s… Als ik nu, bij Hercules, precies van mijn Aeneas had, zou ik graag sturen. Maar zo”n onvoltooide zaak, dat het mij lijkt alsof ik bijna uit verstandsverbijstering aan zo”n werk begonnen ben…

Later, in 23 voor Christus, stemde Vergilius toe om Augustus een deel van de Aeneis te laten zien. Hij las het tweede, vierde en zesde boek van het gedicht voor aan de prins en zijn familie. Antieke schrijvers vertellen ons dat Augustus” zuster Octavia de Jongere flauwviel toen de dichter de plaats voorlas waar haar pas overleden zoon Marcus Claudius Marcellus werd genoemd. Later beloonde zij Vergilius rijkelijk door hem tienduizend sestertiën te geven voor elk van de achttien verzen over Marcellus.

Er is nog een episode uit deze periode in Virgilius” leven. De openbare spelen, ooit door Augustus georganiseerd, werden onderbroken door een hevig onweer en regen. De storm raasde de hele nacht door, maar ”s morgens was de lucht boven Rome helder, zodat de spelen hervat konden worden. Kort daarna verscheen er een papyrus met een gedicht op de poort van het paleis van Augustus:

Dit couplet was zeer vleiend voor Augustus, want het vergeleek hem met een godheid en plaatste hem zelfs boven Jupiter. De prins wilde de auteur vinden en belonen, maar deze maakte zich lange tijd niet bekend; tenslotte maakte een dichter, Batilus genaamd, bekend dat hij het gedicht had geschreven en dat hij daarvoor werd beloond. In werkelijkheid, echter, was de auteur Virgilius. Om zijn rechten te doen gelden, bracht hij op dezelfde plaats heimelijk een papyrus aan met een kwatrijn waarin alleen de eerste helft van de regels was geschreven. In alle vier de gevallen waren dit de woorden “sic vos non vob…” (sic vos non vobis), en het gedicht zag er zo uit

Niemand, ook Batilus niet, kon dit raadsel, dat Augustus zeer interesseerde, oplossen. Toen publiceerde Vergilius de volledige tekst, en bewees daarmee zijn auteurschap:

Dood

In 19 voor Christus. “De Aeneis was bijna klaar. Vergilius besloot drie jaar lang naar Griekenland en Azië te reizen om “de Aeneis zijn definitieve vorm te geven”, waarna hij het schrijven wilde opgeven en de rest van zijn leven aan de filosofie wilde wijden. De dichter had reeds in 23 v. Chr. plannen voor een dergelijke reis (dit is bekend uit een ludieke ode van Horatius aan het schip van Vergilius), maar hij liet het idee vooralsnog varen. Publius bereikte Athene, maar daar ontmoette hij Augustus en besloot met hem naar Rome terug te keren. Door een zonnesteek, opgelopen tijdens een wandeling in Megara, werd Vergilius ziek. Op het schip verergerde zijn kwaal, hij werd ziek in Brundisium, en een paar dagen na zijn aankomst stierf hij. Dit gebeurde “elf dagen voor de oktobervakantie, in het consulaat van Gaius Centius en Quintus Lucretius”, dat wil zeggen op 21 september 19 v. Chr. Publius werd in Napels begraven, bij de tweede steen aan de Puteolaanse weg, en op de grafsteen stond een door hem geschreven grafschrift gekerfd:

Het is bekend dat Vergilius, voordat hij naar Griekenland vertrok, zijn metgezel Lucius Varius Rufus probeerde over te halen het manuscript van de Aeneis te verbranden voor het geval hem iets zou overkomen. Volgens Plinius de Oudere liet de dichter zich leiden door bescheidenheid; volgens een van de personages van Macrobius was hij niet zeker van de hoge literaire verdiensten van wat hij had geschreven. In de geschiedschrijving heerst de opvatting dat Vergilius nooit van plan is geweest de Aeneis te publiceren, omdat hij deze als een mislukking beschouwde. Op zijn sterfbed eiste Publius zijn manuscripten op om ze zelf te vernietigen; nadat hem dit was geweigerd, legateerde hij aan Varius en Plotius Tucca “dat zij niets publiceren wat niet door hemzelf is gepubliceerd”. Deze twee verbraken later de ban op bevel van Augustus. Gedichten van Sulpicius Carthaginianus over dit onderwerp zijn bewaard gebleven:

Persoonlijk leven

Hij was een man met een forse gestalte en een fors postuur, met een donkere huidskleur, waardoor hij op een boer leek. Hij was een teruggetrokken en verlegen man: hij was een kluizenaar, ontving niet graag bezoek (hij zag zelfs zijn vrienden zelden), en als hij op straat werd herkend, verborg hij zich in het eerste huis dat hij zag. Publius sloot geen vriendschap met vrouwen. Het gerucht gaat dat zijn minnares een zekere Plotia Giria was (het prototype van Amarillida in de Bucolieken), maar volgens Asconius Pedianus zei de vrouw zelf dat Lucius Varius Rufus Verg Vergilius aanbood met haar samen te wonen en hij weigerde. Volgens Suetonius had Publius “een voorliefde voor jongens” – in het bijzonder voor Cebetus en Alexander, in de Bucolieken afgebeeld als Alexis. Servius beweert echter dat Vergilius “geen vleselijke liefde duldde”. Daarom gaven de Napolitanen de dichter de bijnaam “Parthenius” – “het meisje”.

Er is gesuggereerd dat Horatius Vergilius in een van zijn satires beschreef als een eenvoudige en rustieke man, maar zeer getalenteerd en begiftigd met goede kwaliteiten. De dichter schrijft:

Taal, stijl, compositie

Bronnen hebben verschillende verslagen bewaard van Virgilius die aan zijn werken werkte.

Er wordt gezegd dat hij, toen hij de Georgica schreef, elke morgen vele gedichten schreef en ze dicteerde, om ze dan in de loop van de dag terug te brengen tot een zeer klein aantal, waarbij hij geestig zei dat hij zijn gedicht baarde als een beer, die de regels likte tot ze er goed uitzagen.

Deze boodschap van Suetonius wordt bevestigd door Avlus Gellius, die preciseert: “Zoals het vrouwtje van dit dier een jong baart zonder vorm of uiterlijk en dan, door het te likken, vorm geeft aan zijn lichaam en zekerheid aan zijn gelaatstrekken, zo was wat zijn genie voortbracht aanvankelijk ruw van uiterlijk en onvolmaakt, en later, na bewerking en verbetering, kreeg het vorm en uiterlijk”. “Vergilius schreef de Aeneis eerst in proza en vertaalde het daarna in poëzie, en handelde buiten de volgorde, componerend “wanneer hij er zin in had”. “Om de inspiratie niet in de weg te staan, liet hij andere dingen onvoltooid, andere dingen slechts als gemakkelijk geschetste verzen, schertsend zeggend dat zet ze in plaats van steunen om zijn werk te ondersteunen tot solide kolommen niet zal worden opgericht.

Vergilius gebruikte vaak alliteratie, maar was voorzichtig om het niet te veel te gebruiken. Zo werd Quintus Ennius” beroemde regel “At tuba terribili sonitu taratantara dixit” (De trompet van taratantara sprak luid met een alarmerend geluid) herschreven als “At tuba terribilem sonitum procul aere canoro increpuit” (De trompet ratelde met een galmende koperen stem). Publius streefde er in alle gevallen naar de klank van de gedichten af te stemmen op hun inhoud. Zijn inspanningen hebben de Latijnse poëzie de grootste zeggingskracht gegeven.

Vergilius was een zeer geleerd dichter, waardoor hij een uitstekende kenner werd van de Romeinse godsdienst en het heilige recht in de oudheid. “Alle Vergilius is vol van geleerdheid,” schreef Servius erover. Publius blonk uit in Griekse en Romeinse poëzie, drama, bijzondere literatuur, en gebruikte de werken van vele auteurs als bron. Hij kon hele regels of zelfs grotere fragmenten van andere gedichten en gedichten in zijn teksten opnemen, ze bijna onherkenbaar bewerken en zijn werken doordrenken met reminiscenties en verborgen toespelingen. Vergilius heeft niet geprobeerd om de tekstuele verwantschap tussen zijn gedichten en de werken van zijn voorgangers volledig onzichtbaar te maken. Zijn werk met bronnen lijkt meer op een wedstrijd waarin de dichter geleend materiaal in een nieuwe context plaatste en het met nieuwe kleuren liet spelen. De bronnen schrijven aan Publius de bewering toe dat hij “goud viste uit de mest van Ennius”, d.w.z. dat hij in zijn werk de meest geslaagde en toepasselijke wendingen gebruikte uit de Annales van Quintus Ennius, geschreven in archaïsch Latijn (zoals deze woorden over Quintus Fabius Maximus Cunctator – “jij hier, die door aarzeling ons de staat redde”. Er zijn veel verwijzingen naar Homerus in de teksten van Vergilius, en op beschuldigingen van plagiaat antwoordde de dichter: “Waarom proberen ze zelf niet zo”n diefstal te plegen? Dan zullen ze begrijpen dat het makkelijker is om een stok van Hercules te stelen dan een vers van Homerus.

De gedichten van Vergilius worden veeleer een geheel van afzonderlijke episoden, vergelijkbaar met epigraphieën, die een zekere zelfstandigheid bezitten en tegelijk een samenhangend geheel vormen. De verschillende delen van de gedichten blijken met elkaar verbonden te zijn door semantische en symbolische parallellen, waarvan het aantal zo groot kan zijn als men wil. Dezelfde beelden en motieven in verschillende gedichten worden van het ene werk op het andere getransformeerd. Zo is het gezoem van bijen in de “Bucolica” een noodzakelijk bestanddeel van de idyllische werkelijkheid, in de “Georgica” worden deze insecten afgeschilderd als het beste deel van de dierenwereld, en in de “Aeneis” worden zij eerst met de Carthagers en dan met de Romeinen vergeleken. Vergilius neemt vaak zijn toevlucht tot auto-citaten en lijkt in het algemeen van zijn lezers te verwachten dat zij zijn verschillende werken als één geheel beschouwen.

Publius diversifieert knap het hoofdthema van zijn gedichten met historische en mythologische tussenvoegsels, landschappelijke schetsen en lyrische fragmenten. Op deze manier is hij in staat zijn werken onderhoudender te maken.

Bijlage Vergiliana

Het complex van poëtische teksten dat bekend staat als de Appendix Vergiliana (“Appendix bij Vergilius”) omvat acht door Servius genoemde werken: “Chiris” (“Scopa”), “Aetna”, “Komar”, “Priapeia”, “Catalepton” (“Mengsel”), “Epigrammen”, “Copa” (“De Herbergier”), “Vloek”. Suetonius noemt er zes, en andere antieke auteurs noemen afzonderlijke werken. Er is geen consensus in de wetenschap over welke van de teksten op deze lijst werkelijk van Vergilius waren. In de tijd van het hypercriticisme dacht men dat Publius slechts twee gedichten in de “Mengeling” had geschreven (V en VI) en dat de rest het werk was van onbekende dichters, zijn tijdgenoten of die van een later tijdperk. Sinds het midden van de twintigste eeuw is het beeld complexer geworden: er zijn twee extreme standpunten (veel Duitse geleerden, onder leiding van Karl Büchner, pleitten voor hypercriticisme; de meeste Italianen geloven dat het hele aanhangsel inderdaad door Vergilius geschreven is) en een compromis, volgens hetwelk de lijst van authentieke werken van Vergilius meer dan twee items kan bevatten en al het andere geschreven kan zijn door leden van dezelfde literaire kring en dus ook waarde kan hebben voor de biografie van de dichter.

Volgens Suetonius werd het korte gedicht De Komar geschreven door Publius toen hij zestien jaar oud was (volgens sommige geleerden is de laatst mogelijke datum medio-44 v. Chr.). De held is een herder die in de zon in slaap valt zonder te zien dat er een adder op hem afkomt. De mug steekt de herder, die wakker wordt, de mug doodt en de slang opmerkt. Nadat hij het ook gedood heeft, begraaft de man zijn redder en schrijft een poëtisch grafschrift op de grafsteen. De meeste geleerden zien het gedicht als een parodie op de stijl van de retor Epidius die Vergilius de rede onderwees en Thaddeus Zelinsky heeft gesuggereerd dat het een vertaling uit het Grieks is. Het gedicht kan zijn opgedragen aan Gaius OctaviusOctavianus: het kan aan hem zijn dat Vergilius meerdere malen verwijst als een “heilige jongen” (“O heilige jongen, dit lied is voor jou…”). Er gaan echter stemmen op tegen deze hypothese. De meeste geleerden menen dat het gedicht is geschreven door een onbekende dichter uit “de tijd van Tiberius-Claudius”.

Het gedicht “Cyrus” of “Scopa” gaat over Scylla die, uit liefde voor koning Minos van Kreta, haar vader doodde en daarna in een vogel veranderde. In sommige regels is er een duidelijke echo met de Aeneis, en dit is een argument voor het feit dat het gedicht werd geschreven na de dood van Vergilius. Volgens één versie begon Vergilius met het schrijven ervan en werd het later afgemaakt door een andere dichter die naamloos blijft. De “Vloek”, geschreven op een hoog artistiek niveau, kan verband houden met Publius” tijdelijke verlies van zijn Mantuaans domein: de tekstdichter vervloekt zijn “haveloze landerijen” die hij moet verlaten en herinnert zich zijn geliefde Lydia die in zijn vaderland is gebleven. In dit geval kan de auteur een “neoterische” Publius Valerius Cato zijn geweest. Na de eerste eeuw na Christus kunnen het didactische gedicht “Etna” en het gedicht “De herbergier” zijn geschreven; “Etna” schijnt alleen aan Vergilius te zijn toegeschreven vanwege de kleurrijke beschrijving van de vulkaan in de Aeneis.

“De mengeling is een ongeordende verzameling van kleine gedichten, waarvan de meeste door Vergilius in zijn jeugd geschreven kunnen zijn (slechts één is uit de tijd dat hij de Aeneis schreef). Een ander werk uit het aanhangsel Vergiliana is het gedicht Ontbijt (Moretum). Het is een epos van het alledaagse leven van een boer zonder enige idealisering. Het Ontbijt werd gecomponeerd na de Georgica en, te oordelen naar de afzonderlijke regels, denken sommige geleerden dat de twee gedichten vergelijkbaar zijn in hun benadering van het belang van de boerenarbeid en anderen denken dat de auteur van het Ontbijt de spot drijft met Vergilius.

“Bucolisch.”

Vergilius schreef zijn eerste grote werk in een genre dat nieuw was voor de Romeinse literatuur in die tijd. Het is een “herdersgedicht”: het speelt zich af in een denkbeeldige, idyllische wereld, in de schoot van de natuur, waar eenvoudige herders praten over hun liefdeservaringen, wedijveren in zang en luisteren naar verhalen over de “gouden eeuw”. Publius gebruikte als bron de gedichten van de Griek Theocritus, die in de derde eeuw v. Chr. leefde, maar pas twee eeuwen later bij het grote publiek bekend werd. Aanvankelijk vertaalde hij eenvoudigweg zijn voorganger (zo bevat de 3e ecloog van de Bucolica meer dan 40 verzen van Theocritus), vervolgens begon hij verschillende vertaalde passages en oorspronkelijke teksten te combineren, en tenslotte maakte hij zijn eigen variaties op ”pastorale” thema”s. Hij nam enkele personages van Theocritus over (Daphnis, Tityrus, Tirsis, Amaryllis, Coridon en anderen) en de belangrijkste plots, maar verplaatste de actie van Sicilië en Kos naar Arcadië, dat in zijn voorstelling overkomt als een sprookjesland of zelfs een voorwaardelijk “landschap van de ziel”. In tegenstelling tot de geografie is Rome te voet bereikbaar, is er de zee, stroomt de rivier de Mincium vlakbij (Mantua, het geboorteland van de dichter, ligt aan deze rivier), en worden de velden tegelijk geploegd en geoogst. De Arcadische landschappen in de Bucolica combineren de uitgestrekte tuinen en akkers van Gallië met de rotsen en bergbossen van Sicilië.

De herders van Vergilius zijn merkbaar meer geïdealiseerd en conventioneler dan die van Theocritus. Publius geeft hun dagelijks leven niet weer, weigert komische motieven te gebruiken, en voegt de verschillende onsympathieke Theokritische personages samen (b.v. de norse onbeschofte Comata en Lacon met de goedmoedige joviale Coridon en Butt), wat het onmogelijk maakt een duidelijk beeld van de personages te schetsen. De personages worden complexer, de stijl wordt minder direct en plechtiger, wat echter de algehele harmonie van de tekst niet schaadt. Vergilius organiseert de verschillende elementen van Feocrito”s poëtica op een nieuwe manier en laat ze hun eigen doelen dienen: in zijn voorstelling wordt de gedichtenbundel eerst gevormd als een complexe eenheid, samengebonden door semantische en formele parallellen.

Aanvankelijk werden de eclogues afzonderlijk gepubliceerd naarmate ze werden geschreven en hadden ze elk een andere naam voor de hoofdpersoon (Titir, Alexis, Palemon, Pollion, Daphnis, Var, Silenus, Coridon, Melibey, Tovenares, Maurits en Gall). In 39 v. Chr. voegde Vergilius ze samen voor een volledige uitgave in een nieuwe volgorde, waarbij hij de eclogues die in dialoogvorm waren geschreven oneven maakte en die welke in verhalende vorm waren geschreven even. De derde, vijfde en zevende zijn zangwedstrijden; in de eerste ecloog nemen twee herders afscheid, van wie er een in ballingschap gaat, en hetzelfde thema komt in de negende voor; de zesde ecloog is met de tiende verbonden door de figuur van Gaius Cornelius Gallus, en met de vierde door de dankbetuiging van de auteur aan Gaius Asinius Pollion en Publius Alfonius Varus. Het tweede en het achtste personage betreuren hun onbeantwoorde liefde, het vierde en het zesde handelen respectievelijk over de toekomst en het verleden, terwijl de centrale vijfde ecloog het “aardse en het goddelijke” samenbrengt: zij vertelt hoe de jonge Daphnis sterft en opstaat om een god te worden. In het beeld van Daphnis hebben de commentatoren van de Bucolieken, sinds de antieke tijd, Gaius Julius Caesar gezien als een god in 42 v. Chr. In Vergilius” voorstelling wordt Daphnis-Cesar een god voor de hele mensheid als hij werkt aan het vestigen van vrede, en zijn zoon Octavianus (in de eerste ecloog) wordt een god voor de dichter en de herders als hij hun land beschermt tegen het geweld van anderen. Het leidmotief voor alle Bucolieken is de liefde, maar Daphnis overwint deze om de auteur een reden te geven om te erkennen dat het hoogste goed de vrede is (“peace”) en deze these wordt versterkt door de aangrenzende, zesde ecloog, waarin Pan de herders vele voorbeelden geeft van verderfelijke hartstocht, ontleend aan de mythologie.

Dit kind is, volgens Vergilius, een zoon van de goden, maar heeft tegelijkertijd aardse ouders. Hij zal over de wereld heersen en onder zijn heerschappij zal de aarde vanzelf vrucht dragen, zonder menselijke inspanning; leeuwen zullen de kudden niet meer bedreigen en de helden zullen opnieuw naar Colchis gaan voor het gulden vlies en Troje innemen, waarna een tijdperk van universele voorspoed zal aanbreken. De betekenis van dit gedicht was al voor vroege lezers onduidelijk, en er ontstonden een aantal hypotheses over wat voor soort kind bedoeld werd. Sommigen hebben gespeculeerd dat het een van de zonen was van Gaius Asinius Pollio (de laatste is het onderwerp van de vierde ecloog), de verwachte maar nooit geboren zoon van Octavianus bij Scribonia, de zoon van Marcus Antonius bij Octavia de Jongere, Octavianus zelf of zijn neef Marcus Claudius Marcellus. In de Middeleeuwen werd een tijd lang algemeen aangenomen dat Vergilius de geboorte van Jezus Christus had voorspeld. Moderne geleerden menen dat dit meer een metafoor was: in de gedaante van een kind kan de dichter de Gouden Eeuw zelf, de wereld van Brundusium, of een of andere godheid (Grieks of Oosters) hebben afgebeeld.

“Dahlia”

Vergilius” tweede grote werk is het didactische gedicht De Georgica (De Agrarische Gedichten). Publius besloot een epos over de landbouw te schrijven, nadat hij naar de verzoeken van Maecenas had geluisterd en zich bewust was geworden van de belangrijkste behoeften van die tijd. In de jaren 30 voor Christus worstelde Rome om uit een diepe sociale en politieke crisis te komen en velen (waaronder Octavianus en zijn entourage) zagen een uitweg in de terugkeer van de samenleving naar het kleinbedrijf met zijn karakteristieke manier van leven – eenvoudig, gezond, zonder overdaad en promiscuïteit. Door kleine stukken land aan te bieden aan het stedelijk plebs en de veteranen zette Octavianus een stap in deze richting, en de literatuur verspreidde zich met verhalen over de voordelen van boerenarbeid, die een liefde voor het land en het buitenleven opriepen. Het was in deze tijd dat Marcus Terentius Varron zijn verhandeling over de landbouw schreef en Vergilius zijn Georgica. Formeel richtte Publius het gedicht tot mensen die pas land hadden verworven en niet wisten wat ze ermee aan moesten; de werkelijke ontvangers waren eerder rijke stadsbewoners met een goede literaire smaak, aan wie de dichter de voordelen van de landelijke manier van leven wilde vertellen.

“De Dahlia bestaat uit vier boeken. Het eerste heeft betrekking op veldwerk en weersvoorspellingen, het tweede op het kweken van bomen en struiken, het derde op veeteelt en het vierde op bijenteelt. Zo gaat de eerste helft van het gedicht over de levenloze natuur en de tweede helft over de levende natuur. Beide helften beginnen met uitgebreide verwijzingen naar de plattelandsgoden en Octavianus en vallen op hun beurt uiteen in het donkerder eerste boek en het lichtere tweede. Boek I eindigt met de verschrikkelijke voortekenen die worden waargenomen na de moord op Gaius Julius Caesar, Boek III met de epidemie onder de dieren en de triomf van de dood, Boek II beschrijft het leven van de boeren als “drievoudig gezegend”, en het gedicht eindigt met de beschrijving van de zelfgeneratie van de bijenzwerm, dat wil zeggen de triomf van het leven. De wisseling van de seizoenen in de landbouw levert het zichtbare bewijs van de eenheid en de cyclus van de natuur, en van de onvermijdelijkheid van wedergeboorte na de dood, en wordt door geleerden gezien als de filosofische onderbouw van het gedicht. Ook belangrijk voor Vergilius was de morele waarde van arbeid, die alles omvormt. De boer is volledig verenigd met de natuur en leidt een vredig, deugdzaam, gelukkig leven.

Het belang van de Georgica als hypothetisch praktisch hulpmiddel kon blijkbaar niet groter zijn: de auteur ervan, hoewel een plattelandsbewoner, geeft in een aantal gevallen onjuiste informatie (bijvoorbeeld dat een tak van een boom op de stam van een andere boom kan worden geënt), en in het algemeen is zijn uiteenzetting niet erg systematisch. Zo wijdt Vergilius bijvoorbeeld twintig keer meer tekst aan de wijnbouw dan aan de olijventeelt, terwijl hij geen melding maakt van de bij de Romeinen populaire pluimveehouderij, varkenshouderij, visteelt in kooien en groenteteelt. Niettemin hebben vele antieke auteurs het gedicht geprezen, ook op het gebied van de landbouwkunde, en in de wetenschap zijn er meningen dat de Georgica het hoogtepunt is van het werk van Vergilius. De dichter slaagde erin een volwaardige lofzang op de boerenarbeid te creëren en zijn liefde voor de natuur tot uitdrukking te brengen, en zijn didactisch epos werd onderhoudend en spannend door de afwisseling van het verhaal van de landbouwarbeid met beschrijvingen van de natuur en tussenvoegsels over andere onderwerpen (hemelse voortekenen, de dood van het vee, toespelingen op historische gebeurtenissen, het verhaal van Proteus en Orpheus, etc.) en door de algemene melancholieke stemming.

“Aeneid.”

Het werk van zijn leven was het maken van een gedicht van twaalf boeken over een historisch en mythologisch onderwerp. Dit werk blijft onvoltooid: het heeft geen uitgesproken slot, 58 regels zijn onvolledig, en Publius was van plan het hele gedicht te bewerken, maar had daar geen tijd voor. Zijn executeurs gaven de Aeneis op bevel van Augustus ongewijzigd uit, op twee uitzonderingen na: ze verwisselden de twee boeken (het is onduidelijk welke) en verwijderden de allereerste vier regels, waarna het gedicht begon met de nu beroemde woorden “Vechtende en zingende man…” (“Arma virumque cancé”). (“Arma virumque cano…”).

De hoofdpersoon van het gedicht is Aeneas, een minder belangrijk personage uit de Griekse mythologie, een lid van het Trojaanse koningshuis dat wist te ontsnappen tijdens de inname van Troje door de Achaeërs en later de leider werd van zijn stamgenoten die naar het westen trokken. Uiterlijk in de 3e eeuw v. Chr. zou Aeneas zich in Latium hebben gevestigd en het waren zijn afstammelingen die Rome stichtten. Het geslacht der Julische patriciërs, waartoe ook Augustus, de “tweede stichter van Rome” volgens de officiële propaganda, behoorde, werd naar hem toegetrokken; vele Nobilianen beschouwden zich als afstammelingen van Aeneas” metgezellen. Dit alles maakte de keuze van het thema bijzonder toepasselijk. Vergilius was ook de eerste die een artistiek verhaal van de Romeinse prehistorie in het klassieke Latijn creëerde, door de schaarse bewijzen van de bronnen (vóór hem, alleen de Punische oorlog door Gnaeus Nevius en de Annales door Quintus Ennius waar de actie begon met Aeneas) met elkaar te verbinden. Rome is nog niet in de Aeneis, maar zijn reeds voorziene lot wordt geleidelijk onthuld in de tekst, waarin niet alleen Augustus, maar ook zijn erfgenamen worden genoemd; de geschiedenis van Rome wordt niet met terugwerkende kracht gezien, maar vanuit een nog dieper verleden, en dit geeft geleerden aanleiding om de Aeneis een “gedicht over de toekomst” te noemen, een gedicht dat in zijn reikwijdte overeenkwam met de grootheid van de Romeinse macht.

Virgil”s model voor de Aeneis was Homerus. Het was naar analogie van de Ilias en de Odyssee dat de plot van het gedicht werd geconstrueerd. De hoofdpersoon bevindt zich, net als Odysseus, in een vreemd land, waar hij de plaatselijke koning vertelt over de val van Troje en zijn tegenslagen; hij daalt tijdelijk af naar het hiernamaals, en op weg naar zijn doel probeert een vrouw hem aan te houden. Vergilius beschrijft nachtelijke invallen in het vijandelijke kamp, wapenstilstand en de schending daarvan, herdenkingsspelen, de raad van de goden, Vulcanus (Hephaestus) die wapens voor de held maakt, bevat lijsten van leiders in het gedicht, en elk van deze episoden heeft een prototype in de Homerische tekst. De gebeurtenissen ontwikkelen zich echter, in vergelijking met Homerus, in omgekeerde volgorde: eerst omzwervingen, dan oorlog. Dienovereenkomstig worden de eerste zes boeken van de Aeneis de Romeinse Odyssee genoemd en het tweede de Romeinse Ilias.

Er zijn echter enkele fundamentele verschillen. In de Homerische gedichten is het doel van alle acties van de helden duidelijk: de Achaeërs willen Troje innemen, en oorlog is voor hen heel normaal, terwijl Odysseus naar huis probeert terug te keren, naar zijn familie. Vergilius, daarentegen, heeft dit duidelijke doel niet. Zeilend op de Binnenzee zien Aeneas en zijn metgezellen bij elke nieuwe haven een mogelijk einde van de reis, en als ze tegen Thorn vechten, beseffen ze dat oorlog niet onvermijdelijk was. Zij streven ernaar hun bestemming te begrijpen, en dit wordt niet onmiddellijk bereikt. Om zijn lot te vervullen wordt de hoofdpersoon gedwongen afstand te doen van zijn hartstochten, hoe nobel die ook zijn: het verlangen om zijn vijanden te bestrijden, zijn liefde voor zijn vaderland en voor de vrouw; hij wil in Carthago blijven en daarna in Sicilië, maar de goden dwingen hem verder te trekken. Zo is het eerste derde deel van de Aeneis een verslag van het afstand doen en het laatste derde deel een verslag van het overwinnen van hindernissen op weg naar het in het midden geschetste doel.

Naast de Homerische gedichten waren Vergilius” bronnen voor de Aeneis de cyclische gedichten, de tragedies van Sophocles en Euripides, de Argonautica van Apollonius van Rhodos (zijn Didon heeft veel gemeen met Medea uit dit gedicht), “Quintus Ennius” Annales, Gnaeus Nevius” Punische Oorlog, Marcus Portius Cato Censor”s Beginnings, Marcus Terentius Varron”s Menselijke en Goddelijke Antiquiteiten, Titus Livy”s Geschiedenis van Rome vanaf de stichting van de stad, en Catullus” gedichten.

De hoofdpersoon van de Aeneis is een nieuw soort literair personage. Aeneas heeft de trekken van de oude epische held, maar tegelijkertijd heeft hij specifiek Romeinse kwaliteiten – fides (trouw aan zijn verplichtingen, in het bijzonder aan zijn metgezellen) en vooral pietas (vroomheid jegens de goden en verwanten). Aeneas volgt altijd de bevelen van de goden op, hij neemt zijn vader, de bejaarde Anchises, mee in ballingschap en zorgt voor zijn nakomelingen. De held van het gedicht geeft blijk van edelmoedigheid, subtiliteit van gevoelens en medelijden met de vijand, zelfs tijdens de strijd. Aan de andere kant lijkt zijn wreedheid jegens Turnu en Didon de moderne lezer ongerechtvaardigd. Aeneas is zich ten volle bewust van zijn taak – het leggen van de grondslagen van een grote staat – en daarom doet hij afstand van zijn verlangens en wordt hij een volkomen passief instrument in de handen van het lot. De commentatoren zien hierin het tragische karakter van Aeneas.

De personages in de tweede rij lijken hechter en tegelijk schematischer. Dit zijn Thurn, de oorspronkelijke positieve held, een toonbeeld van dapperheid, ten dode opgeschreven (de zorgzame echtgenote van Aeneas Creusa (Michael von Albrecht noemt haar “een van de tederste personages uit de wereldliteratuur”), Aeneas” trouwe metgezel Achat, het toonbeeld van mannelijke vriendschap Euryale en Nys, Anchises de wijze oude man met de gave van de vooruitziende blik, de dappere en schone Ascanius (zoon van Aeneas) en de vrome koning Latino. De dichter is het meest succesvol met het tragische beeld van Didon. De koningin, in tegenstelling tot de hoofdpersoon, kan haar verlangens niet opgeven omwille van de toekomst en, overtuigd van de onmogelijkheid van geluk, pleegt zij zelfmoord. Haar verhaal, vergelijkbaar met dat van Ariadne en Hippsipila, lijkt een hersenspinsel van Vergilius te zijn.

Geschiedenis

De geschiedenis van Rome nam een belangrijke plaats in in het werk van Vergilius, die een groot patriot van zijn land was. Hij vereenzelvigde Rome met heel Italië, dat vanaf 49 v. Chr. ook het kleine moederland van de dichter omvatte. “Saturnus” land, grote moeder van gewassen,” noemt de dichter Italië en spreekt erover als het rijkste land ter wereld, de thuishaven van “stoutmoedige mannen” – Sabine, Volscian, Ligurian, Mars. In enge zin zag Publius Rome als een unieke stad. De goden, die de loop van de geschiedenis bepalen en de mensen tot hun werktuigen maken, kozen de nederzetting aan de Tiber uit voor hun aardse woning en voor hun heerschappij over de wereld, hoewel er al lang andere machtige steden waren (zoals Carthago, begunstigd door Juno). Zij gaven Aeneas, een inwoner van Phrygië met Italiaanse wortels, de rol van een van de stichters van de grote stad en stuurden hem op weg, waarbij zij hem regelmatig profetieën gaven over zijn eigen lot en over het grote lot van de gemeenschap die hij zou stichten.

Al deze profetieën en voorspellingen gaan over gebeurtenissen die voor de personages in de Aeneis de verre toekomst en voor de lezers het verleden zijn. Samen met de uitweidingen en historische verwijzingen van de auteur nemen zij in het gedicht zo”n belangrijke plaats in, dat het in de oudheid zelfs “Gesta populi Romani” werd genoemd (het schild dat Vulcanus voor Aeneas heeft gesmeed, beeldt vele gebeurtenissen uit de latere tijd af, tot aan de slag bij Actium; in de onderwereld ontmoet de hoofdpersoon zijn vader, die hem vertelt over het grote lot van Rome dat hem te wachten staat. Volgens Anchises zullen de nakomelingen van Aeneas over de wereld heersen als andere naties beroemd worden door kunsten of wetenschappen.

Politieke macht wordt echter niet als een geschenk beloofd. De goden helpen alleen de Romeinen, die zelf veel moeite moeten doen om hun doel te bereiken. Reeds in de Georgica staan de namen van vooraanstaande mannen door wie de macht van Rome groeide – “Decius allen en Marius, de sterke Camillianen, en de Scipioenen, steunpilaren van de oorlog”. Anchises noemt Tarquinius de Oude, Lucius Junius Brutus, Titus Manlius Imperiosus Torquatus, de drie Publius Decius Muses, Livius Drusus, Scipios, Marcus Portius Cato Censor, Lucius Emilius Paulus Macedonia, Lucius Mummius Achaicus, de gebroeders Gracchus. Deze lijst wordt bekroond door Augustus, wiens heerschappij wordt afgeschilderd als de natuurlijke triomfantelijke afsluiting van de Romeinse geschiedenis.

De Romeinen hebben een aantal unieke kwaliteiten die hen volgens Vergilius in staat stellen hun lot te vervullen en de liefde van de goden te behouden. Dit zijn vroomheid (pietas), dapperheid (virtus), ijver, bescheidenheid en eenvoud van omgangsvormen. Het is waar dat al deze kwaliteiten in de loop der tijden grotendeels verloren zijn gegaan en dat als gevolg daarvan interne twisten zijn uitgebroken in burgeroorlogen; maar een terugkeer naar de oude moraal zou de zaken kunnen rechtzetten.

Voor de dichter is de geschiedenis een doelgericht proces: de val van Troje, de reis van Aeneas en de stichting van Lavinius zijn een noodzakelijke opmaat tot het ontstaan van het Romeinse Rijk, terwijl Rome op zijn beurt het universum moet verenigen en vrede moet geven. Bijgevolg wordt de notie van voorbestemming, noodlot, het lot dat de gebeurtenissen stuurt, belangrijk voor Vergilius. Maar niet alles is voorbestemd, naar zijn mening. In het concept van Publius is plaats voor het toeval, dat verband houdt met de onwetendheid van de mensen over hun lot, maar ook met het bestaan van de wil van de goden, soms in tegenstelling tot het lot. Juno, bijvoorbeeld, in de Aeneis, probeert het Noodlot te dwarsbomen en te voorkomen dat de Romeinen Carthago vernietigen, maar faalt; zij wordt verslagen door het fatum Jovis van Jupiter, dat sterker is, omdat het een goed doel nastreeft. Vergilius verwerpt het in de antieke cultuur heersende idee van de cyclische aard van de tijd. Hij ziet de geschiedenis als een lineair proces; dit brengt hem dichter bij de oudtestamentische en latere christelijke tradities.

Beleid

“Vergilius” Bucolica en Georgica behoren tot de weinige overgebleven literaire monumenten die zijn ontstaan tijdens de burgeroorlogen van de late jaren veertig en de jaren dertig v. Chr. Ze kunnen een propagandafunctie hebben gehad, ook al gingen ze formeel over iets heel anders. Onderzoekers onderscheiden twee hoofdmotieven in deze teksten: afkeer van binnenlandse twisten en de verheerlijking van Caesar en Augustus. Publius, die het kwaad van de burgeroorlog aan den lijve heeft ondervonden, protesteert tegen geweld en confiscaties en noemt de soldaten van de strijdende legers ruineerders, “barbaren” en “goddeloze krijgers”, waardoor de burgerbevolking gedwongen wordt hun vaderland te verlaten en een nieuw thuis voor zichzelf te zoeken. De hoofdoorzaken van deze problemen waren volgens de dichter het gebrek aan harmonie tussen de burgers.

De dichter geeft de “partij van de Caesar” niet de schuld van wat er gebeurd is. Integendeel: hij was een van de eerste literatoren die de politiek van vergoddelijking van Caesar en Augustus steunden. In de vijfde ecloog van de Bucolica, sprekend over Daphnis, die “een wrede dood stierf” maar daarna onder de goden werd geteld, verwijst Vergilius vermoedelijk naar Caesar. In de negende ecloog heeft hij het over “het licht van Caesar”, in wiens licht de druiven blozen en de aren rijpen; hier gaat het om de astrale cultus van Gaius Julius, die kort na zijn dood begon. Tenslotte verwijst Publius in de eerste ecloog naar Octavianus als de god die “vrede bracht” en aan wie regelmatig offers worden gebracht. Het is waar dat de dichter specificeert dat Octavianus, die hier nooit genoemd wordt, alleen voor hem een god is. Later, in de Georgica, spreekt Vergilius nog explicieter over de cultus van Octavianus en vermeldt, misschien verhuld, de strijd tussen de jonge Caesar en Marcus Antonius, waarbij hij duidelijk de kant van de eerste kiest. Publius bewees zijn loyaliteit aan Octavianus door de verwijzing naar Cornelius Gallus in de Georgica door te halen. Later schilderde hij de oorlog van Actium af als een heilige strijd waarin de Italiaanse goden aan Caesars zijde streden

Vergilius weigerde het idee om een panegyrisch gedicht over Octavianus te schrijven; dit kan gedeeltelijk te wijten zijn geweest aan de vrees om iets te schrijven dat ongeschikt was voor de prins. Maar zelfs in de Aeneis neemt de heerser van Rome een zeer belangrijke plaats in. Octavianus is wellicht de auteur van het idee voor het gedicht (Ovidius gebruikt de uitdrukking “jouw Aeneis” in zijn Aeneis van verdriet, als verwijzing naar hem). Tot de leidmotieven van het gedicht behoren de goddelijke oorsprong van de Julii, de hoge opdracht van Augustus, die in eerste instantie voor hem werd bepaald en het toestaan dat zijn vijanden als heiligschenners werden beschouwd.

Volgens Virgilius, heeft Rome maar één weg naar verlossing. Een gerespecteerd burger, met macht, afstammend van de goden en bekend om zijn goede humeur, moet door zijn gezag en persoonlijk voorbeeld de Romeinen doen terugkeren tot de ware deugden, vrede stichten en zo Rome”s eeuwige voorspoed verzekeren. Dit zou het einde van de geschiedenis betekenen en het begin van een “gouden eeuw”, waarin het alleen nog nodig zou zijn te behouden wat bereikt was, zonder naar nieuwe verworvenheden te streven. Publius was bereid in Caesar de oudere een dergelijke burger te zien (deze edelman genoot duidelijk de sympathie van de dichter) en bracht later zijn hoop over op zijn geadopteerde zoon. Blijkbaar begreep de dichter dat de vraag moest gaan over de evolutie van het republikeinse systeem naar autocratie, en was hij bereid dit proces toe te juichen. Een bevestiging hiervan is te zien in de beschrijving van de bijenkorf in “De Georgica”: instemming en gezamenlijke arbeid heersen er, elke bij is bereid zijn leven op te offeren voor de koning, en voor de dichter is dit een duidelijk ideaal van staatsinrichting. Hij noemt de bijen “kleine Quirieten”, waarmee hij een directe parallel met Rome trekt.

Zo verwelkomde Vergilius, net als zijn tijdgenoten Horatius en Ovidius, de overgang van de Republiek naar het Prinsdom. Er bestaat onder geleerden geen consensus over de redenen hiervoor. Sommige geleerden schrijven een dergelijke houding toe aan de huurbelangen van Publius, de doeltreffendheid van de literaire bescherming in de tijd van Augustus, en de vrees van de dichter voor de ongenade van de gouverneur, die Vergilius als een onoprechte vleier beschouwt. Anderen menen dat het de wens van de dichter naar vrede was: net als de meerderheid van de Italiaanse bevolking was hij bereid elk gezag toe te juichen dat een einde zou maken aan de burgeroorlogen. In de jaren 30 voor Christus, was dat Octavianus” heerschappij. Virgilius slaagde erin een vredig leven te leiden en stierf voordat de onaangename binnenlandse politieke excessen van de overgang naar het Keizerrijk begonnen.

Religie en filosofie

Als jongeman studeerde Vergilius onder de Epicurist Siron en stond hij dicht bij het Epicurisme, een filosofische leer die stelde dat het hoogste goed het genot van het leven was, maar al snel begon hij zich te richten naar het populaire Stoicisme van Rome en de leer van Pythagoras. Al in de Georgica hebben geleerden bewijzen gezien van de betrokkenheid van de dichter bij het stoïcijnse pantheïsme. Later in de Aeneis spreekt Anchises over de structuur van de wereld in een pantheïstische geest:

De goden van het Grieks-Romeinse pantheon werden personages in de Aeneis. Net als in Homerus mengen zij zich voortdurend in de gebeurtenissen op aarde en nemen zij beslissingen aan het eind van vergaderingen. In Publius zijn ze echter niet al te onderhevig aan hartstochten en eerder onpersoonlijk. Sommige geleerden menen dat de dichter ze alleen introduceerde om de traditie eer te bewijzen, maar er zelf niet in geloofde, zoals het merendeel van de geschoolde Romeinen in die tijd. Andere geleerden wijzen erop dat Vergilius serieuzer over de goden sprak dan Homerus, zonder vertrouwdheid. De dichter behandelde Venus wellicht met bijzondere vroomheid, die voor hem in de eerste plaats Venus Gentrix is, “Venus de Voorloper,” de stammoeder van de Julii. Veel oude commentatoren hebben de dichter berispt over de verschijning van de goden in de Aeneis, maar voor de dichter was dit misschien nodig om de macht van het lot te tonen om over de mensen te heersen. Bovendien worden de goden in zijn relaas grotendeels personificaties van natuurverschijnselen, hetgeen kenmerkend is voor het stoïcisme. Juno, bijvoorbeeld, vertegenwoordigt lucht, Vulcanus vertegenwoordigt vuur.

In het algemeen weerspiegelt de Aeneis de volksreligie van de Romeinen in de eerste eeuw v. Chr., die een mengeling is van Romeinse en Griekse volksgeloven, elementen van Oosterse godsdiensten en bepaalde takken van de Griekse filosofie. Verschillende geleerden leggen een verband tussen het verhaal van het wonderkind in Boek IV van de Bucolieken en de Egyptische godsdienst (in het bijzonder de mythe van Horus), het Zoroastrisme en het Messianisme in het Oude Testament. De identificatie van “Jupiters lot” met “geluk” is voor sommige geleerden een bewijs dat Vergilius geneigd was tot monotheïsme.

Oudheid

Er zijn verwijzingen naar kritiek op Publius door sommige van zijn tijdgenoten. Suetonius schreef de beroemde zin: “Vergilius had geen tekort aan tegenstanders, en geen wonder: zelfs Homerus had ze. Zo zei de dichter Julius Montaigne dat veel gedichten van Publius, wanneer ze niet door de auteur worden gelezen, “leeg en slap” blijven. Een zekere Numitorius publiceerde de Antibucolici, een verzameling parodieën op twee eclogues van Vergilius; Carvilius Pictor schreef een boek genaamd De gesel van Aeneas, en Gerennius publiceerde een lijst van de “fouten” die in de gedichten van Publius voorkomen. De dichter werd bekritiseerd om zijn losse omgang met mythologische onderwerpen en om zijn vele ontleningen, waarbij het begrip “ontlening” zeer ruim werd geïnterpreteerd. Zo deed de beschrijving van Didons liefde voor Aeneas de vroege lezers denken aan het verhaal van Medea”s passie in de Argonautica van Apollonius van Rhodos, zodat Boek IV van de Aeneis als onorigineel werd beschouwd. Quintus Octavius Avitus publiceerde een werk in acht boeken, De gelijkenis, dat “verzen bevatte die door Vergilius waren ontleend met een aanduiding van hun oorsprong”. Publius werd vooral vaak verweten dat hij de tekst van de Ilias en de Odyssee had gebruikt; de dichter verdedigde zich tegen dergelijke beschuldigingen, maar op zijn dodenreis stelde hij zich juist ten doel “alles bij te schaven tot tevredenheid van zijn tegenstanders”.

Kritiek was echter eerder de uitzondering op de regel. Tijdens zijn leven werd hij beschouwd als de beste dichter in de geschiedenis van Rome, en zijn werken werden met groot enthousiasme ontvangen door zowel het grote publiek als door kenners. Sextus Propertius, die Publius op één lijn plaatste met Homerus, schreef dat zijn gedichten elke lezer zouden aanspreken. Ovidius had veel respect voor Publius en betreurde het dat hij hem alleen maar had gezien en niet had ontmoet. In de Lyrische Elegieën was Ovidius er zeker van “Titier, de Vruchten der Aarde en Aeneas van de Veldslagen – de lezer zal ze zich herinneren zolang Rome heerst over de wereld. In zijn Heroiden nam hij de brief van Didon aan Aeneas op, duidelijk beïnvloed door Vergilius, en in zijn Metamorphosen wedijvert hij duidelijk met Publius.

Vergilius was de onbetwiste autoriteit voor zowel Lucius Annaeus Seneca – vader en zoon. In het midden van de eerste eeuw na Christus was de literaire invloed van Publius zo groot dat Marcus Annaeus Lucanus, die in de Farsalia een eigen epische traditie trachtte te scheppen, zich grotendeels liet leiden door “anti-Vergiliaans pathos”: hij trachtte iets te scheppen dat zowel qua vorm als qua inhoud lijnrecht tegenover de Aeneis stond. Lucan, faalde echter jammerlijk. “Valerius Flaccus” Argonautica, Publius Papinius Statius” Thebania, en Silas Italicus” De Punische oorlogen (eind eerste eeuw) zijn alle geschreven als duidelijke imitaties van de Aeneis, en in het derde geval kan men zelfs spreken van direct plagiaat (vanuit het gezichtspunt van een moderne lezer). Stacius richt zich in de finale van de Fivaida tot zijn eigen gedicht met een verzoek: “Zoek geen ruzie met de Aeneis, volg hem op afstand en eer zijn voorbeeld onwankelbaar”. De volgelingen van Vergilius in het bucolische genre waren Calpurnius Siculus (1ste eeuw) en Marcus Aurelius Olympius Nemesianus (3de eeuw).

Silius Italicus was een enthousiast bewonderaar van Vergilius. Hij kocht grond bij het graf van de classicus, bezocht het als een tempel, bewaarde eerbiedig vele boeken, schilderijen en beelden van Publius in zijn huis, en vierde diens verjaardag plechtiger dan die van hemzelf. Marcus Valerius Marcial schreef erover in twee van zijn epigrammen:

Het gedrag van de Italiaan moet als extravagant zijn beschouwd, maar in het algemeen was een genegenheid voor Vergilius in die tijd een teken van goede manieren. Beelden van de dichter stonden in scholen en bibliotheken, en zijn afbeeldingen verschenen op talloze herdrukken van zijn gedichten (Marcianus schrijft over zo”n portret: “Zo”n klein perkament kan de massa van Maron bevatten! En zijn portret staat ook op de eerste bladzijde”). De helden van Vergilius werden vaak afgebeeld op vazen, juwelen, fresco”s, schilderijen en reliëfs. Citaten uit de gedichten verschenen op gebruiksvoorwerpen, op uithangborden, op graven en gewoon op de muren van huizen. Opmerkelijk is de inscriptie op de muur van het huis van een fullon (lakenwever) in Pompeii, die duidelijk een parodie is op het begin van de Aeneis: “Fullons zingen en uilen, niet gevechten en echtgenoot”. De tekst van de Aeneis werd gebruikt voor waarzeggerij (van de keizers Hadrianus en Claudius II is bekend dat zij dit deden). De werken van Vergilius werden vaak voorgedragen in het theater of werden de basis voor dansvoorstellingen; volgens Suetonius, zwoer keizer Nero “in zijn laatste dagen openlijk dat als zijn macht standhield, hij … Vergilius” ”Torn” zou dansen op de overwinningsspelen”. De populier die ter gelegenheid van de geboorte van Publius in de Andes werd geplant, werd door de plaatselijke bevolking “de boom van Vergilius” genoemd en werd door zwangere vrouwen en kraamvrouwen vereerd als een heilige boom.

De werken van Publius zijn zeer snel in het schoolprogramma opgenomen: de eerste verwijzingen naar het gebruik ervan bij de studie van de Latijnse grammatica dateren van 26 v. Chr. en worden in verband gebracht met de school van Quintus Caecilius Epirot. In de eerste eeuw na Christus was het zeker al een van de belangrijkste onderdelen van de literaire canon, en verdrong het de gedichten van Nevius en Ennius. Gaius Vellaeus Paterculus noemt Publius “de prins der dichters”, Quintilianus schrijft dat het lezen moet beginnen bij Homerus en Vergilius. Voor Macrobius (5e eeuw) is Publius de “Mantuaanse Homerus”. De Institutie van Gaius (2de eeuw) vermeldt de zekerheid dat er twee “dichters” zijn: de Griekse (Homerus) en de Latijnse (Vergilius). Alle gedichten van Publius waren tegen het einde van de eerste eeuw v. Chr. in het Grieks vertaald. De Romeinen lazen Homerus steeds minder vaak: de Aeneis, met zijn elegantere stijl en nauwere plot, verving hen geleidelijk zowel de Ilias als de Odyssee. Als gevolg daarvan identificeerde het opgeleide publiek zich vaker met de Trojanen dan met de Achaeërs. De canonieke beschrijving van de Trojaanse oorlog voor de oudheid, en later voor de gehele Europese cultuur, bevatte nu verhalen over het bedrog van Sinon (een Achaeër die het volk van Troje ervan overtuigde dat zijn stamgenoten waren weggevaren en hun een houten paard als geschenk naliet) en over de verschrikkelijke dood van Laocoontus, die de Trojanen trachtte te waarschuwen. De beroemde regel uit de Aeneis is “Vrees de Grieken die geschenken brengen” (Timeo Danaos et dona ferentes).

In de late oudheid kwamen literaire spelletjes in zwang: dichters creëerden cenotonen – gedichten die volledig uit citaten bestonden. Vooral vaak werden cenotons samengesteld uit regels uit Vergilius. Het beroemdste werk van dit soort is de Huwelijksverhoring van Decimus Magnus Ausonius (368), waarin half-lettergrepen uit de Bucolica, de Georgica en de Aeneis een verhaal vormen van een huwelijk met een onfatsoenlijk einde (het laatste hoofdstuk is getiteld Defloratie). De auteur gaf blijk van een bijzondere vaardigheid en geestigheid in het vinden van materiaal voor een dergelijk thema in de teksten van de meest schuchtere Latijnse dichters. “Het is natuurlijk beschamend om de waardigheid van Vergilius” liederen te verlagen met zo”n schertsend onderwerp,” schrijft Ausonius in het voorwoord. – Maar wat moest er gedaan worden? Dat was het bevel.” Gosidius Geta creëerde de tragedie Medea uit de regels van de Aeneis.

Sinds het einde van de eerste eeuw voor Christus zijn er veel biografieën van de dichter geschreven. In totaal 39 biografieën en 382 andere werken met biografische informatie over Vergilius (in de meeste gevallen zijn de auteurs onbekend) werden geschreven in het pre-Print tijdperk (vóór 1440). Bijna al deze teksten gaan terug op een biografie van Publius door Gaius Suetonius Tranquillus in de vroege tweede eeuw en zijn opgenomen in Over de dichters. Suetonius, op zijn beurt, gebruikte een boek van Virgilius” vrienden, Lucius Varius Rufus en Marcus Plotius Tucchi, “over zijn aard en karakter”. Vermoedelijk is de tekst van Suetonius vrijwel geheel opgenomen in het Vita Vergilii van Elijus Donatus, dat in de vierde eeuw is samengesteld en thans nog bestaat. Bovendien hebben vele antieke auteurs commentaren op de gedichten van Vergilius geschreven. Dit waren Quintus Caecilius Epirot, Gaius Asinius Pollio, Gaius Julius Hyginus, Asconius Pedianus, Lucius Annas Cornutus, Marcus Valerius Probus, Velius Long, Aemilius Asperus en anderen. In de vierde eeuw schreven Aelius Donatus, Pseudo-Prob en Moor Servius Honoratus hun commentaren op basis van hun teksten.

In de oudheid werd Vergilius heel vaak afgebeeld. Het is bekend dat keizer Caligula deze beelden uit openbare plaatsen wilde laten verwijderen en dat Alexander Severus, die Publius “Plato de dichter” noemde, een van hen samen met zijn lari bewaarde. Er zijn verschillende bustes bewaard gebleven die het beeld van Vergilius lijken weer te geven. Eén ervan is de enige onbetwistbare picturale bron aan de hand waarvan het uiterlijk van de dichter kan worden beoordeeld; de gelaatstrekken zijn echter sterk geïdealiseerd.

In 1896 werd in Susa (het oude Hadrumet) een mozaïek uit het begin van de derde eeuw gevonden. Het toont een zittende man van middelbare leeftijd met nogal ruwe gelaatstrekken, die een boekrol vasthoudt met een regel uit Boek I van de Aeneis; naast hem zijn de muzen Calliope en Melpomene. Veel geleerden geloven dat deze man Virgilius is. Het zogenaamde “Mozaïek van Monna” dateert uit het midden van de derde eeuw en bevat een portret van Publius op de vloer van een huis in Augusta Trevere (het huidige Trier).

Middeleeuwen

Na de overgang van de oudheid naar de Middeleeuwen bleven er maar weinig klassieke literaire werken over bij het lezerspubliek. De Griekse auteurs werden bijna geheel opgegeven, en van de Romeinen werden alleen Terence, Ovidius en Vergilius herdrukt, verspreid en becommentarieerd. Deze laatste werd de meest populaire van de oude schrijvers. Een van de belangrijkste redenen hiervoor was de instandhouding van het oude onderwijssysteem: gedurende de gehele Middeleeuwen bleef men Latijn onderwijzen aan de hand van de gedichten van Vergilius, eerst in het gymnasium, daarna in de kloosters. De zalige Augustinus herinnert zich dat hij als jongen die aan het gymnasium studeerde “weende om Didon” en voordrachten voordroeg uit naam van Juno, “woedend en bedroefd dat zij niet beter dan zijn tijdgenoten de koning van Teutonicus (IV eeuw) kon afkeren van Italië”. Deze herinneringen bezorgden hem later spijt. De auteur van een zevende-eeuwse hagiografie stelt de retorische vraag: “Wat zullen de liederen van de goddeloze dichters – Homerus, Vergilius, Menander – geven aan hen die ze lezen?” Maar ondanks dergelijke uitspraken, bleef Publius gelezen en becommentarieerd worden. Zo verscheen in de vijfde eeuw een commentaar van Junius Filargyrius, later werd Vergilius bestudeerd en geciteerd in zijn werken door Boetius, Isidore van Sevilla. “De Aeneis werd geïmiteerd door de bijbelse epische dichter Gaius Vettius Aquilinus Juvencus, die een versbewerking van de Evangeliën schreef (vierde eeuw), en Caelius Sedulius, die het Paaslied schreef in de vijfde eeuw, waarbij hij op sommige plaatsen hele regels aan de klassieker ontleende; “De Georgici werden nagevolgd door Valafrid Strabo en Vandalbert van Prüm (negende eeuw); de Bukolici door Endelechius (ca. 400) en Modoin van Otene (negende eeuw).

In de twaalfde eeuw werd de Aeneis een bron van complotten voor ridderromans, met de anonieme Romance of Aeneas geschreven in het Frans en, bijna onmiddellijk daarna, het gedicht Aeneis in het Duits van Heinrich von Feldecke. Wat deze werken onderscheidt van het origineel is de uitgewerkte liefdeslijn tussen de hoofdpersoon en Lavinia, alsmede het anachronistische karakter van de personages en de historische achtergrond.

De tweede reden waarom Publius in de nieuwe tijd in trek was, was de nieuwe interpretatie door christelijke denkers van de vierde ecloog van zijn “Bucolica”. In het wonderbaarlijke kind, wiens geboorte het begin van een “gouden eeuw” zou inluiden, zagen zij Jezus Christus, en in de schrijver van de ecloog respectievelijk een profeet en een rechtschapen man. Lactantius (begin vierde eeuw) was een van de eersten die deze passage opvatte als een boodschap van de “komst van de Zoon van God”. Keizer Constantijn de Grote, in “Een woord geschreven aan het Genootschap van Heiligen”, spreekt over Vergilius als “de beroemdste dichter van Italië,” die “het heilige en glorieuze mysterie van de Verlosser kende,” maar gedwongen was het in vage bewoordingen te vertellen, opdat hij niet het slachtoffer zou worden van wrede heidenen. Christelijke commentatoren hebben in Vergilius” profetie parallellen gezien met het bijbelse boek Jesaja, waarin staat: “Zie, de maagd zal zwanger worden en een Zoon baren, en zal Zijn naam Immanuël noemen. Hij zal melk en honing eten totdat hij het kwade weet te verwerpen en het goede weet te kiezen. In verschillende verzen van de vierde ecloog (21-25) is een tekstuele overeenkomst gevonden met het boek Jesaja hoofdstuk 11: “Dan zal de wolf bij het lam wonen, en de luipaard bij de geit, en het kalf en de jonge leeuw en de os zullen samen zijn, en het kleine kind zal hen leiden. En de koe zal bij de beer weiden, en hun jongen zullen tezamen liggen, en de leeuw zal als een os stro eten. En de baby zal spelen in het hol van de aspid, en het kind zal zijn hand uitstrekken naar het nest van de slang.

Als voorchristelijke dichter en profeet wordt Vergilius vele malen genoemd in de geschriften van de kerkvaders, en vooral vaak door Hieronymus van Stridon. Augustinus geloofde dat Publius, net als Plato en Cicero, naar de hemel kon zijn opgestegen met Christus en de profeten van het Oude Testament, omdat hij vooruitliep op de komst van de Verlosser. In de zevende eeuw gaf Fulgentius van Aeschius in zijn verhandeling Interpretatio Christiana zijn visie op de Aeneis als een allegorisch gedicht waarin de christelijke leer werd verteld; dit werk bleef gedurende de gehele Middeleeuwen van belang. Als voorloper van het christendom werd Vergilius afgebeeld in kerken samen met personages uit het Oude Testament (bijvoorbeeld in de kathedraal van Zamora in Spanje in de twaalfde eeuw en in de kathedraal van de Annunciatie in Moskou in de vijftiende eeuw. Men geloofde dat de apostel Paulus op zijn weg naar Rome in 60 het graf van de dichter bezocht en er bitter over weende omdat hij Vergilius niet levend had gezien en hem niet tot het christendom had bekeerd.

Tijdens de Hoge Middeleeuwen werd het beeld van Vergilius omgevormd van dat van een dichter tot dat van een tovenaar, magiër en necromant, die allerlei wonderen verzon. Dit zou te wijten kunnen zijn aan Publius” reputatie in heidense tijden als “geleerde”, de praktijk van waarzeggerij door zijn boeken, en het misverstand over de naam van zijn moeder (Magia). Bovendien kan Vergilius verward zijn met Apuleius, die inderdaad van hekserij werd beschuldigd door zijn tijdgenoten. Johannes van Salisbury noemt Publius in zijn Polycratica (1159) een “tovenaar uit Mantua” en schrijft over zijn schepping van een vlieg die alle vliegen uit Napels verjoeg en zo de stad van de pest redde. Volgens Alexander Neccamus verloste Vergilius Napels ook van bloedzuigers en zorgde hij er bovendien voor dat de markt van de stad ophield met het rotten van vlees. Hij bouwde een luchtbrug en omringde zijn tuin met een hek van stilstaande lucht. In Rome bouwde Publius een paleis met een koperen ruiter op het dak; deze ruiter draaide in de richting van waaruit Rome door oorlog werd bedreigd (in de veertiende eeuw werd dit onderwerp overgebracht naar de Handelingen van de Romeinen.

Conrad van Querfurth (eind twaalfde eeuw) geloofde dat Vergilius de muren van Napels bouwde en alle slangen om zich heen met ijzeren poorten omsloot, en dat hij de Vesuvius lange tijd van een uitbarsting afhield met behulp van een koperen boogschuttersbeeldje. Gervasius van Tilbury (begin 13e eeuw) schreef over een koperen vlieg die andere vliegen uit Napels weghield, over een wonderlijke marktplaats die niet rotte, over slangen die door de dichter verborgen waren onder de weg naar Nola, en over de “mathematische kunst” waardoor Vergilius regelde dat geen mens gedood kon worden in de schaduw van een berg. Vincent van Beauvais heeft in zijn Grote Spiegel (halverwege de 13e eeuw) een aantal van dergelijke legenden opgetekend en Publius voor het eerst afgeschilderd als alchemist en uitvinder van het “gezicht der waarheid”, een apparaat waaraan men kon zien of een vrouw haar echtgenoot trouw was. Dankzij deze schrijver werd de notie van Vergilius als tovenaar algemeen bekend. Aan het begin van de vijftiende eeuw vormden zij één enkel verhaal, dat in Frankrijk, Engeland en de Nederlanden herhaaldelijk herdrukt werd onder de titel “Het boek van Vergilius” leven en dood”. In deze context was Publius de onmiddellijke voorganger van Doctor Faustus.

Een ander veel voorkomend plot is de relatie tussen Vergilius en zijn geliefde (in één bron Nero”s dochter). De vrouw bracht Publius elke avond in een mand naar haar slaapkamer. Eens liet ze haar minnaar voor het raam hangen, maar Virgil nam snel wraak. Hij doofde de vuren in heel Rome en maakte “dat vuur alleen kon worden getrokken uit de intieme plaatsen van de Nero-maagd”. De keizer moest met bezwaard gemoed bevelen “de bescheidenheid van de maagd te onderwerpen aan een universele vernedering” – om het volk te ontbieden het vuur te doven. De “zwevende Vergilius” werd vaak afgebeeld door middeleeuwse kunstenaars, en schrijvers uit de Late Middeleeuwen gebruikten het onderwerp voor moralistische verhalen over vrouwelijk bedrog – samen met verhalen over Samson en Dalila, Hercules en Omphale, Aristoteles en Campaspa.

“Dante”s De Goddelijke Komedie

Vergilius werd een van de centrale personages in Dante Alighieri”s De Goddelijke Komedie (begin veertiende eeuw). Dante verwierp de traditie van Vergilius de tovenaar: voor hem was Publius de heraut van het christendom, het symbool van de oude wijsheid en ook de leraar in verzen, “de bron zonder bron waaruit de liederen van de wereld vloeiden”. Dante schrijft, verwijzend naar Vergilius: “Jij bent mijn leraar, mijn geliefde voorbeeld; jij alleen hebt mij de mooie lettergreep nagelaten die universeel verheven is. Volgens de Goddelijke Komedie wordt Publius na zijn dood naar Limbo gebracht, de eerste cirkel van de hel, voorbehouden aan ongedoopte zuigelingen en deugdzame niet-christenen. Daar bevindt hij zich samen met vier andere van de grootste dichters uit de oudheid: Homerus, Lucanus, Horatius en Ovidius. Hij lijdt niet de pijnen der hel, maar lijdt eeuwig verdriet bij de gedachte aan paradijselijke gelukzaligheid buiten zijn bereik. Op verzoek van Beatrice snelt Vergilius Dante te hulp, die bedreigd wordt door een monsterlijke wolf, en leidt hem door de hel om zijn geliefde te ontmoeten, waarvan de beschrijving beïnvloed is door Boek VII van de Aeneis.

De twee dichters dalen samen af in de diepten van het hiernamaals. De auteur van de Komedie volgt Vergilius vol vertrouwen als een leerling die zijn leermeester volgt, terwijl deze laatste zich over zijn metgezel ontfermt: hij bedwingt Cerberus door een klomp aarde in diens mond te werpen, beschermt Dante tegen de Furiën en Medusa en draagt hem in zijn armen over de gracht van de corrupties. Het is Publius die het gesprek voert met Odysseus, die Dante”s Italiaans misschien niet verstond of weigerde zijn vragen te beantwoorden. De reizigers bestijgen dan de berg van het Vagevuur, waar ze gezelschap krijgen van Stacius, die eerbiedig buigt voor Vergilius. Later wordt onthuld dat de 4e ecloog van de Bucolieken Stacius voorbereidde op de omarming van het christendom. De weg naar het paradijs is afgesloten voor Vergilius, dus aan het eind van het tweede deel van de Goddelijke Komedie laat Publius Dante achter en maakt plaats voor Stacius als zijn gids.

Dante”s verhaal heeft ook een symbolische dimensie. Het beeld van Vergilius kan worden geïnterpreteerd als een verlichte geest die de auteur beschermt tegen de zonde (de wolf), tegen de valse beschuldigingen van de zwarte Welfen (de demonen bij de gracht van de verklikker), tegen leugens, geweld en verschrikking (Medusa en de Furiën). Sommige van de monsters die de reizigers tegenkwamen zouden symbool kunnen staan voor de anarchie die in Dante”s tijd heerste in Florence en heel Italië. Naar de mening van de dichter kon alleen het Romeinse Rijk, waarvan Vergilius de belichaming was, dit negatieve fenomeen verslaan.

Renaissance en barok

In de veertiende eeuw begon Italië de herinnering aan de oude cultuur te doen herleven. Dante”s volgelingen Francesco Petrarca en Giovanni Boccaccio volgden hem in het beschouwen van Vergilius als de grootste dichter. Zij hebben lang gezocht naar het graf van Publius, dat in de Middeleeuwen in vergetelheid was geraakt, en identificeerden er uiteindelijk een enkel columbarium mee in de buitenwijken van Napels, met elf lege nissen voor grafurnen. De plaats werd een voorwerp van bedevaart. Boccaccio zou voor het eerst dichterlijke inspiratie hebben opgedaan bij het graf van Vergilius; Petrarca plantte er een laurierboom. Petrarca wijdde verschillende odes aan Vergilius, maakte hem tot een personage in zijn “Triomfen” en schreef hem zelfs een brief, zoals vele andere figuren uit de antieke cultuur. Beide schrijvers gebruikten motieven uit de Bucolics in hun werk.

Vanaf de vijftiende eeuw herleefde in heel West-Europa de belangstelling voor de antieke literatuur in het algemeen en voor de gedichten van Vergilius in het bijzonder. Deze gedichten bleven deel uitmaken van het schoolprogramma; de eerste ecloog van de “Bucolica” was het uitgangspunt voor het geschoolde publiek om vertrouwd te raken met poëzie. In dit verband noemde de Duitse anticoloog Ernst Kurzius I Ecloog zelfs een sleutel tot de gehele Westeuropese poëtische traditie. “De Aeneis werd actief vertaald in nationale talen: in 1400 in het Gaelic, in de 15e eeuw in het Frans en Spaans (aanvankelijk waren dit prozavertalingen). In 1500 verscheen de eerste vertaling in verzen in het Frans, en in 1552 vertaalde Joachin du Bellet Boek IV. “De Aeneis werd vertaald in het Engels (1513), Duits (in proza in 1515, in verzen in 1610) en Italiaans (1581). De Nederlandse toneelschrijver Joost van den Vondel vertaalde het gedicht in 1646 in het Nederduits en de eerste vertaling in het Russisch verscheen in 1770.

Vergilius beïnvloedde vele dichters en toneelschrijvers. Zijn ervaring heeft een grote rol gespeeld in de vorming van de New Age epische traditie, zowel nationaal als universeel christelijk. Ludovico Ariosto leerde van Publius de moderniteit uit te vergroten door middel van het heroïsche verleden (Luis de Camões presenteerde de hele geschiedenis van Portugal als een voortzetting van de heldendaden van Odysseus en Aeneas (Torquato Tasso combineerde de stijl en compositie van de Aeneis met middeleeuwse onderwerpen (“Bevrijd Jeruzalem”, 1575). John Milton in Paradise Lost (1667) creëerde een enkele fusie van drie tradities – Virgiliaanse, Homerische en bijbelse. Latere pogingen om een nationaal epos te scheppen op klassieke basis (Voltaire”s Henriad, 1728, en Michail Cheraskov”s Rossiad, 1779) worden eerder als mislukt beschouwd.

Het verhaal van Aeneas en Didon werd populair in het zestiende-eeuwse drama: de hartstochtelijke koningin van Carthago werd door schrijvers tegenover de vrome en gereserveerde Aeneas geplaatst. Toneelstukken over dit thema werden geschreven door Etienne Gaudel (1555), Christopher Marlowe (1583), Nicodemus Frichlin (1581) en Henry Knoust (1566). Vergilius” Didon beïnvloedde William Shakespeare”s beeld van Cleopatra (tragedie Antony and Cleopatra, jaren 1600). In de zeventiende en achttiende eeuw waren er vele opera”s over dit thema, waaronder die van Francesco Cavalli (1641) en Henry Purcell (1689) er uitspringen. Pietro Metastasio componeerde het libretto “De verlaten Didon” in 1724, dat door vele componisten is gebruikt.

“De Aeneis was de bron van materiaal voor een reeks werken geschreven in het burleske genre. Dit waren komische gedichten waarin de personages van Vergilius zich in een ongewone omgeving bevonden. De Fransman Paul Scarron schreef in 1648-1653 Vergilius binnenstebuiten, die in heel Europa zeer populair werd; hij werd nagevolgd door de Deen Ludvig Holberg (1754), de Duitser Alois Blumauer (1784-1788), de Rus Nikolai Osipov (1791), de Oekraïner Ivan Kotlyarevsky (1798) en vele andere schrijvers.

De bucolische traditie was vruchtbaar. Petrarca, Boccaccio, Jacopo Sannazzaro (de roman Arcadia, 1504), Garcilaso de la Vega, Clement Maro gebruikten de plots en personages van de eclogues van Vergilius, Torquato Tasso (drama Aminta, 1573), Philip Sidney, Miguel de Cervantes (roman Galatea, 1585), Battista Guarini (herderstragedie De trouwe herder, 1601). In de zeventiende eeuw bloeide op hetzelfde materiaal de Franse pastorale romantiek: in dit genre werkten Honoré d”Urfet (zijn roman “Astraea” was een groot succes) en Madeleine de Scuderie. “Pastorale” gedichten werden geschreven door John Milton en Alexander Pope, en proza pastorale gedichten door Solomon Gessner. Helemaal aan het eind van de 18e eeuw, André Chénier André Chénier.

De Georgica”s werden beïnvloed door de didactische gedichten van Angelo Policiano, Girolamo Fracastoro (Siphilis, of Over de ziekte van Gallië), Marc Hieronymus Vida, Giovanni Rucellai, Luigi Alamanni. “De Georgica” werd bewonderd door Pierre de Ronsard en Michel de Montaigne; John Dryden noemde het werk “het beste gedicht van een betere dichter”. Onder invloed van Vergilius schreef James Thomson in 1726-1730 zijn gedichtencyclus The Seasons, die de basis vormde voor het gelijknamige oratorium van Joseph Haydn.

In de Romaanse landen en Engeland was Vergilius gedurende de gehele moderne tijd zeer populair, maar in Duitsland werd hij in de 18e eeuw verdrongen door Homerus. Johann Joachim Winckelmann schreef in zijn “Geschiedenis van de Kunsten der Oudheid” (1764): “De regelmatigheid van Homerus en de oude adel van Lucretius en Catullus lijken voor onverlichte geesten achteloos en grof vergeleken met de pracht van Vergilius en de zachte betovering van Ovidius. Van Johann Wolfgang Goethe is bekend dat hij “slechts terloops en nogal neerbuigend” over Publius sprak. Publius was echter een geliefd dichter voor Friedrich Schiller, die de boeken II en IV van de Aeneis in het Duits vertaalde.

Ondanks de populariteit van zijn werken, is Vergilius zelf zelden het onderwerp geweest van de aandacht van schrijvers. Hij komt voor als minder belangrijk personage in een van Ben Jonsons toneelstukken, met Ovidius in de hoofdrol (Fielding laat Publius hand in hand met Joseph Addison Elysium binnengaan.

Vergilius werd vaak getekend door de illustratoren van zijn gedichten. In de late Middeleeuwen bestond de traditie dat Publius werd afgebeeld als een heerser met een lauwerkrans op zijn hoofd en een van zijn boeken in zijn hand (zie de Venetiaanse uitgave van 1508 voor een voorbeeld). Op de titelpagina van een weelderige Parijse uitgave uit 1640 wordt de dichter gekroond door Apollo. Vanaf de Straatsburgse uitgave van de Aeneis in 1502 verschenen er uitgebreide cycli van illustraties, die steevast begonnen met een portret van Vergilius, gezeten te midden van goden en dampen.

De kunstenaars hebben zich ook geconcentreerd op bepaalde – aanvankelijk fictieve – episoden uit de biografie van Vergilius. De dichter werd getekend hangend in een mand (Luca van Leiden rond 1514, auteurs van Florentijnse schalen voor vrouwen die moesten bevallen), wraak nemend op zijn geliefde (Albrecht Altdorfer, rond 1500), samen met andere grote dichters – met name Homerus. Sandro Botticelli was de eerste die Publius tot een van de twee hoofdfiguren maakte in zijn illustraties van de Goddelijke Komedie (1492-1498): in zijn voorstelling wandelen de twee dichters voortdurend samen door het hiernamaals. Soms werd Vergilius samen met Petrarca getekend. Een beroemd portret is dat van Simone Martini in 1338 voor het frontispice op de Codex Ambrosianus, de manuscriptverzameling van de gedichten van Vergilius, die toebehoorde aan Petrarca. Het toont de dichter, een bejaarde bebaarde man met een lauwerkrans, zittend onder een boom met een boek, en voor hem staan een krijger, een boer en een herder, die zijn helden symboliseren.

Als een kunstenaar zou besluiten de belangrijkste dichters af te beelden, zou Vergilius op de lijst staan. Zijn portret hing, samen met dat van Homerus, in de studeerkamer van het paleis van de hertog Federico da Montefeltro in Urbino (Rafaël schilderde hem naast Dante en Homerus in zijn Parnassus-fresco (1511)). Publius komt ook voor in talrijke andere klassieke voorstellingen van Parnassus. Alexander Pope, die in een van zijn gedichten (1715) een fictieve verzameling van standbeelden beschrijft, spreekt eerst over het standbeeld van Vergilius.

“De Aeneis gaf Renaissance en Barok schilders een aantal populaire thema”s. Zo vlucht Énée uit een brandend Troje met zijn bejaarde vader op zijn schouders, Énée bedwingt de winden, Énée ontmoet Venus, het feest van Didon, Énée en Didon vluchten een grot in, Énée vertrekt, Didon sterft, rouwspelen op Sicilië, Énée treedt toe tot het hiernamaals, hij komt aan in Palantheum (de toekomstige plaats van Rome). Vele grote kunstenaars schilderden op deze thema”s, waaronder Rafaël, Annibale Carracci, Federico Barocci, Nicolas Poussin en anderen.

Negentiende tot eenentwintigste eeuw

Met de komst van de Romantiek, verloor Vergilius zijn status als erkend poëtisch genie. De Romantici, met hun voorliefde voor het natuurlijke en spontane, zagen Publius als een classicus die “kunstmatige” en imitatieve gedichten schreef, en verkozen daarom Homerus boven hem. Publius was niettemin een van de favoriete dichters van Victor Hugo en Friedrich Hölderlin: de eerste vergeleek Vergilius met de maan en Homerus met de zon, de laatste vertaalde de episode van Euryale en Nyssa in het Duits. In de roman Eugene Onegin van Aleksandr Poesjkin vertoont de scène van de laatste ontmoeting van de hoofdpersoon met Tatjana duidelijke parallellen met de scène van de ontmoeting van Aeneas en Didon in het hiernamaals. Vergilius werd merkbaar beïnvloed door Charles Baudelaire, Paul Valéry, Alfred Tennyson en Ivan Toergenjev. Pastorale elegieën in de geest van Vergilius werden gecomponeerd door Percy Bishop Shelley, Matthew Arnold en Stéphane Mallarmé.

Sinds het einde van de negentiende eeuw zijn de werken van Publius leesbaarder geworden door de groeiende populariteit van Dante en de publicatie van een aantal studies. Volgens Michail Gasparov “realiseerde de twintigste eeuw, na afscheid te hebben genomen van de Romantiek, zich dat de natuurlijkheid en directheid van de poëzie een mythe was en dat de logge complexiteit en tegenstrijdige spanningen van de Romeinse beschaving nauwelijks meer te bevatten waren voor onze tijd – en was opnieuw in staat Vergilius waar te nemen en te waarderen. Publius wordt weer gewoon “de Dichter”, en krijgt de trekken van een wijsgeer. Het is bekend dat zijn werken de Franse dichter Charles Peguy hebben beïnvloed. Hermann Broch droeg aan hem de roman De dood van Vergilius op (1945), Giuseppe Ungaretti een gedichtencyclus (1950) en Joseph Brodsky schreef het gedicht Aeneas en Didon.

Literaire historici en publicisten zagen Vergilius in de eerste plaats als een naaste medewerker van Augustus en een “zanger van het keizerrijk”, en dit beïnvloedde de beoordelingen van zijn persoonlijkheid en werk. De liberalen van de 19e eeuw verafschuwden het Caesarisme en beschouwden het prinsdom van Augustus als een hypocriet politiek systeem dat de autocratie verborg achter een scherm van republikeinse instellingen, en zij waren dan ook bereid Publius als een hofvleier te beschouwen. Deze tendens zette zich voort in de twintigste-eeuwse wetenschap. Veel geleerden geloofden dat Vergilius” werk de politieke belangen van Augustus diende, en sommigen zagen dit als onwaardig, terwijl anderen het bejubelden als een dienst aan de historische noodzaak en vooruitgang. Italiaanse fascisten en Duitse nazi”s maakten Publius tot een voorwerp van verering als een aanhanger van de sterke macht; de beroering rond de viering van de 2000ste verjaardag van Vergilius” geboorte in 1930 droeg bij tot een gedeeltelijke herdefiniëring van zijn rol in de literatuur. Na 1945 verklaarde de anticoloog Karl Büchner dat Vergilius en het fascisme altijd tegenover elkaar hadden gestaan: hij vergeleek nazi-Duitsland met Thurn, die in opstand kwam tegen de Voorzienigheid en daarvoor gestraft werd.

Er is ook een alternatieve opvatting, die liberale en anti-liberale constructies als te simplistisch beschouwt. Vergilius had misschien geen eigen politiek programma, of het was misschien niet van cruciaal belang voor zijn werk. Publius was nooit rechtlijnig in zijn gedichten, en zijn personages zijn niet zeker van hun eigen gelijk, zelfs als de lezer aanneemt dat zij handelen volgens de dictaten van het lot. Zo voelt Aeneas pijn en schaamte als hij in het hiernamaals Didon tegenkomt, die hem verlaten heeft. Hij weet dat hij uit Carthago moest wegvaren om de door de goden gekozen macht te scheppen, maar toch kan hij het zichzelf niet vergeven. De herder Titir, in de Eerste Ecloog van de Bucolica, is blij thuis te kunnen blijven dankzij de genade van de “god”, maar hij heeft medelijden met de vriend die geen hulp van de macht heeft gekregen. Voorstanders van deze kijk op Vergilius zien altijd onzekerheid en lijden in zijn poëzie.

Moderne geleerden stellen dat Vergilius zich in zijn werk in een voor die tijd atypische richting bewoog – van Alexandrijnse complexiteit naar klassieke eenvoud. Zij beschouwen “Aeneis” als een fundamentele tekst voor de gehele Europese cultuur en als een van de grootste werken uit de wereldliteratuur. Publius was de grootste dichter uit de tijd van Augustus, die erin slaagde het zelfbewustzijn van zijn volk in dit epos tot uitdrukking te brengen. Hij mag echter niet beschouwd worden als de officiële zanger van het Prinsdom, maar eerder als een van de laatste dichters van de Republiek.

In de preromantiek begonnen schilders episoden uit de eigenlijke biografie van Vergilius af te beelden. Angelica Kaufmann heeft in haar lezing van de Aeneis aan Octavia en Augustus voor het eerst een episode uit Suetonius” lezing van de Aeneis weergegeven: Octavia valt flauw bij het horen van de naam van haar dode zoon in de tekst, Augustus gebaart dat de dichter moet zwijgen (17901793). Hetzelfde thema werd ontwikkeld door Jean-Joseph Tylasson (1787), Jean-Baptiste Joseph Vicard (rond 1800), Jean-Auguste Dominique Engrère (Tu Marcellus eris, 1812-1819). Kaufmann schilderde nog twee schilderijen met Vergilius als hoofdpersoon. In de ene leest de dichter de Aeneis voor aan Augustus en Livia, in de andere schrijft hij een grafschrift voor zijn eigen graf terwijl hij op zijn sterfbed ligt (1785).

Een van de beroemdste schilderijen met Vergilius was Eugène Delacroix”s Dante”s Rook (1822), waarin de twee dichters de Styx oversteken. Adolphe William Bouguereau schilderde Dante en Vergilius in de hel, gebaseerd op het verhaal van de achtste cirkel van de hel in De goddelijke komedie (1850). Cycli van illustraties bij de Goddelijke Komedie werden gemaakt door William Blake (1825-1827), Gustave Doré (jaren 1860), Dante Gabriel Rossetti, Franz von Bayros (1921) en Salvador Dali (jaren 1950).

Een monument voor Vergilius verscheen in Mantua in 1801 (op de Piazza Virgiliana). In 1884 werd een standbeeld van de dichter opgericht in het dorp Pietola, geïdentificeerd als de oude Andes, de geboorteplaats van Publius. De beeltenis van de dichter is verschenen op Italiaanse munten van 500 lire en op postzegels van het Vaticaan, Monaco en Tunis.

In de film verschijnt Vergilius alleen als de held van een aantal bewerkingen van de Goddelijke Komedie. De eerste van deze, Inferno, werd uitgebracht in Italië in 1911. In Peter Greenaway”s Dante. Inferno. Songs I-VIII”, Publius wordt gespeeld door John Gielgud. In Lars von Triers The House That Jack Built (2018) verschijnt het personage Virgil, gespeeld door Bruno Ganz, en leidt de hoofdpersoon door de hel.

De werken van Vergilius zijn bewaard gebleven in een aantal majuscule handschriften (met alleen hoofdletters), waarvan de oudste niet later dan de vierde eeuw zijn ontstaan. Het gaat om de Codex Fulvii Ursini schedae bibliothekae Vaticanae (V eeuw, fragmenten van de Georgica en de Aeneis), de Codex Sangalensis (V eeuw, fragmenten van alle drie de gedichten met scholia), de Codex Mediceus (V-VI eeuw, een deel van de Aeneis in het Latijn en het Grieks), de Codex Romanus (V-VI eeuw, alle gedichten met lacunes). De uitgevers baseren zich hoofdzakelijk op M-, P- en R-manuscripten. Soms gebruiken zij ook middeleeuwse manuscripten – bijvoorbeeld de verwante P Codex Guelferbytanus Gudianus, daterend uit de negende tot tiende eeuw.

De eerste gedrukte uitgave van Vergilius werd gepubliceerd in Parijs in 1470. De becommentarieerde Lyon editie van 1612-1619 is nog steeds waardevol. De werken van Publius werden integraal gepubliceerd in de gezaghebbende boekenseries Collection Budé (Frankrijk, vijf delen) en Loeb Classical Library (VS, twee delen). In het Russisch werd Vergilius voor het eerst in zijn geheel gepubliceerd in 1979, in de reeks Library of Ancient Literature.

Vertalingen in het Russisch

Er zijn vele vertalingen van Vergilius in het Russisch. De eerste dateren uit de 18e eeuw.

Vertalingen van “Bukolik” en “Georgik”:

Complete vertalingen van de Aeneis:

Enkele gedeeltelijke vertalingen van de Aeneis:

Geselecteerde edities:

Andere:

Literatuur

Bronnen

  1. Вергилий
  2. Vergilius
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.