Leo von Caprivi

Samenvatting

Georg Leo, Graaf von Caprivi de Caprara de Montecuccoli, geboren Georg Leo von Caprivi, tot graaf benoemd in 1891 (geboren 24 februari 1831 in Charlottenburg en overleden 6 februari 1899 op het landgoed Skyren bij Crossen-aan-de-Oder) was een Pruisische infanteriegeneraal en staatsman.

Na zijn militaire opleiding aan de Pruisische oorlogsacademie klom hij op de hiërarchische ladder en onderscheidde zich met name tijdens de Frans-Pruisische oorlog van 1870. Hij werd benoemd tot hoofd van de marine, maar kwam al snel in conflict met Kaiser Wilhelm II, die de marine als een offensief onderdeel van zijn militaire plannen zag, en nam uiteindelijk ontslag. In 1890 volgde hij Otto von Bismarck op als Rijkskanselier van het Duitse Rijk en bleef dat tot 1894.

Caprivi heeft toen zijn “Nieuwe Koers” beleid ingeluid. Op binnenlands vlak werd het gekenmerkt door de wil om de verschillende lagen van de bevolking tevreden te stellen. Caprivi trachtte de tegenstellingen te verzoenen door sociale hervormingen op gang te brengen, bijvoorbeeld op het gebied van het arbeidsrecht en de arbeidstijden. Op het externe front stond het beleid van Caprivi gelijk met toenadering tot het Verenigd Koninkrijk en een offensief handelsbeleid. Zo maakte hij een einde aan het protectionistische beleid van zijn voorganger.

Zijn beleid, zowel binnenlands als buitenlands, stuitte op hevig verzet, zowel van extreme nationalisten als van de grootgrondbezitters, de Junkers. Hij kreeg kritiek omdat hij de belangen van Duitsland niet krachtig genoeg verdedigde. Het was de schoolhervorming, die voorzag in denominationalisering van de scholen, die leidde tot de val van de kanselier in 1894.

Hij werd door Willem II ontslagen en trok zich onmiddellijk terug uit het politieke leven. De figuur van Caprivi is niet het onderwerp geweest van veel wetenschappelijke studie. Terwijl zijn tijdgenoten lange tijd het beeld van een onhandige en onbekwame kanselier hebben geschetst – Bismarck heeft in belangrijke mate bijgedragen tot de verspreiding ervan – is de meerderheid van de huidige historici het eens over een genuanceerder beeld van Caprivi”s optreden, waarbij zij hem zien als een ambitieus politicus die echter geen steun had in de politieke wereld.

Hoewel uit sommige onderzoeken blijkt dat hij uit Noord-Italië afkomstig is en afstamt van de familie Caprara de Montecucculi, kan deze afstamming aan de hand van de documenten niet worden bevestigd. Ook de Neue Deutsche Biographie bevat geen verwijzing naar deze achternaam. Er zijn echter aanwijzingen dat Caprivi behoort tot een familie uit Carniola waarvan de oudst bekende voorvader Andreas Kopriva is, een ridder die rond 1570 stierf (kopriva betekent “netel” in het Sloveens). In de 17e eeuw verhuisde de familie naar Silezië. In 1653 verhief Ferdinand III, keizer van het Heilige Roomse Rijk, de familie tot ridder, en daarna nog eens in Oostenrijk voor bewezen diensten in de oorlogen tegen de Turken. Aan het eind van dezelfde eeuw nam de familie de naam “von Caprivi” aan.

Leo von Caprivi was een achterkleinzoon van de historicus en dichter Julius Leopold von Caprivi. Hij was de oudste zoon van Leopold von Caprivi, lid van het Pruisische Hooggerechtshof, een vertrouwensman en lid van het Pruisische Hogerhuis, en van Emilie Köpke. Haar moeder kwam uit een “opgeleide” burgerlijke familie. Zij was de dochter van Gustav Köpke, die professor in de theologie was en directeur van de Berlijnse middelbare school van het Franciscaner klooster. De familie von Caprivi telde een aantal militairen. Leo”s jongere broer Raimund was een luitenant-generaal. Zijn neef, ook Leo genaamd, was Flügeladjutant (militaire rang) van Keizer Wilhelm II. Het feit dat Caprivi geen grootgrondbezitter was, onderscheidt hem duidelijk van de meeste andere leden van de Pruisische elite.

Alternatives:HemelvaartHemelvaart .

Caprivi studeerde aan het Friedrichswerder Gymnasium in Berlijn, waar hij in 1849 zijn Abitur behaalde. Op 1 april 1849 meldde hij zich als vrijwilliger bij de 1e compagnie van het 2e Garde Grenadier Regiment. Hij werd op 19 september 1850 benoemd tot tweede luitenant (Secondeleutnant) toen hij naar de Pruisische Militaire Academie ging, waar hij op 31 mei 1859 afstudeerde met de rang van eerste luitenant. Daarna diende hij als kapitein bij de topografische afdeling van de generale staf. Tijdens de Tweede Hertogdomoorlog in 1864 maakte hij deel uit van het commando van de 5e divisie. In 1865 werd hij compagniescommandant van een infanterieregiment. Tijdens de Oostenrijks-Pruisische oorlog van 1866 was hij opnieuw lid van de generale staf met de rang van majoor, waardoor hij samen met Frederik Karel van Pruisen het 1e leger kon leiden.

Vervolgens trad hij toe tot het commando van het Korps Garde (de), en in 1870 werd hij, aanvankelijk tijdelijk, chef-staf van het 10e Korps (de). Caprivi werd beschouwd als Moltke”s meest getalenteerde leerling. Tijdens de Frans-Pruisische oorlog van 1870 werd hij bevestigd als commandant van het X-korps met de rang van luitenant-kolonel. Deze beslissing om zo”n jonge officier aan het hoofd van een legerkorps te benoemen was bijzonder opmerkelijk. Hij loste de verwachtingen in door meerdere malen bij te dragen aan de overwinning : bij Mars-la-Tour, tijdens het beleg van Metz, en bij Beaune-la-Rolande, dat door de commentatoren van die tijd werd omschreven als “de lauwerkrans op de kroon van het Xe korps”. Voor zijn diensten werd hij in 1872 tot kolonel benoemd en vervolgens onderscheiden met de Orde van Verdienste. Eerst werd hij benoemd tot directeur van een afdeling binnen het Ministerie van Oorlog, waar hij verantwoordelijk was voor het opstellen van een kazernewet en de invoering van nieuwe geweren, geproduceerd door Mauser. Hij werd in 1877 tot generaal-majoor bevorderd en voerde vervolgens het bevel over verscheidene divisies, telkens voor zeer korte periodes. Zo voerde hij het bevel over een infanteriebrigade in Stettin in 1878, over een divisie in Metz in 1882, tot hij in 1883 chef van de Admiraliteit werd.

Hoofd van de Marine

In 1883 werd Caprivi hoofd van de keizerlijke Duitse marine na het aftreden van Albrecht von Stosch. Tegelijkertijd werd hij bevorderd tot de rang van vice-admiraal. Volgens sommige biografen werd deze beslissing genomen tegen de uitdrukkelijke wens van kanselier Otto von Bismarck, die het keizerlijke leger niet wilde beroven van een van zijn beste officieren. Thomas Nipperdey schrijft dat het een geval was van “Caprivi in de kleerkast zetten” door hem naar de marine te sturen, vooral omdat Caprivi voordien geen werk op dit gebied had gehad. Caprivi was niet blij met dit besluit. Hij bewees echter een goed bestuurder te zijn door de marine te hervormen en te versterken.

Vanaf 1884 werd zijn beleid vooral gekenmerkt door de ontwikkeling van torpedoboten voor de kustverdediging. Samen met Alfred von Tirpitz schreef hij een memorandum dat hem in staat stelde de belangen van de vloot te verdedigen voor de Reichstag. Voor hem was defensie inderdaad van cruciaal belang: “Ik kan mij niet aan de indruk onttrekken dat de aspiraties en overtuigingen van ons officierskorps nog steeds niet voldoende gericht zijn op de oorlog en op wat deze in het bijzonder van de Duitse marine zal vergen. Maar afgezien van de hoogste morele kwaliteiten is het, om te kunnen zegevieren – en dit is ten volle het geval voor een verkleinde marine – noodzakelijk dat men zich ten volle bewust is van de juistheid van de aangewende middelen. Wie in de oorlog een overheersende plaats wil innemen, moet, als hij zich niet aan gevaarlijke verrassingen wil blootstellen, in vredestijd al bedacht hebben wat er kan gebeuren. Hij wilde de status van het keizerrijk als continentale macht consolideren en omdat het land steeds afhankelijker werd van de handel over zee, was hij zeer bezorgd over de mogelijkheid van een westerse blokkade. Hij was voorstander van de professionalisering van de marine en aarzelde niet om het budget dat hem was toegewezen meermaals te overschrijden.

In 1888, kort na de machtsovername van Willem II, die een zeer hoge dunk had van zijn eigen marinekwaliteiten, ontstonden er meningsverschillen tussen de twee mannen. De keizer wilde het administratieve en militaire bevel over de vloot, die tot dan toe onder de leiding van de Admiraliteit had gestaan, scheiden. Maar het was vooral over de nieuwe strategische oriëntaties dat de verdeeldheid diepgaand was. Caprivi verdedigde een traditionele continentale militaire doctrine, de vloot zou een zuiver defensieve rol moeten hebben. Willem daarentegen droomde ervan een vloot met een offensieve roeping te bouwen die op volle zee met de Britse macht kon wedijveren. Caprivi nam ontslag als teken van zijn ontevredenheid, zonder de bewapening van de Duitse marine te kunnen belemmeren. Daarna werd hij generaal van het 10e legerkorps.

Caprivi”s benoeming tot rijkskanselier en minister-president in 1890 in de plaats van Otto von Bismarck kwam als een verrassing, gezien zijn eerdere relatie met de keizer. Deze besloot hem te benoemen omdat hij in hem een man zag die tegen Bismarck inging op het gebied van anti-socialistische wetten, de Kulturkampf en minderheden. Hij voerde dus aanvankelijk een beleid van verzoening. Aan de andere kant was Caprivi een beproefd generaal die, naar de overtuiging van de keizer, de binnenlandse politieke situatie kon ombuigen door moedige maatregelen te nemen. Na zijn ambtsaanvaarding verklaarde Caprivi in het Berliner Tageblatt dat zijn voornaamste taak erin zou bestaan “de natie terug te brengen tot de normaliteit na een voorbije periode van grote mannen en grote prestaties”. Caprivi nam zelfstandig vele politieke initiatieven. Dit beleid werd bekend als de “Nieuwe Koers” (Neuer Kurs), een term die in 1890 door Wilhelm II werd gebruikt. Aanvankelijk had het succes, wat de keuze van de keizer versterkte.

De historicus Robert K. Massie beschrijft hem ten tijde van zijn machtsovername: “Caprivi, 59 jaar, was de archetypische Pruisische officier. Hij leidde een Spartaans leven, was niet getrouwd, rookte niet, had weinig goede vrienden en weinig vijanden. Hij las geschiedenis en sprak zowel Engels als Frans. Zijn bewegingen waren kalm, zijn benadering open en vriendelijk, zijn dictie duidelijk.

Caprivi belooft aan het begin van zijn regeerperiode “goede ideeën aan te nemen, ongeacht waar of van wie ze komen, zolang ze maar verenigbaar zijn met het welzijn van de staat”. Dit markeert het begin van de nieuwe koers in zowel binnenlands als buitenlands beleid. De hoofdlijnen van zijn economisch programma werden echter opgesteld door Johannes von Miquel, de leider van de Nationale Liberalen. Hervormingen werden aangekondigd, bijvoorbeeld op het gebied van het sociaal beleid. De invloedrijkste leden van het Pruisische kabinet waren de minister van Handel Hans Hermann von Berlepsch, de minister van Binnenlandse Zaken Ernst Ludwig Herrfurth en de minister van Oorlog Hans Karl Georg von Kaltenborn-Stachau. In zijn keizerlijk kabinet hadden ook de staatssecretarissen Karl Heinrich von Boetticher en Adolf Marschall von Bieberstein hun zegje klaar. Dit beleid van herstel van het evenwicht heeft echter niet geleid tot een vermindering van het staatsgezag, noch van de kant van de regering, noch van de monarch. Zo werd een strikte controle op de vrijheid van vereniging gehandhaafd, werd de discipline, met name op politiek niveau, ten aanzien van ambtenaren versterkt en werden rechters met conservatieve opvattingen aangesteld om deze zaken te behandelen. Thomas Nipperdey beschrijft dit beleid als “verlicht conservatisme” voor de administratie.

Om zijn politieke plannen te kunnen opleggen, moest Caprivi, net als Bismarck voor hem, de goedkeuring van de Rijksdag verkrijgen. De verandering kwam voort uit de positie van de nieuwe keizer, die een grotere plaats op het politieke toneel wilde innemen dan zijn voorganger. Zijn wisselende standpunten en absolutistische eisen werden vanaf die tijd een centrale factor in de Duitse politiek. Bovendien mogen de invloed en de hindermacht van de voormalige kanselier, die enigszins verontwaardigd was over zijn gedwongen aftreden, niet worden onderschat. Een andere moeilijkheid voor Caprivi was het beheer van de betrekkingen tussen Pruisen en het Keizerrijk. Hij hanteerde een collegiale stijl in het Pruisische ministeriële kabinet, in tegenstelling tot zijn voorganger. Hij maakte dit in zijn openingstoespraak duidelijk aan het Pruisische Huis van Afgevaardigden. Het feit dat hij niet verlangde aanwezig te zijn telkens wanneer een van zijn ministers met de keizer wilde spreken, was ook een belangrijke verandering in de wijze waarop hij het ambt van kanselier uitoefende. Hierdoor ondervond hij echter veel moeilijkheden bij het opleggen van zijn politieke lijn. In Pruisen, bijvoorbeeld, verwierf zijn minister van Financiën, Miquel, volledige macht op zijn gebied.

Alternatives:Buitenlands beleidBuitenlandse politiek

Hoewel Caprivi een militair was, zag hij oorlog niet als een optie. Hij weigerde een preventieve oorlog tegen Rusland te voeren met de hulp van Oostenrijk-Hongarije, zoals veldmaarschalk Alfred von Waldersee hem had aangeraden. Zijn minister van Buitenlandse Zaken von Bieberstein, evenals de eminence grise Friedrich von Holstein, raadde de verlenging van het herverzekeringsverdrag met Rusland af. Inderdaad, zoals Holger Afflerbach opmerkt, als Oostenrijk-Hongarije op de hoogte was geraakt van het bestaan van dit tot dan toe geheime verdrag, waarin werd bepaald dat Duitsland neutraal zou blijven in geval van een Russisch-Oostenrijkse oorlog, zou er een aanzienlijke verslechtering hebben plaatsgevonden met de Oostenrijkse bondgenoot. Bovendien leek, met het Brits-Russische antagonisme op zijn hoogtepunt, een alliantie met Rusland een toenadering tot Groot-Brittannië in de weg te staan. Keizer Wilhelm II aanvaardde uiteindelijk de argumenten die hem werden voorgelegd en het herverzekeringsverdrag werd niet verlengd. De betrekkingen tussen het Duitse en Russische rijk bekoelden. Dit politieke besluit, dat weliswaar door de keizer werd gesteund, lokte bij de bekendmaking ervan een heftige reactie uit van Bismarck, die de architect van het verdrag was geweest.

In de pers werd Caprivi aangevallen wegens nalatigheid in het buitenlands beleid. De stelling dat Caprivi de omsingeling van het Duitse Rijk bezegelde, die later leidde tot een tweefrontenoorlog in de Eerste Wereldoorlog, wordt door historici algemeen aangehangen. Er zij echter op gewezen dat de Russisch-Duitse betrekkingen tegen het einde van het bewind van Bismarck begonnen te verslechteren, met name als gevolg van de strenge nieuwe handelsvoorschriften die waren ingevoerd om de graanexport uit Rusland tegen te gaan. Bovendien pleitten vele invloedrijke groepen binnen de Russische regering al sinds het einde van de jaren 1880 voor toenadering tot Frankrijk. Een verlenging van het contract zou derhalve niet noodzakelijkerwijs volstaan hebben om deze verandering van alliantie te voorkomen. Bovendien was het aflopen van het contract niet synoniem met een crisis tussen de twee landen. Holstein was ervan overtuigd dat het antagonisme tussen Rusland en Engeland zo sterk was dat Engeland zich vroeg of laat met Duitsland zou moeten verenigen. Dit gebeurde niet, integendeel: Rusland sloot tussen 1893 en 1894 een bondgenootschap met Frankrijk. Als gevolg daarvan kwam Duitsland nog dichter bij Oostenrijk te liggen. Dit leidde tot de vorming van duidelijk afgebakende concurrerende blokken in Europa.

Caprivi vertrouwt op de Triplice tussen Duitsland, Oostenrijk-Hongarije en Italië om het verlies van het Reassurance-Verdrag te compenseren en probeert dichter bij het VK te komen door de Duits-Britse betrekkingen te koesteren. Het Duitse Rijk besloot toen zich terug te trekken uit Zanzibar en Swahililand, die in Oost-Afrika door de Britten werden gedomineerd. De ondertekening van het Verdrag van Helgoland-Zanzibar, dat reeds in de tijd van Bismarck in voorbereiding was, maakte het mogelijk het eiland Helgoland in de Noordzee te ruilen tegen Zanzibar en een deel van Bechuanaland. Bovendien kreeg Duitsland de regio Caprivi, die werd toegevoegd aan het Duitse Zuidwest-Afrika, het huidige Namibië. De overname van Helgoland maakt het mogelijk de Duitse kust te beveiligen. Het verdrag stelt Duitsland ook in staat de Britten te laten weten dat het hun positie als dominante koloniale macht niet uitdaagt. Caprivi hoopte dat dit contract op middellange termijn zou leiden tot een alliantie tussen de twee staten. De hoop werd de bodem ingeslagen, voornamelijk vanwege concurrerende belangen met betrekking tot het Ottomaanse Rijk en vanwege de vrees van Groot-Brittannië om in een bondgenootschap te worden opgesloten, omdat het de voorkeur gaf aan een politiek van “splendid isolation”. William Ewart Gladstone, Salisbury”s vervanger in 1892, stond zeer wantrouwend en zelfs vijandig tegenover Duitse spoorweg- en bewapeningsprojecten in Turkije.

Caprivi vond het des te moeilijker om concessies te doen in de koloniale kwestie omdat hij geen voorstander was van koloniale expansie. Hij wist, net als Bismarck voor hem, dat de Duitse strijdkrachten niet voldoende zouden zijn om het koloniale rijk te beschermen in geval van een langdurige oorlog tegen het Verenigd Koninkrijk. Hij aarzelde niet om zelfs in de Rijksdag de voorstanders van het kolonialisme belachelijk te maken door erop te wijzen dat het hebben van kolonies, hoeveel het er ook waren, niet synoniem was met macht. In 1896, twee jaar na het aftreden van Caprivi, wees Georg Alexander von Müller, hoofd van het Marine Kabinet, er indirect op dat het beleid van de Bondskanselier eerder welkom was toen het werd uitgevoerd, omdat het werkte aan de vestiging van de Duitse continentale macht: “Generaal von Caprivi geloofde geen moment in de mogelijkheid dat Duitsland een wereldmacht zou worden, en het beleid dat zijn naam draagt was er voortdurend op gericht deze machtspositie op het Europese continent veilig te stellen. Op het gebied van de binnenlandse politiek ging het heel logisch verder door te werken aan de versterking van het leger, de marine in strikte zin terug te brengen tot haar rol van kustverdediging, en te streven naar goede betrekkingen met Engeland, de natuurlijke bondgenoot tegen Rusland, dat een bedreiging vormde voor de Duitse macht op het Europese continent.  ” Hij blijft er echter bij dat ditzelfde beleid in 1896 wordt verguisd omdat het inging tegen wat tot dan toe was gedaan aan expansionistisch beleid.

Het economisch herstel in de jaren 1890 na de Grote Depressie hielp hem ook. Op lange termijn leidde zijn beleid tot een achteruitgang van de landbouw in het keizerrijk ten gunste van de industriële ontwikkeling. Zo steeg het Duitse handelsoverschot in afgewerkte industrieprodukten van 1167 miljoen mark in 1890 tot 1044 in 1894, vervolgens tot 1381 in 1898, 1783 in 1900, 1986 in 1902 en 2725 in 1906. De tijd van het bestuur lijkt dus een nieuwe impuls te geven aan deze industriële opgang. Daarentegen vertoonde de handelsbalans voor voedingsmiddelen een tekort. Dit tekort nam in de loop der jaren toe: in 1890 bedroeg het 926 miljoen mark, in 1894 1023, vervolgens 1315 in 1898, 1542 in 1902 en 1745 in 1906.

Het handelsbeleid van Caprivi is ook een middel om diplomatieke druk uit te oefenen op andere landen. Een “verenigd economisch weefsel van 130 miljoen mensen” zou een barrière moeten vormen tegen het uitbreken van oorlog. Er wordt ook rekening gehouden met de opkomst van de VS en andere staten buiten Europa. Er werden langlopende contracten gesloten met Oostenrijk-Hongarije, Italië, Zwitserland en België. Andere contracten werden ondertekend met Servië, Roemenië en Spanje. Met deze besluiten werd de erfenis van Bismarck op het gebied van het douanebeleid geregeld, maar het Rijk voerde nog lang geen vrijhandelsbeleid, zodat Caprivi zijn meerderheid in de Reichstag kon behouden. De ondertekende verdragen waren gebaseerd op een eenvoudig mechanisme : Duitsland verlaagde zijn tarieven en zijn partners verlaagden hun tarieven voor de Duitse uitvoer.

Als beloning gaf de keizer hem de titel van graaf. Caprivi maakt ook een einde aan de handelsoorlog met Rusland, die niet zonder weerstand is in het parlement. Hierdoor kan Duitsland weer industriegoederen uitvoeren en Rusland weer graan, waardoor ook de diplomatieke betrekkingen tussen beide landen verbeteren. In het binnenland werd het besluit echter niet goed ontvangen door de landbouwgemeenschap.

Alternatives:Binnenlands beleidBinnenlandse politiekBeleid

Caprivi vatte de staat op als een monarchale en sociale macht, gebaseerd op christelijke tradities. Hij probeerde de interne sociale verschillen en spanningen te verminderen door alle partijen erbij te betrekken. “De regering kan onderdrukken, ze kan slaan, maar dat lost niets op, de problemen moeten van binnenuit, in de diepte, worden genezen. Dit betekent dat het welzijn binnen de staat, het gevoel lid te zijn van de staat, de deelname aan de plichten van de staat met hart en ziel moet worden uitgedragen naar andere sociale lagen. Deze verklaring werd door het publiek en door het parlement gunstig ontvangen. Caprivi zag zichzelf als een soort tussenpersoon tussen de koning en de Reichstag. Hij kon echter niet rekenen op een partij die hem in het parlement van dienst was en moest regelmatig het hoofd bieden aan de krachten die aan het werk waren om een meerderheid te behalen. Niettemin had zijn beleid aanvankelijk bemoedigende resultaten.

Hij heeft niet geprobeerd de grote politieke krachten, de liberalen en de conservatieven, voor zich te winnen. Integendeel, hij trachtte de Polen en de vertegenwoordigers van het voormalige koninkrijk Hannover in het parlement voor zich te winnen door middel van compensatie. De betaling van rente op de fondsen van Welfs verbeterde de betrekkingen met de loyalisten van het Huis van Hannover. Caprivi was verzoenend tegenover de Polen, zowel vanwege hun stemmen in het parlement als omdat hij wist dat Duitsland hun steun nodig had in geval van een conflict met Rusland. Hij deed ook concessies in het debat over het gebruik van het Pools als taal in de Posense scholen, over de vereenvoudiging van de werkzaamheden van de Poolse collectieve bank en over het mogelijk maken van de benoeming van Poolse aartsbisschoppen in Posen en Gniezno. Deze veranderingen duurden echter niet langer dan de ambtstermijn van Caprivi.

Hij kwam ook dichter bij het Zentrum en de sociaal-democraten te staan. Voor het eerste compenseerde hij de Kerk voor het niet uitbetalen van overheidsgelden tijdens de zogenaamde Kulturkampf periode. Wat dit laatste betreft, hervormde hij het kiesstelsel van de drie klassen en weigerde hij de anti-socialistische wetten te verlengen. Dit veranderde echter niets aan het feit dat de administratie, de rechterlijke macht en de politie geen wetten nodig hadden om de sociaal-democraten te blijven aanvallen.

Het doel van de hervormingen was een oplossing te vinden voor sociale problemen. De keizer steunde openlijk deze politiek, het zogenaamde “sociale rijk” (sozialen Kaisertums). Caprivi wilde ook het risico van een revolutie verminderen door de sociale spanningen te verminderen en zo de sociaal-democraten te verzwakken. De belangrijkste architect van deze hervormingen was de minister van Handel, Hans Hermann von Berlepsch. Zo werd bijvoorbeeld zondagsarbeid verboden, mochten kinderen onder de 14 jaar niet in fabrieken werken en werden de werktijden van jongeren en vrouwen beperkt. Ook werden een arbeidswetboek en bijbehorende rechtbanken opgesteld om geschillen tussen werknemers en werkgevers te beslechten. Bovendien was het sociaal-democraat zijn uitdrukkelijk toegestaan, aangezien de anti-socialistische wetten van 1878 niet werden verlengd. Een nieuwe wijziging van de Pruisische mijnwet werd opgesteld om de bouw van woningen voor arbeiders verplicht te stellen. Dit sociale beleid verloor echter al snel zijn dynamiek en aan het eind van de Caprivi-heerschappij was er weer sprake van een stagnatie.

Miquels belastinghervorming voerde een progressieve inkomstenbelasting in. Het was gunstig voor de armsten, maar ook voor de landeigenaren die er voordeel bij hadden. Tegelijkertijd werd in het parlement een wet inzake plattelandsgemeenten aangenomen. Het gaf 200.000 burgers voor het eerst het recht om te stemmen. De conservatieven slaagden er echter in de wet grotendeels van zijn inhoud te ontdoen, zodat de meeste landbouwbedrijven niet door de wet werden getroffen. Evenzo slaagden zij erin plannen voor een hervorming van het drie-klassensysteem te verijdelen. Zij eisten ook het aftreden van de minister van Binnenlandse Zaken, Ernst Ludwig Herrfurth, en de conservatieve Botho zu Eulenburg nam het roer over.

Alternatives:OppositieTegenstandTegenstanders

Zijn beleid van verzoening, handel en buitenlandse politiek leverde Caprivi wijdverbreide oppositie op.

Een van de belangrijkste tegenstanders van Caprivi was Otto von Bismarck, die het beleid van zijn opvolger als links bestempelde, op grond van de lof die de nieuwe kanselier van de revolutionaire partijen kreeg. Bovendien werd Bismarck geholpen door Caprivi”s onhandigheid bij het verbieden van een ontmoeting tussen de voormalige kanselier en keizer Frans Jozef I van Oostenrijk. Bismarck, die aan het eind van zijn ambtstermijn impopulair was geworden, kreeg vervolgens weer prestige en legitimiteit om de centrumrechtse oppositie te leiden.

Voorstanders van het kolonialisme bekritiseerden Caprivi omdat het de Duitse belangen had verraden toen het Verdrag van Zanzibar werd ondertekend. Ook Bismarck was zeer kritisch, hoewel hij slechts in zeldzame gevallen voorstander was van koloniale expansie. Ook de Pangermanistische Liga verzette zich tegen de Bondskanselier, vooral wegens zijn schuchtere koloniale politiek. Zijn handelspolitiek maakte van de landbouwwereld een andere vijand van Caprivi. De oppositie was georganiseerd rond de grootgrondbezitters en groeide in aantal. In 1893, kort voor de oprichting van de Boerenbond, werd de volgende oproep gedaan: “Wij moeten schreeuwen, om tot op de troon gehoord te worden! Ik stel niets meer en niets minder voor dan ons bij de sociaal-democraten aan te sluiten om een front te vormen tegen de regering, om haar te tonen dat wij niet bereid zijn ons zo te laten behandelen, om haar onze macht te tonen.

Om zeer uiteenlopende redenen heeft Caprivi zich de woede op de hals gehaald van de partijen die hij gewoonlijk het hof maakte: de Nationale Liberalen, de Radicalen en de Vrije Conservatieven. In Pruisen stelde hij een schoolhervorming voor, waarvan de hoofdinhoud de invoering van een confessionele grondslag in de school was. Het doel is dichter bij de conservatieven en het Zentrum te komen. Onverwachts heeft de invoering van dit wetsontwerp furore gemaakt in de liberale en gematigde conservatieve banken. Wilhelm II distantieerde zich van de wet. Dit leidde in 1892 tot het aftreden van minister van Onderwijs Robert von Zedlitz-Trützschler. Caprivi heeft ook ontslag genomen. Uiteindelijk verloor hij alleen zijn positie als Pruisisch minister-president aan Botho zu Eulenburg. Hij bleef Rijkskanselier, maar was verzwakt door het conflict. Het feit dat de keizerlijke en Pruisische macht door elkaar bestrijdende politici werden bezet, leidde tot bepaalde blokkades. Paradoxaal genoeg versterkt dit interne conflict de rol van de keizer in de Duitse politiek, en er is sprake van een persoonlijk bewind. Caprivi verloor ook een deel van het vertrouwen van de keizer.

De vorige crisis werd gedeeltelijk overschaduwd door de controverse over de organisatie van het leger. Caprivi slaagde erin een nieuwe organisatie op te leggen die, parallel met een uitbreiding van de strijdkrachten, voorzag in een verkorting van de duur van de militaire dienst van drie tot twee jaar. Dit laatste besluit werd sterk bekritiseerd door sommige van de militaire adviseurs van de keizer, terwijl andere hervormers het initiatief toejuichten omdat het het aantal reservisten vergrootte. Caprivi verloor de algemene steun van de militairen, en Wilhelm II was terughoudend, maar liet zich uiteindelijk overtuigen. De Rijksdag verwierp het project echter omdat het te duur was, hetgeen leidde tot zijn ontbinding en de verkiezingen van 1893. Een meerderheid van het nieuwe parlement stemde in met de hervorming, waardoor het mogelijk werd erover te stemmen. De kwestie verdeelde echter het links-liberale kamp: terwijl Eugen Richter en de Radicale Volkspartij het project resoluut afwezen, streefde de Radicale Unie naar een overeenkomst met de Bondskanselier. Het Zentrum, dat aanvankelijk bereid was Caprivi te steunen, distantieerde zich vanwege het conflict over de schoolhervorming.

Alternatives:HerfstFallVal

In 1893 was de positie van Caprivi erg verzwakt. Hij had niet langer een stabiele meerderheid in het parlement, Pruisen was een tegenmacht geworden. In de publieke opinie uitte de rechtse oppositie haar woede tegen de kanselier, die steeds minder steun kreeg van de keizer. De ondergang van de kanselier werd veroorzaakt door zijn houding tegenover de sociaal-democraten. Onder de groeiende invloed van Carl Ferdinand von Stumm-Halberg had de keizer zich allang van zijn oorspronkelijke sociale politiek afgekeerd en riep hij uiteindelijk op tot een wet tegen de revolutionaire partijen. Eulenburg kondigde daarom aan dat hij een keizerlijke wet wilde voorstellen over “revolutionaire tendensen”. Het was toen duidelijk dat de Reichstag zijn goedkeuring niet zou geven. Bijgevolg zou het moeten worden ontbonden en zouden nieuwe verkiezingen moeten worden gehouden. Het valt ook te verwachten dat het nieuwe parlement, net als het eerste, de wet niet zal goedkeuren. Vervolgens zal een nieuwe kieswet moeten worden goedgekeurd om een stabiele meerderheid te verkrijgen. Dit is althans het plan van de regering. Het was de bedoeling zich te ontdoen van Caprivi, die de aanneming van een wet gelijkaardig aan de anti-socialistische wetten niet kon overleven. Bovendien maakte Willem II de strijd tegen de revolutionaire partijen tot een persoonlijke aangelegenheid. Caprivi verzette zich tegen deze aspiraties en bood zijn ontslag aan.

De keizer trachtte hem aanvankelijk te behouden en keerde zich tegen Eulenburg, die er niettemin in slaagde Willem II ervan te overtuigen dat Caprivi verantwoordelijk was voor het uitlekken en publiceren van bepaalde gesprekken tussen de kanselier en de vorst. Dientengevolge besloot deze op 26 oktober 1894 zowel Caprivi als Eulenburg te ontslaan.

Op 29 oktober 1894 werd Chlodwig zu Hohenlohe-Schillingsfürst benoemd tot keizerkanselier en minister-president van Pruisen. Op de avond van zijn ontslag verbrandde Caprivi zijn persoonlijke papieren en trok zich terug in Montreux, waar hij maandenlang verbleef. Zijn terugtrekking uit de politiek was compleet. Hij woonde bij zijn neef in de buurt van Frankfurt (Oder) en weigerde vragen te beantwoorden over zijn tijd aan de macht, omdat dit politieke repercussies zou kunnen hebben.

Door zijn tijdgenoten

Caprivi”s tijdgenoten beoordeelden hem op verschillende manieren. De sociaal-democratische historicus Franz Mehring schreef achteraf in Die Neue Zeit dat Caprivi “een einde heeft gemaakt aan de ergste excessen en de verachtelijkste corruptie, die in de tijd van Bismarck de norm waren… zolang deze maatschappij blijft bestaan, zal zij geen betere kanselier afleveren dan Caprivi was”. Karl Bachem, geschiedkundige bij het Zentrum, is positief over Caprivi.

Otto von Bismarck prees Caprivi aanvankelijk: hij was ”helder van geest, goedhartig, edelmoedig en hardwerkend”. Dit alles maakt hem een man van de eerste rang. Maar hij werd al snel een van zijn meest uitgesproken tegenstanders. Hij en zijn aanhangers slaagden er al snel in om Caprivi met behulp van passende propaganda voor een “politieke dwerg” (politischen Zwerg) uit te maken. Philipp zu Eulenburg, een zeer goede vriend van de keizer, beschreef Caprivi op humoristische wijze als een “mengsel van een onderofficier en een boekhouder”. In Engeland stond Caprivi, in tegenstelling tot zijn opvolgers, in hoog aanzien.

Onder invloed van de uitspraken van Bismarck werd het imago van Caprivi lange tijd samengevat door het niet verlengen van het herverzekeringsverdrag, hetgeen vaak als een vergissing wordt beschouwd. Dit besluit, dat catastrofale gevolgen had, leek een breuk met de buitenlandse politiek van Bismarck. De memoires van generaal von Schweidnitz, gepubliceerd in de jaren twintig, worden vaak geciteerd om de incompetentie van Caprivi”s buitenlandse politiek aan te tonen. Hij was Duits ambassadeur in Rusland tijdens het bewind van Caprivi. Hij schrijft: “Nederig, eerlijk en ernstig als hij was, legde hij mij eens uit dat hij zich in een moeilijke situatie bevond door de kwestie van de vernieuwing van het Russische contract, in tegenstelling tot Bismarck, die, zoals Willem I metaforisch zei, met vijf glazen knikkers kon jongleren, kon Caprivi er slechts met twee jongleren.

Alternatives:HistoriografieGeschiedschrijvingGeschiedenisHistoriography

Aangezien Caprivi zijn archieven verbrandde, zijn er zeer weinig persoonlijke documenten over hem en bestaat er tot op heden geen volledige wetenschappelijke biografie over hem. De enige biografie die vrij volledig is, maar zich beperkt tot de gebeurtenissen tijdens het leven van de kanselier, is die van Georg Gothein, gepubliceerd in 1917.

Caprivi is door historici lang beschreven als een hardwerkende, eerlijke, maar ook enigszins beperkte generaal die de moeilijke taak van de eenwording van Duitsland op zich moest nemen. De laatste decennia is dit beeld enigszins genuanceerd. Historici zien de niet-verlenging van het contract nu niet als een catastrofe, maar eerder als een noodzaak van het moment. Heinrich Otto Meisner beschrijft hem als een eerlijke prater, maar met een gebrek aan overtuigingskracht tijdens onderhandelingen. Hij was ook onbeleefd en zelfs onbeschoft tegen de keizerin. Volgens Meisner was Caprivi slechts een kanselier in uniform met beperkte politieke vaardigheden en instincten. Hij had een nauwgezette persoonlijkheid, die wilde overtuigen en overtuigd worden, een harde werker, die diepgaande dingen wilde begrijpen die de meeste anderen slechts aanroerden.

In tegenstelling tot deze weinig vleiende portretten, portretteerde Golo Mann hem aan het eind van de jaren 1950 op een veel complimenteuzere manier. Voor Mann had Caprivi duidelijke ideeën en een grote vasthoudendheid. Hij was onbevooroordeeld en onomkoopbaar: “In de rij van kanseliers tussen 1890 en 1918 was hij de beste”. Hij was, opnieuw volgens Mann, goedbedoelend maar had geen politieke ervaring. Hij vertrouwde op de verstandige steun van zijn collega”s, maar hij begreep niet dat er in de politiek maar weinig goedbedoelende mensen zijn en nog minder die hun bedoelingen kunnen waarmaken.

De historici van vandaag zien hem als een verlegen man, maar schrijven hem een aantal kwaliteiten toe. Klaus Rüdiger stelt dat de overgang van een agrarisch Duitsland naar een echt industrieland de verdienste is van de kanselier, die met parallelle sociale en handelswetten probeert de overgang zo soepel mogelijk te laten verlopen. Hij was ook in staat tot compromissen en zelfkritiek. Zijn doorzettingsvermogen om zijn doelen te bereiken was ook bovengemiddeld. Het mislukken van zijn conservatieve en liberale hervormingspolitiek was te wijten aan zijn onmacht op het diplomatieke toneel en zijn binnenlandse tegenstanders. Heinrich August Winkler legt ook uit dat Caprivi en zijn ministers een echte wil tot hervorming hadden. De kanselier moest echter nog steeds zijn “grote fouten” goedmaken, met name op het gebied van de schoolhervorming en de reorganisatie van het leger.

Nipperdey zag het beleid van de nieuwe koers als een poging tot een fundamentele herstructurering van het systeem dat misschien had gewerkt. Zijn beleid van conservatieve, bureaucratische en rationele hervormingen mislukte tegenover de constellatie van politieke partijen, het verzet van belangengroepen zoals de Boerenbond, de spanningen tussen Pruisen en het Keizerrijk, de superioriteit van de feodale conservatieve boeren, en tenslotte de semi-absolutistische militaire monarchie die door Wilhelm II werd ingesteld. De “explosiviteit” (versta “impulsiviteit”) van deze laatste en zijn streven naar persoonlijke heerschappij hebben Caprivi definitief veroordeeld. Hans-Ulrich Wehler daarentegen zag in het ambitieuze programma van de nieuwe koers een beleid dat brak met dat van Bismarck, maar dat zonder krachtige politieke steun niet zou kunnen slagen.

Alternatives:PosterityPosterity .Nageslacht

Een regio van Namibië is naar hem genoemd. De strook land die deze regio met de rest van het land verbindt, wordt de Caprivistrook genoemd. In het verlengde daarvan heeft een in 1994 opgerichte separatistische groep in de regio de naam Caprivi Bevrijdingsleger aangenomen, en de oorlog tussen deze groep en de centrale regering van Namibië wordt het Caprivi-conflict genoemd.

Verschillende Duitse steden hebben straten naar hem genoemd: o.a. Hamburg, Osnabrück en Kiel. Een gebied in Cumberland County, Pennsylvania, USA, is ook naar hem genoemd.

Een passagiersstoomschip, te water gelaten in 1890, werd ook Caprivi (de) genoemd.

Alternatives:Historische contextHistorisch kaderHistorische achtergrond

Bronnen

  1. Leo von Caprivi
  2. Leo von Caprivi