John Adams (politicus)

Samenvatting

John Adams (30 oktober 1735 – 4 juli 1826) was een Amerikaans staatsman, advocaat, diplomaat, schrijver en Founding Father die van 1797 tot 1801 de tweede president van de Verenigde Staten was. Voor zijn presidentschap was hij een leider van de Amerikaanse Revolutie die de onafhankelijkheid van Groot-Brittannië bewerkstelligde en tijdens de oorlog diende hij als diplomaat in Europa. Hij werd tweemaal gekozen tot vicepresident van de Verenigde Staten, van 1789 tot 1797 in een prestigieuze rol met weinig macht. Adams was een toegewijd dagboekschrijver en correspondeerde regelmatig met vele belangrijke tijdgenoten, waaronder zijn vrouw en adviseur Abigail Adams en zijn vriend en rivaal Thomas Jefferson.

Als advocaat en politiek activist vóór de Revolutie was Adams toegewijd aan het recht op een advocaat en het vermoeden van onschuld. Hij trotseerde anti-Britse sentimenten en verdedigde met succes Britse soldaten tegen beschuldigingen van moord naar aanleiding van de Boston Massacre. Adams was afgevaardigde van Massachusetts in het Continentaal Congres en werd een leider van de revolutie. Hij assisteerde Jefferson bij het opstellen van de Onafhankelijkheidsverklaring in 1776. Als diplomaat in Europa hielp hij bij de onderhandelingen over een vredesverdrag met Groot-Brittannië en zorgde hij voor vitale staatsleningen. Adams was de voornaamste auteur van de grondwet van Massachusetts in 1780, die de grondwet van de Verenigde Staten beïnvloedde, evenals zijn essay Thoughts on Government.

Adams werd gekozen tot twee termijnen als vice-president onder president George Washington en werd in 1796 gekozen tot tweede president van de Verenigde Staten. Hij was de enige president die werd gekozen onder de vlag van de Federalistische Partij. Tijdens zijn ene termijn kreeg Adams te maken met felle kritiek van de Jeffersoniaanse Republikeinen en van sommigen in zijn eigen Federalistische Partij, geleid door zijn rivaal Alexander Hamilton. Adams ondertekende de controversiële Alien and Sedition Acts en bouwde het leger en de marine op in de niet-gedeclareerde zeeoorlog (de zogenaamde “Quasi-oorlog”) met Frankrijk. Tijdens zijn ambtstermijn werd hij de eerste president die in het huidige Witte Huis woonde.

In zijn poging tot herverkiezing verloor Adams door tegenstand van Federalisten en beschuldigingen van despotisme van Jeffersonians van zijn vicepresident en vroegere vriend Jefferson, en hij trok zich terug in Massachusetts. Uiteindelijk hervatte hij zijn vriendschap met Jefferson door een briefwisseling te beginnen die veertien jaar duurde. Hij en zijn vrouw brachten een familie van politici, diplomaten en historici voort die nu de politieke familie Adams wordt genoemd, waaronder hun zoon John Quincy Adams, de zesde president van de Verenigde Staten. John Adams stierf op 4 juli 1826 – de vijftigste verjaardag van de goedkeuring van de Onafhankelijkheidsverklaring – enkele uren na de dood van Jefferson. Adams en zijn zoon zijn de enige presidenten van de eerste twaalf die in hun leven geen slaven bezaten. Onderzoeken van historici en geleerden hebben zijn regering gunstig beoordeeld.

Kinderjaren

John Adams werd geboren op 30 oktober 1735 (19 oktober 1735, oude stijl, Juliaanse kalender) als zoon van John Adams Sr. en Susanna Boylston. Hij had twee jongere broers: Peter (1738-1823) en Elihu (1741-1775). Adams werd geboren op de familieboerderij in Braintree, Massachusetts. Zijn moeder stamde uit een vooraanstaande medische familie uit het huidige Brookline, Massachusetts. Zijn vader was diaken in de Congregational Church, landbouwer, koopman en luitenant in het leger. John Sr. was selectman (gemeenteraadslid) en hield toezicht op de bouw van scholen en wegen. Adams prees zijn vader vaak en herinnerde zich hun hechte relatie. Adams” betovergrootvader Henry Adams emigreerde rond 1638 naar Massachusetts vanuit Braintree, Essex, Engeland.

Hoewel hij in een bescheiden omgeving opgroeide, voelde Adams zich onder druk gezet om zijn erfgoed waar te maken. Zijn familie was een puriteinse familie, die de cultuur, wetten en tradities in hun regio sterk beïnvloedde. Tegen de tijd dat John Adams werd geboren, waren puriteinse leerstellingen zoals voorbestemming afgenomen en veel van hun strenge praktijken gematigd, maar Adams “beschouwde hen nog steeds als dragers van vrijheid, een zaak die nog steeds een heilige urgentie had”. Adams herinnerde zich dat zijn ouders “elke vorm van libertinage in …. Minachting en afschuw”, en beschreef “beelden van schande, of laagheid en verwoesting” als gevolg van losbandigheid. Adams merkte later op dat “ik als kind misschien wel de grootste zegening genoot die een mens kan worden geschonken – die van een moeder die bezorgd en in staat was om de karakters van haar kinderen te vormen”.

Als oudste kind was Adams verplicht formeel onderwijs te volgen. Dit begon op zesjarige leeftijd op een damesschool voor jongens en meisjes bij een leraar thuis, met als basis The New England Primer. Kort daarna ging Adams naar de Braintree Latin School onder leiding van Joseph Cleverly, waar hij Latijn, retoriek, logica en rekenen studeerde. Adams” vroege onderwijs omvatte incidenten van spijbelen, een afkeer van zijn meester en een verlangen om boer te worden. Alle discussies hierover eindigden met het bevel van zijn vader dat hij op school moest blijven: “Je zult aan mijn wensen voldoen.” Diaken Adams nam een nieuwe schoolmeester aan, Joseph Marsh, en zijn zoon reageerde positief.

College onderwijs en volwassenheid

Op zestienjarige leeftijd ging Adams in 1751 naar Harvard College, waar hij studeerde bij Joseph Mayhew. Als volwassene was Adams een fervent geleerde en bestudeerde hij de werken van oude schrijvers als Thucydides, Plato, Cicero en Tacitus in hun oorspronkelijke taal. Hoewel zijn vader verwachtte dat hij predikant zou worden, gaf hij na zijn afstuderen in 1755 tijdelijk les in Worcester, terwijl hij nadacht over zijn permanente roeping. In de volgende vier jaar begon hij aanzien te zoeken, hunkerend naar “eer of reputatie” en “meer waardering van medemensen”, en hij was vastbesloten “een groot man” te worden. Hij besloot advocaat te worden om deze doelen te bereiken en schreef zijn vader dat hij onder advocaten “nobele en galante prestaties” vond, maar onder de geestelijken de “voorgewende heiligheid van sommige absolute domoren”. Zijn aspiraties botsten echter met zijn puritanisme, wat leidde tot bedenkingen over zijn zelfbeschreven “prutswerk” en het niet delen van het “geluk van”.

Toen in 1754 de Franse en Indiaanse Oorlog begon, begon Adams, negentien jaar oud, te worstelen met zijn verantwoordelijkheid in het conflict, aangezien veel van zijn tijdgenoten zich voor geld bij de oorlog aansloten. Adams zei later: “Ik verlangde er vuriger naar soldaat te worden dan ik ooit advocaat ben geweest”, waarbij hij erkende dat hij de eerste van zijn familie was die “uit de deugden van het huis zover kwam dat hij geen officier in de militie was”.

Advocatuur en huwelijk

In 1756 begon Adams rechten te studeren bij James Putnam, een vooraanstaand advocaat in Worcester. In 1758 behaalde hij een A.M. van Harvard en in 1759 werd hij toegelaten tot de balie. Hij ontwikkelde een vroege gewoonte om in zijn dagboek over gebeurtenissen en indrukken van mensen te schrijven; hieronder viel ook het juridische betoog van James Otis Jr. in 1761 over de rechtmatigheid van de Britse ”writs of assistance”, waarmee de Britten zonder aankondiging of reden een huis konden doorzoeken. Otis” argument inspireerde Adams tot de zaak van de Amerikaanse koloniën.

Een groep zakenlieden uit Boston was ontzet over de hulpbrieven die de kroon begon uit te vaardigen om de koloniale smokkel aan banden te leggen. De hulpbrieven waren niet alleen huiszoekingsbevelen zonder enige beperking, ze verplichtten ook de plaatselijke sheriffs en zelfs de plaatselijke burgers om te helpen bij het inbreken in huizen van kolonisten of om de douaneambtenaren alle gewenste hulp te verlenen. De verontwaardigde zakenlieden namen advocaat James Otis Jr. in de arm om de bevelschriften voor de rechtbank aan te vechten. Otis hield de toespraak van zijn leven met verwijzingen naar de Magna Carta, klassieke toespelingen, het natuurrecht en de “rechten van de kolonisten als Engelsman”.

De rechtbank stelde de kooplieden in het ongelijk. De zaak wakkerde echter het vuur aan dat de Amerikaanse Revolutie werd. Otis” argumenten werden in de koloniën gepubliceerd en wekten brede steun voor koloniale rechten. Als jonge advocaat observeerde John Adams de zaak in de overvolle rechtszaal, en werd geraakt door Otis” optreden en juridische argumenten. Adams zei later: “Toen en daar werd het kind Onafhankelijkheid geboren.”

In 1763 verkende Adams verschillende aspecten van de politieke theorie in zeven essays voor kranten in Boston. Hij bood ze anoniem aan, onder de naam “Humphrey Ploughjogger”, en bespotte daarin de egoïstische zucht naar macht die hij zag bij de koloniale elite van Massachusetts. Adams was aanvankelijk minder bekend dan zijn oudere neef Samuel Adams, maar zijn invloed kwam voort uit zijn werk als constitutioneel jurist, zijn analyse van de geschiedenis en zijn toewijding aan het republicanisme. Adams vond zijn eigen onstuimige aard vaak een beperking in zijn politieke carrière.

Eind jaren 1750 werd Adams verliefd op Hannah Quincy; terwijl zij alleen waren, wilde hij haar ten huwelijk vragen, maar hij werd onderbroken door vrienden en het moment ging verloren. In 1759 ontmoette hij de 15-jarige Abigail Smith, zijn derde nicht, via zijn vriend Richard Cranch, die Abigails oudere zus het hof maakte. Adams was aanvankelijk niet onder de indruk van Abigail en haar twee zussen en schreef dat ze niet “lief, eerlijk of openhartig” waren. Na verloop van tijd groeide hij naar Abigail toe en ze trouwden op 25 oktober 1764, ondanks het verzet van Abigails hooghartige moeder. Zij deelden een liefde voor boeken en verwante persoonlijkheden die eerlijk bleken in hun lof en kritiek op elkaar. Na de dood van zijn vader in 1761 erfde Adams een boerderij van 3,8 hectare en een huis waar ze tot 1783 woonden. John en Abigail hadden zes kinderen: Abigail “Nabby” in 1765, toekomstig president John Quincy Adams in 1767, Susanna in 1768, Charles in 1770, Thomas in 1772, Susanna stierf toen ze één jaar oud was, Alle drie zijn zonen werden advocaat. Charles en Thomas waren niet succesvol, werden alcoholisten en stierven voortijdig, terwijl John Quincy uitblonk en een carrière in de politiek begon. Adams” geschriften zijn verstoken van zijn gevoelens over het lot van de zonen.

Tegenstander van de Stamp Act

Adams verwierf bekendheid als leider van het wijdverbreide verzet tegen de Stamp Act van 1765. De wet werd opgelegd door het Britse parlement zonder overleg met de Amerikaanse wetgevers. De wet vereiste de betaling van een directe belasting door de kolonies voor gestempelde documenten, en was bedoeld om de kosten van de Britse oorlog met Frankrijk te betalen. De bevoegdheid tot handhaving werd gegeven aan Britse vice-admiraliteitsrechtbanken, in plaats van gewone rechtbanken. Deze admiraliteitsrechtbanken werkten zonder jury”s en waren zeer afkerig. De wet werd veracht vanwege zowel de monetaire kosten als de uitvoering zonder koloniale toestemming, en stuitte op gewelddadig verzet, waardoor de uitvoering ervan werd verhinderd. Adams schreef in 1765 de “Braintree Instructions”, in de vorm van een brief aan de vertegenwoordigers van Braintree in de wetgevende macht van Massachusetts. Hierin legde hij uit dat de wet moest worden afgewezen, omdat deze twee fundamentele rechten ontkende die alle Engelsen waren gegarandeerd (en die alle vrije mensen verdienden): het recht om alleen met toestemming belasting te heffen en het recht om te worden berecht door een jury van gelijken. De instructies waren een beknopte en openhartige verdediging van de koloniale rechten en vrijheden en dienden als model voor de instructies van andere steden.

Adams herhaalde ook zijn pseudoniem “Humphrey Ploughjogger” in zijn verzet tegen de Stamp Act in augustus van dat jaar. Hij schreef vier artikelen voor de Boston Gazette. De artikelen werden opnieuw gepubliceerd in The London Chronicle in 1768 als True Sentiments of America, ook bekend als A Dissertation on the Canon and Feudal Law. Ook sprak hij in december voor de gouverneur en de raad, waarbij hij de Stamp Act ongeldig verklaarde bij gebrek aan vertegenwoordiging van Massachusetts in het parlement. Hij merkte op dat veel protesten werden uitgelokt door een populaire preek van dominee Jonathan Mayhew uit Boston, waarin hij zich beriep op Romeinen 13 om opstand te rechtvaardigen. Hoewel Adams schriftelijk krachtig stelling nam tegen de wet, weerlegde hij pogingen van Samuel Adams, een leider in de volksprotestbewegingen, om hem te betrekken bij maffia-acties en openbare demonstraties. In 1766 koos een stadsvergadering van Braintree Adams als selectman.

Met de intrekking van de Stamp Act begin 1766 namen de spanningen met Groot-Brittannië tijdelijk af. Adams zette de politiek opzij en verhuisde zijn gezin in april 1768 naar Boston om zich op zijn advocatenpraktijk te richten. Het gezin huurde een huis in Brattle Street dat plaatselijk bekend stond als het “Witte Huis”. Hij, Abigail en de kinderen woonden daar een jaar, verhuisden toen naar Cold Lane en verhuisden later weer naar een groter huis op Brattle Square in het centrum van de stad. Met de dood van Jeremiah Gridley en de mentale instorting van Otis werd Adams de meest prominente advocaat van Boston.

Raadsman van de Britten: Boston Massacre

De Britse goedkeuring van de Townshend Acts in 1767 deed de spanningen weer oplaaien, en een toename van geweld door de menigte bracht de Britten ertoe meer troepen naar de koloniën te sturen. Op 5 maart 1770, toen een eenzame Britse schildwacht werd aangevallen door een menigte burgers, versterkten acht van zijn medesoldaten hem, en de menigte rond hen groeide uit tot enkele honderden. De soldaten werden geslagen met sneeuwballen, ijs en stenen, en in de chaos openden de soldaten het vuur, waarbij vijf burgers werden gedood, wat het beruchte bloedbad van Boston teweegbracht. De beschuldigde soldaten werden gearresteerd op beschuldiging van moord. Toen geen enkele andere advocaat hen wilde verdedigen, werd Adams gedwongen dit te doen, ondanks het risico voor zijn reputatie – hij vond dat niemand het recht op een advocaat en een eerlijk proces mocht worden ontzegd. De processen werden uitgesteld zodat de gemoederen konden bedaren.

Het proces tegen de commandant, kapitein Thomas Preston, begon op 24 oktober en eindigde in zijn vrijspraak, omdat het onmogelijk was te bewijzen dat hij zijn soldaten opdracht had gegeven te vuren. De overige soldaten werden berecht in december, toen Adams zijn legendarische argument over jurybesluiten hield: “Feiten zijn hardnekkige dingen; en wat onze wensen, onze neigingen of de dictaten van onze passie ook mogen zijn, zij kunnen de stand van de feiten en het bewijsmateriaal niet veranderen.” Hij voegde eraan toe: “Het is belangrijker dat onschuld wordt beschermd dan dat schuld wordt bestraft, want schuld en misdaden komen zo vaak voor in deze wereld dat ze niet allemaal kunnen worden bestraft. Maar als de onschuld zelf voor de rechter wordt gebracht en wordt veroordeeld, misschien om te sterven, dan zal de burger zeggen: ”of ik goed of kwaad doe, doet er niet toe, want de onschuld zelf biedt geen bescherming,” en als zo”n idee in de geest van de burger doordringt, zou dat het einde betekenen van welke veiligheid dan ook.” Adams won vrijspraak voor zes van de soldaten. Twee, die rechtstreeks op de menigte hadden geschoten, werden veroordeeld voor doodslag. Adams kreeg een kleine som betaald door zijn cliënten.

Volgens biograaf John E. Ferling maakte Adams tijdens de juryselectie “vakkundig gebruik van zijn recht om individuele juryleden te wraken en creëerde hij een overvolle jury. Niet alleen waren verschillende juryleden door zakelijke afspraken nauw verbonden met het Britse leger, maar vijf werden uiteindelijk Loyalistische bannelingen.” Hoewel Adams” verdediging werd geholpen door een zwakke vervolging, “presteerde hij ook briljant.” Ferling vermoedt dat Adams werd aangemoedigd om de zaak aan te nemen in ruil voor een politieke functie; drie maanden later kwam een zetel in Boston vrij in de wetgevende macht van Massachusetts, en Adams was de eerste keuze van de stad om de vacature in te vullen.

De bloei van zijn advocatenpraktijk nam door deze blootstelling toe, evenals de eisen die aan zijn tijd werden gesteld. In 1771 verhuisde Adams zijn gezin naar Braintree, maar hield zijn kantoor in Boston. Op de dag van de verhuizing van het gezin noteerde hij: “Nu mijn gezin weg is, voel ik geen enkele neiging, geen enkele verleiding, om ergens anders te zijn dan op mijn kantoor. Ik ben er ”s morgens om 6 uur en ”s avonds om 9 uur. … s Avonds kan ik alleen op mijn kantoor zijn, en nergens anders.” Na enige tijd in de hoofdstad raakte hij ontgoocheld over het landelijke en “vulgaire” Braintree als woonplaats voor zijn gezin – in augustus 1772 verhuisde hij hen terug naar Boston. Hij kocht een groot bakstenen huis in Queen Street, niet ver van zijn kantoor. In 1774 keerden Adams en Abigail het gezin terug naar de boerderij vanwege de steeds instabielere situatie in Boston, en Braintree bleef hun permanente woning in Massachusetts.

Een revolutionair worden

Adams, die tot de meer conservatieve stichters behoorde, bleef erbij dat de Britse acties tegen de koloniën weliswaar verkeerd en misplaatst waren geweest, maar dat een openlijke opstand ongegrond was en dat een vreedzame petitie met het uiteindelijke doel deel te blijven uitmaken van Groot-Brittannië een beter alternatief was. Zijn ideeën begonnen te veranderen rond 1772, toen de Britse Kroon de salarissen van gouverneur Thomas Hutchinson en zijn rechters ging betalen in plaats van de wetgevende macht van Massachusetts. Adams schreef in de Gazette dat deze maatregelen de rechterlijke onafhankelijkheid zouden vernietigen en de koloniale regering nog meer ondergeschikt zouden maken aan de Kroon. Na ontevredenheid onder de leden van de wetgevende macht, hield Hutchinson een toespraak waarin hij waarschuwde dat de macht van het parlement over de koloniën absoluut was en dat elk verzet illegaal was. Daarop stelden John Adams, Samuel en Joseph Hawley een resolutie op die door het Huis van Afgevaardigden werd aangenomen en waarin werd gedreigd met onafhankelijkheid als alternatief voor tirannie. De resolutie stelde dat de kolonisten nooit onder de soevereiniteit van het Parlement hadden gestaan. Hun oorspronkelijke handvest, evenals hun trouw, was exclusief aan de koning.

De Boston Tea Party, een historische demonstratie tegen het theemonopolie van de Britse Oost-Indische Compagnie op Amerikaanse handelaren, vond plaats op 16 december 1773. De Britse schoener Dartmouth, geladen met thee die moest worden verhandeld onder de nieuwe Tea Act, was eerder voor anker gegaan in de haven van Boston. Tegen 21.00 uur was het werk van de demonstranten gedaan – ze hadden 342 kisten thee ter waarde van ongeveer tienduizend pond gesloopt. De eigenaars van Dartmouth huurden Adams in als juridisch adviseur voor hun aansprakelijkheid voor de vernietigde lading. Adams juichte de vernietiging van de thee toe, noemde het de “grootste gebeurtenis” in de geschiedenis van de koloniale protestbeweging en schreef in zijn dagboek dat de vernietiging van de thee een “absoluut en onmisbaar” noodzakelijke actie was.

Lid van het Continentaal Congres

In 1774 werd op instigatie van Johns neef Samuel Adams het Eerste Continentale Congres bijeengeroepen als reactie op de Intolerable Acts, een reeks zeer impopulaire maatregelen die bedoeld waren om Massachusetts te straffen, het gezag in Groot-Brittannië te centraliseren en opstand in andere koloniën te voorkomen. De wetgevende macht van Massachusetts koos vier afgevaardigden, waaronder John Adams, die ondanks een emotioneel pleidooi van zijn vriend procureur-generaal Jonathan Sewall toestemde om niet deel te nemen.

Kort na zijn aankomst in Philadelphia werd Adams geplaatst in het 23 leden tellende Grote Comité dat een grievenbrief aan koning George III moest opstellen. De leden van het comité vielen al snel uiteen in conservatieve en radicale fracties. Hoewel de delegatie van Massachusetts grotendeels passief was, bekritiseerde Adams conservatieven als Joseph Galloway, James Duane en Peter Oliver die een verzoenend beleid ten opzichte van de Britten voorstonden of vonden dat de koloniën de plicht hadden trouw te blijven aan Groot-Brittannië, hoewel zijn opvattingen in die tijd overeenkwamen met die van de conservatief John Dickinson. Adams streefde naar intrekking van verwerpelijk beleid, maar in dit vroege stadium bleef hij voordelen zien in het handhaven van de banden met Groot-Brittannië. Hij drong opnieuw aan op het recht op een juryrechtspraak. Hij klaagde over wat hij beschouwde als de pretentie van de andere afgevaardigden en schreef aan Abigail: “Ik geloof dat als het werd voorgesteld en ondersteund dat we tot een resolutie zouden komen dat drie en twee vijf is, we twee hele dagen zouden moeten worden vermaakt met logica en retorica, recht, geschiedenis, politiek en wiskunde over het onderwerp, en dan zouden we de resolutie unaniem in positieve zin moeten aannemen.” Adams hielp uiteindelijk een compromis tot stand te brengen tussen de conservatieven en de radicalen. Het Congres ontbond zich in oktober nadat het de laatste petitie aan de Koning had gestuurd en zijn ongenoegen over de Intolerable Acts had laten blijken door de Suffolk Resolves te onderschrijven.

Adams” afwezigheid van huis was moeilijk voor Abigail, die alleen achterbleef om voor het gezin te zorgen. Ze moedigde haar man nog steeds aan in zijn taak en schreef: “Ik weet dat je geen inactieve toeschouwer kunt zijn en ik wil je ook niet zien, maar als het zwaard wordt getrokken, zeg ik vaarwel tegen alle huiselijke gelukzaligheid en kijk uit naar dat land waar geen oorlogen of geruchten van oorlog zijn, in de vaste overtuiging dat we ons daar samen zullen verheugen, dankzij de genade van zijn koning.”

Het nieuws van de beginnende vijandelijkheden met de Britten bij de slagen van Lexington en Concord deed Adams hopen dat onafhankelijkheid spoedig werkelijkheid zou worden. Drie dagen na de slag reed hij een militiekamp binnen en, hoewel hij positief stond tegenover de goede moed van de mannen, was hij verontrust over hun slechte conditie en gebrek aan discipline. Een maand later keerde Adams als leider van de delegatie van Massachusetts terug naar Philadelphia voor het Tweede Continentale Congres. Hij was aanvankelijk voorzichtig en merkte op dat het Congres verdeeld was tussen loyalisten, voorstanders van onafhankelijkheid en degenen die aarzelden om een standpunt in te nemen. Hij raakte ervan overtuigd dat het Congres zich in de juiste richting bewoog – weg van Groot-Brittannië. In het openbaar steunde Adams “verzoening indien mogelijk”, maar privé stemde hij in met Benjamin Franklins vertrouwelijke opmerking dat onafhankelijkheid onvermijdelijk was.

In juni 1775 benoemde hij George Washington uit Virginia tot opperbevelhebber van het leger dat zich toen rond Boston verzamelde. Hij prees Washingtons “vaardigheid en ervaring” en zijn “uitstekende universele karakter”. Adams verzette zich tegen verschillende pogingen, waaronder de Olijftak-petitie, om vrede te stichten tussen de koloniën en Groot-Brittannië. Zich beroepend op de reeds lange lijst van Britse acties tegen de koloniën schreef hij: “Naar mijn mening zijn poeder en artillerie de meest doeltreffende, zekere en onfeilbare verzoenende maatregelen die we kunnen nemen.” Nadat hij er niet in geslaagd was de petitie te voorkomen, schreef hij een privé-brief waarin hij Dickinson spottend een “piddling genius” noemde. De brief werd onderschept en gepubliceerd in Loyalistische kranten. De gerespecteerde Dickinson weigerde Adams te groeten en hij werd een tijdlang grotendeels verbannen. Ferling schrijft: “Tegen de herfst van 1775 was er niemand in het Congres die zich meer inspande dan Adams om de dag te bespoedigen waarop Amerika zich zou afscheiden van Groot-Brittannië.” In oktober 1775 werd Adams benoemd tot opperrechter van het Massachusetts Superior Court, maar hij deed nooit dienst en nam in februari 1777 ontslag. In antwoord op vragen van andere afgevaardigden schreef Adams in 1776 het pamflet Thoughts on Government, waarin een invloedrijk kader voor republikeinse grondwetten werd uiteengezet.

Onafhankelijkheid

Gedurende de eerste helft van 1776 werd Adams steeds ongeduldiger over wat hij beschouwde als het trage tempo van de onafhankelijkheidsverklaring. In het Congres hield hij zich bezig met een plan om gewapende schepen uit te rusten voor aanvallen op vijandelijke schepen. Later dat jaar stelde hij het eerste reglement op voor de voorlopige marine. Adams stelde de preambule op van de resolutie van collega Richard Henry Lee. Hij ontwikkelde een band met afgevaardigde Thomas Jefferson uit Virginia, die de onafhankelijkheid minder snel steunde, maar begin 1776 de noodzaak ervan inzag. Op 7 juni 1776 steunde Adams de resolutie van Lee, waarin stond: “Deze koloniën zijn, en zouden dat ook moeten zijn, vrije en onafhankelijke staten.”

Voordat de onafhankelijkheid werd uitgeroepen, organiseerde en selecteerde Adams een Comité van Vijf, belast met het opstellen van een Onafhankelijkheidsverklaring. Hij koos zichzelf, Jefferson, Benjamin Franklin, Robert R. Livingston en Roger Sherman. Jefferson vond dat Adams het document moest schrijven, maar Adams haalde het comité over Jefferson te kiezen. Vele jaren later legde Adams zijn woordenwisseling met Jefferson vast: Jefferson vroeg: “Waarom niet? U zou het moeten doen.” Waarop Adams antwoordde: “Ik wil het niet – redenen genoeg.” Jefferson antwoordde: “Wat kunnen uw redenen zijn?” en Adams antwoordde: “Ten eerste, u bent een Virginiaan, en een Virginiaan zou aan het hoofd van deze zaak moeten staan. De tweede reden is dat ik onaangenaam, verdacht en impopulair ben. U bent heel anders. Derde reden: U kunt tien keer beter schrijven dan ik.” “Wel,” zei Jefferson, “als u vastbesloten bent, zal ik het zo goed mogelijk doen.” Het comité liet geen notulen achter, en het opstellen zelf blijft onzeker. De vele jaren later door Jefferson en Adams geschreven verslagen zijn, hoewel vaak geciteerd, vaak tegenstrijdig. Hoewel het eerste ontwerp voornamelijk door Jefferson werd geschreven, speelde Adams een belangrijke rol bij de voltooiing ervan. Op 1 juli werd de resolutie besproken in het Congres. Men verwachtte dat de resolutie zou worden aangenomen, maar tegenstanders zoals Dickinson spanden zich sterk in om de resolutie toch tegen te houden. Jefferson, een slechte debater, zweeg terwijl Adams pleitte voor aanname. Vele jaren later prees Jefferson Adams als “de steunpilaar op de vloer van het Congres, de bekwaamste pleitbezorger en verdediger tegen de veelvuldige aanvallen die het tegenkwam”. Na verdere bewerking keurde het Congres het document op 2 juli goed. Twaalf koloniën stemden voor, terwijl New York zich van stemming onthield. Dickinson was afwezig. Op 3 juli schreef Adams aan Abigail dat “gisteren de grootste kwestie werd beslist die ooit in Amerika werd besproken, en een grotere misschien nooit werd of zal worden beslist onder de mensen”. Hij voorspelde dat “de tweede dag van juli, 1776, het meest gedenkwaardige tijdperk in de geschiedenis van Amerika zal zijn,” en jaarlijks met grote festiviteiten zou worden herdacht.

Tijdens het congres zat Adams in negentig commissies, waarvan hij er vijfentwintig voorzat, een ongeëvenaarde werklast onder de congresleden. Zoals Benjamin Rush meldde, werd hij erkend als “de eerste man in het Huis.” In juni werd Adams hoofd van de Board of War and Ordnance, belast met het nauwkeurig bijhouden van de officieren in het leger en hun rangen, de verdeling van de troepen over de koloniën en de munitie. Hij werd een “one man war department” genoemd: hij werkte tot achttien uur per dag en beheerste de details van het samenstellen, uitrusten en inzetten van een leger onder civiel toezicht. Als voorzitter van de raad fungeerde Adams als een feitelijke minister van oorlog. Hij onderhield een uitgebreide correspondentie met een groot aantal officieren van het Continental Leger over voorraden, munitie en tactiek. Adams benadrukte bij hen de rol van discipline om een leger ordelijk te houden. Hij schreef ook het “Plan of Treaties”, waarin de eisen van het Congres voor een verdrag met Frankrijk werden vastgelegd. Hij was uitgeput door de zwaarte van zijn taken en verlangde naar huis. Zijn financiën waren wankel, en het geld dat hij als afgevaardigde ontving, dekte zelfs zijn eigen noodzakelijke uitgaven niet. Maar de crisis veroorzaakt door de nederlaag van de Amerikaanse soldaten hield hem op zijn post.

Na het verslaan van het Continentale leger bij de Slag om Long Island op 27 augustus, stelde de Britse admiraal Richard Howe vast dat er een strategisch voordeel in het verschiet lag en verzocht hij het Congres vertegenwoordigers te sturen om over vrede te onderhandelen. Een delegatie bestaande uit Adams, Franklin en Edward Rutledge ontmoette Howe tijdens de Staten Island Vredesconferentie op 11 september. Howe”s gezag was gebaseerd op de onderwerping van de staten, dus de partijen vonden geen gemeenschappelijke basis. Toen Lord Howe verklaarde dat hij de Amerikaanse afgevaardigden alleen als Britse onderdanen kon beschouwen, antwoordde Adams: “Uwe hoogheid mag mij zien in welk licht u wilt, … behalve dat van een Britse onderdaan.” Adams hoorde vele jaren later dat zijn naam op een lijst stond van mensen die specifiek waren uitgesloten van Howe”s bevoegdheid om gratie te verlenen. Adams was niet onder de indruk van Howe en voorspelde Amerikaans succes. Hij kon in oktober terugkeren naar Braintree en vertrok in januari 1777 om zijn taken in het Congres te hervatten.

Commissaris naar Frankrijk

Adams bepleitte in het Congres dat onafhankelijkheid noodzakelijk was om handel te vestigen, en omgekeerd dat handel essentieel was voor het bereiken van onafhankelijkheid; hij drong specifiek aan op onderhandelingen over een handelsverdrag met Frankrijk. Samen met Franklin, Dickinson, Benjamin Harrison uit Virginia en Robert Morris uit Pennsylvania werd hij aangesteld om “een plan voor te bereiden van verdragen die aan buitenlandse mogendheden moesten worden voorgesteld”. Terwijl Jefferson werkte aan de Onafhankelijkheidsverklaring, werkte Adams aan het Modelverdrag. Het Modelverdrag stond een handelsovereenkomst met Frankrijk toe, maar bevatte geen bepalingen voor formele erkenning of militaire bijstand. Er waren bepalingen over wat Frans grondgebied was. Het verdrag hield vast aan de bepaling dat “vrije schepen vrije goederen maken”, waardoor neutrale naties wederzijds handel konden drijven, terwijl een overeengekomen lijst van smokkelwaar werd vrijgesteld. Eind 1777 waren de Amerikaanse financiën aan flarden en in september had een Brits leger generaal Washington verslagen en Philadelphia veroverd. Meer Amerikanen kwamen tot de conclusie dat louter commerciële banden tussen de VS en Frankrijk niet voldoende zouden zijn, en dat militaire hulp nodig was om de oorlog te beëindigen. De nederlaag van de Britten bij Saratoga zou Frankrijk overhalen tot een bondgenootschap.

In november vernam Adams dat hij tot commissaris in Frankrijk zou worden benoemd, ter vervanging van Silas Deane en om samen met Franklin en Arthur Lee in Parijs te onderhandelen over een alliantie met de aarzelende Fransen. James Lovell beriep zich op Adams” “onbuigzame integriteit” en de behoefte aan een jeugdige man als tegenwicht voor Franklins gevorderde leeftijd. Op 27 november accepteerde Adams, zonder tijd te verliezen. Hij schreef aan Lovell dat hij “geen motieven of argumenten had willen hebben” voor zijn aanvaarding als hij “er zeker van kon zijn dat het publiek er baat bij zou hebben”. Abigail bleef in Massachusetts achter om hun huis te beheren, maar er werd overeengekomen dat de 10-jarige John Quincy met Adams mee zou gaan, omdat de ervaring “van onschatbare waarde” was voor zijn rijping. Op 17 februari vertrok Adams aan boord van het fregat Boston, onder leiding van kapitein Samuel Tucker. De reis was stormachtig en verraderlijk. De bliksem verwondde 19 matrozen en doodde er één. Het schip werd achtervolgd door verschillende Britse schepen, waarbij Adams de wapens opnam om er een te helpen vangen. Een defect kanon doodde een van de bemanningsleden en verwondde vijf anderen. Op 1 april kwam de Boston aan in Frankrijk, waar Adams vernam dat Frankrijk op 6 februari had ingestemd met een alliantie met de Verenigde Staten. Adams ergerde zich aan de andere twee commissarissen: Lee, die hij paranoïde en cynisch vond, en de populaire en invloedrijke Franklin, die hij lethargisch en te eerbiedig en inschikkelijk tegenover de Fransen vond. Hij nam een minder zichtbare rol aan, maar hielp de financiën en de administratie van de delegatie te beheren. Gefrustreerd door het gebrek aan inzet van de Fransen, schreef Adams in december een brief aan de Franse minister van Buitenlandse Zaken Vergennes, waarin hij pleitte voor Franse marineondersteuning in Noord-Amerika. Franklin zwakte de brief af, maar Vergennes negeerde hem nog steeds. In september 1778 breidde het Congres Franklins bevoegdheden uit door hem te benoemen tot gevolmachtigd minister in Frankrijk, terwijl Lee naar Spanje werd gestuurd. Adams ontving geen instructies. Gefrustreerd door de kennelijke kleinering vertrok hij op 8 maart 1779 met zijn zoon John Quincy uit Frankrijk. Op 2 augustus kwamen ze aan in Braintree.

Eind 1779 werd Adams aangesteld als enige minister belast met onderhandelingen over een handelsverdrag met Groot-Brittannië en het beëindigen van de oorlog. Na afloop van de constitutionele conventie van Massachusetts vertrok hij in november naar Frankrijk aan boord van het Franse fregat Sensible – vergezeld van zijn zoons John Quincy en de 9-jarige Charles. Door een lek in het schip moest het in Ferrol, Spanje, aan land gaan, en Adams en de zijnen reisden zes weken over land tot ze Parijs bereikten. Constante onenigheid tussen Lee en Franklin leidde er uiteindelijk toe dat Adams bij bijna alle stemmingen over commissiezaken de rol van stembreker op zich nam. Hij verhoogde zijn nut door de Franse taal onder de knie te krijgen. Lee werd uiteindelijk teruggeroepen. Adams hield nauwlettend toezicht op de opvoeding van zijn zonen en schreef Abigail ongeveer om de tien dagen.

In tegenstelling tot Franklin was Adams pessimistisch over de Frans-Amerikaanse alliantie. Hij geloofde dat de Fransen betrokken waren uit eigenbelang, en hij raakte gefrustreerd door wat hij zag als hun traagheid bij het verlenen van substantiële hulp aan de revolutie. De Fransen, schreef Adams, hielden hun handen boven onze kin om te voorkomen dat we zouden verdrinken, maar niet om ons hoofd uit het water te halen. In maart 1780 stemde het Congres, in een poging de inflatie te beteugelen, voor een devaluatie van de dollar. Vergennes ontbood Adams voor een vergadering. In een brief van juni drong hij erop aan dat elke schommeling van de dollarwaarde zonder uitzondering voor Franse handelaren onaanvaardbaar was en verzocht Adams het Congres schriftelijk te vragen “op zijn schreden terug te keren”. Adams verdedigde het besluit botweg, waarbij hij niet alleen beweerde dat de Franse kooplieden het beter deden dan Vergennes suggereerde, maar ook andere grieven uitte die hij met de Fransen had. De alliantie was meer dan twee jaar eerder gesloten. In die periode was een leger onder leiding van de comte de Rochambeau gestuurd om Washington bij te staan, maar dat had nog niets van betekenis gedaan en Amerika verwachtte Franse oorlogsschepen. Die waren nodig, schreef Adams, om de Britse legers in de havensteden in bedwang te houden en het op te nemen tegen de machtige Britse marine. De Franse marine was echter niet naar de Verenigde Staten maar naar West-Indië gestuurd om de Franse belangen daar te beschermen. Volgens Adams moest Frankrijk zich meer inzetten voor het bondgenootschap. Vergennes antwoordde dat hij alleen met Franklin zou onderhandelen, die een brief terugstuurde naar het Congres met kritiek op Adams. Adams verliet vervolgens Frankrijk uit eigen beweging.

Ambassadeur bij de Nederlandse Republiek

Medio 1780 reisde Adams naar de Nederlandse Republiek. Als een van de weinige andere bestaande republieken in die tijd, dacht Adams dat deze welwillend tegenover de Amerikaanse zaak zou kunnen staan. Het verkrijgen van een Nederlandse lening zou de Amerikaanse onafhankelijkheid van Frankrijk kunnen vergroten en Groot-Brittannië tot vrede kunnen dwingen. Aanvankelijk had Adams geen officiële status, maar in juli kreeg hij formeel toestemming om te onderhandelen over een lening en in augustus nam hij zijn intrek in Amsterdam. Adams was aanvankelijk optimistisch en genoot enorm van de stad, maar raakte al snel teleurgesteld. De Nederlanders, bang voor Britse represailles, weigerden Adams te ontmoeten. Voordat hij was aangekomen, kwamen de Britten te weten dat de Nederlanders geheime hulp aan de Amerikanen hadden gestuurd. De Britten gaven toestemming tot represailles tegen hun schepen, wat hun vrees alleen maar groter maakte. Europa was ook op de hoogte van Amerikaanse nederlagen op het slagveld. Nadat hij vijf maanden lang geen enkele Nederlandse functionaris had ontmoet, verklaarde Adams begin 1781 dat Amsterdam “de hoofdstad van het bewind van Mammon” was. Uiteindelijk werd hij uitgenodigd om op 19 april 1781 in Den Haag zijn geloofsbrieven als ambassadeur aan de Nederlandse regering voor te leggen, maar deze beloofde geen hulp. Ondertussen verijdelde Adams een poging van neutrale Europese mogendheden om de oorlog te bemiddelen zonder de Verenigde Staten te raadplegen. In juli stemde Adams in met het vertrek van zijn beide zonen; John Quincy ging met Adams” secretaris Francis Dana naar Sint-Petersburg als Franse tolk, in een poging erkenning te krijgen van Rusland, en een heimwee hebbende Charles keerde naar huis terug met Adams” vriend Benjamin Waterhouse. In augustus, kort nadat hij was verwijderd uit zijn positie als enig hoofd van de onderhandelingen over vredesverdragen, werd Adams ernstig ziek door “een zware zenuwinzinking”. In november vernam hij dat Amerikaanse en Franse troepen de Britten bij Yorktown beslissend hadden verslagen. De overwinning was voor een groot deel te danken aan de hulp van de Franse marine, wat Adams” standpunt voor meer marinehulp rechtvaardigde.

Het nieuws van de Amerikaanse triomf bij Yorktown bracht Europa in beroering. In januari 1782 kwam Adams, na hersteld te zijn, naar Den Haag om te eisen dat de Staten-Generaal van Nederland zijn petities zou beantwoorden. Zijn inspanningen liepen vast, en hij legde zijn zaak voor aan het volk, waarbij hij met succes profiteerde van het pro-Amerikaanse sentiment van het volk om de Staten-Generaal te bewegen tot erkenning van de VS. Op 19 april erkende de Staten-Generaal in Den Haag formeel de Amerikaanse onafhankelijkheid en erkende Adams als ambassadeur. Op 11 juni onderhandelde Adams met behulp van de Nederlandse patriottenleider Joan van der Capellen tot den Pol over een lening van vijf miljoen gulden. In oktober onderhandelde hij met de Nederlanders over een verdrag van vriendschap en handel. Het huis dat Adams tijdens dit verblijf in Nederland kocht, werd de eerste Amerikaanse ambassade op vreemde bodem.

Verdrag van Parijs

Na de onderhandelingen over de lening met de Nederlanders werd Adams opnieuw aangesteld als Amerikaans commissaris voor de onderhandelingen over het verdrag ter beëindiging van de oorlog, het Verdrag van Parijs. Vergennes en de Franse minister bij de Verenigde Staten, Anne-César de La Luzerne, keurden Adams af, dus werden Franklin, Thomas Jefferson, John Jay en Henry Laurens aangesteld om met Adams samen te werken, hoewel Jefferson aanvankelijk niet naar Europa ging en Laurens na zijn gevangenschap in de Tower of London naar de Nederlandse Republiek werd gestuurd.

In de uiteindelijke onderhandelingen bleek het veiligstellen van de visrechten voor Newfoundland en Cape Breton Island zowel heel belangrijk als heel moeilijk. In reactie op de zeer strenge beperkingen die de Britten hadden voorgesteld, drong Adams erop aan dat de Amerikaanse vissers niet alleen zo dicht bij de kust mochten komen als zij wilden, maar dat zij hun vis aan de kust van Newfoundland mochten genezen. Dit, en andere verklaringen, bracht Vergennes ertoe de Britten in het geheim te laten weten dat Frankrijk zich niet verplicht voelde om “pretentieuze ambities te ondersteunen”. Franklin negerend en Vergennes wantrouwend besloten Jay en Adams niet met Frankrijk te overleggen, maar rechtstreeks met de Britten te onderhandelen. Tijdens deze onderhandelingen zei Adams tegen de Britten dat zijn voorgestelde visserijvoorwaarden genereuzer waren dan die welke Frankrijk in 1778 aanbood en dat het aanvaarden ervan de goodwill tussen Groot-Brittannië en de Verenigde Staten zou bevorderen en tegelijkertijd Frankrijk onder druk zou zetten. Groot-Brittannië ging akkoord en de twee partijen werkten daarna nog andere bepalingen uit. Vergennes was woedend toen hij van Franklin hoorde over het Amerikaanse bedrog, maar eiste geen nieuwe onderhandelingen. Hij was verbaasd over hoeveel de Amerikanen konden afdwingen. De onafhankelijke onderhandelingen stelden de Fransen in staat onschuld te pleiten tegenover hun Spaanse bondgenoten, wier eisen voor Gibraltar grote problemen hadden kunnen veroorzaken. Op 3 september 1783 werd het verdrag ondertekend en werd de Amerikaanse onafhankelijkheid erkend.

Ambassadeur in Groot-Brittannië

Adams werd in 1785 benoemd tot de eerste Amerikaanse ambassadeur in Groot-Brittannië. Toen een collega veronderstelde dat Adams familie in Engeland had, antwoordde Adams: “Noch mijn vader of moeder, noch mijn grootvader of grootmoeder, noch mijn overgrootvader of overgrootmoeder, noch enige andere relatie die ik ken of waar ik ook maar iets om geef, is deze honderdvijftig jaar in Engeland geweest; dus u ziet dat ik geen andere bloeddruppel in mijn aderen heb dan wat Amerikaans is.”

Na aankomst in Londen vanuit Parijs had Adams op 1 juni zijn eerste audiëntie bij koning George III, die hij de volgende dag nauwgezet vastlegde in een brief aan minister van Buitenlandse Zaken Jay. De uitwisseling tussen de twee was respectvol; Adams beloofde alles te doen wat hij kon om vriendschap en hartelijkheid te herstellen “tussen mensen die, hoewel gescheiden door een oceaan en onder verschillende regeringen, dezelfde taal, een soortgelijke godsdienst en verwant bloed hebben” en de koning stemde ermee in “met genoegen de verzekering van de vriendschappelijke houding van de Verenigde Staten te ontvangen”. De koning voegde eraan toe dat hoewel “hij als laatste had ingestemd” met de Amerikaanse onafhankelijkheid, hij Adams wilde laten weten dat hij altijd had gedaan wat hij juist achtte. Tegen het einde liet hij Adams schrikken door op te merken dat “er onder sommige mensen de mening heerst dat u niet de meest gehechte van al uw landgenoten bent aan de manieren van Frankrijk”. Adams antwoordde: “Die mening meneer, is niet verkeerd, ik moet uwe Majesteit bekennen, dat ik geen andere gehechtheid heb dan aan mijn eigen land.” Hierop antwoordde Koning George, “Een eerlijk man zal nooit een andere hebben.”

Adams kreeg gezelschap van Abigail in Londen. Onder de vijandigheid van de hovelingen van de koning, ontsnapten zij wanneer zij konden door Richard Price op te zoeken, predikant van de Newington Green Unitarian Church en aanstichter van het debat over de revolutie binnen Groot-Brittannië. Adams correspondeerde met zijn zonen John Quincy en Charles, die beiden op Harvard zaten, waarbij hij de eersten waarschuwde tegen de “geur van de middernachtlamp” en de laatsten vermaande voldoende tijd aan studie te besteden. Jefferson bezocht Adams in 1786 toen hij minister in Frankrijk was; de twee toerden over het platteland en zagen veel Britse historische plaatsen. In Londen ontmoette hij kort zijn oude vriend Jonathan Sewall, maar de twee ontdekten dat ze te ver uit elkaar waren gegroeid om hun vriendschap te hernieuwen. Adams beschouwde Sewall als een van de slachtoffers van de oorlog, en Sewall bekritiseerde hem als ambassadeur:

Zijn capaciteiten zijn ongetwijfeld opgewassen tegen de mechanische onderdelen van zijn werk als ambassadeur, maar dit is niet genoeg. Hij kan niet dansen, drinken, spelen, vleien, beloven, kleden, vloeken met de heren, en small talk en flirten met de dames; kortom, hij heeft geen van die essentiële kunsten of ornamenten die een hoveling vormen. Er zijn duizenden die, met een tiende van zijn verstand en zonder een vonk van zijn eerlijkheid, hem oneindig ver zouden verwijderen aan elk hof in Europa.

Tijdens zijn verblijf in Londen schreef Adams zijn driedelige A Defense of the Constitutions of Government of the United States of America. Het was een reactie op degenen die hij in Europa had ontmoet en die kritiek hadden op de regeringssystemen van de Amerikaanse staten.

Adams” ambtstermijn in Engeland werd bemoeilijkt doordat beide landen hun verdragsverplichtingen niet nakwamen. De Amerikaanse staten waren in gebreke gebleven bij het betalen van schulden aan Britse kooplieden, en in reactie daarop weigerden de Britten de beloofde forten in het noordwesten te ontruimen. Adams” pogingen om dit geschil op te lossen mislukten, en hij werd vaak gefrustreerd door een gebrek aan nieuws over vooruitgang van thuis. Het nieuws dat hij ontving over tumult thuis, zoals de opstand van Shays, maakte hem nog ongeruster. Hij vroeg Jay om aflossing; in 1788 nam hij afscheid van George III, die Adams in een beleefd en formeel gesprek betrok en beloofde zijn deel van het verdrag te handhaven als Amerika hetzelfde deed. Adams ging vervolgens naar Den Haag om formeel afscheid te nemen van zijn ambassadeurschap aldaar en om herfinanciering van de Nederlanders te bewerkstelligen, waardoor de Verenigde Staten hun verplichtingen uit eerdere leningen konden nakomen.

Verkiezing

Op 17 juni kwam Adams terug in Massachusetts met een triomfantelijk onthaal. In de maanden daarna keerde hij terug naar het boerenleven. De eerste presidentsverkiezingen van het land zouden spoedig plaatsvinden. Omdat algemeen verwacht werd dat George Washington het presidentschap zou winnen, vonden velen dat het vice-presidentschap naar een noorderling moest gaan. Hoewel hij zich hierover niet publiekelijk uitsprak, was Adams de voornaamste kanshebber. De presidentskiezers van elke staat kwamen op 4 februari 1789 bijeen om hun twee stemmen uit te brengen voor de president. De persoon met de meeste stemmen zou president worden en de tweede zou vicepresident worden. Adams kreeg 34 electorale college stemmen bij de verkiezing, tweede plaats achter George Washington, die een unanieme keuze was met 69 stemmen. Hierdoor werd Washington de eerste president van het land en Adams de eerste vice-president. Adams eindigde ruim voor alle anderen behalve Washington, maar werd toch beledigd doordat Washington meer dan twee keer zoveel stemmen kreeg. In een poging om ervoor te zorgen dat Adams niet per ongeluk president zou worden en Washington een overweldigende overwinning zou behalen, overtuigde Alexander Hamilton ten minste 7 van de 69 kiesmannen om hun stem niet op Adams uit te brengen. Nadat hij op de hoogte was gekomen van de manipulatie, maar niet van Hamiltons rol daarin, schreef Adams een brief aan Benjamin Rush met de vraag: “Is mijn verkiezing tot dit ambt, op de duistere en schurftige manier waarop dit is gebeurd, niet eerder een vloek dan een zegen?”.

Hoewel zijn termijn op 4 maart 1789 begon, begon Adams pas op 21 april als vicepresident van de Verenigde Staten, omdat hij niet op tijd in New York aankwam.

Tenure

De enige grondwettelijk voorgeschreven verantwoordelijkheid van de vice-president is het voorzitten van de Senaat, waar hij een beslissende stem kan uitbrengen. Aan het begin van zijn ambtstermijn raakte Adams sterk betrokken bij een langdurige controverse in de Senaat over de officiële titels voor de president en de uitvoerende ambtenaren van de nieuwe regering. Hoewel het Huis het erover eens was dat de president eenvoudigweg moest worden aangesproken als “George Washington, President van de Verenigde Staten”, debatteerde de Senaat langdurig over de kwestie. Adams was voorstander van het aannemen van de stijl van Hoogheid (evenals de titel van Beschermer van Hun Vrijheden) voor de president. Sommige senatoren waren voorstander van een variant van Hoogheid of de mindere Excellentie.” Anti-federalisten in de Senaat maakten bezwaar tegen de monarchale klank van dit alles; Jefferson beschreef ze als “superlatief belachelijk”. Zij betoogden dat deze “onderscheidingen”, zoals Adams ze noemde, in strijd waren met het verbod van de grondwet op adellijke titels. Adams zei dat de onderscheidingen nodig waren omdat het hoogste ambt van de Verenigde Staten gekenmerkt moest worden door “waardigheid en pracht” om respect af te dwingen. Hij werd alom bespot om zijn strijdlustige aard en koppigheid, vooral toen hij actief debatteerde en de senatoren de les las. “Veertig minuten lang bestookte hij ons vanaf de stoel,” schreef senator William Maclay van Pennsylvania. Maclay werd Adams” felste tegenstander en uitte herhaaldelijk persoonlijke minachting voor hem, zowel in het openbaar als privé. Hij vergeleek Adams met “een aap die net in een broek is gestopt”. Ralph Izard stelde voor Adams aan te duiden met de titel “His Rotundity”, een grap die al snel populair werd. Op 14 mei besloot de Senaat dat de titel “Mr. President” zou worden gebruikt. Privé gaf Adams toe dat zijn vice-presidentschap slecht was begonnen en dat hij misschien te lang in het buitenland was geweest om de gevoelens van het volk te kennen. Washington uitte in stilte zijn ongenoegen over de ophef en raadpleegde Adams zelden.

Als vice-president koos Adams grotendeels de kant van de regering Washington en de opkomende Federalistische Partij. Hij steunde het beleid van Washington tegen de tegenstand van de anti-Federalisten en Republikeinen. Hij stemde 31 keer voor een staking van stemmen, allemaal ter ondersteuning van de regering, meer dan elke andere vice-president. Hij stemde tegen een door Maclay gesponsord wetsvoorstel dat de instemming van de Senaat zou hebben vereist voor het afzetten van door de Senaat bevestigde functionarissen van de uitvoerende macht. In 1790 sloten Jefferson, James Madison en Hamilton een overeenkomst om de Republikeinse steun voor Hamiltons schuldovername te garanderen in ruil voor een tijdelijke verplaatsing van de hoofdstad van New York naar Philadelphia en vervolgens naar een permanente locatie aan de Potomac-rivier om de zuiderlingen gunstig te stemmen. In de Senaat gaf Adams de beslissende stem tegen een last-minute motie om de hoofdstad in New York te houden.

Adams speelde een kleine rol in de politiek als vice-president. Hij woonde weinig kabinetsvergaderingen bij en de president zocht zelden zijn raad. Hoewel Adams energie en toewijding in het ambt bracht, vond hij het halverwege 1789 al “niet helemaal bij mijn karakter passen … te inactief en mechanisch”. Hij schreef: “Mijn land heeft in zijn wijsheid voor mij het meest onbeduidende ambt bedacht dat ooit door de uitvinding van de mens of zijn verbeelding is bedacht.” Adams” aanvankelijke gedrag in de Senaat maakte hem een doelwit voor critici van de regering Washington. Tegen het einde van zijn eerste termijn raakte hij eraan gewend een marginale rol te spelen en mengde hij zich zelden in het debat. Adams twijfelde nooit aan Washingtons moed of patriottisme, maar Washington sloot zich aan bij Franklin en anderen als onderwerp van Adams” woede of afgunst. “De geschiedenis van onze revolutie zal één voortdurende leugen zijn,” verklaarde Adams. “… De essentie van het geheel zal zijn dat Dr. Franklins elektrische staaf de aarde raakte en generaal Washington eruit sprong. Dat Franklin hem elektriseerde met zijn Staf – en voortaan leidden deze twee alle politiek, onderhandelingen, wetgevende macht en oorlog.” Adams won met weinig moeite de herverkiezing in 1792 met 77 stemmen. Zijn sterkste uitdager, George Clinton, had er 50.

Op 14 juli 1789 begon de Franse Revolutie. De Republikeinen juichten. Adams toonde zich aanvankelijk voorzichtig optimistisch, maar begon al snel de revolutionairen als barbaars en tiranniek aan te klagen. Washington raadpleegde Adams uiteindelijk vaker, maar pas tegen het einde van zijn regering, toen de vooraanstaande kabinetsleden Hamilton, Jefferson en Edmund Randolph allemaal ontslag hadden genomen. De Britten hadden Amerikaanse handelsschepen overvallen en John Jay werd naar Londen gestuurd om te onderhandelen over de beëindiging van de vijandelijkheden. Toen hij in 1795 terugkeerde met een vredesverdrag met ongunstige voorwaarden voor de Verenigde Staten, drong Adams er bij Washington op aan het te ondertekenen om oorlog te voorkomen. Washington koos ervoor dit te doen, wat protesten en rellen ontketende. Hij werd ervan beschuldigd de Amerikaanse eer te hebben opgegeven aan een tirannieke monarchie en de Franse Republiek de rug te hebben toegekeerd. John Adams voorspelde in een brief aan Abigail dat de ratificatie de natie diep zou verdelen.

Verkiezing van 1796

De verkiezing van 1796 was de eerste betwiste Amerikaanse presidentsverkiezing. George Washington was tweemaal unaniem in zijn ambt gekozen, maar tijdens zijn presidentschap hadden diepe filosofische verschillen tussen de twee leidende figuren in de regering – Alexander Hamilton en Thomas Jefferson – een breuk veroorzaakt, die leidde tot de oprichting van de Federalistische en Republikeinse partijen. Toen Washington aankondigde dat hij zich niet kandidaat zou stellen voor een derde termijn, begon een intense partijstrijd om de controle over het Congres en het presidentschap.

Net als bij de vorige twee presidentsverkiezingen konden de kiezers in 1796 niet kiezen tussen kandidaten. De grondwet voorzag in de selectie van kiesmannen die vervolgens een president zouden kiezen. In zeven staten kozen de kiezers de presidentskiezers. In de overige negen staten werden ze gekozen door de wetgevende macht van de staat. De duidelijke Republikeinse favoriet was Jefferson. Adams was de Federalistische koploper. De Republikeinen hielden een congres en noemden Jefferson en Aaron Burr als hun presidentskeuze. Jefferson wees de nominatie eerst af, maar stemde een paar weken later toe. Federalistische leden van het Congres hielden een informele caucus en noemden Adams en Thomas Pinckney als hun kandidaten. De campagne bleef grotendeels beperkt tot aanvallen in de krant, pamfletten en politieke bijeenkomsten; van de vier kandidaten voerde alleen Burr actief campagne. De gewoonte om geen campagne te voeren voor een ambt zou vele decennia blijven bestaan. Adams verklaarde dat hij zich niet wilde inlaten met wat hij het “domme en slechte spel” van verkiezingscampagnes noemde.

Naarmate de campagne vorderde, groeide bij Hamilton en zijn aanhangers de vrees dat Adams te ijdel, eigenzinnig, onvoorspelbaar en koppig was om hun aanwijzingen op te volgen. Adams voelde zich inderdaad grotendeels buitengesloten van Washingtons regering en beschouwde zichzelf niet als een sterk lid van de Federalistische Partij. Hij had opgemerkt dat het economische programma van Hamilton, waarin banken centraal stonden, de armen zou “oplichten” en het “koudvuur van de gierigheid” zou ontketenen. Hamilton verlangde naar een “gewilliger president dan Adams” en probeerde de verkiezing naar Pinckney te leiden. Hij dwong de Federalistische kiezers van South Carolina, die beloofd hadden op “favoriete zoon” Pinckney te stemmen, hun tweede stem onder andere kandidaten dan Adams te verspreiden. Hamiltons plan werd ongedaan gemaakt toen verschillende kiezers uit de staat New England ervan hoorden en ermee instemden niet op Pinckney te stemmen. Adams schreef kort na de verkiezing dat Hamilton een “trotse, verwaande, strevende sterveling was die altijd doet alsof hij moreel is, met een even liederlijke moraal als de oude Franklin, die meer zijn model is dan wie dan ook die ik ken.” Gedurende zijn hele leven deed Adams zeer kritische uitspraken over Hamilton. Hij maakte denigrerende verwijzingen naar zijn rokkenjagerij, echt of vermeend, en noemde hem de “Creoolse bastaard”.

Uiteindelijk won Adams het presidentschap met een kleine marge: 71 kiesmannen tegen 68 voor Jefferson, die vicepresident werd. Pinckney eindigde als derde met 59 stemmen en Burr werd vierde met 30 stemmen. Het saldo van de kiesmannen werd verdeeld over negen andere kandidaten. Dit is de enige verkiezing tot nu toe waarbij een president en vice-president werden gekozen uit tegengestelde kandidaten.

Inhuldiging

Adams werd op 4 maart 1797 als tweede president beëdigd door opperrechter Oliver Ellsworth. Als president gebruikte hij in navolging van Washington het presidentschap als een voorbeeld van republikeinse waarden en burgerlijke deugdzaamheid. Adams bracht een groot deel van zijn ambtstermijn door in zijn huis Peacefield in Massachusetts, waar hij de rust van het huiselijke leven verkoos boven zaken in de hoofdstad. Hij negeerde de politieke patronage en ambtsdragers waarvan andere ambtsdragers gebruik maakten.

Historici debatteren over zijn beslissing om de leden van Washingtons kabinet te behouden in het licht van de loyaliteit van het kabinet aan Hamilton. De “Hamiltonianen die hem omringen,” merkte Jefferson al snel op, “zijn slechts iets minder vijandig tegenover hem dan tegenover mij.” Hoewel hij zich bewust was van Hamiltons invloed, was Adams ervan overtuigd dat hun aanblijven een vlottere opvolging garandeerde. Adams behield de economische programma”s van Hamilton, die regelmatig overleg pleegde met belangrijke kabinetsleden, vooral met de machtige minister van Financiën, Oliver Wolcott Jr. Adams was in andere opzichten vrij onafhankelijk van zijn kabinet, en nam vaak beslissingen ondanks tegenwerking van het kabinet. Hamilton was eraan gewend geraakt regelmatig door Washington te worden geraadpleegd. Kort nadat Adams was ingehuldigd, stuurde Hamilton hem een gedetailleerde brief vol beleidsvoorstellen voor de nieuwe regering. Adams negeerde deze afwijzend.

Mislukte vredescommissie en XYZ-affaire

Historicus Joseph Ellis schrijft dat “het presidentschap van Adams werd gedomineerd door een enkele Amerikaanse beleidskwestie in een mate die zelden of nooit door een opvolger van het ambt werd ondervonden”. Die vraag was of er oorlog met Frankrijk moest komen of vrede. In Europa waren Groot-Brittannië en Frankrijk in oorlog als gevolg van de Franse Revolutie. Hamilton en de Federalisten steunden de Britse monarchie tegen wat zij beschouwden als het politieke en antireligieuze radicalisme van de Franse Revolutie, terwijl Jefferson en de Republikeinen, met hun ferme verzet tegen de monarchie, Frankrijk sterk steunden. De Fransen hadden Jefferson gesteund als president en werden nog oorlogszuchtiger bij zijn verlies. Toen Adams aantrad, besloot hij het beleid van Washington om buiten de oorlog te blijven, voort te zetten. Door het verdrag van Jay zagen de Fransen Amerika als de ondergeschikte partner van Engeland en begonnen ze Amerikaanse koopvaardijschepen in beslag te nemen die handel dreven met de Britten. De meeste Amerikanen waren nog steeds pro-Frans vanwege de steun van Frankrijk tijdens de Revolutie, de als vernederend ervaren vernedering van het verdrag van Jay, en hun verlangen om een republiek te steunen tegen de Britse monarchie, en zouden een oorlog met Frankrijk niet tolereren.

Op 16 mei 1797 hield Adams een toespraak voor het Huis en de Senaat waarin hij opriep tot uitbreiding van de defensiecapaciteit in geval van oorlog met Frankrijk. Hij kondigde aan dat hij een vredescommissie naar Frankrijk zou sturen, maar riep tegelijkertijd op tot een militaire opbouw om een eventuele Franse dreiging het hoofd te bieden. De toespraak werd goed ontvangen door de Federalisten. Adams werd afgebeeld als een adelaar met een olijftak in zijn ene klauw en de “emblemen van de verdediging” in de andere. De Republikeinen waren woedend, want Adams had niet alleen geen steun betuigd aan de zaak van de Franse Republiek, maar leek ook op te roepen tot oorlog tegen die Republiek.

Sentimenten veranderden met de XYZ Affaire. De vredescommissie die Adams benoemde bestond uit John Marshall, Charles Cotesworth Pinckney en Elbridge Gerry. Jefferson had vier ontmoetingen met Joseph Letombe, de Franse consul in Philadelphia. Letombe schreef aan Parijs dat Jefferson hem had verteld dat het in het belang van Frankrijk was om de Amerikaanse ministers beschaafd te behandelen, maar “vervolgens de onderhandelingen lang te laten duren” om tot de meest gunstige oplossing te komen. Volgens Letombe noemde Jefferson Adams “ijdel, achterdochtig en koppig”. Toen de gezanten in oktober aankwamen, moesten ze enkele dagen wachten en kregen ze slechts een ontmoeting van 15 minuten met de Franse minister van Buitenlandse Zaken Talleyrand. De diplomaten werden vervolgens opgewacht door drie agenten van Talleyrand. De Franse gezanten (later met de codenamen X, Y en Z) weigerden onderhandelingen te voeren tenzij de Verenigde Staten enorme steekpenningen betaalden, één aan Talleyrand persoonlijk en één aan de Franse Republiek. Vermoedelijk was dit om de beledigingen goed te maken die Adams in zijn toespraak aan Frankrijk had gegeven. De Amerikanen weigerden op dergelijke voorwaarden te onderhandelen. Marshall en Pinckney keerden terug naar huis, terwijl Gerry bleef.

Het nieuws van de rampzalige vredesmissie kwam in de vorm van een memorandum van Marshall op 4 maart 1798. Adams, die de bevolking niet tot geweld wilde aanzetten, kondigde aan dat de missie was mislukt zonder details te verstrekken. Hij stuurde ook een bericht naar het Congres met het verzoek om vernieuwing van de verdediging van de natie. De Republikeinen frustreerden de defensiemaatregelen van de president. Vermoedend dat hij misschien materiaal verborg dat gunstig was voor Frankrijk, stemden de Republikeinen in het Huis, met de steun van Federalisten die geruchten hadden gehoord over wat er in de berichten stond en de Republikeinen graag wilden helpen, met een overweldigende meerderheid om te eisen dat Adams de papieren vrijgaf. Toen ze eenmaal waren vrijgegeven, waren de Republikeinen volgens Abigail “met stomheid geslagen”. Benjamin Franklin Bache, redacteur van de Philadelphia Aurora, gaf Adams” agressie de schuld van de ramp. Bij het grote publiek waren de gevolgen heel anders. De affaire verzwakte de Amerikaanse steun voor Frankrijk aanzienlijk. Adams bereikte het hoogtepunt van zijn populariteit toen velen in het land opriepen tot een volledige oorlog tegen de Fransen.

Alien and Sedition Acts

Ondanks de XYZ Affaire bleef de Republikeinse oppositie bestaan. Federalisten beschuldigden de Fransen en hun geassocieerde immigranten van het uitlokken van burgerlijke onrust. In een poging de verontwaardiging de kop in te drukken, stelden de Federalisten een reeks wetten voor, die door het Congres gezamenlijk de Alien and Sedition Acts werden genoemd en door Adams in juni 1798 werden ondertekend. Het Congres nam specifiek vier maatregelen aan – de Naturalisatiewet, de Vreemdelingenvriendenwet, de Vreemdelingenvijandenwet en de Opruiingswet. Ze kwamen allemaal binnen een periode van twee weken, in wat Jefferson een “onbewaakte passie” noemde. De Alien Friends Act, Alien Enemies Act, en Naturalization Acts waren gericht op immigranten, met name Fransen, door de president meer bevoegdheden te geven op het gebied van deportatie en de eisen voor burgerschap te verhogen. De Sedition Act maakte het publiceren van “valse, schandalige en kwaadaardige geschriften” tegen de regering of haar ambtenaren strafbaar. Adams was geen voorstander van deze wetten, maar werd door zijn vrouw en kabinet aangespoord ze te ondertekenen. Hij stemde uiteindelijk toe en ondertekende de wetten.

De regering diende veertien of meer aanklachten in op grond van de Sedition Act, alsmede rechtszaken tegen vijf van de zes meest prominente Republikeinse kranten. De meeste rechtszaken begonnen in 1798 en 1799, en kwamen voor de rechter aan de vooravond van de presidentsverkiezingen van 1800. Andere historici hebben bewijzen aangehaald dat de Alien and Sedition Acts zelden werden uitgevoerd, namelijk: 1) er zijn slechts 10 veroordelingen op grond van de Sedition Act bekend; 2) Adams heeft nooit een deportatiebevel getekend; en 3) de bronnen van uitgesproken woede over de wetten waren Republikeinen. De wetten maakten de vervolging mogelijk van velen die tegen de Federalisten waren. Congreslid Matthew Lyon uit Vermont werd veroordeeld tot vier maanden gevangenisstraf wegens kritiek op de president. Adams verzette zich tegen de pogingen van Pickering om vreemdelingen te deporteren, hoewel velen uit zichzelf vertrokken, grotendeels als reactie op de vijandige omgeving. Republikeinen waren woedend. Jefferson, walgend van de daden, schreef niets in het openbaar, maar werkte samen met Madison om in het geheim de resoluties van Kentucky en Virginia op te stellen. Jefferson schreef voor Kentucky dat de staten het “natuurlijke recht” hadden om wetten die zij ongrondwettig achtten nietig te verklaren. In een brief aan Madison speculeerde hij dat de staten als laatste redmiddel misschien “onszelf zouden moeten afscheiden van de unie waar we zoveel waarde aan hechten.” Federalisten reageerden bitter op de resoluties, die veel langduriger gevolgen voor het land zouden hebben dan de Alien and Sedition Acts. Maar de wetten die Adams ondertekende, gaven de Republikeinse Partij energie en eenheid, terwijl ze de Federalisten weinig verenigden.

Quasi-oorlog

In mei 1798 veroverde een Franse kaper een koopvaardijschip voor de haven van New York. Een toename van aanvallen op zee markeerde het begin van de niet verklaarde zeeoorlog die bekend staat als de Quasi-oorlog. Adams wist dat Amerika een groot conflict niet zou kunnen winnen, zowel vanwege de interne verdeeldheid als omdat Frankrijk in die tijd de strijd in het grootste deel van Europa domineerde. Hij volgde een strategie waarbij Amerika Franse schepen lastig viel in een poging de Franse aanvallen op Amerikaanse belangen af te slaan. In mei, kort na de aanval op New York, creëerde het Congres een apart ministerie van Marine. Het vooruitzicht van een Franse invasie op het Amerikaanse vasteland leidde tot oproepen om het leger op te bouwen. Hamilton en andere “Hoge Federalisten” waren bijzonder stellig in het oproepen van een groot leger, ondanks de algemene vrees, vooral onder Republikeinen, dat grote permanente legers de vrijheid ondermijnden. In mei werd een “voorlopig” leger van 10.000 soldaten goedgekeurd door het Congres. In juli richtte het Congres twaalf infanterieregimenten op en voorzag in zes cavalerie-compagnieën. Deze aantallen overtroffen Adams” verzoeken, maar bleven achter bij die van Hamilton.

Adams werd door de Federalisten onder druk gezet om Hamilton, die tijdens de Revolutie als adjudant van Washington had gediend, tot bevelhebber van het leger te benoemen. Omdat hij Hamilton wantrouwde en bang was voor een complot om zijn regering te ondermijnen, benoemde Adams Washington tot bevelhebber zonder hem te raadplegen. Washington was verrast en eiste als voorwaarde voor zijn aanvaarding dat hij zijn eigen ondergeschikten mocht aanstellen. Hij wilde Henry Knox als tweede man, gevolgd door Hamilton en vervolgens Charles Pinckney. Op 2 juni schreef Hamilton aan Washington dat hij niet zou dienen tenzij hij inspecteur-generaal en tweede man zou worden. Washington gaf toe dat Hamilton, hoewel hij een lagere rang had dan Knox en Pinckney, door zijn dienst in zijn staf meer gelegenheid had om het hele militaire toneel te begrijpen, en daarom boven hen moest staan. Adams stuurde minister van Oorlog McHenry naar Mount Vernon om Washington ervan te overtuigen de post te aanvaarden. McHenry bracht zijn mening naar voren dat Washington niet zou dienen tenzij hij zijn eigen officieren mocht kiezen. Adams had de Republikeinen Burr en Frederick Muhlenberg willen benoemen om het leger tweepartijdig te laten lijken. Washingtons lijst bestond volledig uit Federalisten. Adams gaf toe en stemde ermee in de Senaat de namen van Hamilton, Pinckney en Knox voor te leggen, in die volgorde, hoewel de uiteindelijke beslissing over de rang aan Adams zou worden voorbehouden. Knox weigerde onder deze voorwaarden te dienen. Adams was vast van plan Hamilton de laagst mogelijke rang te geven, terwijl Washington en vele andere Federalisten erop stonden dat de volgorde waarin de namen aan de Senaat waren voorgelegd de anciënniteit moest bepalen. Op 21 september ontving Adams een brief van McHenry met een verklaring van Washington waarin hij dreigde af te treden als Hamilton niet tot tweede man zou worden benoemd. Adams wist van de terugslag die hij van de Federalisten zou krijgen als hij zijn koers zou voortzetten, en hij werd gedwongen te capituleren ondanks bittere wrok tegen veel van zijn mede-Federalisten. De ernstige ziekte van Abigail, van wie Adams vreesde dat ze de dood nabij was, verergerde zijn lijden en frustratie.

Het werd al snel duidelijk dat Hamilton door de hoge leeftijd van Washington de feitelijke bevelhebber van het leger was. Hij oefende effectieve controle uit over het Ministerie van Oorlog en nam de bevoorrading van het leger over. Ondertussen bouwde Adams de marine uit met zes snelle, krachtige fregatten, vooral de USS Constitution.

De quasi-oorlog duurde voort, maar er was een merkbare afname van de oorlogskoorts vanaf de herfst toen het nieuws kwam van de Franse nederlaag bij de Slag om de Nijl, waarvan veel Amerikanen hoopten dat ze hen meer tot onderhandelen bereid zouden maken. In oktober hoorde Adams van Gerry in Parijs dat de Fransen vrede wilden sluiten en een Amerikaanse delegatie wilden ontvangen. In december gaf Adams deze verklaringen door in zijn toespraak tot het Congres, terwijl hij de noodzaak van een adequate verdediging benadrukte. De toespraak maakte zowel Federalisten, waaronder Hamilton, waarvan velen een verzoek om een oorlogsverklaring hadden gewild, als Republikeinen woedend. Hamilton propageerde in het geheim een plan, dat al door Adams was verworpen, waarbij Amerikaanse en Britse troepen zouden samenwerken om Spaans Florida en Louisiana in te nemen, ogenschijnlijk om een mogelijke Franse invasie af te schrikken. Hamilton”s critici, waaronder Abigail, zagen in zijn militaire opbouw de tekenen van een aspirant militair dictator.

Op 18 februari 1799 verraste Adams velen door de diplomaat William Vans Murray te benoemen voor een vredesmissie naar Frankrijk. De beslissing werd genomen zonder overleg met zijn kabinet of zelfs Abigail, die niettemin na het horen ervan het beschreef als een “meesterzet”. Om de Republikeinen gunstig te stemmen nomineerde hij Patrick Henry en Ellsworth om Murray te vergezellen en de Senaat keurde hen onmiddellijk goed op 3 maart. Henry weigerde de benoeming en Adams koos William Richardson Davie om hem te vervangen. Hamilton had felle kritiek op dit besluit, evenals de kabinetsleden van Adams, die veelvuldig contact met hem onderhielden. Adams trok de loyaliteit van deze mannen opnieuw in twijfel, maar verwijderde hen niet. Tot ergernis van velen verbleef Adams de volle zeven maanden – maart tot september – van 1799 in Peacefield. Uiteindelijk keerde hij terug naar Trenton, waar de regering vanwege de gele koorts epidemie een tijdelijk onderkomen had ingericht, nadat een brief van Talleyrand was aangekomen die Gerry”s verklaring bevestigde dat Amerikaanse ministers zouden worden ontvangen. Adams besloot daarop de commissarissen naar Frankrijk te sturen. Adams kwam op 10 oktober terug in Trenton. Kort daarna arriveerde Hamilton, in strijd met het militaire protocol, onuitgenodigd in de stad om met de president te spreken en hem aan te sporen de vredescommissarissen niet te sturen, maar in plaats daarvan een bondgenootschap te sluiten met Groot-Brittannië, dat hij als de sterkere partij beschouwde, om de Bourbons aan Frankrijk terug te geven. “Ik hoorde hem met een perfect goed humeur, hoewel ik nog nooit in mijn leven een man zo als een dwaas heb horen praten,” zei Adams. Hij beschouwde Hamiltons idee als hersenschimmen en vergezocht. Op 15 november zetten de commissarissen koers naar Parijs.

Fries” Opstand

Om de militaire opbouw van de quasi-oorlog te bekostigen, vaardigden Adams en zijn Federalistische bondgenoten de directe belasting van 1798 uit. Directe belastingen door de federale regering waren alom onpopulair, en de inkomsten van de regering onder Washington waren voornamelijk afkomstig van accijnzen en tarieven. Hoewel Washington met behulp van een groeiende economie de begroting in evenwicht had gehouden, dreigden de toegenomen militaire uitgaven grote begrotingstekorten te veroorzaken, en de Federalisten ontwikkelden een belastingplan om in de behoefte aan meer overheidsinkomsten te voorzien. De Directe Belasting van 1798 stelde een progressieve grondwaardebelasting in van maximaal 1% van de waarde van een eigendom. Belastingbetalers in het oosten van Pennsylvania verzetten zich tegen de federale belastinginners, en in maart 1799 brak de bloedeloze Fries” Rebellion uit. Onder leiding van revolutieveteraan John Fries protesteerden Duitssprekende boeren op het platteland tegen wat zij zagen als een bedreiging van hun vrijheden. Ze intimideerden belastinginners, die vaak hun werk niet konden doen. De onlusten werden snel beëindigd doordat Hamilton het leger aanvoerde om de vrede te herstellen.

Fries en twee andere leiders werden gearresteerd, schuldig bevonden aan verraad en veroordeeld tot de galg. Ze vroegen Adams om gratie. Het kabinet adviseerde Adams unaniem om te weigeren, maar in plaats daarvan verleende hij gratie, met als argument dat de mannen slechts hadden aangezet tot oproer en niet tot rebellie. In zijn pamflet dat Adams voor de verkiezingen aanviel, schreef Hamilton dat “het onmogelijk was een grotere fout te begaan”.

Federalistische verdeeldheid en vrede

Op 5 mei 1800 explodeerden Adams” frustraties over de Hamilton-vleugel van de partij tijdens een ontmoeting met McHenry, een loyalist van Hamilton die zelfs door Hamilton algemeen werd beschouwd als een onbekwame minister van Oorlog. Adams beschuldigde hem van onderdanigheid aan Hamilton en verklaarde dat hij liever als vice-president of minister in Den Haag van Jefferson zou fungeren dan zich voor het presidentschap aan Hamilton te moeten binden. McHenry bood aan onmiddellijk af te treden, en Adams accepteerde dit. Op 10 mei vroeg hij Pickering om ontslag te nemen. Pickering weigerde en werd op staande voet ontslagen. Adams benoemde John Marshall tot minister van Buitenlandse Zaken en Samuel Dexter tot minister van Oorlog. In 1799 nam Napoleon met de Coup van 18 Brumaire het hoofd van de Franse regering over en verklaarde de Franse Revolutie voorbij. Het nieuws van deze gebeurtenis versterkte Adams” wens om het voorlopige leger te ontbinden, dat, nu Washington dood was, alleen door Hamilton werd aangevoerd. Zijn stappen om het leger te ontbinden na het vertrek van McHenry en Pickering stuitten op weinig verzet. In plaats van Adams de eer te gunnen, stemden de Federalisten samen met de Republikeinen medio 1800 voor de ontbinding van het leger.

Napoleon vond verder conflict zinloos en verklaarde zich bereid tot vriendschappelijke betrekkingen. In het verdrag van 1800 kwamen beide partijen overeen om alle veroverde schepen terug te geven en de vreedzame overdracht van niet-militaire goederen aan een vijand van de natie toe te staan. Op 23 januari 1801 stemde de Senaat met 16-14 voor het verdrag, vier stemmen te weinig voor de vereiste tweederde. Sommige Federalisten, waaronder Hamilton, drongen erop aan dat de Senaat onder voorbehoud voor het verdrag zou stemmen. Vervolgens werd een nieuw voorstel opgesteld waarin werd geëist dat het Alliantieverdrag van 1778 zou worden opgeheven en dat Frankrijk zou betalen voor de schade aan Amerikaanse eigendommen. Op 3 februari werd het verdrag met de voorbehouden met 22-9 aangenomen en door Adams ondertekend. Het nieuws van het vredesverdrag kwam pas na de verkiezingen in de Verenigde Staten aan, te laat om de uitslag te beïnvloeden.

Als president vermeed Adams trots een oorlog, maar verdeelde daarbij zijn partij diep. Historicus Ron Chernow schrijft dat “de dreiging van het Jacobinisme” het enige was dat de Federalistische Partij verenigde, en dat Adams” eliminatie daarvan ongewild bijdroeg aan de ondergang van de partij.

Oprichting van overheidsinstellingen en verhuizing naar Washington

Adams” leiderschap inzake zeeverdediging heeft ertoe geleid dat hij soms de “vader van de Amerikaanse marine” wordt genoemd. In juli 1798 ondertekende hij de wet “An Act for the relief of sick and disabled seamen”, die de oprichting mogelijk maakte van een door de overheid beheerde marinehospitaaldienst. In 1800 ondertekende hij de wet tot oprichting van de Library of Congress.

Adams bracht zijn eerste officiële bezoek aan de nieuwe regeringszetel begin juni 1800. Te midden van het “ruwe en onafgewerkte” stadsbeeld vond de president de openbare gebouwen “in een veel grotere staat van voltooiing dan verwacht”. Hij betrok het bijna voltooide presidentiële herenhuis (later bekend als het Witte Huis) op 1 november. Abigail arriveerde een paar weken later. Bij aankomst schreef Adams aan haar: “Voordat ik mijn brief beëindig, bid ik de hemel om de beste zegeningen te schenken aan dit huis en aan allen die het hierna zullen bewonen. Mogen alleen eerlijke en wijze mannen ooit regeren onder dit dak.” De Senaat van het 7e Congres kwam voor het eerst bijeen in het nieuwe Congresgebouw (later bekend als het Capitoolgebouw) op 17 november 1800. Op 22 november hield Adams zijn vierde State of the Union Address voor een gezamenlijke zitting van het Congres in de Old Supreme Court Chamber. Dit zou de laatste jaarlijkse boodschap zijn die een president persoonlijk aan het Congres zou richten gedurende de volgende 113 jaar.

Verkiezing van 1800

Met de Federalistische Partij diep verdeeld over zijn onderhandelingen met Frankrijk en de oppositionele Republikeinse Partij woedend over de Alien and Sedition Acts en de uitbreiding van het leger, stond Adams voor een ontmoedigende herverkiezingscampagne in 1800. De Federalistische congresleden kwamen in het voorjaar van 1800 bijeen en nomineerden Adams en Charles Cotesworth Pinckney. De Republikeinen nomineerden Jefferson en Burr, hun kandidaten van de vorige verkiezingen.

De campagne was bitter en werd gekenmerkt door kwaadaardige beledigingen van partijdige persen aan beide zijden. Federalisten beweerden dat de Republikeinen de vijanden waren van “allen die houden van orde, vrede, deugd en godsdienst”. Ze zouden libertijnen en gevaarlijke radicalen zijn die de voorkeur gaven aan de rechten van de staten boven de Unie en die anarchie en een burgeroorlog zouden uitlokken. Jefferson”s affaires met slaven werden tegen hem gebruikt. Republikeinen beschuldigden op hun beurt de Federalisten ervan de republikeinse beginselen te ondermijnen door middel van bestraffende federale wetten en door Groot-Brittannië en de andere coalitielanden in hun oorlog met Frankrijk te bevoordelen om aristocratische, anti-republikeinse waarden te bevorderen. Jefferson werd afgeschilderd als een apostel van de vrijheid en een man van het volk, terwijl Adams werd bestempeld als een monarchist. Hij werd beschuldigd van krankzinnigheid en echtelijke ontrouw. James T. Callender, een Republikeinse propagandist die in het geheim door Jefferson werd gefinancierd, kleineerde Adams” karakter en beschuldigde hem van pogingen tot oorlog met Frankrijk. Callender werd gearresteerd en gevangen gezet onder de Sedition Act, wat de Republikeinse passie alleen maar verder aanwakkerde.

De tegenstand van de Federalistische Partij was soms even hevig. Sommigen, waaronder Pickering, beschuldigden Adams van samenzwering met Jefferson, zodat hij president of vice-president zou worden. Hamilton probeerde de herverkiezing van de president te saboteren. In een aanklacht tegen Adams” karakter vroeg en ontving hij privédocumenten van zowel de afgezette kabinetssecretarissen als van Wolcott. De brief was bedoeld voor slechts enkele Federalistische kiezers. Bij het zien van een ontwerp, drongen verschillende Federalisten er bij Hamilton op aan de brief niet te versturen. Wolcott schreef dat “de arme oude man” zichzelf wel kon redden zonder de hulp van Hamilton. Hamilton sloeg hun advies in de wind. Op 24 oktober stuurde hij een pamflet waarin hij Adams” beleid en karakter sterk aanvocht. Hamilton hekelde de “overhaaste benoeming” van Murray, de gratieverlening aan Fries en het ontslag van Pickering. Hij voegde een aantal persoonlijke beledigingen toe en hekelde het “walgelijke egoïsme” en het “onhandelbare humeur” van de president. Adams, concludeerde hij, was “emotioneel instabiel, geneigd tot impulsieve en irrationele beslissingen, niet in staat samen te leven met zijn naaste adviseurs, en in het algemeen ongeschikt om president te zijn”. Vreemd genoeg eindigde hij met de mededeling dat de kiezers Adams en Pinckney gelijkelijk moesten steunen. Dankzij Burr, die heimelijk een exemplaar had bemachtigd, werd het pamflet algemeen bekend en werd het in het hele land verspreid door Republikeinen, die zich verheugden over wat erin stond. Het pamflet vernietigde de Federalistische Partij, maakte een einde aan Hamiltons politieke carrière en hielp de reeds waarschijnlijke nederlaag van Adams te verzekeren.

Toen de kiesmannen werden geteld, eindigde Adams op de derde plaats met 65 stemmen, en Pinckney werd vierde met 64 stemmen. Jefferson en Burr streden om de eerste plaats met elk 73 stemmen. Door de gelijke stand kwam de verkiezing in handen van het Huis van Afgevaardigden, waarbij elke staat één stem had en een supermeerderheid nodig was voor de overwinning. Op 17 februari 1801 – bij de 36e stemming – werd Jefferson gekozen met 10 tegen 4 stemmen (twee staten onthielden zich van stemming). Het is opmerkelijk dat Hamiltons plan, hoewel het de Federalisten verdeeld deed lijken en daardoor Jefferson hielp winnen, mislukte in zijn algemene poging om de Federalistische kiezers weg te lokken van Adams.

Tot overmaat van ramp stierf Adams” zoon Charles, lange tijd alcoholist, op 30 november. Om Abigail, die al naar Massachusetts was vertrokken, te kunnen vergezellen, verliet Adams het Witte Huis in de vroege ochtenduren van 4 maart 1801 en woonde de inauguratie van Jefferson niet bij. Met hem erbij hebben slechts vijf vertrekkende presidenten (die een volledige termijn hebben uitgezeten) de inauguratie van hun opvolgers niet bijgewoond. De complicaties die voortvloeiden uit de verkiezingen van 1796 en 1800 brachten het Congres en de staten ertoe het verkiezingsproces voor de verkiezing van een president en een vice-president door het 12e Amendement, dat in 1804 deel ging uitmaken van de Grondwet, te verfijnen.

Gerechtelijke benoemingen

Adams benoemde tijdens zijn ambtstermijn twee assistent-rechters van het Amerikaanse Hooggerechtshof: Bushrod Washington, de neef van de Amerikaanse grondlegger en president George Washington, en Alfred Moore. Na de pensionering van Ellsworth vanwege een slechte gezondheid in 1800 was het aan Adams om de vierde opperrechter van het Hof te benoemen. Op dat moment was het nog niet zeker of Jefferson of Burr de verkiezingen zou winnen. Hoe dan ook, Adams vond dat de keuze moest vallen op iemand “in de volle kracht van de middelbare leeftijd”, die een tegenwicht kon bieden aan wat een lange rij opeenvolgende Republikeinse presidenten zou kunnen worden. Adams koos zijn staatssecretaris John Marshall. Hij was, samen met Stoddert, een van Adams” weinige vertrouwde kabinetsleden en behoorde tot de eersten die hem begroetten toen hij in het Witte Huis aankwam. Adams ondertekende zijn opdracht op 31 januari en de Senaat keurde deze onmiddellijk goed. Marshalls lange ambtstermijn liet een blijvende invloed achter op het Hof. Hij hield vast aan een zorgvuldig beredeneerde nationalistische interpretatie van de Grondwet en vestigde de rechterlijke macht als gelijke van de uitvoerende en wetgevende macht.

Nadat de Federalisten bij de verkiezingen van 1800 de controle over beide huizen van het Congres en het Witte Huis hadden verloren, keurde het 6e Congres in februari 1801 een wet op de rechterlijke macht goed, algemeen bekend als de Midnight Judges Act, die een aantal federale beroepsrechtbanken instelde tussen de districtsrechtbanken en het Hooggerechtshof. Adams vulde de vacatures die door deze wet ontstonden op door een aantal rechters te benoemen, die door zijn tegenstanders de “Midnight Judges” werden genoemd, enkele dagen voordat zijn termijn afliep. De meeste van deze rechters verloren hun post toen het 7e Congres, met een stevige Republikeinse meerderheid, de Judiciary Act van 1802 goedkeurde, waardoor de nieuw opgerichte rechtbanken werden afgeschaft.

Eerste jaren

Adams hervatte de landbouw in Peacefield in de stad Quincy en begon te werken aan een autobiografie. Het werk vertoonde vele hiaten en werd uiteindelijk opgegeven en ongemonteerd gelaten. De meeste aandacht van Adams ging uit naar het werk op de boerderij. Hij werkte regelmatig op de boerderij, maar liet handenarbeid meestal over aan ingehuurde krachten. Zijn zuinige levensstijl en presidentiële salaris hadden hem in 1801 een aanzienlijk fortuin opgeleverd. In 1803 stortte Bird, Savage & Bird, de bank die zijn kasreserves van ongeveer $13.000 bezat, in. John Quincy loste de crisis op door zijn eigendommen in Weymouth en Quincy, waaronder Peacefield, voor $12.800 te kopen. Tijdens zijn eerste vier jaar van pensionering deed Adams weinig moeite om contact te leggen met anderen, maar uiteindelijk hervatte hij het contact met oude bekenden zoals Benjamin Waterhouse en Benjamin Rush.

Adams hield zich over het algemeen stil in openbare aangelegenheden. Hij stelde Jefferson”s optreden als president niet publiekelijk aan de kaak, omdat hij van mening was dat “in plaats van ons systematisch te verzetten tegen elke regering, hun karakters af te kraken en al hun maatregelen, goed of fout, te bestrijden, we elke regering zouden moeten steunen voor zover we dat kunnen in rechtvaardigheid”. Toen een ontevreden James Callender, boos omdat hij niet in een functie was benoemd, zich tegen de president keerde door de affaire Sally Hemings te onthullen, zei Adams niets. John Quincy werd in 1803 in de Senaat gekozen. Kort daarna overschreden zowel hij als zijn vader de partijlijnen om Jefferson”s Louisiana Purchase te steunen. Het enige grote politieke incident waarbij Adams tijdens de Jefferson-jaren betrokken was, was een geschil met Mercy Otis Warren in 1806. Warren, een oude vriendin, had een geschiedenis van de Amerikaanse Revolutie geschreven waarin hij Adams aanviel vanwege zijn “voorliefde voor de monarchie” en “trots op zijn talenten en veel ambitie”. Er ontstond een stormachtige correspondentie tussen haar en Adams. Na verloop van tijd genas hun vriendschap. Adams uitte privé kritiek op de President over zijn Embargo Act, ondanks het feit dat John Quincy voor stemde. John Quincy nam in 1808 ontslag uit de Senaat nadat de door de Federalisten gecontroleerde Senaat van de Staat weigerde hem voor te dragen voor een tweede termijn. Nadat de Federalisten John Quincy hadden aangeklaagd omdat hij niet langer tot hun partij behoorde, schreef Adams hem dat hij zelf allang “afstand had gedaan van de naam, het karakter en de eigenschappen van die sekte”.

Na Jeffersons terugtrekking uit het openbare leven in 1809 werd Adams mondiger. Hij publiceerde een drie jaar durende marathon van brieven in de Boston Patriot krant, waarin hij Hamilton”s pamflet uit 1800 regel voor regel weerlegde. Het eerste stuk was kort na zijn terugkeer uit Peacefield geschreven en “had acht jaar lang stof verzameld”. Adams had besloten het op te bergen uit vrees dat het negatieve gevolgen zou kunnen hebben voor John Quincy, mocht deze ooit een ambt willen aanvaarden. Hoewel Hamilton in 1804 was omgekomen in een duel met Aaron Burr, voelde Adams de behoefte om zijn karakter te rechtvaardigen tegen zijn beschuldigingen. Nu zijn zoon had gebroken met de Federalistische Partij en zich had aangesloten bij de Republikeinen, vond hij dat hij dit veilig kon doen zonder zijn politieke carrière in gevaar te brengen. Adams steunde de oorlog van 1812. Nadat hij zich zorgen had gemaakt over de opkomst van het sektarisme, vierde hij de groei van een “nationaal karakter” die daarmee gepaard ging. Adams steunde James Madison voor herverkiezing tot president in 1812.

Dochter Abigail (“Nabby”) was getrouwd met vertegenwoordiger William Stephens Smith, maar zij keerde na het mislukken van het huwelijk terug naar haar ouderlijk huis; zij stierf in 1813 aan borstkanker.

Correspondentie met Jefferson

Begin 1801 stuurde Adams Thomas Jefferson na terugkeer in Quincy een kort briefje waarin hij hem een gelukkig en voorspoedig presidentschap wenste. Jefferson reageerde niet en ze spraken elkaar bijna 12 jaar niet meer. In 1804 schreef Abigail, zonder dat haar man het wist, een brief aan Jefferson om hem te condoleren met de dood van zijn dochter Polly, die in 1787 bij de Adamses in Londen had gelogeerd. Dit bracht een korte correspondentie tussen de twee op gang die al snel in politieke wrok ontaardde. Jefferson beëindigde deze door Abigails vierde brief niet te beantwoorden. Afgezien daarvan was er in 1812 geen communicatie meer geweest tussen Monticello, het huis van Jefferson, en Peacefield sinds Adams zijn ambt had neergelegd.

Begin 1812 verzoende Adams zich met Jefferson. Het voorgaande jaar was tragisch geweest voor Adams; zijn zwager en vriend Richard Cranch en zijn weduwe Mary waren overleden en bij Nabby was borstkanker geconstateerd. Deze gebeurtenissen maakten Adams milder en zorgden ervoor dat hij zijn visie verzachtte. Hun wederzijdse vriend Benjamin Rush, een medeondertekenaar van de Onafhankelijkheidsverklaring die met beiden correspondeerde, moedigde hen aan elkaar de hand te reiken. Op nieuwjaarsdag stuurde Adams een kort, vriendelijk briefje naar Jefferson, ter begeleiding van een tweedelige verzameling lezingen over retoriek door John Quincy Adams. Jefferson antwoordde onmiddellijk met een hartelijke brief, en de twee mannen hervatten hun vriendschap, die zij per post onderhielden. De correspondentie die zij in 1812 hervatten, duurde de rest van hun leven en wordt geprezen als een van hun grote nalatenschappen in de Amerikaanse literatuur. Hun brieven geven inzicht in zowel de periode als de gedachten van de twee revolutionaire leiders en presidenten. De missives duurden veertien jaar en bestonden uit 158 brieven – 109 van Adams en 49 van Jefferson.

In het begin probeerde Adams herhaaldelijk de correspondentie om te buigen naar een discussie over hun acties in de politieke arena. Jefferson weigerde hem te verplichten en zei dat “niets nieuws door u of mij kan worden toegevoegd aan wat door anderen is gezegd en in elk tijdperk zal worden gezegd”. Adams deed nog een poging door te schrijven dat “u en ik niet zouden moeten sterven voordat we onszelf aan elkaar hebben uitgelegd”. Jefferson weigerde echter Adams in een dergelijke discussie te betrekken. Adams accepteerde dit, en de correspondentie ging over op andere zaken, met name filosofie en hun dagelijkse gewoonten.

Naarmate de twee mannen ouder werden, werden de brieven minder en minder frequent. Er was ook belangrijke informatie die ieder voor zich hield. Jefferson zei niets over zijn bouw van een nieuw huis, huiselijke onrust, slavenbezit of slechte financiële situatie, terwijl Adams geen melding maakte van het lastige gedrag van zijn zoon Thomas, die mislukt was als advocaat en een alcoholist was geworden, en daarna zijn toevlucht nam tot een leven als conciërge in Peacefield.

Laatste jaren en overlijden

Abigail stierf aan tyfus op 28 oktober 1818 in hun huis in Quincy, Peacefield. Het jaar 1824 was gevuld met opwinding in Amerika, met een viervoudige presidentiële wedstrijd waar John Quincy deel van uitmaakte. De markies de Lafayette toerde door het land en ontmoette Adams, die erg genoot van Lafayettes bezoek aan Peacefield. Adams was verheugd over de verkiezing van John Quincy tot president. De uitslag werd officieel in februari 1825 nadat een impasse was bereikt in het Huis van Afgevaardigden. Hij merkte op: “Geen enkele man die ooit het ambt van President bekleedde, zou een vriend feliciteren met het verkrijgen ervan.”

Minder dan een maand voor zijn dood gaf Adams een verklaring uit over het lot van de Verenigde Staten, die historicus Joy Hakim karakteriseerde als een waarschuwing voor zijn medeburgers: “Mijn beste wensen, in de vreugde, en festiviteiten, en de plechtige diensten van die dag waarop het vijftigste jaar van de onafhankelijkheid van de Verenigde Staten zal worden voltooid: een gedenkwaardig tijdperk in de annalen van het menselijk ras, voorbestemd om in de toekomstige geschiedenis de helderste of de zwartste bladzijde te vormen, afhankelijk van het gebruik of het misbruik van die politieke instellingen waardoor zij, in de toekomst, door de menselijke geest zullen worden gevormd.”

Op 4 juli 1826, de 50e verjaardag van de goedkeuring van de Onafhankelijkheidsverklaring, stierf Adams in Peacefield om ongeveer 18.20 uur. Zijn laatste woorden bevatten een erkenning van zijn oude vriend en rivaal: “Thomas Jefferson overleeft.” Adams wist niet dat Jefferson enkele uren eerder was overleden. Met 90 jaar was Adams de langstlevende Amerikaanse president tot Ronald Reagan hem in 2001 overtrof.

De crypte van John en Abigail Adams in de United First Parish Church in Quincy, Massachusetts, bevat ook de lichamen van John Quincy en Louisa Adams.

Gedachten over de overheid

Tijdens het Eerste Continentale Congres werd Adams soms gevraagd naar zijn mening over de regering. Hoewel hij het belang ervan inzag, had Adams privé kritiek op het pamflet Common Sense van Thomas Paine uit 1776, waarin alle vormen van monarchie werden aangevallen, zelfs de constitutionele monarchie zoals die door John Locke werd voorgestaan. Het pleitte voor een wetgevende macht met één kamer en een zwakke uitvoerende macht, gekozen door de wetgevende macht. Volgens Adams kon de auteur “beter afbreken dan opbouwen”. Hij geloofde dat de opvattingen in het pamflet “zo democratisch waren, zonder enige terughoudendheid of zelfs maar een poging tot enig evenwicht of tegenwicht, dat het wel verwarring en elk kwaad werk moet voortbrengen.” Wat Paine voorstond was een radicale democratie waarbij de opvattingen van de meerderheid noch gecontroleerd, noch gecompenseerd werden. Dit was onverenigbaar met het systeem van checks and balances dat conservatieven als Adams zouden invoeren. Sommige afgevaardigden drongen er bij Adams op aan zijn standpunten op papier te zetten. Hij deed dat in afzonderlijke brieven aan deze collega”s. Richard Henry Lee was zo onder de indruk dat hij, met toestemming van Adams, de meest uitgebreide brief liet drukken. Hij werd anoniem gepubliceerd in april 1776 onder de titel Thoughts on Government en getiteld “a Letter from a Gentleman to his Friend”. Veel historici zijn het erover eens dat geen van Adams” andere composities de blijvende invloed van dit pamflet evenaarde.

Adams adviseerde dat de regeringsvorm moest worden gekozen om de gewenste doelen te bereiken – het geluk en de deugdzaamheid van het grootste aantal mensen. Hij schreef: “Er is geen andere goede regering dan die welke republikeins is. Dat is het enige waardevolle deel van de Britse grondwet, omdat de definitie van een republiek een rijk van wetten is, en niet van mensen.” De verhandeling verdedigde het tweekamerstelsel, want “een enkele vergadering is onderhevig aan alle ondeugden, dwaasheden en zwakheden van een individu.” Adams stelde voor dat er een scheiding der machten moest zijn tussen de uitvoerende, de rechterlijke en de wetgevende macht, en beval verder aan dat als er een continentale regering zou worden gevormd, deze “heilig zou moeten worden beperkt” tot bepaalde opgesomde bevoegdheden. Naar Thoughts on Government werd verwezen in elke staatsconstitutie-schrijfzaal. Adams gebruikte de brief om tegenstanders van onafhankelijkheid aan te vallen. Hij beweerde dat de angst van John Dickinson voor het republicanisme verantwoordelijk was voor zijn weigering om de onafhankelijkheid te steunen, en schreef dat de oppositie van zuidelijke planters voortkwam uit angst dat hun aristocratische slavenstatus erdoor in gevaar zou komen.

Grondwet van Massachusetts

Na zijn terugkeer van zijn eerste missie naar Frankrijk in 1779 werd Adams gekozen voor de Constitutionele Conventie van Massachusetts met als doel het opstellen van een nieuwe grondwet voor Massachusetts. Hij maakte deel uit van een commissie van drie, waaronder ook Samuel Adams en James Bowdoin, om de grondwet op te stellen. De taak om de grondwet te schrijven lag voornamelijk bij John Adams. De resulterende grondwet van Massachusetts werd goedgekeurd in 1780. Het was de eerste grondwet die door een speciale commissie werd geschreven en vervolgens door het volk werd geratificeerd. Het bevatte een aparte uitvoerende macht – hoewel beperkt door een uitvoerende raad – met een gekwalificeerd (tweederde) veto, en een onafhankelijke rechterlijke macht. De rechters werden voor het leven benoemd en mochten “hun ambt bekleden zolang zij zich goed gedroegen”.

De Grondwet bevestigde de “plicht” van het individu om het “Opperwezen” te aanbidden, en dat hij het recht had om dit zonder enige vorm van intimidatie te doen “op de wijze die het meest overeenstemt met de dictaten van zijn eigen geweten”. Het stelde een systeem van openbaar onderwijs in dat de kinderen van alle burgers gedurende drie jaar gratis onderwijs zou verschaffen. Adams geloofde sterk in goed onderwijs als een van de pijlers van de Verlichting. Hij geloofde dat mensen “in een staat van onwetendheid” gemakkelijker slaven waren, terwijl degenen die “verlicht waren met kennis” beter in staat waren hun vrijheden te beschermen. Adams werd een van de oprichters van de American Academy of Arts and Sciences in 1780.

Verdediging van de grondwetten

Adams” preoccupatie met politieke en regeringszaken – die een aanzienlijke scheiding van zijn vrouw en kinderen veroorzaakte – had een duidelijke familiale context, die hij in 1780 verwoordde: “Ik moet politiek en oorlog studeren zodat mijn zonen de vrijheid hebben om wiskunde en filosofie te studeren. Mijn zonen moeten geografie, natuurlijke historie, scheepsarchitectuur, navigatie, handel en landbouw studeren, zodat hun kinderen het recht hebben schilderkunst, poëzie, muziek, architectuur, beeldhouwkunst, wandtapijten en porselein te studeren.”

Tijdens zijn verblijf in Londen vernam Adams dat er een conventie werd gepland om de artikelen van de Confederatie te wijzigen. In januari 1787 publiceerde hij een werk getiteld A Defence of the Constitutions of Government of the United States. Het pamflet verwierp de opvattingen van Turgot en andere Europese schrijvers over de wreedheid van de kaders van de staatsregering. Hij stelde voor dat “de rijken, de welgestelden en de bekwamen” in een senaat gescheiden moesten worden van andere mannen – dat zou voorkomen dat zij het lagerhuis zouden domineren. Adams” verdediging wordt omschreven als een verwoording van de theorie van de gemengde overheid. Adams stelde dat in elke politieke samenleving sociale klassen bestaan, en dat een goede regering die realiteit moet accepteren. Eeuwenlang, teruggaand tot Aristoteles, was een gemengd regime dat monarchie, aristocratie en democratie – dat wil zeggen de koning, de edelen en het volk – in evenwicht hield, nodig om orde en vrijheid te bewaren.

De historicus Gordon S. Wood stelt dat Adams” politieke filosofie irrelevant was geworden tegen de tijd dat de Federale Grondwet werd geratificeerd. Tegen die tijd had het Amerikaanse politieke denken, getransformeerd door meer dan een decennium van heftige debatten en vormende ervaringsdruk, de klassieke opvatting van politiek als een spiegel van maatschappelijke standen losgelaten. Het nieuwe Amerikaanse begrip van volkssoevereiniteit hield in dat de burgers de enige bezitters waren van de macht in de natie. Vertegenwoordigers in de regering genoten slechts een deel van de macht van het volk en slechts voor een beperkte tijd. Men dacht dat Adams deze evolutie over het hoofd had gezien en dat hij bleef vasthouden aan de oudere versie van politiek. Toch werd Wood ervan beschuldigd Adams” eigenaardige definitie van de term “republiek” en zijn steun voor een door het volk geratificeerde grondwet te hebben genegeerd.

Over de scheiding der machten schreef Adams: “Macht moet tegenover macht staan, en belang tegenover belang.” Dit gevoel werd later herhaald door James Madison”s uitspraak dat “mbition must be made to counteract ambition,” in Federalist No. 51, waarin de scheiding der machten onder de nieuwe grondwet werd uitgelegd. Adams geloofde dat mensen van nature uit waren op het bevorderen van hun eigen ambities, en dat een enkel democratisch gekozen huis, als het niet gecontroleerd zou worden, deze fout zou begaan, en daarom gecontroleerd moest worden door een hoger huis en een uitvoerende macht. Hij schreef dat een sterke uitvoerende macht de vrijheden van het volk zou verdedigen tegen “aristocraten” die probeerden deze weg te nemen.

Adams zag de nieuwe grondwet van de Verenigde Staten voor het eerst eind 1787. Aan Jefferson schreef hij dat hij deze “met grote tevredenheid” had gelezen. Adams betreurde dat de president geen benoemingen kon doen zonder goedkeuring van de Senaat en over het ontbreken van een Bill of Rights. “Had zoiets niet aan het model vooraf moeten gaan?” vroeg hij.

Slavernij

Adams heeft nooit een slaaf gehad en weigerde uit principe om slavenarbeid te gebruiken: “Ik heb de praktijk van slavernij mijn hele leven lang zo verafschuwd dat ik nooit een neger of een andere slaaf heb bezeten, hoewel ik vele jaren heb geleefd in tijden waarin die praktijk niet schandelijk was, toen de beste mensen in mijn omgeving het niet in strijd achtten met hun karakter, en toen het mij duizenden dollars heeft gekost voor de arbeid en het levensonderhoud van vrije mensen, die ik had kunnen uitsparen door de aankoop van negers in tijden dat ze zeer goedkoop waren. ” Voor de oorlog vertegenwoordigde hij af en toe slaven in rechtszaken voor hun vrijheid. Adams probeerde over het algemeen de kwestie buiten de nationale politiek te houden, vanwege de verwachte Zuidelijke reactie in een tijd waarin eenheid nodig was om onafhankelijkheid te bereiken. Hij sprak zich in 1777 uit tegen een wetsvoorstel voor de emancipatie van slaven in Massachusetts, en zei dat de kwestie momenteel te veel verdeeldheid zaaide, en dat de wetgeving dus “een tijdje moest slapen”. Hij was ook tegen het gebruik van zwarte soldaten in de Revolutie vanwege de tegenstand van Zuiderlingen. Slavernij werd in Massachusetts afgeschaft rond 1780, toen het impliciet werd verboden in de Verklaring van Rechten die John Adams in de grondwet van Massachusetts schreef. Abigail Adams was fel tegen slavernij.

Beschuldigingen van monarchisme

Gedurende zijn hele leven heeft Adams controversiële en wisselende standpunten ingenomen over de deugden van monarchale en erfelijke politieke instellingen. Soms gaf hij aanzienlijke steun aan deze benaderingen, bijvoorbeeld door te suggereren dat “erfelijke monarchie of aristocratie” de “enige instellingen zijn die mogelijk de wetten en vrijheden van het volk kunnen behouden”. Maar op andere momenten nam hij afstand van dergelijke ideeën en noemde zichzelf “een dodelijke en onverzoenlijke vijand van de monarchie” en “geen vriend van de erfelijke beperkte monarchie in Amerika”. Dergelijke ontkenningen stelden zijn critici niet gerust, en Adams werd er vaak van beschuldigd een monarchist te zijn. Historicus Clinton Rossiter portretteert Adams niet als een monarchist, maar als een revolutionaire conservatief die een evenwicht zocht tussen het republicanisme en de stabiliteit van de monarchie om een “geordende vrijheid” te creëren. Zijn verhandelingen over Davila uit 1790, gepubliceerd in de Gazette of the United States, waarschuwden opnieuw voor de gevaren van ongebreidelde democratie.

Veel aanvallen op Adams waren schunnig, inclusief suggesties dat hij van plan was “zichzelf tot koning te kronen” en “John Quincy als troonopvolger aan het klaarstomen”. e onvermijdelijke aanvallen op Adams, hoe grof ze ook waren, stuitten op een waarheid die hij zelf niet toegaf. Hij neigde naar monarchie en aristocratie (in tegenstelling tot koningen en aristocraten) … Ergens nadat hij vice-president was geworden, concludeerde Adams beslist dat de Verenigde Staten een erfelijke wetgevende macht en een monarch zouden moeten aannemen … en hij schetste een plan waarbij staatsconventies erfelijke senatoren zouden benoemen terwijl een nationale een president voor het leven zou benoemen.” In tegenstelling tot dergelijke opvattingen, beweerde Adams in een brief aan Thomas Jefferson:

Als u denkt dat ik ooit het plan of de wens heb gehad om te proberen een regering van Koning, Heren en Lagerhuis in te voeren, of met andere woorden een erfelijke Executieve, of een erfelijke Senaat, hetzij in de regering van de Verenigde Staten, of die van een individuele staat, in dit land, dan vergist u zich volkomen. In geen enkel openbaar geschrift of particuliere brief van mij wordt een dergelijke gedachte geuit of gesuggereerd, en ik kan de hele mensheid gerust uitdagen een dergelijke passage te produceren en het hoofdstuk en vers te citeren.

Volgens Luke Mayville synthetiseerde Adams twee gedachtegangen: praktische studie van vroegere en huidige regeringen, en het Schotse Verlichtingsdenken over individuele verlangens die in de politiek tot uiting komen. Adams” conclusie was dat het grote gevaar was dat een oligarchie van rijken de overhand zou krijgen ten koste van gelijkheid. Om dat gevaar tegen te gaan, moest de macht van de rijken gekanaliseerd worden door instellingen en gecontroleerd worden door een sterke uitvoerende macht.

Religieuze opvattingen

Adams werd opgevoed als Congregationalist, omdat zijn voorouders puriteinen waren. Volgens biograaf David McCullough “wisten zijn familie en vrienden dat Adams zowel een vroom christen als een onafhankelijk denker was, en hij zag daarin geen conflict”. In een brief aan Rush schreef Adams religie toe aan het succes van zijn voorouders sinds hun migratie naar de Nieuwe Wereld. Hij geloofde dat een regelmatige kerkdienst goed was voor het morele besef van de mens. Everett (1966) concludeert dat “Adams streefde naar een godsdienst gebaseerd op een soort gezond verstand” en stelde dat godsdienst moest veranderen en evolueren naar perfectie. Fielding (1940) stelt dat Adams” geloof een synthese was van puriteinse, deïstische en humanistische concepten. Op een gegeven moment zei Adams dat het christendom oorspronkelijk een openbaring was, maar dat het verkeerd werd geïnterpreteerd ten dienste van bijgeloof, fraude en gewetenloze macht.

Frazer (2004) merkt op dat hij weliswaar veel perspectieven met deïsten deelde en vaak deïstische terminologie gebruikte, maar dat “Adams duidelijk geen deïst was. Het deïsme verwierp elke bovennatuurlijke activiteit en interventie door God; deïsten geloofden dus niet in wonderen of Gods voorzienigheid.  … Adams geloofde wel in wonderen, voorzienigheid en, tot op zekere hoogte, de Bijbel als openbaring.” Frazer stelt dat Adams” “theïstisch rationalisme, net als dat van de andere stichters, een soort middenweg was tussen protestantisme en deïsme.” In 1796 hekelde Adams in The Age of Reason Thomas Paine”s deïstische kritiek op het christendom door te zeggen: “De christelijke godsdienst is, boven alle godsdiensten die ooit in de oudheid of in de moderne tijd hebben bestaan, de godsdienst van wijsheid, deugd, billijkheid en menselijkheid, laat de schurk Paine maar zeggen wat hij wil.”

Maar historicus Gordon S. Wood (2017) schrijft: “Hoewel zowel Jefferson als Adams de wonderen van de Bijbel en de goddelijkheid van Christus ontkenden, behield Adams altijd een respect voor de religiositeit van mensen dat Jefferson nooit had; in feite had Jefferson de neiging om in privé gezelschap de spot te drijven met religieuze gevoelens.”

In zijn pensioenjaren nam Adams afstand van sommige van de puriteinse sentimenten uit zijn jeugd en kwam hij dichter bij de meer mainstream religieuze idealen van de Verlichting. Hij verweet het institutionele christendom dat het veel leed veroorzaakt, maar bleef een actief christen, terwijl hij volhield dat religie noodzakelijk was voor de samenleving. Hij werd een Unitariër en verwierp de goddelijkheid van Jezus.

Historische reputatie

Franklin vatte samen wat velen van Adams dachten toen hij zei: “Hij bedoelt het goed voor zijn land, is altijd een eerlijk en vaak een wijs man, maar soms, en in sommige dingen, absoluut buiten zinnen.” Adams werd gezien als iemand met een lange, voorname en eervolle carrière in openbare dienst, en een man met een groot patriottisme en integriteit, maar wiens ijdelheid, koppigheid en brommerigheid hem vaak onnodig in de problemen brachten. Adams had sterk het gevoel dat hij door de geschiedenis vergeten en ondergewaardeerd zou worden. Deze gevoelens uitten zich vaak in afgunst en verbale aanvallen op andere stichters.

Historicus George Herring stelt dat Adams de meest onafhankelijke van de stichters was. Hoewel hij zich formeel aansloot bij de Federalisten, was hij enigszins een partij op zichzelf, en was hij het soms net zo oneens met de Federalisten als met de Republikeinen. Hij werd vaak beschreven als “prikkelbaar”, maar zijn vasthoudendheid werd gevoed door beslissingen die hij nam ondanks universele tegenstand. Adams was vaak strijdlustig, wat afbreuk deed aan het presidentiële decorum, zoals hij op zijn oude dag toegaf: “Ik weigerde in stilte te lijden. Ik zuchtte, snikte en kreunde, en schreeuwde en gilde soms. En ik moet tot mijn schande en verdriet bekennen dat ik soms vloekte.” Koppigheid werd gezien als een van zijn karaktertrekken, een feit waarvoor Adams zich niet verontschuldigde. “Dank aan God dat hij mij koppigheid heeft gegeven wanneer ik weet dat ik gelijk heb,” schreef hij. Zijn vastberadenheid om de vrede met Frankrijk te bevorderen terwijl hij een defensieve houding aannam, verminderde zijn populariteit en droeg bij tot zijn nederlaag voor herverkiezing. De meeste historici prijzen hem voor het vermijden van een totale oorlog met Frankrijk tijdens zijn presidentschap. Zijn ondertekening van de Alien en Sedition Acts wordt bijna altijd veroordeeld.

Volgens Ferling liep Adams” politieke filosofie “uit de pas” met de koers van het land. Het land neigde verder weg van Adams” nadruk op orde en recht en naar de Jeffersoniaanse visie van vrijheid en een zwakke centrale overheid. In de jaren na zijn terugtrekking uit het openbare leven, toen eerst het Jeffersonianisme en daarna de Jacksoniaanse democratie de Amerikaanse politiek gingen domineren, werd Adams grotendeels vergeten. Als zijn naam werd genoemd, was dat meestal niet op een gunstige manier. Bij de presidentsverkiezingen van 1840 werd Whig-kandidaat William Henry Harrison aangevallen door Democraten met de valse bewering dat hij ooit een aanhanger van John Adams was geweest. Adams kreeg uiteindelijk kritiek van voorstanders van de rechten van de staten. Edward A. Pollard, een sterke aanhanger van de Confederatie tijdens de Amerikaanse Burgeroorlog, haalde uit naar Adams en schreef:

De eerste president uit het Noorden, John Adams, beweerde en probeerde de suprematie van de “Nationale” macht over de staten en hun burgers in praktijk te brengen. Hij werd gesteund in zijn pogingen tot usurpatie door alle staten van New England en door een krachtig publiek gevoel in alle staten van het midden. De “strikte constructionisten” van de Grondwet waren niet traag in het verhogen van de standaard van verzet tegen een verderfelijke dwaling.

In de 21e eeuw blijft Adams minder bekend dan veel van Amerika”s andere Founding Fathers, in overeenstemming met zijn voorspellingen. McCullough stelde dat “het probleem met Adams is dat de meeste Amerikanen niets over hem weten.” Todd Leopold van CNN schreef in 2001 dat Adams “herinnerd wordt als die man die slechts één termijn als president heeft gediend tussen Washington en Jefferson, en als een korte, ijdele, ietwat magere man wiens gestalte lijkt te zijn overschaduwd door zijn slungelige collega”s.” Hij is altijd gezien, zegt Ferling, als “eerlijk en toegewijd”, maar ondanks zijn lange loopbaan in openbare dienst wordt Adams nog steeds overschaduwd door de dramatische militaire en politieke prestaties en sterke persoonlijkheden van zijn tijdgenoten. Gilbert Chinard beschreef de man in zijn biografie van Adams uit 1933 als “standvastig, eerlijk, koppig en enigszins bekrompen”. In zijn tweedelige biografie uit 1962 prijst Page Smith Adams voor zijn strijd tegen radicalen als Thomas Paine, wiens beloofde hervormingen anarchie en ellende voorspelden. Ferling schrijft in zijn biografie van 1992 dat “Adams zijn eigen ergste vijand was”. Hij bekritiseert hem om zijn “kleinzieligheid … jaloezie en ijdelheid”, en verwijt hem dat hij vaak van zijn vrouw en kinderen scheidde. Hij prijst Adams voor zijn bereidheid zijn tekortkomingen te erkennen en voor zijn streven deze te overwinnen. In 1976 publiceerde Peter Shaw The Character of John Adams. Ferling meent dat de man die hieruit naar voren komt er een is “die voortdurend in oorlog is met zichzelf”, wiens verlangen naar roem en erkenning leidt tot beschuldigingen van ijdelheid.

In 2001 publiceerde David McCullough een biografie van de president, getiteld John Adams. McCullough prijst Adams voor zijn consistentie en eerlijkheid, “bagatelliseert of verklaart” zijn meer controversiële daden, zoals het geschil over presidentiële titels en de vlucht uit het Witte Huis voor zonsopgang, en bekritiseert zijn vriend en rivaal Jefferson. Het boek verkocht zeer goed en werd zeer gunstig ontvangen en droeg, samen met de biografie van Ferling, bij aan een snelle heropleving van Adams” reputatie. In 2008 werd een miniserie uitgebracht gebaseerd op de McCullough-biografie, met Paul Giamatti als Adams.

In memoriam

Adams wordt herdacht als naamgever van verschillende provincies, gebouwen en andere zaken. Een voorbeeld is het John Adams-gebouw van de Library of Congress, een instelling waarvan Adams het bestaan had ondertekend.

Adams wordt geëerd op het monument voor de 56 ondertekenaars van de Onafhankelijkheidsverklaring in Washington D.C., maar hij heeft geen individueel monument in de stad. Hoewel er in 2001 toestemming is gegeven voor een familiemonument voor Adams, wacht het nog op financiering en 10 benoemingen in het 12-koppige comité. Volgens McCullough “is de volkssymboliek niet erg gul geweest voor Adams. Er is geen gedenkteken, geen standbeeld… ter ere van hem in de hoofdstad, en dat is voor mij absoluut onvergeeflijk. Het is allang tijd dat we erkennen wat hij deed, en wie hij was.”

Bronnen

  1. John Adams
  2. John Adams (politicus)
  3. ^ Old style: October 19, 1735
  4. In England und damit auch in den britischen Kolonien galt bis zum Herbst 1752 der Julianische Kalender.
  5. David McCullough: John Adams. S. 33.
  6. MCCULLOUGH, David:John Adams, 2001. El hermano mediano fue Peter y el más joven Elihu, que murió de enfermedad durante el asedio de Boston en 1775
  7. Chambers Biographical Dictionary, ISBN 0-550-18022-2, página 8
  8. «Ancestors of John ADAMS». Whosyomama.com. 1 de febrero de 2005. Archivado desde el original el 26 de julio de 2010. Consultado el 2 de marzo de 2010.
  9. Os registos contemporâneos, os quais utilizavam o calendário juliano e o Estilo Anunciação de enumerar os anos, registou o seu nascimento como 19 de Outubro de 1735. De acordo com o Acto do Calendário de 1750, implementado em 1752, alterou o método de datação britânico para o calendário gregoriano com o início do ano a 1 de Janeiro (anteriormente, 25 de Março). Estas alterações nas datas resultaram numa mudança, para a frente, de 11 dias, e para aquelas entre 1 de Janeiro e 25 de Março, um avanço de um ano. Para mais explicações ver: Mudança para o calendário gregoriano.
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.