Henry Maitland Wilson

Samenvatting

Veldmaarschalk Henry Maitland Wilson, 1ste Baron Wilson, GCB, GBE, DSO (5 september 1881 – 31 december 1964), ook bekend als Jumbo Wilson, was een hoge Britse legerofficier van de 20ste eeuw. Hij zag actieve dienst in de Tweede Boerenoorlog en vervolgens tijdens de Eerste Wereldoorlog aan de Somme en bij Passendale. Tijdens de Tweede Wereldoorlog diende hij als General Officer Commanding-in-Chief (GOC-in-C) van de Britse troepen in Egypte, in welke functie hij in december 1940 Operatie Compass lanceerde, waarbij hij de Italiaanse troepen met aanzienlijk succes aanviel. In februari 1941 werd hij gouverneur van Cyrenaica, in april 1941 voerde hij het bevel over een expeditietroep van het Gemenebest naar Griekenland en in mei 1941 voerde hij het bevel over de Britse strijdkrachten in Palestina en Trans-Jordanië.

Wilson werd in oktober 1941 GOC van het Negende Leger in Syrië en Palestina, in augustus 1942 GOC van het Commando Perzië en Irak en in februari 1943 GOC van het Commando Midden-Oosten. In de slotfase van de oorlog was hij vanaf januari 1944 opperbevelhebber van de Geallieerden in de Middellandse Zee en vanaf januari 1945 hoofd van de Britse gezamenlijke stafmissie in Washington D.C.

Wilson werd geboren in Londen, Engeland, als zoon van kapitein Arthur Maitland Wilson en zijn vrouw Harriet Wilson (geboren Kingscote). Hij werd opgeleid aan het Eton College en Sandhurst. Hij werd op 10 maart 1900 bij de Rifle Brigade aangesteld als 2e luitenant. Hij diende met het 2de Bataljon in Zuid-Afrika in de Tweede Boerenoorlog, en nadat hij daar in augustus 1900 aan operaties had deelgenomen, werd hij op 18 maart 1901 bevorderd tot luitenant. Hij diende de hele oorlog in Zuid-Afrika. Na het einde van de vijandelijkheden verliet hij Port Natal op de SS Malta eind september 1902, samen met andere officieren en manschappen van het 2e bataljon Rifle Brigade die naar Egypte werden overgeplaatst. Hij werd met zijn bataljon naar Egypte overgeplaatst en vervolgens in 1907 naar India. Hij werd op 2 april 1908 bevorderd tot kapitein en diende met het 3de Bataljon in Bordon in Hampshire en daarna in Tipperary in Ierland, en werd in 1911 Adjudant van het Oxford OTC.

Wilson diende in de Eerste Wereldoorlog en werd op 15 oktober 1914 benoemd tot brigade-majoor van de 48ste Brigade; nadat hij in december 1914 was bevorderd tot waarnemend majoor en vervolgens tot majoor op 15 september 1915, werd hij in december 1915 naar Frankrijk gezonden om aan het Westelijk Front te dienen. Zijn capaciteiten als stafofficier leidden ertoe dat hij werd overgeplaatst naar General Staff Officer (GSO) 2 van de 41ste Divisie aan de Somme en van het XIX Corps te Passchendaele. In oktober 1917 werd hij benoemd tot GSO 1 van de New Zealand Division met bevordering tot tijdelijk luitenant-kolonel op 28 oktober 1917. Voor zijn oorlogsdienst werd hij in 1917 onderscheiden met de Distinguished Service Order en werd hij driemaal in despatches vermeld.

Na op 1 januari 1919 te zijn bevorderd tot brevet luitenant-kolonel en te zijn uitgekozen voor de eerste naoorlogse stafcursus te Camberley, kreeg Wilson het commando over een compagnie cadetten te Sandhurst. Vervolgens werd hij in augustus 1923 tweede-in-bevel van het 2e Bataljon, de Geweerbrigade te Aldershot. Vervolgens kreeg hij in januari 1927 het bevel over het 1e Bataljon van zijn regiment aan de North-West Frontier en werd op 15 juni 1927 bevorderd tot de rang van luitenant-kolonel.

Wilson keerde in juni 1930 terug als instructeur in Camberley en bracht in 1933 9 maanden door met behoud van half salaris. Hij werd bevorderd tot tijdelijk brigadier en werd in 1934 commandant van de 6e Infanterie Brigade. Nadat hij op 30 april 1935 tot generaal-majoor was bevorderd, werd hij in augustus 1937 General Officer Commanding 2nd Division.

Egypte (1939-1941)

Op 15 juni 1939 werd Wilson benoemd tot General Officer Commanding (GOC) van de Britse troepen in Egypte, met de rang van luitenant-generaal, in welke functie hij ook verantwoordelijk was voor het geven van militair advies aan een reeks landen van Abessinië tot de Perzische Golf. Hij vestigde zijn hoofdkwartier in Caïro en voerde succesvolle onderhandelingen met de Egyptische regering in hun zomerkwartier in Alexandrië. In het Verdrag van 1936 werd bepaald dat het Egyptische leger in geval van oorlog onder Brits bevel zou vechten en een aanvulling zou vormen op de beperkte troepenmacht waarover hij toen beschikte – een pantserdivisie in wording (later de 7e Pantserdivisie) en acht Britse bataljons. Hij concentreerde zijn verdedigingstroepen bij Mersa Matruh, ongeveer 100 mijl van de grens met Libië.

Begin augustus werd Sir Archibald Wavell benoemd tot opperbevelhebber van het Commando Midden-Oosten en hij stuurde versterkingen waar Wilson om gevraagd had, aanvankelijk de 4de Indische Infanteriedivisie en gevorderde elementen van de 6de Australische Divisie en, terwijl de opbouw bij Mersa Matruh doorging, werden Richard O”Connor en zijn staf bij de 7de Infanteriedivisie in Palestina naar Egypte overgeplaatst om Wilsons commandostructuur daar te versterken. O”Connor”s HQ, aanvankelijk British 6th Infantry Division genoemd, werd in november geactiveerd en werd verantwoordelijk voor de troepen bij Mersa Matruh. Het werd omgedoopt tot Western Desert Force in juni 1940.

Op 10 juni 1940 verklaarde de Italiaanse dictator Benito Mussolini de oorlog. Onmiddellijk vielen Wilsons troepen Libië binnen. Hun opmars werd echter ongedaan gemaakt toen Frankrijk op 17 juni een wapenstilstand aanvroeg en de Italianen hun troepen vanaf de Tunesische grens in het westen konden verplaatsen en de troepen die in het oosten tegen Wilson waren, met 4 divisies konden versterken. De Italiaanse troepen vielen in september 1940 Egypte binnen en rukten op tot ongeveer 97 km (60 mijl) om Sidi Barrani in te nemen. Wilson stond tegenover zeer superieure troepen. Hij had 31.000 manschappen tegen 80.000 van de Italianen, 120 tanks tegen 275, en 120 artilleriestukken tegen 250. Hij realiseerde zich dat de situatie er een was waar de traditionele tekstboeken geen oplossing zouden bieden. Zoals andere bevelhebbers uit de jaren 1940 was hij goed getraind in strategie, en in grondige geheimhouding; hij plande om de opmars van de superieure troepen te verstoren door hun uitgebreide linies op de juiste plaatsen aan te vallen. Na een conferentie met Anthony Eden en Wavell in oktober en het verwerpen van Wavell”s voorstel voor een tweeledige aanval, lanceerde Wilson op 7 december 1940 Operatie Kompas. De strategie was buitengewoon succesvol en zeer snel werden de Italiaanse strijdkrachten in tweeën gesneden.

Terwijl Operatie Compass in 1941 met succes werd voortgezet en resulteerde in de volledige nederlaag van het Italiaanse leger in Noord-Afrika, had Wilson, die al zeer gewaardeerd werd door zijn collega van het regiment uit de Eerste Wereldoorlog en nu staatssecretaris van Oorlog, Anthony Eden, ook het vertrouwen van Churchill zelf gewonnen. In een uitzending zei Churchill: “Generaal Wilson, die feitelijk het bevel voert over het Leger van de Nijl, stond bekend als een van onze beste tactici, en weinigen zullen hem die kwaliteit nu nog ontzeggen.”

Wilson werd in februari 1941 naar Caïro teruggeroepen waar hij de functie van Militair Gouverneur van Cyrenaica kreeg aangeboden en aanvaardde.

Griekenland (april 1941)

Wilson werd aangesteld om een expeditieleger van het Gemenebest (“W Force”) van twee infanteriedivisies en een pantserbrigade te leiden om Griekenland te helpen weerstand te bieden tegen Italië en de daaropvolgende Duitse invasie in april 1941. Hoewel de Geallieerde strijdkrachten hopeloos ontoereikend waren vond Churchill”s Oorlogskabinet het belangrijk steun te verlenen aan het enige land buiten het Gemenebest dat zich verzette tegen de opmars van de As. Wilson voltooide de evacuatie van de Britse troepen uit Griekenland op 29 april 1941. Hij werd op 4 maart 1941 tot GBE benoemd en op 31 mei 1941 bevorderd tot generaal.

Syrië, Irak en Palestina (1941-1943)

In mei 1941, na zijn terugkeer uit Griekenland, werd Wilson benoemd tot GOC van de Britse strijdkrachten in Palestina en Trans-Jordanië en hield hij toezicht op de succesvolle campagne Syrië-Libanon, waarin voornamelijk Australische, Britse, Indische en Vrije Franse troepen de Franse troepen van Vichy in hevige gevechten versloegen. In juli 1941 beval Churchill Wilson aan om het bevel over de Western Desert Force op zich te nemen om het in de komende offensieve operatie tegen het Afrika Korps te leiden, wat in november 1941 Operatie Crusader zou worden, maar generaal Sir Claude Auchinleck gaf de voorkeur aan luitenant-generaal Sir Alan Cunningham. In oktober 1941 kreeg Wilson het bevel over het Negende Leger in Syrië en Palestina en werd benoemd tot de eretitel van Aide-de-Camp General van de Koning.

Wilson genoot het vertrouwen van Winston Churchill en hij was Churchill”s keuze om Auchinleck op te volgen als bevelhebber van het Achtste Leger in augustus 1942; maar op aandringen van de Chef van de Keizerlijke Generale Staf, Generaal Sir Alan Brooke, werd Generaal Sir Bernard Montgomery op die post benoemd. In plaats daarvan werd Wilson op 21 augustus 1942 aangesteld als bevelhebber van het nieuw gecreëerde onafhankelijke Persia and Iraq Command. Dit commando, dat deel had uitgemaakt van het Middle East Command, werd opgericht toen bleek dat Duitsland, na successen in Zuid Rusland, Perzië (Iran) zou kunnen binnenvallen.

C-in-C Midden-Oosten (1943)

In februari 1943, na Montgomery”s succes bij Alamein en de verdrijving van de As-strijdkrachten uit Noord-Afrika, werd Wilson benoemd tot opperbevelhebber van het Midden-Oosten. Het Midden-Oosten was tegen die tijd relatief ver verwijderd van de belangrijkste gevechtscentra. Op bevel van Londen om een afleiding te creëren tijdens de gevechten in Italië, organiseerde hij in september 1943 een mislukte poging om de kleine Griekse eilanden Kos, Leros en Samos te bezetten. De Britse troepen leden grote verliezen door Duitse luchtaanvallen en de daaropvolgende landingen.

Geallieerd opperbevelhebber Middellandse Zee (1944)

Wilson volgde op 8 januari 1944 Dwight D. “Ike” Eisenhower op bij het hoofdkwartier van de geallieerde strijdkrachten (AFHQ) als opperbevelhebber van de geallieerden in het Middellandse-Zeegebied met Algiers als standplaats. In die hoedanigheid oefende hij de strategische controle uit over de campagne in Italië. Hij was een groot voorstander van de invasie van Duitsland via de Donauvlakte, maar deze ging niet door toen de legers in Italië werden verzwakt om andere oorlogstheaters te ondersteunen. Jumbo Wilson was erop gebrand het misleidingsplan Undercut door te zetten, toen de Duitsers onverwachts besloten zich helemaal uit Griekenland terug te trekken. Hoewel geadviseerd door Dudley Clarke dat het een averechts effect kon hebben en onnodig was, was Wilson zich bewust van de strategische complexiteit van de politieke situatie. Elk plan van de Generale Staf had een schaduw, tegen 1944 geïntegreerd met de Amerikaanse bondgenoten op alle strategische niveaus; zelfs om een acteur in dienst te nemen die Monty imiteerde arriveerde in Jumbo”s HQ in Algiers.

Missie in Washington (1945-1947)

In december 1944, na de dood van veldmaarschalk Sir John Dill, werd Wilson afgelost als opperbevelhebber, op 29 december 1944 bevorderd tot veldmaarschalk, en naar Washington gestuurd om hoofd te worden van de Britse gezamenlijke stafmissie, een functie die hij in januari 1945 aanvaardde. Een van Wilson”s meest geheime taken was de Britse militaire vertegenwoordiger in het Combined Policy Committee dat zich bezighield met de ontwikkeling, productie en het testen van de atoombom. Wilson bleef tot 1947 aan het hoofd van de Britse gezamenlijke stafmissie, tot tevredenheid van Groot-Brittannië en de Verenigde Staten. President Truman kende hem in november 1945 de Distinguished Service Medal toe.

In januari 1946 werd hij benoemd tot adjudant van George VI van het Verenigd Koninkrijk en werd vervolgens benoemd tot Baron Wilson, van Libië en van Stowlangtoft in het graafschap Suffolk. Van 1955 tot 1960 was hij Constable van de Tower of London. Wilson was in 1914 getrouwd met Hester Wykeham (1890-1979) en had een zoon en een dochter. De zoon, luitenant-kolonel Patrick Maitland Wilson, vergezelde zijn vader in het Midden-Oosten tijdens de Tweede Wereldoorlog als inlichtingenofficier. De memoires van de zoon, Where the Nazis Came, bevatten anekdotes en beschrijvingen van belangrijke gebeurtenissen in de oorlogsdienst van zijn vader. Toen veldmaarschalk Lord Wilson op 31 december 1964 in Chilton, Buckinghamshire, overleed, werd zijn nalatenschap geschat op slechts 2.952 pond (ongeveer 100.000 pond in 2013). Zijn enige zoon Patrick volgde hem op in de baronie.

Bronnen

  1. Henry Maitland Wilson
  2. Henry Maitland Wilson
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.