Emmeline Pankhurst

Samenvatting

Emmeline Pankhurst, geboren Goulden (Moss Side, 15 juli 1858 – Hampstead, 14 juni 1928), was een Brits activiste en politica die aan het hoofd stond van de suffragettebeweging in het Verenigd Koninkrijk en die vrouwen hielp stemrecht te krijgen.

In 1999 werd Pankhurst door het Amerikaanse tijdschrift Time uitgeroepen tot een van de “belangrijkste mensen van de 20e eeuw”, met de opmerking dat zij “een idee van de vrouw voor onze tijd heeft gevormd, en de maatschappij in een nieuw patroon heeft geschud waarvan geen weg terug meer is”. Zij werd destijds alom bekritiseerd om haar agressieve militante tactieken en historici zijn het nog steeds niet eens over de mate van hun werkelijke effectiviteit en reikwijdte, maar haar werk wordt erkend als cruciaal voor de verwezenlijking van het vrouwenkiesrecht in Groot-Brittannië.

Geboren in Moss Side, Manchester Ward uit politiek actieve ouders, maakte Pankhurst op 14-jarige leeftijd kennis met de vrouwenstemrechtbeweging. Op 18 december 1879 trouwde zij met Richard Pankhurst, een 25-jarige advocaat die voorstander was van stemrecht voor vrouwen. Ze kregen vijf kinderen in de volgende tien jaar. Zij ondersteunde zijn activiteiten buitenshuis door in 1898 de Franchise Woman”s League op te richten en slaagde erin een groot aantal vrouwen bij deze organisatie te betrekken en te pleiten voor kiesrecht voor zowel gehuwde als ongehuwde vrouwen.

Toen deze eerste organisatie in 1903 uiteenviel probeerde zij via haar vriendschap met de socialist Keir Hardie lid te worden van de “Onafhankelijke Labourpartij”, maar het lidmaatschap werd haar aanvankelijk geweigerd door de plaatselijke afdeling van de partij, omdat zij een vrouw was. Toen zij werkte als Board of guardians (wettelijke administratieve voogd voor de armere klassen) was zij geschokt door de barre omstandigheden die zij aantrof in de werkhuizen in de omgeving van Manchester.

In 1903, vijf jaar na de dood van haar man, richtte zij de Women”s Social and Political Union (WSPU) op, een vereniging ter bevordering van het vrouwenkiesrecht die zich toelegde op “geen woorden, maar daden”. De groepering wierp zich op als onafhankelijk van – en vaak in oppositie tegen – bestaande politieke partijen; al snel werd zij bekend om haar streven naar fysieke confrontatie: haar leden sloegen ruiten in en vielen overheidsambtenaren aan. Pankhurst, zijn drie dochters en andere activisten van de WSPU werden herhaaldelijk veroordeeld tot gevangenisstraffen en gingen uit protest in hongerstaking.

Toen de oudste van de dochters, Christabel Pankhurst, de leiding van de WSPU overnam, groeide de vijandigheid tussen de groep en de regering nog meer; uiteindelijk ging de groep zelfs over tot brandstichting als teken van protest, wat gematigder organisaties ertoe aanzette kwaad te spreken over de familie Pankhurst.

In 1913 werden een aantal prominente leden van de Society geroyeerd, waaronder Pankhurst”s dochters Adela Pankhurst en Sylvia Pankhurst; Emmeline was hier zo woedend over dat ze Adela een briefje van 20 pond gaf en een introductiebrief gericht aan enkele Australische suffragisten, waarin ze erop aandrong dat ze zou emigreren. Adela respecteerde haar wensen en de breuk met de familie werd nooit geheeld.

Sylvia ging richting socialisme.

Met de komst van de Eerste Wereldoorlog verklaarden Emmeline en Christabel onmiddellijk een tijdelijk einde aan het militante activisme door zich aan te sluiten bij het standpunt van de regering van Hare Majesteit tegen het “Duitse gevaar”. Beiden begonnen vrouwen op te roepen om de industriële productie te steunen en jonge mannen aan te moedigen om te vechten, waardoor ze leidende figuren werden binnen de patriottische beweging van de “witte veren”.

In 1918 verleende de wet op de volksvertegenwoordiging (Representation of the People Act) het kiesrecht aan alle mannen boven de 21 jaar en aan vrouwen boven de 30. Dit verschil moest ervoor zorgen dat mannen geen minderheidskiezers werden als gevolg van het enorme aantal doden tijdens de Eerste Wereldoorlog.

In november 1917 vormde Pankhurst het organisatieapparaat van de WSPU om tot de Vrouwenpartij, die zich inzette voor de bevordering van de gelijkheid van vrouwen in het openbare leven. In de daaropvolgende jaren werd zij bezorgd over wat zij zag als de dreigende bolsjewistische dreiging en sloot zich daarom aan bij de Conservatieve Partij. Zij werd in 1927 gekozen als de Conservatieve kandidaat voor de Londense gemeente Stepney.

Zij stierf op 14 juni 1928, enkele weken voordat de Conservatieve regering met de Representation of the People (Equal Franchise) Act 1928 op 2 juli het kiesrecht uitbreidde tot alle vrouwen boven de 21 jaar. Ze werd twee jaar later herdacht met een standbeeld in Victoria Tower Gardens.

Emmeline Goulden werd op 15 juli 1858 geboren in de buitenwijk Moss Side in Manchester. Hoewel haar geboorteakte anders vermeldt, beweerde zij dat haar verjaardag een dag eerder viel, op de verjaardag van de bestorming van de Bastille. In de meeste biografieën die aan haar zijn gewijd, ook die van haar dochters, wordt deze verklaring herhaald.

Zij voelde een sterke geestelijke verwantschap met de vrouwen van de Franse revolutie die de Bastille aanvielen en verklaarde in 1908: “Ik heb altijd gedacht dat het feit dat ik op die dag geboren ben, enige invloed op mijn leven heeft gehad”. De reden voor de discrepantie blijft tot op heden onduidelijk.

De familie waar hij geboren was, was al generaties lang ondergedompeld in politieke onrust. Haar moeder, Sophia Jane Craine (1833 of 37-1910), behoorde tot de etnische groep “Manx” van het eiland Man en telde onder haar voorouders mannen die beschuldigd werden van sociale onrust en laster. In 1881 was het eiland het eerste land dat vrouwen stemrecht verleende bij nationale verkiezingen.

Zijn vader, Robert Goulden (geboren 1830), stamde uit een bescheiden koopmansfamilie uit Manchester met een eigen achtergrond van politieke activiteit; zijn moeder was actief bij de Anti-Corn Law League, terwijl zijn vader aanwezig was bij het bloedbad in Peterloo, toen de cavalerie de menigte aanviel die een hervorming van het kiesrecht eiste, waarbij 11 doden vielen. (een beweging gericht op het afschaffen van impopulaire graanwetten), terwijl zijn vader aanwezig was bij het bloedbad van Peterloo, toen de cavalerie de menigte aanviel die electorale hervormingen eiste, wat resulteerde in 11 doden onder de demonstranten.

Hun eerste kind stierf op 2-jarige leeftijd; de Gouldens baarden nog 10 kinderen, van wie Emmeline de oudste van de vijf zusters was; de jongste was Eva Gertrude Goulden (geboren 1874). Kort na Emmeline”s geboorte verhuisde het gezin naar Seedley, Pendleton (Greater Manchester), aan de rand van het district Salford, waar haar vader een klein bedrijf had opgezet. Goulden was actief in de lokale politiek en zat enkele jaren in de gemeenteraad. Hij was ook een enthousiast aanhanger van organisaties als het “Manchester Athenaeum” en de “Dramatic Reading Society”. Gedurende verscheidene jaren bezat zij een theater in Salford waar zij de hoofdrollen speelde in verschillende toneelstukken van William Shakespeare. Emmeline absorbeerde de door haar vader geïntroduceerde waardering voor theatrale dramaturgie en gebruikte die later ook in haar sociaal activisme.

De Gouldens openden al snel de deuren van het sociaal activisme voor hun kinderen; als lid van de abolitionistische beweging in de Verenigde Staten van Amerika verwelkomde Goulden de Amerikaanse abolitionist Henry Ward Beecher toen deze Manchester bezocht. Sophia Jane Goulden gebruikte de roman De Hut van Oom Tom – in 1852 geschreven door Beechers zuster Harriet Beecher Stowe – als een regelmatige bron van verhalen en vertellingen op de feestjes van haar zonen en dochters. In haar autobiografie uit 1914, My Own Story, herinnert Emmeline zich dat zij op jonge leeftijd een bazaar bezocht waar geld werd ingezameld voor de pas bevrijde slaven in de Geconfedereerde Staten van Amerika.

Emmeline begon al op jonge leeftijd boeken te lezen, volgens een bron vanaf haar derde jaar. Zij las de Odyssee in zijn geheel toen zij negen jaar oud was en genoot van het werk van John Bunyan, vooral van zijn geschiedenis getiteld The Christian”s Pilgrimage uit 1678. Een ander favoriet boek van hem was de driedelige verhandeling “De Franse Revolutie: een geschiedenis” van Thomas Carlyle; later zei hij over dat werk: “het is mijn hele leven een bron van inspiratie voor mij gebleven”.

Ondanks haar grote belangstelling voor boeken kreeg Emmeline niet de onderwijsvoordelen die haar mannelijke broers en zussen genoten. De ouders waren van mening dat meisjes de grootste behoefte hadden om de kunst van het “aantrekkelijk maken van het huis” te leren, samen met de andere vaardigheden die door potentiële echtgenoten werden gewenst. De Gouldens beraadslaagden zorgvuldig over de toekomstplannen voor de opleiding van hun kinderen, maar zij verwachtten dat hun dochters spoedig met rijke jongemannen zouden trouwen die hen van betaald werk zouden verlossen.

Hoewel zij het vrouwenkiesrecht en de algemene vooruitgang van de vrouw in de burgermaatschappij steunden, waren de Gouldens van mening dat hun dochters absoluut niet in staat waren dezelfde doelen te bereiken als hun mannelijke leeftijdgenoten. Op een avond, toen haar vader zijn slaapkamer binnenkwam, hoorde een koortsige en slapeloze Emmeline hem pauzeren en zeggen: “jammer dat ik niet als jongen geboren ben”.

Het was door de belangstelling van haar ouders voor het vrouwenkiesrecht dat Emmeline voor het eerst met het onderwerp in aanraking kwam. Haar moeder ontving en las regelmatig het Women”s Suffrage Journal en Emmeline werd een toegewijd bewonderaar van redactrice Lydia Becker. Op 14-jarige leeftijd kwam zij vroeger thuis van school zodat zij haar moeder kon vergezellen naar een openbare bijeenkomst over het vrouwenstemrecht en, nadat zij had vernomen dat Becker aanwezig was, stond zij erop deze bij te wonen. Emmeline was letterlijk in de ban van Becker”s toespraak en schreef later: “Ik verliet die bijeenkomst als een bewuste en verstokte suffragette”.

Een jaar later ging zij naar Parijs om de École normale supérieure in Neuilly-sur-Seine te bezoeken, die lessen in scheikunde en boekhouding en traditionele vrouwenkunsten zoals borduren aanbood. Haar kamergenote was Noémie, dochter van markies Henri Rochefort, die in Nieuw-Caledonië gevangen zat wegens zijn steun aan de Commune van Parijs; de meisjes deelden de verhalen van hun ouders over politieke uitbuiting en onderhielden een hechte vriendschap die vele jaren duurde.

Emmeline was zo gecharmeerd van de schoolervaring en van haar vriendschap met Noémie dat zij na haar afstuderen (1877) terugkeerde naar de school met haar jongere zuster Mary als haar persoonlijke lerares. Noémie trouwde met een Zwitserse schilder en vond snel een geschikte Franse echtgenoot voor haar lieve Engelse vriendin; toen Robert Goulden weigerde een bruidsschat voor zijn dochter aan te bieden, trok de man snel zijn huwelijksaanbod in en Emmeline keerde depressief en ongelukkig terug naar Manchester.

In de herfst van 1878, toen Emmeline Goulden 20 jaar oud was, ontmoette zij Richard Pankhurst, een advocaat die zich al jaren inzette voor het vrouwenkiesrecht en andere zaken, waaronder vrije meningsuiting en onderwijshervormingen, voor het eerst en begon zij een verkering met hem. Richard was 44 jaar oud toen zij elkaar ontmoetten en had er tot dan toe voor gekozen een academicus te blijven om zijn cliënten beter te kunnen dienen. Hun genegenheid voor elkaar was groot, maar het geluk van het paar werd ondermijnd door de dood van zijn moeder het jaar daarop. Sophia Jane Goulden probeerde haar dochter te verwijten dat ze zich te snel in Richards armen had gestort en drong er – tevergeefs – bij haar op aan zich onverschilliger op te stellen.

Emmeline stelde Richard voor de wettelijke formaliteiten van het huwelijk te omzeilen door een “vrije verbintenis” (een samenlevingscontract) aan te gaan, maar hij verzette zich daartegen met het argument dat zij als ongehuwde vrouw zou worden uitgesloten van het politieke leven. Hij merkte op dat zijn collega Elizabeth Wolstenholme met sociale veroordelingen te maken had gehad alvorens haar huwelijk met Ben Elmy te formaliseren. Emmeline leek het daarmee eens te zijn en zo trouwden zij in St Luke”s Church in Pendleton op 18 december 1879.

In de jaren 1880 woonde Emmeline Pankhurst met haar ouders in Goulden Cottage in Seedley, waar zij voor haar man en kinderen zorgde, maar toch tijd kon vrijmaken voor politieke activiteiten. Hoewel zij in tien jaar tijd vijf kinderen op de wereld heeft gezet, hebben zowel zij als Richard altijd geloofd dat zij geen “huishoudmachines” waren. Toen Pankhurst betrokken begon te raken bij de activiteiten van de Women”s Suffrage Society, werd een verpleegster in dienst genomen.

De oudste dochter Christabel Pankhurst werd geboren op 22 september 1880, minder dan een jaar na de datum van het huwelijk. Estelle Silvia Pankhurst werd geboren op 5 mei 1882 en Francis Henry, bijgenaamd Frank, werd geboren in 1884. Spoedig daarna verliet Richard de Liberale Partij, begon radicalere en socialistischere standpunten te verkondigen en ging zelfs zo ver dat hij in de rechtbank een zaak tegen rijke zakenlieden bepleitte. Deze acties wekten de woede op van Robert Goulden en de stemming thuis werd gespannen. In 1885 besloten de Pankhursts te verhuizen naar Chorlton-on-Medlock, waar op 19 juni 1885 Adela Pankhurst werd geboren. Het jaar daarop verhuisden ze naar Londen, waar Richard zich zonder succes kandidaat stelde voor de Britse parlementsverkiezingen; hier opende hij een kleine textielwinkel onder de naam “Emerson and Company”.

In 1888 kreeg Francis difterie en overleed op 11 september op vierjarige leeftijd. Pankhurst, overmand door verdriet, gaf opdracht tot het maken van twee portretten van het kind, maar omdat zij er niet naar kon kijken, verborg zij deze in een slaapkamerkast. De familie kwam tot de conclusie dat een defect in de ondergrondse afwatering aan de achterkant van het huis de ziekte van hun zoon had veroorzaakt; Pankhurst gaf de schuld aan de slechte omstandigheden in de buurt en de familie verhuisde opnieuw naar een rijkere middenklasse wijk aan Russell Square. Spoedig was zij weer zwanger en verklaarde dat het kind een ”teruggekeerde Frank” was: op 7 juli 1889 beviel zij van Henry Francis, genoemd naar haar overleden broer.

Pankhurst maakte van het Russell Square huis een ontmoetingsplaats, die activisten van allerlei pluimage aantrok. Zij schepte er genoegen in het huis naar haar eigen smaak in te richten, vooral met meubelen uit het Aziatische continent en door alle leden van het gezin mooie kleren te laten dragen. Haar dochter Sylvia schreef: “schoonheid en gepastheid in kleding en familieafspraken leken haar altijd een onmisbaar element van goed openbaar werk”.

De Pankhursts waren gastheer voor een aantal persoonlijkheden, waaronder de Amerikaanse abolitionist William Lloyd Garrison, het Indiase congreslid Dadabhai Naoroji, de socialistische activisten Herbert Burrows en Annie Besant (de oprichtster van de Mystieke Orde van de Rozenkruiserstempel) en de Franse anarchiste Louise Michel.

In 1888 splitste de eerste landelijke coalitie van groepen die het vrouwenkiesrecht steunden, de National Society for Women”s Suffrage (NSWS), zich af nadat een meerderheid van de leden had besloten organisaties te aanvaarden die aan politieke partijen waren gelieerd. In reactie op dit besluit braken enkele leiders van de groep, waaronder Lydia Becker en Millicent Garrett Fawcett, met de vereniging om een nieuwe organisatie te vormen die zich inzette voor de “oude manieren” en die de naam “Great College Street Society” kreeg als hoofdkwartier. In plaats daarvan sloot Pankhurst zich aan bij de “nieuwe orde” groep bekend als de Parliament Street Society (PSS) in Whitehall.

Sommige SDP-leden waren voorstander van een stapsgewijze aanpak om de stemmen te krijgen. Omdat vaak werd aangenomen dat getrouwde vrouwen niet hoefden te stemmen omdat hun echtgenoten “voor hen stemden”, waren sommige SDP-leden van mening dat stemmen voor alleenstaande vrouwen en weduwen de eerste stap was op weg naar volledig stemrecht. Toen ook binnen de SDP de onwil duidelijk werd om het stemrecht voor gehuwde vrouwen te bevorderen, hielpen Pankhurst en haar man een nieuwe groep op te richten die zich inzette voor stemrecht voor alle vrouwen, gehuwd en ongehuwd.

De oprichtingsvergadering van de Women”s Franchise League (WFL) werd op 25 juli 1889 gehouden in Pankhurst”s huis op Russell Square. (WFL) werd gehouden op 25 juli 1889 in Pankhurst”s huis in Russell Square. William Lloyd Garrison sprak en waarschuwde het publiek dat de abolitionistische beweging in de Verenigde Staten van Amerika werd gehinderd. Tot de eerste WFL-leden behoorden Josephine Butler, leider van de Ladies National Association for the Repeal of the Contagious Diseases Acts, Richards vriendin Elizabeth Wolstenholme en Harriot Eaton Stanton Blatch, dochter van de Amerikaanse suffragette Elizabeth Cady Stanton.

De WFL werd al snel beschouwd als een radicale organisatie omdat zij, naast het vrouwenkiesrecht, pleitte voor gelijke rechten voor vrouwen op het gebied van echtscheiding en erfenis (sociale gelijkheid). De organisatie ondersteunde ook het vakbondswezen en smeedde allianties met bestaande socialistische organisaties. De meer conservatieve groep die voortkwam uit de splitsing van de NSWS noemde de WFL de “uiterst linkse” vleugel van de beweging.

De WFL reageerde door de “Spinster Suffrage Party” belachelijk te maken en drong aan op een bredere aanval op sociale ongelijkheid. Het radicalisme van de groep dwong sommige leden uit te treden; zowel Blatch als Wolstenholme namen spoedig ontslag uit de WFL. De groep splitste zich slechts een jaar na de oprichting.

Intussen ging het niet goed met Richards winkel en had hij ernstige moeilijkheden met zijn zaak. Met de slinkende gezinsfinanciën moest Richard regelmatig naar het noordwesten reizen, waar de meeste van zijn klanten waren gevestigd. In 1893 sloten de Pankhursts hun winkel en keerden terug naar Manchester. Zij verbleven een paar maanden in de badplaats Southport (Merseyside) en verhuisden toen voor korte tijd naar het dorp Disley. Uiteindelijk vestigden zij zich in een huis tegenover Victoria Park in Manchester. De meisjes werden ingeschreven op de Manchester Girls” High School, waar zij door de meeste leerlingen aan de kant werden gezet en werden uitgesloten van een regulier leerprogramma.

Pankhurst begon samen te werken met verschillende politieke organisaties en onderscheidde zich voor het eerst als een activist in zijn eigen recht en verwierf respect binnen de gemeenschap. Een biograaf beschrijft deze periode als een periode van “uit de schaduw van Richard treden”. Naast haar werk voor het vrouwenkiesrecht werd zij actief in de “Women”s Liberal Federation” (WLF), een hulporganisatie van de Liberale Partij. Emmeline raakte al snel ontgoocheld over de gematigde standpunten van de groep, maar vooral vanwege haar onwil om de Ierse Home Rule beweging en het aristocratische leiderschap van Archibald Primrose, 5th Earl of Rosebery, te steunen.

In 1888 ontmoette Pankhurst en werd verliefd op Keir Hardie, een socialist uit Schotland. Keir werd in 1891 in het parlement gekozen en twee jaar later hielp hij bij de oprichting van de Onafhankelijke Arbeiderspartij (ILP). Aangemoedigd door het scala van problemen dat de ILP wilde aanpakken, nam Pankhurst ontslag bij het WLF en meldde zich aan als lid van de ILP. De plaatselijke afdeling weigerde haar de toegang op grond van het feit dat zij een vrouw was, maar uiteindelijk slaagde zij erin nationaal lid van de partij te worden. Christabel schreef later over het enthousiasme van haar moeder voor de partij en haar organisatorische inspanningen: “in deze beweging hoopte zij eindelijk de middelen te vinden om elke politieke en sociale misstand recht te zetten”.

Bij een van haar eerste activiteiten met de ILP hield Pankhurst zich bezig met het uitdelen van voedsel aan mensen in armoede via het werk van het “Unemployed Relief Committee”. In december 1894 werd zij gekozen tot “Legal Guardian” in het Workhouse in Chorlton-on-Medlock. Hieronder staan de woorden waarmee ze geschokt was door de levensomstandigheden waarvan ze uit de eerste hand getuige was in het Manchester Workhouse:

Pankhurst mobiliseerde zich om dingen te veranderen en was een leidende stem in hervormingen bij de Raad van Hoeders. Zijn belangrijkste tegenstander was een gepassioneerde man genaamd Mainwaring bekend om zijn onbeschoftheid. Zich bewust van het slechte humeur dat Pankhurst”s kansen om bondgenoten te overtuigen zou schaden, had hij de gewoonte om een briefje bij zich te dragen waarop stond: “Blijf kalm!”

Nadat ze haar man had geholpen bij een andere mislukte parlementaire campagne, kreeg Emmeline in 1886 te maken met juridische problemen toen zij en twee andere mannen een gerechtelijk bevel overtraden tegen ILP-bijeenkomsten in Boggart Hole Clough. Richard bood zijn vrije tijd aan als juridisch adviseur, maar ze weigerden de boetes te betalen en de twee mannen werden veroordeeld tot een maand gevangenisstraf. Pankhurst heeft haar straf nooit uitgezeten, misschien uit angst voor het effect van het opsluiten van zo”n gerespecteerde vrouw in de gemeenschap. Op de vraag van een ILP-verslaggever of zij bereid zou zijn een tijd in de gevangenis door te brengen, antwoordde Pankhurst: “Oh, ja, inderdaad, het zou niet zo erg zijn, en het zou een waardevolle ervaring zijn”. De vergaderingen van de IGP werden vervolgens toegestaan, maar de episode betekende een zware klap voor de gezondheid van Richard en veroorzaakte een aanzienlijk verlies van inkomsten voor het gezin.

Richard”s dood

Tijdens het gevecht bij Boggart Hole Clough kreeg Richard Pankhurst hevige buikpijn; hij kreeg later een maagzweer en zijn gezondheid ging in 1897 snel achteruit. Het gezin verhuisde voor korte tijd naar Mobberley, in de hoop dat de schone lucht van het dorp goed zou zijn voor Richards gezondheid. Toen hij kort daarna hersteld was, keerde het gezin terug naar Manchester, maar in de zomer van 1898 kreeg Richard een plotselinge terugval. Pankhurst nam haar oudste dochter Christabel mee naar Corsier in Zwitserland om haar oude vriendin Noémie te bezoeken. Eenmaal in Zwitserland kwam er een telegram van Richard met de woorden: “Ik voel me niet zo goed, kom naar huis, mijn liefste”. Christabel achterlatend bij Noémie, keerde Emmeline onmiddellijk terug naar Engeland. Op 5 juli, toen zij met de trein van Londen naar Manchester reisde, zag zij een krant die de dood van Richard Pankhurst aankondigde.

Door het verlies van haar man kreeg Pankhurst nieuwe verantwoordelijkheden en een aanzienlijke schuldenlast. Zij verhuisde met haar gezin naar een kleiner huis op 62 Nelson Street, nam ontslag uit de “Board of Guardians” en kreeg een toelage voor het registreren van geboorten en overlijdens in Chorlton. Dit werk stelde haar in staat meer te weten te komen over de omstandigheden van vrouwen in de regio. Haar autobiografie luidt: “zij vertelden mij hun verhalen, verschrikkelijke verhalen en ontroerende verhalen van geduld, die de pathos van de armoede verklaren”.

Haar opmerkingen over de verschillen tussen mannen en vrouwen, bijvoorbeeld met betrekking tot de status van illegitimiteit, versterkten alleen maar de overtuiging dat vrouwen eerst stemrecht moesten krijgen om hun status te zien verbeteren. In 1900 werd zij gekozen in het schoolbestuur van Manchester en zag ongelijke behandeling en beperkte kansen voor vrouwen. Terzelfder tijd besloot zij de winkel te heropenen in de hoop extra inkomsten voor het gezin te verwerven.

De individuele identiteit van de Pankhurst kinderen begon kort na de dood van hun vader aan het licht te komen. Tegen die tijd waren ze allemaal betrokken geweest bij de strijd voor het vrouwenkiesrecht; Christabel genoot een bevoorrechte status onder de dochters, zoals Sylvia in 1931 opmerkte: ”Zij was het lievelingetje van onze moeder, dat wisten we allemaal en ik heb haar dat nooit kwalijk genomen”. Christabel deelde niet haar moeders enthousiasme voor politiek engagement, tenminste niet tot ze bevriend raakte met de suffragette activisten Esther Roper en Eva Gore-Booth. Spoedig was zij betrokken bij de pro-uffrage bewegingen en sloot zich aan bij haar moeder bij door haar georganiseerde manifestaties en bijeenkomsten.

Sylvia volgde lessen bij een gerespecteerde plaatselijke kunstenaar en kreeg al snel een beurs voor de kunstacademie van de Manchester Metropolitan University. Daarna studeerde ze kunstgeschiedenis, eerst in Florence en daarna in Venetië. De jongere kinderen, Adela en Harry, hadden meer moeite om een geschikte studie te vinden. Adela ging naar een plaatselijke kostschool waar ze van haar vrienden werd afgesneden, deels omdat ze hoofdluis had opgelopen. Harry had ook moeilijkheden op school en leed aan mazelen en problemen met zijn gezichtsvermogen.

Tegen 1903 was Pankhurst ervan overtuigd dat jaren van toespraken en beloften over vrouwenkiesrecht door parlementsleden tot niets hadden geleid. Hoewel de “Suffrage Bills” die respectievelijk in 1870, 1886 en 1897 werden ingediend de beloften gedeeltelijk bevestigden, althans op plaatselijk niveau, voelden beide partijen zich enigszins verslagen. Emmeline betwijfelde of de politieke partijen met hun vele agendapunten ooit de nodige prioriteit zouden geven aan de kwestie van de uitbreiding van het kiesrecht.

Hij brak ook met de ILP toen de partij weigerde zich te richten op het stemmen voor vrouwen. Daarom leek het noodzakelijk de tactiek van de bestaande belangengroepen te verlaten ten gunste van een meer militante actie. Daarom richtte Pankhurst op 10 oktober 1903 samen met andere vrouwelijke collega”s de Women”s Social and Political Union (WSPU) op, een organisatie die alleen voor vrouwen openstond en zich richtte op directe actie om het kiesrecht te verkrijgen. Demonstratief optreden”, schreef zij later, ”geen woorden, maar daden, moest ons permanente devies zijn”.

De aanvankelijke strijdbaarheid van de groep nam de vorm aan van geweldloosheid. Naast het houden van toespraken en het verzamelen van handtekeningen onder petities, organiseerde de WSPU demonstraties en gaf een tijdschrift uit genaamd ”Votes for Women”. De groep riep ook een reeks “vrouwenparlementen” bijeen die samenvielen met officiële regeringszittingen.

Toen op 12 mei 1905 een wetsvoorstel voor vrouwenkiesrecht werd ingetrokken wegens obstructie, hielden Pankhurst en andere WSPU-leden een protestactie buiten het gebouw van het Britse parlement. De politie dwong hen onmiddellijk de plaats te verlaten waar zij waren samengekomen om goedkeuring van het voorstel te eisen. Hoewel het wetsvoorstel nooit opnieuw werd ingediend, beschouwde Pankhurst het als een succesvolle demonstratie van de militante kracht om de publieke opinie te veroveren. Pankhurst verklaarde in 1906: “Wij zijn eindelijk erkend als een politieke partij, wij staan nu midden in de politiek en zijn er een wapen van”.

Zijn drie dochters werden actieve leden van de WSPU. Christabel Pankhurst werd gearresteerd nadat zij tijdens een bijeenkomst van de Liberale Partij in oktober 1905 naar een politieagent had gespuugd; Adela Pankhurst en Sylvia Pankhurst werden een jaar later gearresteerd tijdens een protestactie die even buiten het Parlement werd georganiseerd.

Emmeline zelf werd voor het eerst gearresteerd in februari 1908 toen ze probeerde in te breken in het Parlement om een protestresolutie aan premier Herbert Henry Asquith voor te leggen. Zij werd beschuldigd van belemmering van de uitoefening van een openbaar ambt en veroordeeld tot zes weken gevangenisstraf. Later sprak zij over de omstandigheden van haar gevangenschap, waaronder gebrek aan geld, slecht voedsel en de “burgerlijke marteling van eenzame opsluiting in absolute stilte” waartoe zij en andere activisten gedwongen waren.

Pankhurst zag haar gevangenschap als een kans om de urgentie van het vrouwenkiesrecht bekend te maken; in juni 1909 sloeg zij een politieagent tweemaal in het gezicht om haar arrestatie te bewerkstelligen. Pankhurst werd zeven keer gearresteerd voordat het vrouwenkiesrecht werd aangenomen. Tijdens haar afzetting op 21 oktober 1908 verklaarde zij voor de rechtbank: “wij zijn hier niet omdat wij wetsovertreders zijn, wij zijn hier om wetgever te worden”.

De exclusieve focus van de WSPU op het stemmen van vrouwen werd een ander kenmerk van haar strijdbaarheid. Terwijl andere organisaties ermee instemden samen te werken met afzonderlijke politieke partijen, stond de WSPU erop zich los te maken van de politieke partijen in de regering en, in veel gevallen, ook van de oppositie, die geen voorstander was van het vrouwenkiesrecht.

De groep protesteerde tegen alle kandidaten van de regeringspartij omdat deze weigerde het kiesrecht voor vrouwen in haar wetgeving op te nemen. Dit bracht de groep in een staat van permanent conflict met de leiding van de Liberale Partij. Een van de eerste doelwitten van de WSPU was de toekomstige eerste minister Winston Churchill, wiens politieke tegenstander de nederlaag van Churchill toeschreef aan “die vrouwen die soms zo bespottelijk zijn”.

WSPU-leden werden soms beschuldigd en bespot voor hun verkiezingsruzies tegen liberale kandidaten. Op 18 januari 1908 werden Pankhurst en zijn metgezel Nellie Martel aangevallen door een menigte mannelijke liberale aanhangers die de WSPU ervan beschuldigden hen in een recente verkiezing tegen de conservatieve kandidaat naar een nederlaag te hebben geleid. De mannen gooiden vuil, rotte eieren en stenen door de sneeuw; sommige vrouwen werden geslagen en Pankhurst verwondde haar enkel.

Soortgelijke spanningen ontstonden later met de Labourpartij. Totdat de partijleiders vrouwen stemrecht zouden geven, hield de WSPU zich bezig met militant activisme. Pankhurst en andere leden van de vakbond zagen het officiële beleid van de echte politieke partijen als afleidend van het primaire doel van het vrouwenkiesrecht en bekritiseerden soortgelijke organisaties omdat zij partijtrouw belangrijker vonden dan het stemmen voor vrouwen.

Terwijl de WSPU erkenning en bekendheid kreeg voor haar acties, verzette Pankhurst zich tegen pogingen om de organisatie zelf te democratiseren. In 1907 vroeg een kleine groep leden onder leiding van Teresa Billington-Greig om een grotere betrokkenheid van suffragettes met een lagere rang bij de jaarlijkse bijeenkomsten van de Unie. Als reactie daarop kondigde Pankhurst op een vergadering aan dat de besluitvormingselementen van de statuten van de organisatie nietig waren en annuleerde zij de jaarlijkse vergaderingen. Hij drong er ook op aan dat een klein comité, gekozen door de aanwezige leden, zou worden gemachtigd om alle activiteiten van de vereniging te coördineren.

Pankhurst en haar dochter Christabel werden (samen met Mabel Tuke en Emmeline Pethick Lawrence) gekozen als uitvoerende leden van het nieuwe comité. Gefrustreerd verlieten verschillende leden, waaronder Billington-Greig en Charlotte Despard, de vereniging om hun eigen, geheel nieuwe organisatie op te richten, de “Women”s Freedom League”. In haar autobiografie van 1914 verwierp Pankhurst alle kritiek op de leiderschapsstructuur van de WSPU:

Intensivering van tactieken

Op 21 juni 1908 kwamen een half miljoen vrouwenactivisten bijeen in Hyde Park om het vrouwenkiesrecht te eisen; Herbert Henry Asquith en de belangrijkste parlementaire leiders reageerden met een slecht verhulde onverschilligheid. Minachtend voor deze onverzettelijkheid en de aanwezigheid van in burger geklede politieagenten, verhoogden sommige WSPU-leden de ernst van hun acties; kort na het einde van de demonstratie verzamelden zich twaalf vrouwen op Parliament Square om te proberen toespraken te houden ten gunste van het vrouwenkiesrecht.

Politieagenten arresteerden verschillende vrouwelijke sprekers en duwden hen in de richting van een menigte tegenstanders die zich in de buurt had verzameld. Gefrustreerd liepen twee WSPU-leden – Edith New en Mary Leigh – naar Downing Street 10 en gooiden stenen door de ruiten van het huis van de Britse premier. Zij hielden later vol dat hun actie onafhankelijk was van de orders van de WSPU, maar Pankhurst liet niet na zijn instemming met de actie te betuigen.

Toen een magistraat New en Leigh tot twee maanden gevangenisstraf veroordeelde, herinnerde Pankhurst de rechtbank eraan hoe verschillende mannelijke politieke opruiers in de Britse geschiedenis ruiten hadden ingegooid om wettelijke en burgerrechten te verkrijgen.

In 1909 werd de hongerstaking toegevoegd aan het repertoire van verzet van de WSPU. Op 24 juni werd Marion Dunlop gearresteerd omdat hij in het Lagerhuis een uittreksel uit de Bill of Rights op een muur had gekrabbeld. Verontwaardigd over de slechte omstandigheden in de gevangenis, begon Dunlop een hongerstaking. Toen dit effectief bleek (Dunlop werd vrijgelaten), begonnen ook veertien vrouwen die in de gevangenis zaten omdat ze ruiten hadden ingegooid te vasten.

WSPU-leden werden al snel in het hele land bekend door hun langdurige hongerstakingen uit protest tegen hun gevangenschap. De gevangenisautoriteiten dwongen de vrouwen vaak te eten, met behulp van buisjes die via de neus of mond werden ingebracht. De pijnlijke technieken (die, in het geval van de mond, het gebruik van stalen haken vereisten om de mond open te houden) werden veroordeeld door zowel suffragettes als medische professionals.

Deze tactiek veroorzaakte enige spanning tussen de WSPU en de meer gematigde organisaties, die betrokken waren bij de National Union of Women”s Suffrage Societies-NUWSS. De leider van de groep, Millicent Fawcett, prees aanvankelijk de WSPU-leden voor hun moed en toewijding aan de zaak. In 1912 verklaarde zij echter dat de hongerstakingen slechts publiciteitsstunts waren en dat militante vrouwenactivisten “de voornaamste hinderpalen waren voor het welslagen van de kiesrechtbeweging in het Lagerhuis”.

De NUWSS weigerde zich aan te sluiten bij een mars van groeperingen voor vrouwenkiesrecht nadat ze tevergeefs had geëist dat de WSPU zou ophouden met het steunen van vernielers van eigendommen. Fawcett”s zuster, Elizabeth Garrett Anderson, nam om soortgelijke redenen ontslag bij de WSPU.

De verslaggeving over de gebeurtenissen in de pers was gemengd; veel journalisten merkten op dat de menigte vrouwen positief reageerde op de toespraken van Pankhurst, terwijl anderen haar radicale aanpak van de kwestie ronduit veroordeelden. De Daily News drong er bij hen op aan zich gematigder op te stellen, terwijl anderen de door WSPU-leden gepropageerde ruitenbrekers veroordeelden. In 1906 verwees de journalist Charles Hands voor het eerst naar militante vrouwen met de term “suffragettes” (in plaats van het standaard “suffragisten”). Pankhurst en haar medestanders namen de term weer als de hunne en gebruikten hem om zich te onderscheiden van meer gematigde groepen.

De laatste helft van het eerste decennium van de eeuw was voor Pankhurst een tijd van pijn, eenzaamheid en voortdurend werk. In 1907 verkocht zij haar huis in Manchester en begon een rondtrekkende levensstijl, waarbij zij van plaats naar plaats trok om te spreken en te demonstreren voor het vrouwenkiesrecht. Zij logeerde bij vrienden en in hotels, met haar weinige bezittingen in koffers. Hoewel zij altijd energie had om de strijd voort te zetten – en er plezier in had anderen energie te geven – betekende haar voortdurende zwerven ook scheiding van haar kinderen, vooral van Christabel Pankhurst, die nu de nationale coördinator van de WSPU was geworden.

In 1909, terwijl Pankhurst een toespraaktournee door de Verenigde Staten van Amerika aan het plannen was, raakte haar zoon Harry verlamd ten gevolge van een ontsteking aan het ruggenmerg. Zij aarzelde om het land te verlaten terwijl de jongen ziek in bed lag, maar zij had geld nodig om zijn medische behandeling te betalen en de reis beloofde lucratief te zijn. Bij haar terugkeer, na een echte publieke triomf, zat zij aan Harry”s bed op het moment dat hij op 5 januari 1910 overleed.

Vijf dagen later liet ze haar zoon begraven, alvorens in Manchester voor 5.000 mensen te spreken. De aanhangers van de Liberale Partij die gekomen waren om haar te verslaan, stonden in volmaakte stilte toen zij alleen voor de menigte stond.

Verzoening, gedwongen voeding, schade aan openbare en particuliere gebouwen en brandstichting

Na de nederlaag van de liberalen bij de verkiezingen van januari 1910 hielp ILP-lid en journalist Henry Brailsford bij de organisatie van een ”Bemiddelingscomité voor Vrouwenkiesrecht”, waarin 54 parlementsleden van verschillende politieke partijen zitting hadden. De bemiddelingsgroep leek een nauw omschreven maar toch belangrijke mogelijkheid om het vrouwenkiesrecht te krijgen. De WSPU stemde er daarom mee in haar steun voor gebroken ruiten en hongerstakingen tijdens de onderhandelingen op te schorten.

Toen duidelijk werd dat het wetsvoorstel er ook deze keer niet door zou komen, verklaarde Pankhurst: “Als het wetsvoorstel, ondanks onze beste inspanningen, door de regering wordt gesneuveld, dan … moet ik zeggen dat er een mogelijkheid is dat er een einde komt aan het bestand”.

Toen het werd verworpen leidde Pankhurst op 18 november een protestmars van 300 vrouwen naar Parliament Square. De politie, onder leiding van staatssecretaris Winston Churchill, reageerde agressief: de agenten sloegen de marcherende vrouwen met geweld, rukten hun wapenschilden en vlaggen af en sleepten hen weg. Hoewel Pankhurst tot het parlement was toegelaten, weigerde premier Asquith haar te ontmoeten. Het incident werd later bekend als “Zwarte Vrijdag”.

Toen vervolgens ”Conciliation Bills” werden ingevoerd, pleitten de leiders van de WSPU voor het staken van de militante tactieken. In maart 1912 kwam de tweede Conciliation Bill in gevaar en Pankhurst sloot zich aan bij een nieuwe groep activisten die door de stad trokken en ruiten ingooiden. Het misdrijf van uitgebreide schade aan privé-eigendommen bracht de politie ertoe de kantoren van de WSPU te doorzoeken. Pankhurst en Emmeline Pethick-Lawrence werden berecht in de Old Bailey en veroordeeld voor samenzwering en het aanzetten tot het beschadigen van gebouwen.

Christabel Pankhurst, die in 1912 de belangrijkste coördinator van de organisatie was, werd ook door de politie gezocht, maar zij slaagde erin naar Parijs te ontsnappen waar zij in ballingschap de strategie van de WSPU leidde. In de Holloway gevangenis voerde Emmeline haar eerste hongerstaking uit om de omstandigheden voor andere suffragettes in aangrenzende cellen te verbeteren en ze werd snel gevolgd door Pethick-Lawrence en andere WSPU-leden.

Hij beschreef in zijn autobiografie het trauma dat veroorzaakt werd door de dwangvoeding tijdens de stakingsperiode: “Holloway werd een plaats van verschrikking en kwelling. Bijna elk uur van de dag vonden er misselijkmakende gewelddadige scènes plaats, terwijl de artsen van cel naar cel trokken om hun afschuwelijke ambt uit te oefenen”.

Toen gevangenisbeambten probeerden zijn cel binnen te dringen, hief Pankhurst een kruik van klei boven zijn hoofd en kondigde aan: “als iemand van jullie probeert ook maar één stap in deze cel te zetten, zal ik mezelf verdedigen”.

Pankhurst werd na dit incident gespaard van verdere pogingen tot voeding, maar zij bleef de wet overtreden en ging, toen zij opnieuw gevangen werd gezet, uit protest in hongerstaking. In de volgende twee jaar werd zij verschillende malen gearresteerd, maar vaak pas na een paar dagen vrijgelaten vanwege haar ziekte.

Later vaardigde de regering van Herbert Henry Asquith de Prisoners (Temporary Discharge for Ill Health) Act 1913 uit, die soortgelijke vergunningen beschikbaar stelde voor andere suffragettes die als gevolg van hongerstakingen ziek werden. Gevangenisbeambten beseften de potentiële ramp voor de public relations die zou uitbreken als de populairste leider van de WSPU gedwongen gevoed zou moeten worden of zelfs als zij in de gevangenis ernstig zou mogen lijden.

Politieagenten arresteerden haar echter tijdens open onderhandelingen met de regering en terwijl zij aan het hoofd van de twee suffragettes marcheerde. Zij probeerde aan de pesterijen van de politie te ontkomen door vermommingen te dragen en uiteindelijk stelde de WSPU een team van vrouwelijke lijfwachten samen die bedreven waren in Jūjutsu om haar fysiek te beschermen tegen aanvallen van de politie. Zij en andere van haar begeleiders keerden zich tegen de agenten, wat resulteerde in gewelddadige confrontaties toen agenten Pankhurst probeerden te arresteren.

In 1912 gingen leden van de WSPU over tot brandstichting als een andere gewelddadige tactiek om te proberen het kiesrecht te verkrijgen. Nadat Eerste Minister Asquith het Theatre Royal in Dublin had bezocht, probeerden feministische activisten Gladys Evans, Mary Leigh, Lizzie Baker en Mabel Capper op Oxford Road in Manchester een explosie te veroorzaken met buskruit en benzine, die minimale schade veroorzaakte. Diezelfde avond gooide Leigh een ijsbijl naar de auto met daarin de Ierse nationalist John Redmond, de burgemeester en premier Asquith.

In de volgende twee jaar staken de vrouwen een recreatiegebouw in Regent”s Park, een orchideeënkas in Kew Gardens, een brievenbus en een treinwagon in brand. Hoewel Pankhurst beweerde dat deze vrouwen nooit rechtstreeks door haar of Christabel waren gecommandeerd, beweerden beiden niettemin tegenover getuigen dat zij de suffragette-branders steunden. Er waren andere soortgelijke incidenten in het hele land.

Een lid van de WSPU reed bijvoorbeeld met een kleine bijl in de auto van de premier waarin de zin ”Stemmen voor vrouwen” was gegraveerd, terwijl andere suffragettes zuur gebruikten om dezelfde slogan, geschreven op karton, te verbranden op golfbanen die door parlementsleden werden gebruikt. In 1914 bekladde Mary Richardson het schilderij Venus Rokeby van Diego Velázquez uit protest tegen de gevangenneming van Pankhurst.

Defecten en ontslagnemingen

De uitdrukkelijke goedkeuring door de WSPU van de vernieling van eigendommen leidde ook tot het vertrek van verscheidene belangrijke leden. De eerste was Emmeline Pethick-Lawrence en haar echtgenoot, de baron van de Labourpartij Frederick Pethick-Lawrence. Zij maakten lange tijd deel uit van het leiderschap van de groep, maar kwamen steeds meer in conflict met Christabel Pankhurst over de wijsheid en de vooruitziendheid van dergelijke gewelddadige tactieken. Na terugkeer van een vakantie in Canada ontdekten de twee dat Pankhurst hen uit de WSPU had gezet.

Het echtpaar vond het besluit afschuwelijk, maar om een scheuring binnen de beweging te voorkomen bleven zij Pankhurst en de organisatie in het openbaar prijzen. Rond dezelfde tijd verliet Emmeline”s jongste dochter, Adela Pankhurst, de vereniging. Zij was het niet eens met de steun van de WSPU voor de vernietiging van eigendommen en vond dat er meer nadruk op het socialisme moest komen. Adela”s relatie met haar familie, vooral met Christabel, kwam steeds meer onder druk te staan.

De diepste scheuring in de familie Pankhurst kwam echter in november 1913, toen Sylvia een toespraak hield op een bijeenkomst van socialisten en vakbondsleden ter ondersteuning van de Ierse Labour-promotor James Larkin. Hij had al samengewerkt met de Workers” Socialist Federation in haar subgroep “East London Federation of Suffragettes (ELFS)”, een plaatselijke afdeling van de WSPU die nauwe banden onderhield met socialisten en de arbeidersbeweging.

Deze nauwe band met de Labour-groepen en Sylvia”s verschijning op het podium met Frederick Pethick-Lawrence, met wie zij ook de menigte tegemoet trad, overtuigden Christabel ervan dat haar zuster een groep aan het organiseren was die de WSPU openlijk kon uitdagen binnen de vrouwenkiesrechtbeweging. De controverse werd spoedig openbaar en leden van een aantal groepen, waaronder de WSPU, de ILP en de ELFS bereidden zich voor op een krachtmeting.

In januari werd Sylvia naar Parijs geroepen, waar Emmeline en Christabel op haar wachtten. Hun moeder was net terug van weer een volledige lezingentournee door de VS en Sylvia was net vrijgelaten uit de gevangenis. Alle drie de vrouwen waren uitgeput en gestrest, wat de reeds geladen spanning nog deed toenemen. In haar boek uit 1931, getiteld The Suffrage Movement, beschrijft Sylvia Christabel als een onredelijk persoon die haar aanviel voor het houden van een plechtige toespraak die haar afwees, waarbij ze haar voeten omhoog stak om de officiële WSPU-lijn te handhaven:

Met de volledige goedkeuring van haar moeder gaf Christabel de groep onder leiding van Sylvia de opdracht zich te distantiëren van de WSPU. Pankhurst probeerde de ELFS over te halen het woord “suffragettes” uit haar naam te schrappen omdat zij onlosmakelijk verbonden was met de WSPU. Toen Sylvia weigerde werd haar moeder woedend en uitte haar woede in een brief:

Adela, werkloos en onzeker over haar toekomst, begon zich ook zorgen te maken over de gezondheid van haar moeder; in plaats daarvan besloot haar moeder dat zij naar Australië moest verhuizen en zij betaalde uit eigen zak voor de verhuizing. Ze hebben elkaar nooit meer gezien.

Toen in augustus 1914 de Eerste Wereldoorlog uitbrak, waren Emmeline en Christabel van mening dat de dreiging van het Duitse Rijk een reëel gevaar was voor de hele mensheid en dat de Britse regering de steun van alle burgers nodig had. Zij overtuigden de WSPU er daarom van alle militante activiteiten te staken totdat het conflict voorbij was.

Het was niet langer de tijd voor dissidentie of publieke agitatie; Christabel schreef later: “dit was nationale militantie: hoe suffragettes nooit pacifisten konden zijn tot elke prijs”. Er werd een wapenstilstand met de regering gesloten, alle WSPU-gevangenen werden vrijgelaten en Christabel kon naar Londen terugkeren. Emmeline en Christabel gaven, via een motie, de WSPU de bevoegdheid om zich in te zetten voor de oorlogsinspanningen.

In haar eerste toespraak na haar terugkeer in Groot-Brittannië waarschuwde Christabel haar toehoorders voor het “Duitse gevaar”; zij spoorde de verzamelde vrouwen aan het voorbeeld te volgen van hun Franse zusters die, terwijl de mannen aan het front vochten, “in staat zijn het land draaiende te houden, de oogst te doen, de industrieën draaiende te houden”. Emmeline nodigde alle mannen uit zich vrijwillig voor de frontlinie aan te melden en nam deel aan de uitdeelactie van de Witte Veder om mannen die geen uniform droegen te schande te maken.

Pankhurst was van mening dat het gevaar dat tijdens de Eerste Wereldoorlog gevormd werd door wat zij het ”Duitse gevaar” noemde, veel zwaarder woog dan de noodzaak van vrouwenkiesrecht: ”als de tijd rijp is, zullen we die strijd opnieuw aangaan”, zei ze, ”maar voor nu moeten we alles doen wat in ons vermogen ligt om te vechten en te winnen tegen een gemeenschappelijke vijand”.

Sylvia en Adela deelden het enthousiasme van hun moeder voor de oorlog niet. Als toegewijde pacifisten verwierpen zij het besluit van de WSPU om de regering te steunen. Sylvia”s socialistische visie overtuigde haar er al snel van dat de oorlog het zoveelste voorbeeld was van een kapitalistische oligarchie die de armen uitbuitte door de arbeiders uit te leveren. Adela sprak zich uit tegen de oorlog in Australië en maakte haar verzet tegen de algemene dienstplicht bekend. In een korte brief zei Emmeline tegen Sylvia: “Ik schaam me dat ik te weten ben gekomen waar jij en Adela staan”.

Hij had een soortgelijk ongeduld en een soortgelijke intolerantie ten opzichte van interne dissidenten binnen de WSPU; toen Mary Leigh, een lid van de WSPU dat al heel lang lid was, het waagde om tijdens een bijeenkomst in oktober 1915 haar twijfels te uiten, antwoordde Pankhurst: “de vrouw met de hoed is een Duitse en moet deze kamer onmiddellijk verlaten…. Ik klaag u aan als pro-Duitser en wens te vergeten dat zo iemand ooit bestaan heeft”.

Sommige WSPU-leden waren verontwaardigd over deze plotselinge toewijding aan de regering, de perceptie dat de leiding de pogingen om vrouwen te laten stemmen helemaal had opgegeven, en vragen over hoe fondsen die ten behoeve van het kiesrecht waren ingezameld in plaats daarvan werden gebruikt om het nieuwe pro-oorlog politieke engagement van de organisatie te financieren. Twee groepen splitsten zich af van de WSPU: de ”suffragettes van de Women”s Social and Political Union” (SWSPU) en de ”Independent Women”s Social and Political Union” (IWSPU), die zich elk toelegden op het handhaven van de druk voor het vrouwenstemrecht.

Dezelfde energie en vastberadenheid die zij eerder had aangewend voor het vrouwenkiesrecht, zette Pankhurst in voor de patriottische verdediging van de oorlogsinspanningen; zij organiseerde rally”s en bijeenkomsten, voerde voortdurend campagne en bevorderde de regering die ernaar streefde vrouwen in de beroepsbevolking op te nemen terwijl de mannen in het buitenland vochten. Een andere kwestie die haar in die tijd zeer interesseerde was de situatie van de zogenaamde “oorlogskinderen”, d.w.z. kinderen geboren uit ongehuwde moeders (d.w.z. eenoudergezinnen) en waarvan de vaders aan het Westelijk Front waren.

Pankhurst richtte een “adoptiehuis” op in Campden Hill, ontworpen om de Montessori-methode voor het opvoeden van kinderen toe te passen. Sommige vrouwen bekritiseerden Pankhurst echter omdat zij hulp bood aan ouders van buitenechtelijk geboren kinderen, maar zij verklaarde verontwaardigd dat het welzijn van de kinderen, wier lijden zij vele jaren eerder uit de eerste hand had gezien in haar hoedanigheid van voogdes, haar enige zorg was. Wegens geldgebrek moest het huis echter spoedig worden verkocht aan prinses Alice van Albany.

Pankhurst was in staat vier kinderen te adopteren, die zij Kathleen King, Flora Mary Gordon, Joan Pembridge en Elizabeth Tudor noemde. Zij woonden samen in Londen, waar hij voor het eerst in vele jaren een vaste woning had in de buurt van Holland Park. Op de vraag hoe hij op 57-jarige leeftijd en zonder noemenswaardig vast inkomen de last van de opvoeding van nog eens vier kinderen op zich kon nemen, antwoordde Pankhurst: “Mijn beste kerel, ik vraag me af waarom hij er geen veertig heeft geadopteerd”.

Delegatie naar Rusland

Pankhurst bezocht Noord-Amerika begin 1916 met de voormalige Servische “Staatssecretaris” Čedomilj Mijatović, wiens natie zich in het centrum van de gevechten bevond aan het begin van de oorlog. Zij reisden door de Verenigde Staten van Amerika en Canada, zamelden geld in en drongen er bij de Amerikaanse regering op aan Groot-Brittannië en zijn bondgenoten in de Eerste Wereldoorlog te steunen.

Na minder dan twee jaar kwam de VS in de oorlog, dus keerde Pankhurst terug en moedigde de suffragettes – die hun strijdlust niet hadden gestaakt – aan om de oorlogsinspanning te steunen door onmiddellijk te stoppen met alle activiteiten in verband met stemmen. Hij sprak ook over zijn vrees voor het gevaar van opstand door het communisme, dat hij altijd als een ernstige bedreiging voor de democratie heeft gezien.

In juni 1917 had de februarirevolutie intussen het bolsjewisme versterkt, dat opriep tot beëindiging van de oorlogszucht. Pankhurst”s autobiografie werd vertaald en in heel Rusland op grote schaal gelezen; zij zag hierin een enorme kans om druk uit te oefenen op het Russische volk. Zij hoopte hen ervan te overtuigen de door het Duitse Rijk opgelegde vredesvoorwaarden, die zij ook als een potentiële nederlaag voor Groot-Brittannië zag, niet te aanvaarden.

De Britse premier David Lloyd George stemde ermee in om zijn reis naar Rusland, die in juni begon, te sponsoren. Hij verklaarde aan een juichende menigte: “Ik ben helemaal naar Petrograd gekomen met een gebed van de Britse natie aan de Russische natie dat u de oorlog mag voortzetten waarvan het toekomstige lot van de beschaving en de vrijheid afhangt”.

De reactie van de pers was verdeeld tussen politiek links en rechts; de eersten schilderden haar af als een louter instrument van het kapitalisme, terwijl de laatsten niet nalieten haar toegewijde patriottisme te prijzen.

In augustus ontmoette zij Aleksandr Fjodorovitsj Kerenski, de toenmalige Russische premier. Hoewel zij in vroegere jaren actief was geweest bij de socialistisch georiënteerde ILP, was Pankhurst linkse politiek als uiterst onsmakelijk gaan beschouwen, een houding die nog versterkte toen zij op Russische bodem was.

De ontmoeting was voor beide partijen zeer ongemakkelijk; zij voelde zich niet in staat de klassenstrijd te begrijpen waarop de Russische politiek in die tijd was gebaseerd. Ze besloot met hem te vertellen dat Engelse vrouwen niets te leren hebben van Russische vrouwen. Later verklaarde zij in de New York Times dat het communisme het “grootste bedrog van de moderne tijd” was en dat haar regering “de gehele westerse beschaving zou kunnen vernietigen”.

Toen zij terugkeerde uit de Socialistische Sovjetrepubliek Rusland ontdekte Pankhurst tot haar grote vreugde dat het kiesrecht voor vrouwen eindelijk werkelijkheid zou worden. De wet op de volksvertegenwoordiging van 1918 schafte de eigendomsbeperkingen op het mannenstemrecht af en verleende het stemrecht aan vrouwen boven de 30 jaar (met diverse beperkingen).

Terwijl suffragetisten en suffragettes feest vierden en zich voorbereidden op hun aanstaande verkiezingsreis, brak er een nieuwe scheuring uit over de vraag of politieke organisaties van vrouwen zich moesten aansluiten bij die van mannen. Veel socialisten en gematigden waren voorstander van sekse-eenheid in de politiek, maar Emmeline en Christabel Pankhurst zagen meer in gescheiden blijven. Zij stichtten de WSPU opnieuw als de “Vrouwenpartij”, nog steeds alleen open voor vrouwen.

Zij zeiden: “zij kunnen de natie beter dienen door ons weg te houden van het apparaat en de politieke tradities van de mannelijke partij die, met algemene instemming, altijd zo veel te wensen heeft overgelaten”. De partij was voorstander van juridische gelijkheid in huwelijkscontracten, gelijk loon voor gelijk werk en gelijke kansen op werk voor vrouwen. Al deze kwesties waren echter een punt van discussie in de naoorlogse periode.

Terwijl de gevechten voortduurden, eiste de “Vrouwenpartij” geen compromissen over de nederlaag van het Duitse Rijk; de verwijdering uit de regering van iedereen met familiebanden met de Duitsers of pacifistische attitudes; en tenslotte eisten zij kortere werktijden om vakbondsstakingen te voorkomen. Dit laatste voorstel in het partijprogramma was bedoeld om potentiële belangstelling voor het bolsjewisme te ontmoedigen, waarover Pankhurst zich steeds meer zorgen bleek te maken.

In de jaren na de Wapenstilstand van Compiegne in 1918 bleef Pankhurst haar nationalistische visie van Britse eenheid uitdragen. Zij bleef zich richten op de emancipatie van vrouwen, maar haar dagen van strijd tegen de regering eindigden officieel: zij verdedigde de aanwezigheid en het belang van het Britse Rijk op dit punt:

Jarenlang reisde hij rond in Engeland en Noord-Amerika, altijd steunend voor het Britse Rijk en het publiek waarschuwend voor de gevaren van het bolsjewisme.

Emmeline Pankhurst werd ook weer actief in de verkiezingscampagne na de aanneming van een wetsvoorstel dat het vrouwen mogelijk maakte zich kandidaat te stellen voor het Lagerhuis. Veel leden van de ”Vrouwenpartij” drongen er bij Pankhurst op aan zich verkiesbaar te stellen, maar zij bleef erbij dat Christabel Pankhurst de betere keuze was. Onvermoeibaar voerde zij campagne voor haar dochter, richtte een pressiegroep op om premier David Lloyd George te steunen en hield op een gegeven moment een hartstochtelijke toespraak in de regen. Christabel verloor met een zeer kleine marge van de kandidaat van de Labour Party, de einduitslag gaf een verschil van slechts 775 stemmen te zien. Een biograaf noemde het ”de bitterste teleurstelling van Emmeline”s leven”. De Vrouwenpartij verdween kort daarna.

Als gevolg van haar vele reizen naar Noord-Amerika werd Pankhurst een fan van Canada, en verklaarde in een interview dat “daar meer gelijkheid tussen mannen en vrouwen lijkt te zijn dan in enig ander land dat ik ken”. In 1922 vroeg zij de Canadese toestemming om onroerend goed te bezitten (een voorwaarde voor de status van “British subject with Canadian domicile”) en huurde een huis in Toronto waar zij met haar vier geadopteerde kinderen naartoe verhuisde.

Zij werd actief in de “Canadian National Council for Combating Venereal Diseases (CNCCVD)”, die zich inzette tegen de seksuele dubbele standaard, die Pankhurst altijd als bijzonder schadelijk voor vrouwen heeft beschouwd. Tijdens een rondleiding door Bathurst liet de burgemeester haar een nieuw gebouw zien dat het ”Home for Fallen Women” zou worden. Pankhurst antwoordde: “ah, maar waar is uw tehuis voor gevallenen?”. Hij kreeg echter al snel genoeg van de lange Canadese winters en raakte door zijn geld heen. Eind 1925 keerde hij terug naar Engeland.

Terug in Londen kreeg Emmeline bezoek van Sylvia Pankhurst, die haar moeder de laatste jaren niet had gezien. Hun politiek was nu zeer verschillend geworden en Sylvia leefde, ongehuwd, met een vooraanstaande anarchist in Italië. Sylvia beschreef een moment van familiale genegenheid toen ze elkaar ontmoetten, gevolgd door een droevige afstand tussen hen. Emmeline”s geadopteerde dochter Mary herinnerde zich de ontmoeting echter anders; volgens haar zette Emmeline haar thee neer en liep stilletjes de kamer uit, Sylvia in tranen achterlatend. Christabel Pankhurst, ondertussen, had zich bekeerd tot het Adventisme en wijdde een groot deel van haar tijd aan de Kerk. De Britse pers heeft soms licht geworpen op de verschillende wegen die de eens zo goed als ongedeelde familie heeft bewandeld.

In 1926 sloot Pankhurst zich aan bij de Conservatieve Partij en twee jaar later was zij kandidaat voor een zetel in het Britse Parlement in “Whitechapel and St George”s”. Haar transformatie van een vurige ILP-aanhanger van het ontmaskeren van radicalisme tot een officieel lid van de Britse Conservatieve Partij verraste veel mensen. Zij antwoordde kort en bondig: “mijn oorlogservaring en mijn ervaring aan de andere kant van de Atlantische Oceaan hebben mijn opvattingen aanzienlijk veranderd”.

Haar biografen benadrukken dat de stap iets complexer was; zij wijdde zich aan een programma van vrouwenemancipatie en fel anticommunisme. Zowel de Liberale als de Labourpartij waren verontwaardigd over haar werk tegen hen in de WSPU, terwijl de Conservatieve Partij na de Eerste Wereldoorlog een recordoverwinning boekte en in 1924 een aanzienlijke meerderheid behaalde. Pankhurst”s lidmaatschap van de Conservatieve Partij had wellicht evenveel te maken met haar doel om het vrouwenkiesrecht te krijgen als met ideologie.

Emmeline Pankhurst”s campagne voor een zetel in het Britse parlement werd voorafgegaan door haar ziekte en een laatste schandaal waarbij Sylvia Pankhurst betrokken was. Jaren van reizen, lezingen, gevangenschap en hongerstakingen eisten hun tol; vermoeidheid en ziekte werden een vast onderdeel van Pankhurst”s leven.

Nog pijnlijker was echter het nieuws in april 1928 dat Sylvia buitenechtelijk was bevallen. Zij had haar zoon Richard Keir Pethick Pankhurst genoemd, ter herinnering aan respectievelijk zijn vader, zijn ILP partner en zijn WSPU collega. Emmeline was verder geschokt door een bericht in een Amerikaanse krant waarin stond dat ”Miss Pankhurst” – een titel die normaal gesproken is voorbehouden aan Christabel Pankhurst – pochte over haar zoon als een triomf van de eugenetica, aangezien beide ouders gezond en intelligent waren.

In hetzelfde artikel sprak Sylvia ook over haar overtuiging dat “een huwelijk zonder enige wettelijke verbintenis” de beste optie was voor bevrijde vrouwen. Deze overtredingen tegen de sociale waardigheid die Pankhurst altijd had gewaardeerd, maakten de oude vrouw kapot; tot overmaat van ramp geloofden veel mensen dat de ”Miss Pankhurst” die in de krantenkoppen werd genoemd, Christabel bedoelde. Na het nieuws te hebben gehoord, huilde Emmeline een hele dag; haar campagne voor het parlement was op een schandaal uitgelopen.

Toen haar gezondheid steeds verder achteruit ging, verhuisde Emmeline Pankhurst naar een verpleegtehuis in Hampstead en vroeg om behandeld te worden door dezelfde dokter die haar tijdens haar hongerstakingen had bijgestaan: het gebruik van maagkolven had haar geholpen om zich in de gevangenis beter te voelen en zij eiste dat nu ook.

Haar verpleegsters leken er zeker van dat de schok van zo”n behandeling haar ernstig zou verwonden, maar Christabel voelde zich verplicht het verzoek van haar moeder in te willigen. Voordat de procedure kon worden uitgevoerd, raakte zij echter in een kritieke toestand waarvan niemand verwachtte dat zij zou herstellen. Op donderdag 14 juni 1928 overleed Pankhurst, 69 jaar oud. Ze werd begraven op de Brompton Begraafplaats in Kensington en Chelsea.

Het nieuws van Emmeline Pankhurst”s dood werd in het hele land bekend gemaakt en in Noord-Amerika op grote schaal gepubliceerd. Haar begrafenisdienst op 18 juni werd bijgewoond door haar vroegere WSPU-collega”s en al degenen die bij verschillende gelegenheden met haar hadden samengewerkt. De Daily Mail beschreef de processie als die van “een dode generaal temidden van zijn rouwende leger”.

De vrouwen droegen WSPU sjerpen en linten en de vlag van de organisatie werd naast de Britse vlag gedragen. Christabel en Sylvia verschenen samen bij de dienst, de laatste met haar zoon. Adela was er niet bij. De pers kwam over de hele wereld en erkende haar onvermoeibare inzet voor de bevordering van het stemrecht voor vrouwen, hoewel men het niet eens was over de waarde van haar eigenlijke bijdragen. De New York Herald Tribune noemde haar “de meest opmerkelijke politieke en sociale agitator van het begin van de 20e eeuw en de voornaamste protagonist van de campagne voor de verkiesbaarheid van vrouwen”.

Kort na de begrafenis begon een van zijn lijfwachten uit zijn tijd bij de WSPU, Katherine Marshall, geld in te zamelen voor de oprichting van een standbeeld ter nagedachtenis aan hem. In het voorjaar van 1930 wierpen deze inspanningen vruchten af en op 6 maart werd het standbeeld onthuld in de Victoria Tower Gardens. Een menigte van radicalen, voormalige Sufragettes en nationale hoogwaardigheidsbekleders verzamelde zich eromheen, zoals de voormalige premier van het Verenigd Koninkrijk Stanley Baldwin, die het gedenkteken aan het publiek presenteerde. In zijn toespraak verklaarde Baldwin: “Ik zeg zonder vrees voor tegenspraak dat, hoe je het ook bekijkt, mevrouw Pankhurst voor zichzelf een gedenkteken in de tempel van de roem heeft verworven dat eeuwig zal duren”.

Sylvia was de enige dochter van Pankhurst die aanwezig was; Christabel, op reis in Noord-Amerika, stuurde een telegram dat werd voorgelezen. Bij het plannen van de ceremonie sloot Marshall opzettelijk Sylvia uit, van wie hij vond dat ze haar moeders dood had bespoedigd.

De bijdrage van Emmeline Pankhurst aan het vrouwenkiesrecht is gedurende de gehele 20e eeuw hartstochtelijk bediscussieerd en er is nooit een unanieme consensus bereikt. Haar dochters Sylvia en Christabel hebben het belang van hun tijd in de strijd afgewogen in hun respectievelijke boeken, zowel vernietigend als vleiend. Sylvia”s boek uit 1931, The Suffrage Movement, beschrijft de politieke verandering van haar moeder aan het begin van de Eerste Wereldoorlog als het begin van een verraad aan haar familie (met name haar vader) en aan de beweging als geheel.

Zij zette de toon door veel van haar eigen geschiedenis in socialisme en activisme uit te leven door te schrijven over de WSPU en vooral door de reputatie van Emmeline Pankhurst als een onredelijke alleenheerser te staven. Christabel schilderde in ”Unshackled: The Story of How We Won the Vote”, gepubliceerd in 1959, de gulle en onbaatzuchtige moeder die echter geplaagd wordt door een gebrek, namelijk dat zij zich volledig opoffert aan de nobelste zaak. Het bood een sympathieke tegenhanger voor Sylvia”s aanvallen en zette de nu gepolariseerde discussie voort; een afstandelijke en objectieve beoordeling maakte zelden deel uit van het wetenschappelijke werk over Pankhurst.

Uit de meest recente biografieën blijkt dat zelfs historici van mening verschillen over de vraag of de strijdbaarheid van Emmeline Pankhurst de beweging heeft geholpen of geschaad; men is het er echter algemeen over eens dat de WSPU het publiek bewust heeft gemaakt van de beweging op een manier die essentieel is gebleken. Baldwin heeft haar vergeleken met Martin Luther en Jean-Jacques Rousseau: personen die niet aan de top stonden van de bewegingen waaraan zij deelnamen, maar die niettemin een cruciale rol hebben gespeeld in de strijd voor sociale en politieke hervormingen. In het geval van Pankhurst vond deze hervorming zowel opzettelijk als onopzettelijk plaats. Door de rol van echtgenote en moeder als volgzame metgezellin aan de kaak te stellen, effende Pankhurst de weg voor feministen die hun steun aan eerst het Britse Rijk en vervolgens de sociale waarden van duurzaamheid zouden afkeuren.

Het belang van Emmeline Pankhurst voor het Verenigd Koninkrijk werd in 1929 opnieuw aangetoond toen een portret van haar werd toegevoegd aan de National Portrait Gallery. In 1987 werd een van haar huizen in Manchester geopend als het “Pankhurst Centre”, een ruimte om alle vrouwen van de beweging te huisvesten en het bijbehorende museum. In 2002 stond Pankhurst op de 27e plaats van de 100 belangrijkste Britten uit de geschiedenis die door de BBC werden gerangschikt (zie 100 Greatest Britons).

In januari 2016 werd na een openbare stemming aangekondigd dat in 2019 een standbeeld van Emmeline Pankhurst in Manchester zou worden onthuld; de eerste vrouw die in de stad met een standbeeld wordt geëerd sinds koningin Victoria van het Verenigd Koninkrijk meer dan 100 jaar geleden.

Helen Pankhurst, de achterkleindochter van Emmeline Pankhurst en de kleindochter van Sylvia Pankhurst zet zich nog steeds in voor de rechten van de vrouw. Samen met haar dochter richtte zij “Olympic Suffragettes” op, dat zich bezighoudt met talrijke vrouwenrechtenkwesties.

Pankhurst wordt genoemd in de tekst van “Sister Suffragette”, gezongen door mevrouw Banks in de Disney speelfilm Mary Poppins; de film speelt zich af in Edwardiaans Londen rond 1910, hedendaags dus met de Suffragette-beweging.

De BBC dramatiseerde het leven van Emmeline Pankhurst in de zesdelige serie Shoulder to Shoulder in 1974, met de Welshe actrice Siân Phillips in de titelrol.

In de film Suffragette uit 2015 komt Pankhurst, gespeeld door Meryl Streep, in verschillende scènes voor.

Emmeline en Christabel Pankhurst worden afgebeeld als de voortvluchtige leiders van de WSPU in de graphic novel trilogie uit 2015 getiteld Suffrajitsu: Mrs. Pankhurst”s Amazons.

Bronnen

  1. Emmeline Pankhurst
  2. Emmeline Pankhurst
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.