David Smith (beeldhouwer)

Samenvatting

Roland David Smith werd op 9 maart 1906 geboren in Decatur, Indiana en verhuisde in 1921 naar Paulding, Ohio, waar hij naar de middelbare school ging. Van 1924-25 bezocht hij de Ohio University in Athens (één jaar) en de University of Notre Dame, die hij na twee weken verliet omdat er geen kunstvakken waren. Tussendoor had Smith een zomerbaantje aan de lopende band van een autofabriek. Daarna studeerde hij kort kunst en poëzie aan de George Washington University in Washington, D.C.

In 1926 verhuisde hij naar New York, ontmoette Dorothy Dehner (met wie hij van 1927 tot 1952 getrouwd was) en sloot zich op haar advies aan bij haar schilderopleiding aan de Art Students League van New York. Onder zijn leraren waren de Amerikaanse schilder John Sloan en de Tsjechische modernistische schilder Jan Matulka, die bij Hans Hofmann had gestudeerd. Matulka liet Smith kennis maken met het werk van Picasso, Mondriaan, Kandinsky en de Russische Constructivisten. In 1929 ontmoette Smith John D. Graham, die hem later in contact bracht met de gelaste stalen sculpturen van Pablo Picasso en Julio González.

Vroeg werk

Smiths vroege vriendschap met schilders als Adolph Gottlieb en Milton Avery werd versterkt tijdens de Depressie van de jaren dertig, toen hij deelnam aan het Federal Art Project van de Works Progress Administration in New York. Via de Russische geëmigreerde kunstenaar John Graham ontmoette Smith avant-garde kunstenaars als Stuart Davis, Arshile Gorky en Willem de Kooning. Hij ontdekte ook de gelaste sculpturen van Julio González en Picasso, wat leidde tot een toenemende interesse in het combineren van schilderkunst en constructie.

Op de Maagdeneilanden maakte Smith in 1931-32 zijn eerste beeldhouwwerk van stukken koraal. In 1932 installeerde hij een smederij en een aambeeld in zijn atelier op de boerderij in Bolton Landing die hij en Dehner een paar jaar eerder hadden gekocht. Smith begon met het maken van driedimensionale objecten van hout, draad, koraal, gesoldeerd metaal en andere gevonden materialen, maar ging al snel over op het gebruik van een oxyacetyleenbrander om metalen koppen te lassen, die waarschijnlijk de eerste gelaste metalen sculpturen zijn die ooit in de Verenigde Staten zijn gemaakt. Een enkel werk kan uit verschillende materialen bestaan, die zich onderscheiden door een gevarieerd patina en polychromie.

In 1940 namen de Smiths afstand van de New Yorkse kunstscene en verhuisden permanent naar Bolton Landing bij Lake George in Upstate New York. In Bolton Landing runde hij zijn atelier als een fabriek, bevoorraad met grote hoeveelheden ruw materiaal. De kunstenaar plaatste zijn sculpturen in wat een boven- en benedenveld wordt genoemd, en soms plaatste hij ze in rijen, “alsof het landbouwgewassen waren”.

Tijdens de Tweede Wereldoorlog werkte Smith als lasser voor de American Locomotive Company in Schenectady, NY, waar hij locomotieven en M7-tanks assembleerde. Hij gaf les aan het Sarah Lawrence College.

Na 1945

Na de oorlog, met de extra vaardigheden die hij had verworven, liet Smith zijn opgekropte energie en ideeën los in een uitbarsting van creatie tussen 1945 en 1946. Zijn productie nam een hoge vlucht en hij perfectioneerde zijn eigen, zeer persoonlijke symboliek.

Traditioneel betekende metaalsculptuur bronzen afgietsels, die ambachtslieden vervaardigden met behulp van een door de kunstenaar gemaakte mal. Smith maakte zijn sculpturen echter van de grond af aan, door stukken staal en andere metalen met zijn toorts aan elkaar te lassen, ongeveer zoals een schilder verf aanbrengt op een doek; zijn sculpturen zijn bijna altijd unieke werken.

Smith, die vaak zei: “Ik hoor bij de schilders”, maakte sculpturen van onderwerpen die nog nooit eerder in drie dimensies te zien waren geweest. Hij maakte sculpturale landschappen (b.v. Hudson River Landscape), stillevensculpturen (b.v. Head as Still Life) en zelfs een sculptuur van een bladzijde met geschriften (The Letter). Misschien wel zijn meest revolutionaire concept was dat het enige verschil tussen schilderen en beeldhouwen de toevoeging van een derde dimensie was; hij verklaarde dat de “conceptie van de beeldhouwer net zo vrij is als die van de schilder. Zijn rijkdom aan reacties is even groot als zijn tekenkunst.”

In 1950 kreeg Smith het prestigieuze Guggenheim Fellowship, dat het jaar daarop werd verlengd. Bevrijd van financiële beperkingen maakte hij meer en grotere stukken, en voor het eerst kon hij het zich veroorloven om hele sculpturen in roestvrij staal te maken. Hij begon ook met het maken van sculpturen in series, waarvan de eerste de Agricolas van 1951-59 waren. Hij kreeg steeds meer erkenning, gaf lezingen aan universiteiten en nam deel aan symposia. In 1950 scheidde hij van Dehner, in 1952 volgde de scheiding. Tijdens zijn verblijf als gastkunstenaar aan de Indiana University, Bloomington, in 1955 en 1956, maakte Smith de Forgings, een serie van elf industrieel gesmede stalen sculpturen. Om de Forgings te maken, sneed, stopte, plette, kneep en boog hij elke stalen staaf, waarna hij het oppervlak polijstte, roestte, schilderde, lakte of in de was zette.

Vanaf het midden van de jaren vijftig onderzocht Smith de techniek van het polijsten van zijn roestvrijstalen sculpturen met een schuurmachine, een techniek die het best tot zijn recht zou komen in zijn Cubi-serie (Zig I uit 1961 is 8” lang; en 5 Ciarcs uit 1963 is bijna 13” hoog. Aan het eind van de jaren 1950 begon Smith spuitverf te gebruiken – toen nog een nieuw medium – om sjabloonvormen te maken uit de negatieve ruimte, in werken die nauw samenhingen met de wending die hij aan het eind van zijn carrière maakte naar geometrische vlakken en vaste lichamen.

Zijn gezin werd ook steeds groter; hij hertrouwde en kreeg twee dochters, Rebecca (geboren in 1954) en Candida (geboren in 1955). Hij noemde een groot aantal van zijn latere werken naar zijn kinderen (b.v. Bec-Dida Day, 1963, Rebecca Circle, 1961, Hi Candida, 1965).

Het februarinummer 1960 van het tijdschrift Arts was gewijd aan het werk van Smith; later dat jaar had hij zijn eerste tentoonstelling aan de westkust, een solotentoonstelling in de Everett Ellin Gallery in Los Angeles. Het jaar daarop wees hij een derde prijs op de Carnegie International af met de woorden “het prijzen systeem in onze tijd is archaïsch”.

In 1962 nodigde Gian Carlo Menotti Smith uit om beeldhouwwerken te maken voor het Festival dei Due Mondi in Spoleto. Hij kreeg vrije toegang tot een verlaten staalfabriek en een groep assistenten, en produceerde een verbazingwekkende 27 stukken in 30 dagen. Nog niet klaar met de thema”s die hij ontwikkelde, liet hij tonnen staal van Italië naar Bolton Landing verschepen, en gedurende de volgende 18 maanden maakte hij nog eens 25 sculpturen, bekend als de Voltri-Bolton series.

Hij stierf bij een auto-ongeluk in de buurt van Bennington, Vermont op 23 mei 1965. Hij was 59 jaar oud.

Schilderijen en tekeningen

Smith bleef zijn hele leven schilderen en tekenen. In 1953 maakte hij tussen de 300 en 400 tekeningen per jaar. Zijn onderwerpen omvatten de figuur en het landschap, maar ook gebaren, bijna kalligrafische tekens gemaakt met eigeel, Chinese inkt en penselen en, aan het eind van de jaren 1950, de “sprays”. Hij ondertekende zijn tekeningen meestal met de Oudgriekse letters delta en sigma, bedoeld om zijn initialen aan te duiden. In de winter van 1963-64 begon hij aan een serie die bekend staat als de “Laatste naakten”. De schilderijen in deze serie zijn in wezen tekeningen van naakten op doek. Hij tekende met emailverf die hij uit spuiten of flessen perste op een op de vloer uitgespreid doek. Untitled (Green Linear Nude) is geschilderd in een metallic olijfgroen glazuur, en is exemplarisch voor de late action paintings van de kunstenaar.

Grote werken

Smith werkte vaak in series. Hij is misschien wel het meest bekend om de Cubis, die tot de laatste werken behoorden die hij voor zijn dood voltooide. De sculpturen in deze serie zijn gemaakt van roestvrij staal met een handgeborstelde afwerking die doet denken aan de gebaren van abstract expressionistische schilderkunst. De Cubi”s bestaan uit opstellingen van geometrische vormen, die zijn belangstelling voor evenwicht en het contrast tussen positieve en negatieve ruimte benadrukken.

Zoals veel kunstenaars uit de modernistische periode, waaronder Jackson Pollock en Mark Rothko, werd veel van Smiths vroege werk sterk beïnvloed door het surrealisme. Enkele van de beste voorbeelden zijn de Medals for Dishonor, een serie bronzen reliëfs die zich uitspreken tegen de gruwelijkheden van de oorlog. De beelden van deze medailles zijn vreemd, nachtmerrieachtig en vaak gewelddadig. Zijn eigen beschrijvingen geven een levendig beeld van de medailles en spreken een krachtige veroordeling van deze daden uit, zoals deze uitspraak over Propaganda for War (1939-40):

De verkrachting van de geest door machines des doods – de Hand van God wijst op gruwelijkheden. Bovenop de gekrulde stier blaast de verpleegster van het rode kruis op de klarinet. Het paard is dood in deze stierenvechtarena – de stier is volgzaam, kan bereden worden.

Smiths eerste solotentoonstelling van tekeningen en gelaste stalen sculpturen vond plaats in de Willard Gallery in New York in 1938. In 1941 werden de sculpturen van Smith opgenomen in twee reizende tentoonstellingen georganiseerd door het Museum of Modern Art en werden ze getoond op de jaarlijkse tentoonstelling van het Whitney Museum of American Art in New York.

Smith vertegenwoordigde de Verenigde Staten op de kunstbiënnale van São Paulo in 1951 en op de Biënnale van Venetië in 1954 en 1958. Zes van zijn sculpturen werden opgenomen in een tentoonstelling georganiseerd door het Museum of Modern Art, New York, die in 1953-54 naar Parijs, Zürich, Düsseldorf, Stockholm, Helsinki en Oslo reisde; in 1957 kreeg hij een retrospectieve tentoonstelling van het MoMA. In 1961 organiseerde het MoMA een tentoonstelling van vijftig Smith-sculpturen die tot het voorjaar van 1963 door de Verenigde Staten reisde. In het Los Angeles County Museum of Art, “David Smith: Cubes and Anarchy” een thematische blik op de beeldhouwkunst die Smith maakte tussen de jaren van de depressie en zijn dood.

Recente solotentoonstellingen (selectie)

Bronnen

  1. David Smith (sculptor)
  2. David Smith (beeldhouwer)
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.