Charlie Chaplin

Samenvatting

Sir Charles Spencer Chaplin Jr. KBE (16 april 1889 – 25 december 1977) was een Engelse komische acteur, filmmaker en componist die bekendheid verwierf in het tijdperk van de stomme film. Hij werd een wereldwijd icoon door zijn schermpersonage, de zwerver, en wordt beschouwd als een van de belangrijkste figuren in de geschiedenis van de filmindustrie. Zijn carrière omspande meer dan 75 jaar, van zijn kindertijd in het Victoriaanse tijdperk tot een jaar voor zijn dood in 1977, en omvatte zowel bewondering als controverse.

Chaplins jeugd in Londen was er een van armoede en ontbering, omdat zijn vader afwezig was en zijn moeder het financieel moeilijk had, en hij werd twee keer naar een werkhuis gestuurd voordat hij negen jaar oud was. Toen hij 14 was, werd zijn moeder opgenomen in een psychiatrische inrichting. Chaplin begon al op jonge leeftijd op te treden, hij toerde langs muziekzalen en werkte later als toneelspeler en komediant. Op 19-jarige leeftijd werd hij aangenomen bij het prestigieuze Fred Karno gezelschap, dat hem naar Amerika bracht. Hij werd gescout voor de filmindustrie en begon in 1914 op te treden voor Keystone Studios. Hij ontwikkelde al snel de Tramp-persoonlijkheid en kreeg een grote schare fans. Hij regisseerde zijn eigen films en bleef zijn vak aanscherpen toen hij overstapte naar de Essanay, Mutual, en First National bedrijven. Tegen 1918 was hij een van de bekendste figuren ter wereld.

In 1919 was Chaplin medeoprichter van de distributiemaatschappij United Artists, die hem volledige controle over zijn films gaf. Zijn eerste lange speelfilm was The Kid (1921), gevolgd door A Woman of Paris (1923), The Gold Rush (1925), en The Circus (1928). In de jaren 1930 weigerde hij aanvankelijk om over te schakelen op geluidsfilms en produceerde in plaats daarvan City Lights (1931) en Modern Times (1936) zonder dialoog. Hij werd steeds politieker en zijn eerste geluidsfilm was The Great Dictator (1940), waarin hij Adolf Hitler satiriseerde. De jaren 1940 waren een decennium vol controverse voor Chaplin, en zijn populariteit daalde snel. Hij werd beschuldigd van communistische sympathieën, en sommige leden van de pers en het publiek vonden zijn betrokkenheid bij een vaderschapskwestie, en huwelijken met veel jongere vrouwen, schandalig. Er werd een FBI-onderzoek ingesteld, en Chaplin werd gedwongen de Verenigde Staten te verlaten en zich in Zwitserland te vestigen. In zijn latere films, waaronder Monsieur Verdoux (1947), Limelight (1952), A King in New York (1957), en A Countess from Hong Kong (1967), liet hij de Tramp achter zich.

Chaplin schreef, regisseerde, produceerde, monteerde, speelde de hoofdrol en componeerde de muziek voor de meeste van zijn films. Hij was een perfectionist, en zijn financiële onafhankelijkheid stelde hem in staat jaren te besteden aan de ontwikkeling en productie van een film. Zijn films worden gekenmerkt door slapstick gecombineerd met pathos, zoals de strijd van de Tramp tegen de tegenslagen. Veel van zijn films bevatten sociale en politieke thema”s, maar ook autobiografische elementen. In 1972 ontving hij een Honorary Academy Award voor “het onberekenbare effect dat hij heeft gehad in het maken van films tot de kunstvorm van deze eeuw”, als onderdeel van een hernieuwde waardering voor zijn werk. Hij staat nog steeds in hoog aanzien; The Gold Rush, City Lights, Modern Times en The Great Dictator worden vaak genoemd op lijsten van de beste films aller tijden.

1889-1913: beginjaren

Charles Spencer Chaplin werd op 16 april 1889 geboren als zoon van Hannah Chaplin (née Hill) en Charles Chaplin Sr., die beiden een Romaans erfgoed hadden. Er is geen officiële akte van zijn geboorte, hoewel Chaplin geloofde dat hij geboren was in East Street, Walworth, in Zuid-Londen. Zijn ouders waren vier jaar eerder getrouwd, waarna Charles Sr. de wettelijke voogd werd van Hannah”s onwettige zoon, Sydney John Hill. Ten tijde van zijn geboorte waren Chaplins ouders beiden music hall entertainers. Hannah, de dochter van een schoenmaker, had een korte en onsuccesvolle carrière onder de artiestennaam Lily Harley, terwijl Charles Sr., een slagerszoon, Hoewel ze nooit gescheiden zijn, waren Chaplins ouders rond 1891 van elkaar vervreemd. Het jaar daarop schonk Hannah het leven aan een derde zoon, George Wheeler Dryden, verwekt door de music hall entertainer Leo Dryden. Het kind werd door Dryden meegenomen toen het zes maanden oud was, en kwam dertig jaar lang niet meer terug in Chaplins leven.

Chaplins kindertijd werd gekenmerkt door armoede en ontberingen, waardoor zijn uiteindelijke loopbaan volgens zijn geautoriseerde biograaf David Robinson “het meest dramatische van alle lompen- naar-rijkdom verhalen ooit verteld” is. Chaplins eerste jaren bracht hij door bij zijn moeder en broer Sydney in de Londense wijk Kennington; Hannah had geen andere middelen van bestaan dan af en toe verpleging en het maken van kleding, en Chaplin Sr. gaf geen financiële steun. Toen de situatie verslechterde, werd Chaplin naar het Lambeth Workhouse gestuurd toen hij zeven jaar oud was. De gemeente bracht hem onder in de Central London District School voor paupers, wat Chaplin zich herinnerde als “een troosteloos bestaan”. Hij werd 18 maanden later kort herenigd met zijn moeder, voordat Hannah in juli 1898 gedwongen werd haar gezin weer in het werkhuis op te nemen. De jongens werden onmiddellijk naar Norwood Schools gestuurd, een andere instelling voor behoeftige kinderen.

Ik was me nauwelijks bewust van een crisis, omdat we in een voortdurende crisis leefden; en, omdat ik een jongen was, veronachtzaamde ik onze problemen met gracieuze vergetelheid.

In september 1898 werd Hannah opgenomen in het gekkenhuis van Cane Hill; ze had een psychose ontwikkeld die waarschijnlijk veroorzaakt was door een infectie met syfilis en ondervoeding. Gedurende de twee maanden dat ze daar verbleef, werden Chaplin en zijn broer Sydney naar hun vader gestuurd, die de jongens nauwelijks kenden. Charles Sr. was inmiddels zwaar alcoholist, en het leven daar was zo slecht dat hij een bezoek kreeg van de National Society for the Prevention of Cruelty to Children. Chaplins vader stierf twee jaar later, 38 jaar oud, aan levercirrose.

Hannah ging in een periode van remissie, maar werd in mei 1903 weer ziek. Chaplin, die toen 14 was, moest zijn moeder naar de ziekenboeg brengen, vanwaar ze teruggestuurd werd naar Cane Hill. Hij leefde enkele dagen alleen, op zoek naar voedsel en soms slapend in de grond, totdat Sydney – die twee jaar eerder bij de marine was gegaan – terugkeerde. Hannah werd acht maanden later uit het gesticht ontslagen, maar in maart 1905 keerde haar ziekte terug, dit keer voorgoed. “Er zat niets anders op dan ons bij moeder”s lot neer te leggen”, schreef Chaplin later, en ze bleef onder behandeling tot haar dood in 1928.

Tussen zijn tijd op de armenscholen en het feit dat zijn moeder geestesziek werd, begon Chaplin op het toneel op te treden. Hij herinnerde zich later zijn eerste amateuroptreden toen hij vijf jaar oud was, toen hij op een avond in Aldershot Hannah afloste. Dit was een op zichzelf staande gebeurtenis, maar tegen de tijd dat hij negen was, had Chaplin, met de aanmoediging van zijn moeder, belangstelling gekregen voor het optreden. Hij schreef later: “Doordrenkte me met het gevoel dat ik een soort van talent had”. Chaplin werd lid van de klompendansgroep Eight Lancashire Lads, waarmee hij in 1899 en 1900 langs Engelse music-halls toerde. Chaplin werkte hard en de act viel in de smaak bij het publiek, maar hij was niet tevreden met dansen en wilde een komedie-act opzetten.

In de jaren dat Chaplin op tournee was met de Eight Lancashire Lads, zorgde zijn moeder ervoor dat hij nog naar school ging, maar op 13-jarige leeftijd had hij het onderwijs al opgegeven. Hij onderhield zichzelf met allerlei baantjes, terwijl hij zijn ambitie om acteur te worden koesterde. Op 14-jarige leeftijd, kort na de terugval van zijn moeder, schreef hij zich in bij een theaterbureau in het Londense West End. De manager zag potentieel in Chaplin, die prompt zijn eerste rol kreeg als krantenjongen in Harry Arthur Saintsbury”s Jim, a Romance of Cockayne. De première vond plaats in juli 1903, maar de show was geen succes en werd na twee weken gesloten. Chaplins komische optreden werd echter in veel recensies geprezen.

Saintsbury verzekerde zich van een rol voor Chaplin in Charles Frohman”s productie van Sherlock Holmes, waar hij Billy de pageboy speelde in drie tournees door het land. Zijn optreden werd zo goed ontvangen dat hij naar Londen werd geroepen om de rol te spelen naast William Gillette, de originele Holmes. “Het was als een tijding uit de hemel”, herinnerde Chaplin zich. Op 16-jarige leeftijd speelde Chaplin van oktober tot december 1905 de hoofdrol in de West End productie van het stuk in het Duke of York”s Theatre. Hij deed nog een laatste tournee van Sherlock Holmes begin 1906, voordat hij het stuk na meer dan twee-en-een-half jaar verliet.

Chaplin vond al snel werk bij een nieuw gezelschap en ging op tournee met zijn broer, die ook een acteercarrière nastreefde, in een komediesketch genaamd Repairs. In mei 1906 sloot Chaplin zich aan bij de jeugdact Casey”s Circus, waar hij populaire burleske stukken ontwikkelde en al snel de ster van de show werd. Tegen de tijd dat de act in juli 1907 op tournee was, was de 18-jarige een volleerd komisch artiest geworden. Hij had echter moeite om meer werk te vinden, en een korte poging tot een solo act was een mislukking.

Ondertussen was Sydney Chaplin in 1906 lid geworden van Fred Karno”s prestigieuze komediegezelschap en tegen 1908 was hij een van hun belangrijkste performers. In februari slaagde hij erin een twee weken durende proef te krijgen voor zijn jongere broer. Karno was aanvankelijk op zijn hoede en beschouwde Chaplin als een “bleke, nietige, nors kijkende jongeling” die “veel te verlegen leek om iets goeds te doen in het theater”. De tiener maakte echter indruk op zijn eerste avond in het Londense Coliseum en er werd al snel een contract voor hem getekend. Chaplin begon met het spelen van een reeks kleine rollen en kreeg uiteindelijk een hoofdrol in 1909. In april 1910 kreeg hij de hoofdrol in een nieuwe sketch, Jimmy the Fearless. Het was een groot succes, en Chaplin kreeg veel aandacht van de pers.

Karno selecteerde zijn nieuwe ster om deel uit te maken van de sectie van het gezelschap, waartoe ook Stan Laurel behoorde, die een tournee maakte langs het Noord-Amerikaanse vaudeville circuit. De jonge komiek leidde de show en maakte indruk op recensenten, hij werd omschreven als “een van de beste pantomimeartiesten die hier ooit gezien zijn”. Zijn meest succesvolle rol was die van een dronkaard, de “Inebriate Swell”, die hem veel erkenning opleverde. De tournee duurde 21 maanden, en de groep keerde in juni 1912 terug naar Engeland. Chaplin herinnerde zich dat hij “een verontrustend gevoel had om terug te zinken in een deprimerende alledaagsheid” en was daarom verheugd toen in oktober een nieuwe tournee begon.

1914-1917: films invoeren

Zes maanden na zijn tweede Amerikaanse tournee werd Chaplin uitgenodigd om te komen werken voor de New York Motion Picture Company. Een vertegenwoordiger die zijn optredens had gezien, dacht dat hij Fred Mace kon vervangen, een ster uit hun Keystone Studios die van plan was te vertrekken. Chaplin vond de Keystone komedies “een ruwe mengelmoes van ruw en rommelig”, maar vond het idee om in films te werken wel leuk en rationaliseerde: “Bovendien zou het een nieuw leven betekenen.” Hij ontmoette het bedrijf en tekende een contract voor 150 dollar per week. Chaplin kwam begin december in Los Angeles aan en begon op 5 januari 1914 voor de Keystone studio te werken.

Chaplins baas was Mack Sennett, die aanvankelijk zijn bezorgdheid uitte over het feit dat de 24-jarige er te jong uitzag. Hij werd pas eind januari in een film gebruikt en in die tijd probeerde Chaplin het filmmaken onder de knie te krijgen. De one-reeler Making a Living betekende zijn filmdebuut en werd uitgebracht op 2 februari 1914. Chaplin had een sterke afkeer van de film, maar één recensie noemde hem “een komiek van het eerste water”. Voor zijn tweede optreden voor de camera koos Chaplin het kostuum waarmee hij geïdentificeerd werd. Hij beschreef het proces in zijn autobiografie:

Ik wilde dat alles tegenstrijdig zou zijn: de broek ruim, de jas strak, de hoed klein en de schoenen groot… Ik zette er een klein snorretje bij, dat, zo redeneerde ik, de leeftijd zou verhogen zonder mijn uitdrukking te verbergen. Ik had geen idee van het karakter. Maar op het moment dat ik aangekleed was, maakten de kleren en de make-up dat ik me de persoon voelde die hij was. Ik begon hem te kennen, en tegen de tijd dat ik het podium opliep was hij helemaal geboren.

De film was Mabel”s Strange Predicament, maar het personage “the Tramp”, zoals hij bekend werd, maakte zijn debuut bij het publiek in Kid Auto Races at Venice – later opgenomen dan Mabel”s Strange Predicament maar twee dagen eerder uitgebracht op 7 februari 1914. Chaplin adopteerde het personage als zijn schermpersoonlijkheid en probeerde suggesties te doen voor de films waarin hij optrad. Deze ideeën werden door zijn regisseurs verworpen. Tijdens de opnames van zijn 11e film, Mabel at the Wheel, kwam hij in conflict met regisseur Mabel Normand en werd hij bijna van zijn contract ontheven. Sennett hield hem echter aan, toen hij bestellingen kreeg van bioscoopexploitanten voor meer Chaplin-films. Sennett stond Chaplin ook toe zijn volgende film zelf te regisseren nadat Chaplin beloofd had $1.500 ($39.278 in dollars van 2020) te betalen als de film niet succesvol zou zijn.

Caught in the Rain, uitgebracht op 4 mei 1914, was Chaplins regiedebuut en was zeer succesvol. Daarna regisseerde hij bijna elke korte film waarin hij voor Keystone optrad, met een frequentie van ongeveer één per week, een periode die hij zich later herinnerde als de opwindendste tijd van zijn carrière. Chaplins films introduceerden een tragere vorm van komedie dan de typische Keystone klucht, en hij ontwikkelde een grote schare fans. In november 1914 had hij een bijrol in de eerste lange komediefilm, Tillie”s Punctured Romance, geregisseerd door Sennett en met Marie Dressler in de hoofdrol, die een commercieel succes werd en zijn populariteit vergrootte. Toen Chaplins contract aan het eind van het jaar verlengd moest worden, vroeg hij $1.000 per week, een bedrag dat Sennett te hoog vond.

De Essanay Film Manufacturing Company van Chicago stuurde Chaplin een aanbod van $1.250 per week met een tekenbonus van $10.000. Eind december 1914 trad hij in dienst bij de studio, waar hij begon met het formeren van een vaste groep acteurs met wie hij steeds weer samenwerkte, zoals Ben Turpin, Leo White, Bud Jamison, Paddy McGuire, Fred Goodwins en Billy Armstrong. Al snel nam hij een hoofdrolspeelster aan, Edna Purviance, die Chaplin in een café ontmoette en in dienst nam vanwege haar schoonheid. Ze zou in acht jaar tijd in 35 films met Chaplin spelen; het paar kreeg ook een romantische relatie die tot in 1917 zou duren.

Chaplin liet een hoge mate van controle over zijn films gelden en begon meer tijd en zorg aan elke film te besteden. Er zat een maand tussen de release van zijn tweede productie, A Night Out, en zijn derde, The Champion. De laatste zeven van Chaplins 14 Essanay-films werden allemaal in dit langzamere tempo geproduceerd. Chaplin begon ook zijn personage te veranderen, dat bij Keystone enige kritiek had gekregen vanwege zijn “gemene, ruwe en brutale” karakter. Het personage werd zachtaardiger en romantischer; The Tramp (april 1915) werd beschouwd als een bijzonder keerpunt in zijn ontwikkeling. Het gebruik van pathos werd verder ontwikkeld in The Bank, waarin Chaplin een triest einde creëerde. Robinson merkt op dat dit een vernieuwing was in komediefilms, en het moment markeerde waarop serieuze critici Chaplins werk begonnen te waarderen. Bij Essanay, schrijft filmwetenschapper Simon Louvish, “vond Chaplin de thema”s en de settings die de wereld van de Tramp zouden definiëren”.

In 1915 werd Chaplin een cultureel fenomeen. Winkels waren volgeladen met Chaplin-artikelen, hij was te zien in tekenfilms en stripverhalen, en er werden verschillende liedjes over hem geschreven. In juli schreef een journalist van Motion Picture Magazine dat “Chaplinitis” zich over Amerika had verspreid. Terwijl zijn faam wereldwijd groeide, werd hij de eerste internationale ster van de filmindustrie. Toen het Essanay contract in december 1915 afliep, vroeg Chaplin, zich volledig bewust van zijn populariteit, een tekenbonus van 150.000 dollar aan zijn volgende studio. Hij kreeg verschillende aanbiedingen, waaronder Universal, Fox en Vitagraph, maar de beste kwam van de Mutual Film Corporation voor $10.000

Met Mutual werd een contract onderhandeld dat $670.000 bedroeg. Volgens Robinson werd Chaplin daarmee – op 26-jarige leeftijd – een van de best betaalde mensen ter wereld. Het hoge salaris schokte het publiek en werd breed uitgemeten in de pers. John R. Freuler, de studio president, verklaarde: “We kunnen het ons veroorloven Mr. Chaplin dit grote bedrag per jaar te betalen omdat het publiek Chaplin wil en voor hem zal betalen.”

Mutual gaf Chaplin zijn eigen studio in Los Angeles om in te werken, die in maart 1916 werd geopend. Hij voegde twee sleutelfiguren toe aan zijn gezelschap, Albert Austin en Eric Campbell, en produceerde een reeks uitgebreide tweewielers: The Floorwalker, The Fireman, The Vagabond, One A.M., en The Count. Voor The Pawnshop recruteerde hij de acteur Henry Bergman, die 30 jaar met Chaplin zou samenwerken. Behind the Screen en The Rink vervolledigden Chaplins uitgaven voor 1916. Het Mutual-contract bepaalde dat hij elke vier weken een film van twee rollen uitbracht, wat hem ook gelukt was. Met het nieuwe jaar begon Chaplin echter meer tijd te eisen. Hij maakte nog maar vier films voor Mutual in de eerste tien maanden van 1917: Easy Street, The Cure, The Immigrant, en The Adventurer. Door hun zorgvuldige opbouw worden deze films door Chaplin-kenners beschouwd als een van zijn beste werken. Later in zijn leven noemde Chaplin zijn wederzijdse jaren de gelukkigste periode uit zijn carrière. Chaplin vond echter ook dat die films in de loop van de contractperiode steeds meer een formule werden, en hij was steeds ontevredener over de werkomstandigheden die dat aanmoedigden.

Chaplin werd in de Britse media aangevallen omdat hij niet in de Eerste Wereldoorlog had gevochten. Hij verdedigde zichzelf door te beweren dat hij voor Groot-Brittannië zou vechten als hij werd opgeroepen en dat hij zich had ingeschreven voor de Amerikaanse dienstplicht, maar hij werd door geen van beide landen opgeroepen. Ondanks deze kritiek was Chaplin een favoriet bij de troepen, en zijn populariteit bleef wereldwijd groeien. Harper”s Weekly meldde dat de naam Charlie Chaplin “deel uitmaakte van de omgangstaal van bijna elk land”, en dat het imago van de Tramp “universeel bekend” was. In 1917 waren professionele Chaplin-imitators zo wijdverbreid dat hij juridische stappen ondernam, en er werd gemeld dat negen van de tien mannen die verkleedpartijtjes bezochten, dit deden verkleed als de Tramp. In datzelfde jaar concludeerde een studie van de Boston Society for Psychical Research dat Chaplin “een Amerikaanse obsessie” was. De actrice Minnie Maddern Fiske schreef dat “een steeds groeiend aantal beschaafde, artistieke mensen de jonge Engelse hansworst Charles Chaplin begint te beschouwen als een buitengewoon kunstenaar en een komisch genie”.

1918-1922: First National

In januari 1918 kreeg Chaplin bezoek van de vooraanstaande Britse zanger en komiek Harry Lauder, en de twee acteerden samen in een korte film.

Mutual had geduld met Chaplins verminderde productie, en het contract werd in der minne geschikt. Met zijn eerder genoemde bezorgdheid over de afnemende kwaliteit van zijn films als gevolg van de bepalingen in het contract, was Chaplins voornaamste zorg bij het vinden van een nieuwe distributeur onafhankelijkheid; Sydney Chaplin, toen zijn zakenmanager, vertelde de pers: “Charlie moet alle tijd krijgen die hij nodig heeft en al het geld om te produceren zoals hij dat wil… Het gaat ons om kwaliteit, niet om kwantiteit.” In juni 1917 tekende Chaplin om acht films te voltooien voor First National Exhibitors” Circuit in ruil voor 1 miljoen dollar. Hij koos ervoor om zijn eigen studio te bouwen, gelegen op vijf hectare grond bij Sunset Boulevard, met productiefaciliteiten van de hoogste orde. De studio was klaar in januari 1918, en Chaplin kreeg de vrijheid om zijn films te maken.

A Dog”s Life, uitgebracht in april 1918, was de eerste film onder het nieuwe contract. Hierin toonde Chaplin zijn toenemende bezorgdheid over verhaalconstructie en zijn behandeling van de Tramp als “een soort Pierrot”. De film werd door Louis Delluc omschreven als “het eerste totale kunstwerk van de cinema”. Daarna begon Chaplin aan de Third Liberty Bond-campagne, waarbij hij een maand lang door de Verenigde Staten toerde om geld in te zamelen voor de geallieerden van de Eerste Wereldoorlog. Hij produceerde ook op eigen kosten een korte propagandafilm, gedoneerd aan de regering voor fondsenwerving, genaamd The Bond. Chaplins volgende release was gebaseerd op de oorlog, en plaatste de Tramp in de loopgraven voor Shoulder Arms. Medewerkers waarschuwden hem om geen komedie over de oorlog te maken, maar, zoals hij zich later herinnerde: “Gevaarlijk of niet, het idee wond me op.” Hij besteedde vier maanden aan het filmen van de film, die in oktober 1918 met groot succes werd uitgebracht.

Na de release van Shoulder Arms, vroeg Chaplin meer geld van First National, wat geweigerd werd. Gefrustreerd door hun gebrek aan zorg voor kwaliteit en bezorgd over geruchten over een mogelijke fusie tussen het bedrijf en Famous Players-Lasky, bundelde Chaplin zijn krachten met Douglas Fairbanks, Mary Pickford en D.W. Griffith om in januari 1919 een nieuwe distributiemaatschappij, United Artists, op te richten. De regeling was revolutionair in de filmindustrie, omdat de vier partners – allen creatieve kunstenaars – hun films persoonlijk konden financieren en volledige controle hadden. Chaplin stond te popelen om met de nieuwe maatschappij te beginnen en bood aan om zijn contract met First National af te kopen. Zij weigerden en drongen erop aan dat hij de laatste zes nog te maken films zou afwerken.

Vóór de oprichting van United Artists trouwde Chaplin voor de eerste keer. De 16-jarige actrice Mildred Harris had onthuld dat ze zwanger was van zijn kind, en in september 1918 trouwde hij stilletjes met haar in Los Angeles om controverse te vermijden. Spoedig daarna bleek de zwangerschap vals te zijn. Chaplin was ongelukkig met de verbintenis en omdat hij vond dat het huwelijk zijn creativiteit belemmerde, worstelde hij met de productie van zijn film Sunnyside. Harris was inmiddels wettig zwanger, en op 7 juli 1919 beviel ze van een zoon. Norman Spencer Chaplin werd misvormd geboren en stierf drie dagen later. Het huwelijk eindigde in april 1920, waarbij Chaplin in zijn autobiografie verklaarde dat ze “onverzoenlijk mismoedig” waren.

Het verlies van het kind, plus zijn eigen jeugdervaringen, zouden van invloed zijn geweest op Chaplins volgende film, waarin de Vagebond de verzorger van een jongetje werd. Ook voor deze nieuwe onderneming wilde Chaplin meer doen dan komedie en, volgens Louvish, “zijn stempel drukken op een veranderde wereld”. Het filmen van The Kid begon in augustus 1919, met de vierjarige Jackie Coogan als tegenspeelster. The Kid was negen maanden in productie tot mei 1920 en met 68 minuten was het Chaplins langste film tot dan toe. The Kid ging over armoede en de scheiding van ouders en kinderen en was een van de eerste films waarin komedie en drama werden gecombineerd. De film werd in januari 1921 uitgebracht en was meteen een groot succes. Tegen 1924 was hij al in meer dan 50 landen vertoond.

Chaplin werkte vijf maanden aan zijn volgende film, de tweewals The Idle Class. Het werk aan de film werd enige tijd vertraagd door meer onrust in zijn persoonlijke leven. First National had op 12 april Chaplins verloving aangekondigd met de actrice May Collins, die hij had ingehuurd als zijn secretaresse in de studio. Begin juni echter “besloot Chaplin plotseling dat hij het nauwelijks kon verdragen om in dezelfde kamer te zijn” als Collins, maar in plaats van de verloving direct te verbreken, “stopte hij met werken en liet hij weten dat hij aan een zware griep leed, waarvan May wist dat het een leugen was”.

Uiteindelijk werd het werk aan de film hervat, en na de release in september 1921 koos Chaplin ervoor om voor het eerst in bijna tien jaar naar Engeland terug te keren. Hij schreef een boek over zijn reis, getiteld My Wonderful Visit. Daarna werkte hij aan zijn contract bij First National, waar hij in februari 1922 Pay Day uitbracht. The Pilgrim, zijn laatste korte film, werd vertraagd door onenigheid met de studio over de distributie en kwam een jaar later uit.

1923-1938: stomme films

Nu hij zijn contract met First National was nagekomen, was Chaplin vrij om zijn eerste film als onafhankelijk producent te maken. In november 1922 begon hij aan de verfilming van A Woman of Paris, een romantisch drama over ongelukkige minnaars. Chaplin wilde met deze film Edna Purviance de hoofdrol laten spelen en verscheen zelf niet in de film, behalve in een korte, niet gecrediteerde cameo. Hij wilde dat de film realistisch zou overkomen en liet zijn cast ingehouden acteren. In het echte leven, zo verklaarde hij, “proberen mannen en vrouwen hun emoties te verbergen in plaats van ze te uiten”. A Woman of Paris ging in september 1923 in première en werd geprezen om zijn vernieuwende, subtiele aanpak. Het publiek leek echter weinig belangstelling te hebben voor een Chaplinfilm zonder Chaplin, en de film werd een teleurstelling voor de kassa. De filmmaker was gekwetst door deze mislukking – hij had al lang een dramatische film willen maken en was trots op het resultaat – en trok A Woman of Paris al snel uit de roulatie.

Chaplin keerde terug naar de komedie voor zijn volgende project. Hij stelde hoge eisen en zei tegen zichzelf: “Deze volgende film moet een epos worden! De grootste!” Geïnspireerd door een foto van de Klondike Gold Rush van 1898, en later het verhaal van de Donner Party van 1846-1847, maakte hij wat Geoffrey Macnab “een epische komedie uit een grimmig onderwerp” noemt. In The Gold Rush is de zwerver een eenzame goudzoeker die tegenspoed trotseert en op zoek is naar liefde. Met Georgia Hale als zijn hoofdrolspeelster begon Chaplin in februari 1924 met het filmen van de film. De uitgebreide productie, die bijna 1 miljoen dollar kostte, omvatte opnamen in de Truckee bergen in Nevada met 600 figuranten, extravagante sets en speciale effecten. De laatste scène werd opgenomen in mei 1925 na 15 maanden filmen.

Chaplin vond The Gold Rush de beste film die hij ooit had gemaakt. De film ging in augustus 1925 in première en werd een van de best verdienende films van het stille tijdperk met een box-office van 5 miljoen dollar in de V.S. De komedie bevat enkele van Chaplins beroemdste scènes, zoals de vagebond die zijn schoen opeet en de “Dans van de Rolls”. Macnab noemde het “de typische Chaplin film”. Chaplin verklaarde bij de release: “Dit is de film waardoor ik herinnerd wil worden”.

Tijdens het maken van The Gold Rush, trouwde Chaplin voor de tweede keer. Net als bij zijn eerste huwelijk was Lita Grey een tieneractrice, die oorspronkelijk in de film zou meespelen. Door haar verrassende aankondiging dat ze zwanger was, werd Chaplin gedwongen te trouwen. Zij was 16 en hij 35, wat betekent dat Chaplin volgens de Californische wet beschuldigd had kunnen worden van verkrachting. Hij regelde daarom een discreet huwelijk in Mexico op 25 november 1924. Ze hadden elkaar leren kennen toen ze nog een kind was en ze had al eerder in zijn films The Kid en The Idle Class gespeeld. Hun eerste zoon, Charles Spencer Chaplin III, werd geboren op 5 mei 1925, gevolgd door Sydney Earl Chaplin op 30 maart 1926. Op 6 juli 1925 werd Chaplin de eerste filmster die op de cover van een Time magazine stond.

Het was een ongelukkig huwelijk, en Chaplin bracht lange uren door in de studio om zijn vrouw niet te hoeven zien. In november 1926 nam Grey de kinderen mee en verliet het ouderlijk huis. Een bittere scheiding volgde, waarbij Grey”s verzoekschrift – waarin hij Chaplin beschuldigde van ontrouw, misbruik en het koesteren van “perverse seksuele verlangens” – uitlekte naar de pers. Chaplin zou een zenuwinzinking hebben gekregen toen het verhaal voorpaginanieuws werd en in heel Amerika groepen ontstonden die opriepen tot het verbieden van zijn films. Chaplins advocaten wilden de zaak zonder verder schandaal beëindigen en stemden in met een schikking van 600.000 dollar in contanten – de grootste die in die tijd door Amerikaanse rechtbanken werd toegekend. Zijn fans waren sterk genoeg om het incident te overleven, en het werd snel vergeten, maar Chaplin was er diep door geraakt.

Voordat de echtscheiding werd uitgesproken, was Chaplin begonnen aan een nieuwe film, The Circus. Hij bouwde een verhaal rond het idee van koorddansen terwijl hij belaagd werd door apen, en maakte van de Vagebond de toevallige ster van een circus. Het filmen werd tien maanden opgeschort terwijl hij het echtscheidingsschandaal afhandelde, en het was over het algemeen een moeizame productie. Uiteindelijk werd The Circus in oktober 1927 voltooid en in januari 1928 uitgebracht, met een positieve ontvangst. Bij de eerste Academy Awards kreeg Chaplin een speciale trofee “Voor veelzijdigheid en genialiteit in acteren, schrijven, regisseren en produceren van The Circus”. Ondanks het succes bleef hij de film associëren met de stress van de productie; Chaplin liet The Circus weg uit zijn autobiografie, en had moeite om eraan te werken toen hij in zijn latere jaren de partituur opnam.

Ik was vastbesloten om door te gaan met het maken van stomme films … Ik was een pantomimist en in dat medium was ik uniek en, zonder valse bescheidenheid, een meester.

Tegen de tijd dat The Circus werd uitgebracht, had Hollywood de introductie van de geluidsfilm meegemaakt. Chaplin was cynisch over dit nieuwe medium en de technische tekortkomingen ervan, omdat hij vond dat de “talkies” de artisticiteit van de stomme films misten. Hij was ook huiverig om de formule die hem zoveel succes had gebracht te veranderen, en vreesde dat het geven van een stem aan de Tramp zijn internationale aantrekkingskracht zou beperken. Daarom verwierp hij de nieuwe Hollywood-rage en begon hij te werken aan een nieuwe stomme film. Chaplin was niettemin bezorgd over deze beslissing en bleef dat ook tijdens de productie van de film.

Toen eind 1928 met filmen werd begonnen, had Chaplin al bijna een jaar aan het verhaal gewerkt. City Lights volgde de liefde van de zwerver voor een blind bloemenmeisje (gespeeld door Virginia Cherrill) en zijn pogingen om geld in te zamelen voor een operatie om haar gezichtsvermogen te redden. Het was een uitdagende productie die 21 maanden duurde, waarbij Chaplin later bekende dat hij “zichzelf in een neurotische staat van perfectie had gewerkt”. Een voordeel dat Chaplin vond in de geluidstechnologie was de mogelijkheid om een muzikale score op te nemen voor de film, die hij zelf componeerde.

Chaplin voltooide de montage van City Lights in december 1930, toen stomme films een anachronisme waren geworden. Een voorvertoning voor een nietsvermoedend publiek was geen succes, maar een vertoning voor de pers leverde positieve kritieken op. Een journalist schreef: “Niemand anders dan Charlie Chaplin had dit kunnen doen. Hij is de enige die dat eigenaardige iets genaamd ”publieksbereik” in voldoende kwaliteit heeft om de populaire voorliefde voor films die praten te trotseren.” Bij de algemene release in januari 1931 bleek City Lights een populair en financieel succes te zijn, met een uiteindelijke brutowinst van meer dan 3 miljoen dollar. Het British Film Institute noemt het Chaplins beste prestatie, en criticus James Agee noemt de slotscène “het beste acteerwerk en het hoogste moment in de filmkunst”. City Lights werd Chaplins persoonlijke favoriet onder zijn films en bleef dat zijn hele leven.

City Lights was een succes, maar Chaplin was er niet zeker van of hij nog een film zonder dialoog kon maken. Hij bleef ervan overtuigd dat geluid niet zou werken in zijn films, maar was ook “geobsedeerd door een deprimerende angst om ouderwets te zijn”. In deze onzekere toestand besloot de komiek begin 1931 op vakantie te gaan en reisde uiteindelijk 16 maanden lang. Hij reisde maandenlang door West-Europa, met lange verblijven in Frankrijk en Zwitserland, en besloot spontaan om Japan te bezoeken. De dag nadat hij in Japan aankwam, werd premier Inukai Tsuyoshi vermoord door ultranationalisten tijdens het 15 mei-incident. Het oorspronkelijke plan van de groep was een oorlog met de Verenigde Staten uit te lokken door Chaplin te vermoorden op een door de premier georganiseerde welkomstreceptie, maar het plan werd verijdeld doordat de datum van het evenement te laat bekend werd gemaakt.

In zijn autobiografie schrijft Chaplin dat hij bij zijn terugkeer naar Los Angeles “verward was en zonder plan, rusteloos en me bewust van een extreme eenzaamheid”. Hij overwoog even om met pensioen te gaan en naar China te verhuizen. Chaplins eenzaamheid werd verlicht toen hij in juli 1932 de 21-jarige actrice Paulette Goddard ontmoette, en het paar begon een relatie. Hij was echter nog niet klaar voor een film en concentreerde zich op het schrijven van een feuilleton over zijn reizen (gepubliceerd in Woman”s Home Companion). De reis was een stimulerende ervaring geweest voor Chaplin, met onder andere ontmoetingen met een aantal vooraanstaande denkers, en hij raakte steeds meer geïnteresseerd in wereldzaken. De toestand van de arbeid in Amerika verontrustte hem, en hij vreesde dat het kapitalisme en de machines op de werkplek de werkloosheid zouden doen toenemen. Het waren deze zorgen die Chaplin ertoe aanzetten zijn nieuwe film te ontwikkelen.

Modern Times werd door Chaplin aangekondigd als “een satire op bepaalde fasen van ons industriële leven”. De film, waarin de Tramp en Goddard de Grote Depressie doorstaan, nam tien en een halve maand in beslag. Chaplin was van plan gesproken dialogen te gebruiken, maar veranderde van gedachten tijdens de repetities. Net als zijn voorganger gebruikte Modern Times geluidseffecten maar bijna geen gesproken taal. Chaplins vertolking van een brabbeltaaltje gaf de vagebond echter voor het eerst in de film een stem. Nadat hij de muziek had opgenomen, bracht Chaplin Modern Times uit in februari 1936. Het was zijn eerste speelfilm in 15 jaar met politieke verwijzingen en sociaal realisme, een factor die veel aandacht van de pers trok, ondanks Chaplins pogingen om de kwestie te bagatelliseren. De film bracht minder op dan zijn vorige films en kreeg gemengde kritieken, omdat sommige kijkers de politisering niet op prijs stelden. Tegenwoordig wordt Modern Times door het British Film Institute gezien als een van Chaplins “great features”, terwijl David Robinson zegt dat het de filmmaker laat zien op “zijn ongeëvenaarde hoogtepunt als schepper van visuele komedie”.

Na de release van Modern Times vertrok Chaplin met Goddard voor een reis naar het Verre Oosten. Het echtpaar weigerde commentaar te geven op de aard van hun relatie, en het was niet bekend of ze getrouwd waren of niet. Enige tijd later onthulde Chaplin dat ze tijdens deze reis in Canton waren getrouwd. Tegen 1938 was het paar uit elkaar gegroeid, omdat beiden zich sterk concentreerden op hun werk, hoewel Goddard opnieuw zijn hoofdrolspeelster was in zijn volgende speelfilm, The Great Dictator. Uiteindelijk scheidde ze van Chaplin in Mexico in 1942, wegens onverenigbaarheid en een scheiding van meer dan een jaar.

1939-1952: controverses en afnemende populariteit

In de jaren veertig kreeg Chaplin te maken met een reeks controverses, zowel in zijn werk als in zijn persoonlijke leven, die zijn fortuin veranderden en zijn populariteit in de Verenigde Staten ernstig aantastten. De eerste daarvan was zijn toenemende vrijmoedigheid in het uiten van zijn politieke overtuigingen. Chaplin was diep verontrust door de opkomst van het militaristische nationalisme in de wereldpolitiek van de jaren 1930 en merkte dat hij deze kwesties niet uit zijn werk kon houden. Parallellen tussen hemzelf en Adolf Hitler waren alom opgemerkt: het paar was vier dagen na elkaar geboren, beiden waren vanuit armoede opgeklommen tot wereldberoemdheid, en Hitler droeg dezelfde tandenborstel-snor als Chaplin. Het was deze fysieke gelijkenis die de plot vormde voor Chaplins volgende film, The Great Dictator, waarin Hitler rechtstreeks werd gesatiriseerd en het fascisme werd aangevallen.

Chaplin werkte twee jaar aan het script en begon te filmen in september 1939, zes dagen nadat Groot-Brittannië Duitsland de oorlog had verklaard. Hij had toegestemd in het gebruik van gesproken dialogen, deels omdat hij accepteerde dat hij geen andere keus had, maar ook omdat hij het zag als een betere methode om een politieke boodschap over te brengen. Het maken van een komedie over Hitler werd gezien als zeer controversieel, maar Chaplins financiële onafhankelijkheid stelde hem in staat het risico te nemen. “Ik was vastbesloten door te gaan”, schreef hij later, “want Hitler moet worden uitgelachen.” Chaplin verving de Tramp (terwijl hij vergelijkbare kleding droeg) door “A Jewish Barber”, een verwijzing naar het geloof van de nazi-partij dat hij Joods was. In een dubbel optreden speelde hij ook de dictator “Adenoid Hynkel”, die Hitler parodieerde.

The Great Dictator was een jaar in productie en werd uitgebracht in oktober 1940. De film genereerde een enorme hoeveelheid publiciteit, een criticus van The New York Times noemde het “de meest langverwachte film van het jaar”, en het was een van de grootste geldopbrengers van die tijd. Het einde was echter niet populair, en zorgde voor controverse. Chaplin sloot de film af met een vijf minuten durende toespraak waarin hij zijn kappersfiguur achterliet, recht in de camera keek en een pleidooi hield tegen oorlog en fascisme. Charles J. Maland heeft deze openlijke prediking aangewezen als de oorzaak van een daling in Chaplins populariteit, en schrijft: “Voortaan zou geen filmliefhebber nog in staat zijn de dimensie politiek te scheiden van de film. Desondanks vonden zowel Winston Churchill als Franklin D. Roosevelt de film goed, die zij zagen tijdens privé-vertoningen voordat de film uitkwam. Roosevelt nodigde Chaplin vervolgens uit om tijdens zijn inhuldiging in januari 1941 de slottoespraak van de film voor te lezen op de radio, en de toespraak werd een “hit” van de viering. Chaplin werd vaak uitgenodigd op andere patriottische bijeenkomsten om de toespraak voor te lezen tijdens de oorlogsjaren. The Great Dictator kreeg vijf Academy Award-nominaties, waaronder die voor Beste Film, Beste Originele Scenario en Beste Acteur.

In het midden van de jaren veertig was Chaplin verwikkeld in een reeks rechtszaken die het grootste deel van zijn tijd in beslag namen en zijn publieke imago aanzienlijk aantastten. De problemen kwamen voort uit zijn affaire met een aspirant-actrice, Joan Barry, met wie hij tussen juni 1941 en de herfst van 1942 af en toe iets had. Barry, die obsessief gedrag vertoonde en twee keer gearresteerd werd nadat ze uit elkaar waren gegaan, dook het jaar daarop weer op en kondigde aan dat ze zwanger was van Chaplins kind. Omdat Chaplin de bewering ontkende, spande Barry een vaderschapsprocedure tegen hem aan.

De directeur van het Federal Bureau of Investigation (FBI), J. Edgar Hoover, die al lang wantrouwig stond tegenover Chaplins politieke voorkeuren, maakte van de gelegenheid gebruik om negatieve publiciteit over hem te genereren. Als onderdeel van een lastercampagne om Chaplins imago te beschadigen, noemde de FBI hem in vier aanklachten in verband met de zaak Barry. De ernstigste daarvan was een vermeende overtreding van de Mann Act, die het vervoer van vrouwen over staatsgrenzen voor seksuele doeleinden verbiedt. De historicus Otto Friedrich noemde dit een “absurde vervolging” van een “oud statuut”, maar als Chaplin schuldig werd bevonden, riskeerde hij 23 jaar gevangenisstraf. Voor drie aanklachten ontbrak voldoende bewijs om tot een rechtszaak over te gaan, maar het Mann Act proces begon op 21 maart 1944. Chaplin werd twee weken later, op 4 april, vrijgesproken. De zaak was vaak voorpaginanieuws, Newsweek noemde het het “grootste public relations schandaal sinds de Fatty Arbuckle moordzaak in 1921”.

Barry”s kind, Carol Ann, werd geboren in oktober 1943, en de vaderschapsprocedure kwam voor de rechter in december 1944. Na twee moeizame processen, waarin de aanklager hem beschuldigde van “moreel wangedrag”, werd Chaplin tot vader verklaard. Bewijs van bloedtesten die op het tegendeel wezen waren niet toelaatbaar, en de rechter beval Chaplin kinderalimentatie te betalen totdat Carol Ann 21 werd. De berichtgeving in de media over de vaderschapsklacht werd beïnvloed door de FBI, aangezien informatie werd doorgespeeld aan de prominente roddelcolumniste Hedda Hopper, en Chaplin werd in een overwegend kritisch daglicht gesteld.

De controverse rond Chaplin nam toe toen – twee weken nadat de vaderschapsklacht was ingediend – bekend werd dat hij was getrouwd met zijn nieuwste protégée, de 18-jarige Oona O”Neill, de dochter van de Amerikaanse toneelschrijver Eugene O”Neill. Chaplin, toen 54 jaar oud, was zeven maanden eerder aan haar voorgesteld door een filmagent. In zijn autobiografie beschreef Chaplin zijn ontmoeting met O”Neill als “de gelukkigste gebeurtenis van mijn leven”, en beweerde hij de “volmaakte liefde” te hebben gevonden. Chaplins zoon, Charles Jr., meldde dat Oona zijn vader “aanbad”. Het paar bleef getrouwd tot Chaplins dood, en kreeg acht kinderen in 18 jaar: Geraldine Leigh (geb. juli 1944), Michael John (geb. maart 1946), Josephine Hannah (geb. maart 1949), Victoria (geb. mei 1951), Eugene Anthony (geb. augustus 1953), Jane Cecil (geb. mei 1957), Annette Emily (geb. december 1959), en Christopher James (geb. juli 1962).

Chaplin beweerde dat de Barry-processen zijn creativiteit hadden “verlamd”, en het duurde enige tijd voordat hij weer aan het werk ging. In april 1946 begon hij eindelijk met de verfilming van een project dat al sinds 1942 in ontwikkeling was. Monsieur Verdoux was een zwarte komedie, het verhaal van een Franse bankbediende, Verdoux (Chaplin), die zijn baan verliest en rijke weduwen begint te huwen en te vermoorden om zijn gezin te onderhouden. Chaplins inspiratie voor het project kwam van Orson Welles, die hem de hoofdrol wilde laten spelen in een film over de Franse seriemoordenaar Henri Désiré Landru. Chaplin besloot dat het concept “een prachtige komedie zou opleveren”, voor het idee.

In Monsieur Verdoux uitte Chaplin opnieuw zijn politieke opvattingen, bekritiseerde hij het kapitalisme en stelde hij dat de wereld massamoorden aanmoedigt door oorlogen en massavernietigingswapens. Daarom was de film controversieel toen hij in april 1947 werd uitgebracht; Chaplin werd uitgejouwd bij de première, en er gingen stemmen op om de film te boycotten. Monsieur Verdoux was de eerste Chaplin release die zowel kritisch als commercieel faalde in de Verenigde Staten. en Chaplin”s scenario werd genomineerd voor de Academy Awards. Hij was trots op de film en schreef in zijn autobiografie: “Monsieur Verdoux is de slimste en meest briljante film die ik ooit heb gemaakt.”

De negatieve reactie op Monsieur Verdoux was grotendeels het gevolg van veranderingen in Chaplins publieke imago. Samen met de schade van het Joan Barry schandaal, werd hij er publiekelijk van beschuldigd een communist te zijn. Zijn politieke activiteit was toegenomen tijdens de Tweede Wereldoorlog, toen hij campagne voerde voor de opening van een Tweede Front om de Sovjet-Unie te helpen en verschillende Sovjet-Amerikaanse vriendschapsgroepen steunde. Hij was ook bevriend met verschillende verdachte communisten en woonde in Los Angeles functies bij van Sovjet-diplomaten. In het politieke klimaat van het Amerika van 1940 betekende dit dat Chaplin beschouwd werd als, zoals Larcher schrijft, “gevaarlijk progressief en amoreel”. De FBI wilde hem het land uit hebben, en stelde begin 1947 een officieel onderzoek in.

Chaplin ontkende communist te zijn en noemde zichzelf in plaats daarvan een “vredestichter”, maar vond de pogingen van de regering om de ideologie te onderdrukken een onaanvaardbare inbreuk op de burgerlijke vrijheden. Hij wilde niet zwijgen over deze kwestie en protesteerde openlijk tegen de processen tegen leden van de Communistische Partij en de activiteiten van het House Un-American Activities Committee. Chaplin kreeg een dagvaarding om voor het HUAC te verschijnen, maar werd niet opgeroepen om te getuigen. Toen zijn activiteiten breed werden uitgemeten in de pers, en de angst voor de Koude Oorlog toenam, werden er vragen gesteld over het feit dat hij niet het Amerikaanse staatsburgerschap had aangenomen. Er gingen stemmen op om hem te deporteren; in een extreem en wijd gepubliceerd voorbeeld vertelde afgevaardigde John E. Rankin, die de HUAC hielp oprichten, het Congres in juni 1947: “het leven in Hollywood is schadelijk voor het morele weefsel van Amerika.  … zijn weerzinwekkende beelden kunnen worden weggehouden voor de ogen van de Amerikaanse jeugd. Hij zou gedeporteerd moeten worden en onmiddellijk uit de weg geruimd.”

In 2003 onthulden gederubriceerde Britse archieven van het Britse ministerie van Buitenlandse Zaken dat George Orwell in het geheim Chaplin ervan beschuldigde een geheime communist en een vriend van de USSR te zijn. Chaplins naam was één van de 35 die Orwell gaf aan het Information Research Department (IRD), een geheime Britse propaganda-afdeling uit de Koude Oorlog die nauw samenwerkte met de CIA, volgens een document uit 1949 dat bekend staat als Orwell”s lijst. Chaplin was niet de enige acteur in Amerika die door Orwell ervan werd beschuldigd een geheime communist te zijn. Hij beschreef ook de Amerikaanse burgerrechtenleider en acteur Paul Robeson als zijnde “anti-blank”.

Hoewel Chaplin politiek actief bleef in de jaren na de mislukking van Monsieur Verdoux, was zijn volgende film, over een vergeten music hall komiek en een jonge ballerina in Edwardiaans Londen, verstoken van politieke thema”s. Limelight was sterk autobiografisch, met niet alleen toespelingen op Chaplins jeugd en het leven van zijn ouders, maar ook op zijn verlies aan populariteit in de Verenigde Staten. De cast bestond uit verschillende leden van zijn familie, waaronder zijn vijf oudste kinderen en zijn halfbroer, Wheeler Dryden.

De opnamen begonnen in november 1951, toen Chaplin drie jaar aan het verhaal had gewerkt. Hij mikte op een serieuzere toon dan in zijn vorige films en gebruikte regelmatig het woord “melancholie” wanneer hij zijn plannen uitlegde aan zijn tegenspeelster Claire Bloom. Limelight bevatte een cameo van Buster Keaton, die Chaplin castte als zijn toneelpartner in een pantomimescène. Dit was de enige keer dat de komieken samenwerkten in een speelfilm.

Chaplin besloot de wereldpremière van Limelight in Londen te houden, omdat dit het decor van de film was. Toen hij Los Angeles verliet, sprak hij een voorgevoel uit dat hij niet meer terug zou keren. In New York ging hij op 18 september 1952 met zijn gezin aan boord van de RMS Queen Elizabeth. De volgende dag trok de Amerikaanse procureur-generaal James P. McGranery Chaplins inreisvergunning in en verklaarde dat hij een interview zou moeten afleggen over zijn politieke opvattingen en moreel gedrag om de VS opnieuw binnen te mogen. Hoewel McGranery tegen de pers zei dat hij “een vrij goede zaak tegen Chaplin” had, heeft Maland op basis van de FBI-dossiers die in de jaren tachtig werden vrijgegeven, geconcludeerd dat de Amerikaanse regering geen echt bewijs had om Chaplins terugkeer te verhinderen. Het is waarschijnlijk dat hij toegang zou hebben gekregen als hij daarom had gevraagd. Toen Chaplin echter een telegram ontving waarin hij op de hoogte werd gebracht van het nieuws, besloot hij privé zijn banden met de Verenigde Staten te verbreken:

Of ik dat ongelukkige land weer binnenkwam of niet, was van weinig belang voor mij. Ik had hen willen zeggen dat hoe eerder ik uit die haatdragende sfeer weg was, hoe beter, dat ik genoeg had van Amerika”s beledigingen en morele hoogdravendheid …

Omdat al zijn bezittingen in Amerika bleven, onthield Chaplin zich ervan iets negatiefs over het incident tegen de pers te zeggen. Het schandaal trok veel aandacht, maar Chaplin en zijn film werden in Europa warm onthaald. In Amerika bleef men hem vijandig gezind, en hoewel de film enkele positieve kritieken kreeg, werd Limelight op grote schaal geboycot. Hierover nadenkend schrijft Maland dat Chaplins val, van een “ongekende” populariteit, “misschien wel de meest dramatische in de geschiedenis van het sterrendom in Amerika” is.

Ik ben het voorwerp geweest van leugens en propaganda door machtige reactionaire groeperingen die, door hun invloed en met behulp van Amerika”s gele pers, een ongezonde atmosfeer hebben geschapen waarin liberaal gezinde personen kunnen worden uitgekozen en vervolgd. Onder deze omstandigheden is het voor mij vrijwel onmogelijk mijn speelfilmwerk voort te zetten en daarom heb ik mijn verblijf in de Verenigde Staten opgezegd.

Chaplin deed geen poging om terug te keren naar de Verenigde Staten nadat zijn inreisvergunning was ingetrokken, en stuurde in plaats daarvan zijn vrouw om zijn zaken te regelen. Het echtpaar besloot zich in Zwitserland te vestigen en in januari 1953 verhuisde de familie naar hun permanente woning: Manoir de Ban, een 14 hectare groot landgoed met uitzicht op het Meer van Genève in Corsier-sur-Vevey. Chaplin zette zijn huis en studio in Beverly Hills te koop in maart, en leverde zijn vergunning in april in. Het jaar daarop deed zijn vrouw afstand van haar Amerikaanse nationaliteit en werd Brits staatsburger. Chaplin verbrak de laatste van zijn professionele banden met de Verenigde Staten in 1955, toen hij het restant van zijn aandelen in United Artists verkocht, dat al sinds het begin van de jaren veertig in financiële moeilijkheden verkeerde.

Chaplin bleef de hele jaren 1950 een controversiële figuur, vooral nadat hij de Internationale Vredesprijs had gekregen van de door de communisten geleide Wereldvredesraad, en na zijn ontmoetingen met Zhou Enlai en Nikita Chroesjtsjov. Hij begon met de ontwikkeling van zijn eerste Europese film, A King in New York, in 1954. Chaplin kroop in de huid van een verbannen koning die asiel zocht in de Verenigde Staten en verwerkte een aantal van zijn recente ervaringen in het scenario. Zijn zoon Michael werd gecast als een jongen wiens ouders het doelwit zijn van de FBI, terwijl Chaplins personage te maken krijgt met beschuldigingen van communisme. De politieke satire parodieerde HUAC en viel elementen van de jaren ”50 cultuur aan – waaronder consumentisme, plastische chirurgie, en breedbeeld cinema. In een recensie noemde de toneelschrijver John Osborne het Chaplins “meest bittere” en “meest openlijk persoonlijke” film. In een interview in 1957 zei Chaplin, toen hem gevraagd werd zijn politieke opvattingen te verduidelijken: “Wat politiek betreft, ben ik een anarchist. Ik haat regeringen en regels – en boeien … Mensen moeten vrij zijn.”

Chaplin richtte een nieuwe productiemaatschappij op, Attica, en gebruikte Shepperton Studios voor de opnamen. Filmen in Engeland bleek een moeilijke ervaring, omdat hij gewend was aan zijn eigen Hollywood-studio en vertrouwde crew, en niet langer onbeperkte productietijd had. Volgens Robinson had dit een effect op de kwaliteit van de film. A King in New York werd uitgebracht in september 1957, en kreeg gemengde kritieken. Chaplin verbood Amerikaanse journalisten de première in Parijs bij te wonen en besloot de film niet in de Verenigde Staten uit te brengen. Hierdoor werden de inkomsten sterk beperkt, hoewel de film in Europa een matig commercieel succes had. A King in New York werd pas in 1973 in Amerika vertoond.

In de laatste twee decennia van zijn carrière concentreerde Chaplin zich op het opnieuw monteren en scoren van zijn oude films voor heruitgave, samen met het veiligstellen van hun eigendoms- en distributierechten. In een interview dat hij gaf in 1959, het jaar van zijn 70ste verjaardag, verklaarde Chaplin dat er nog steeds “plaats was voor de Kleine Man in het atoomtijdperk”. De eerste van deze heruitgaven was The Chaplin Revue (1959), met nieuwe versies van A Dog”s Life, Shoulder Arms, en The Pilgrim.

In Amerika begon de politieke sfeer te veranderen en werd de aandacht opnieuw op Chaplins films gericht in plaats van op zijn standpunten. In juli 1962 publiceerde The New York Times een hoofdartikel waarin stond dat “wij niet geloven dat de republiek in gevaar zou komen als het onvergeeflijke zwervertje van gisteren de loopplank van een stoomboot of vliegtuig in een Amerikaanse haven zou mogen aflopen”. Dezelfde maand werd Chaplin door de universiteiten van Oxford en Durham onderscheiden met de eredoctorstitel van Doctor in de Letteren. In november 1963 begon het Plaza Theater in New York een jaar lang met een serie Chaplins films, waaronder Monsieur Verdoux en Limelight, die uitstekende kritieken van Amerikaanse critici kregen. In september 1964 verscheen Chaplins memoires, My Autobiography, waar hij sinds 1957 aan had gewerkt. Het 500 pagina”s tellende boek werd een wereldwijde best-seller. Het ging vooral over zijn vroege jaren en zijn persoonlijke leven, en werd bekritiseerd omdat het te weinig informatie over zijn filmcarrière bevatte.

Kort na de publicatie van zijn memoires begon Chaplin te werken aan A Countess from Hong Kong (1967), een romantische komedie gebaseerd op een script dat hij in de jaren dertig voor Paulette Goddard had geschreven. De film speelt zich af op een oceaanstomer, met in de hoofdrollen Marlon Brando als een Amerikaanse ambassadeur en Sophia Loren als een verstekeling die in zijn hut wordt aangetroffen. De film verschilde in verschillende opzichten van Chaplins eerdere producties. Het was de eerste keer dat hij Technicolor en het breedbeeldformaat gebruikte, terwijl hij zich concentreerde op de regie en alleen in een cameo-rol als een zeezieke steward op het scherm verscheen. Hij tekende ook een contract met Universal Pictures en benoemde zijn assistent, Jerome Epstein, tot producer. Chaplin kreeg $600.000 regisseursloon en een percentage van de bruto-opbrengst. A Countess from Hong Kong ging in januari 1967 in première, met ongunstige kritieken, en was een kassucces. Chaplin was diep gekwetst door de negatieve reactie op de film, die zijn laatste zou blijken te zijn.

Aan het eind van de jaren zestig kreeg Chaplin een aantal lichte beroertes, die het begin markeerden van een langzame achteruitgang van zijn gezondheid. Ondanks de tegenslagen schreef hij al snel aan een nieuw filmscript, The Freak, een verhaal over een gevleugeld meisje dat in Zuid-Amerika was gevonden en dat hij wilde gebruiken als hoofdrolspeelster voor zijn dochter Victoria. Zijn broze gezondheid verhinderde dat het project werd gerealiseerd. In het begin van de jaren 1970 concentreerde Chaplin zich op het opnieuw uitbrengen van zijn oude films, waaronder The Kid en The Circus. In 1971 werd hij op het filmfestival van Cannes benoemd tot Commandeur in de Nationale Orde van het Legioen van Eer. Het jaar daarop werd hij geëerd met een speciale onderscheiding door het filmfestival van Venetië.

In 1972 bood de Academy of Motion Picture Arts and Sciences Chaplin een Honorary Award aan, wat Robinson ziet als een teken dat Amerika “het goed wilde maken”. Chaplin aarzelde aanvankelijk om het aanbod aan te nemen, maar besloot toch voor het eerst in 20 jaar naar de VS terug te keren. Het bezoek trok veel aandacht van de pers en op het gala van de Academy Awards kreeg hij een staande ovatie van 12 minuten, de langste in de geschiedenis van de Academy. Zichtbaar geëmotioneerd nam Chaplin zijn onderscheiding in ontvangst voor “het onberekenbare effect dat hij heeft gehad in het maken van de film tot de kunstvorm van deze eeuw”.

Hoewel Chaplin nog plannen had voor toekomstige filmprojecten, was hij halverwege de jaren zeventig erg zwak. Hij kreeg nog een aantal beroertes, waardoor het moeilijk voor hem werd om te communiceren, en hij moest gebruik maken van een rolstoel. Zijn laatste projecten waren het samenstellen van een picturale autobiografie, My Life in Pictures (1974) en het schrijven van een scenario voor A Woman of Paris voor een heruitgave in 1976. Hij verscheen ook in een documentaire over zijn leven, The Gentleman Tramp (1975), geregisseerd door Richard Patterson. In 1975 werd Chaplin tijdens de New Year Honours door Koningin Elizabeth II geridderd, hoewel hij te zwak was om te knielen en de eer in zijn rolstoel in ontvangst nam.

In oktober 1977 was de gezondheid van Chaplin zodanig verslechterd dat hij constante verzorging nodig had. In de vroege ochtend van 25 december 1977 overleed Chaplin thuis na een beroerte in zijn slaap. Hij was 88 jaar oud. De begrafenis, op 27 december, was een kleine en besloten Anglicaanse plechtigheid, volgens zijn wensen. Chaplin werd bijgezet op het kerkhof van Corsier-sur-Vevey. Onder de eerbetonen van de filmindustrie, schreef regisseur René Clair: “Hij was een monument van de cinema, van alle landen en alle tijden… het mooiste geschenk dat de cinema ons heeft gegeven.” Acteur Bob Hope verklaarde: “We hadden het geluk in zijn tijd geleefd te hebben.” Chaplin liet meer dan 100 miljoen dollar na aan zijn weduwe.

Op 1 maart 1978 werd Chaplins kist opgegraven en uit zijn graf gestolen door Roman Wardas en Gantcho Ganev. Het lichaam werd vastgehouden voor losgeld in een poging om geld af te persen van zijn weduwe, Oona Chaplin. Het tweetal werd in mei tijdens een grote politieactie betrapt en Chaplins kist werd begraven teruggevonden in een veld in het nabijgelegen dorp Noville. Hij werd herbegraven op de begraafplaats van Corsier in een gewapend betonnen grafkelder.

Invloeden

Chaplin geloofde dat zijn eerste invloed zijn moeder was, die hem als kind vermaakte door voor het raam te zitten en voorbijgangers na te doen: “door naar haar te kijken leerde ik niet alleen emoties uit te drukken met mijn handen en gezicht, maar ook hoe ik mensen moest observeren en bestuderen”. Chaplins vroege jaren in de music hall stelden hem in staat podiumkomieken aan het werk te zien; hij woonde ook de kerstpantomimes in Drury Lane bij, waar hij de kunst van het clowns spelen leerde door artiesten als Dan Leno. Chaplins jaren bij het Fred Karno gezelschap hadden een vormend effect op hem als acteur en filmmaker. Simon Louvish schrijft dat het gezelschap zijn “oefenterrein” was, en het was hier dat Chaplin leerde om het tempo van zijn komedie te variëren. Het concept van het mengen van pathos met slapstick leerde hij van Karno, die ook elementen van absurditeit gebruikte die bekend werden in Chaplins gags. Uit de filmindustrie putte Chaplin uit het werk van de Franse komiek Max Linder, wiens films hij zeer bewonderde. Bij het ontwikkelen van het Tramp-kostuum en -personage liet hij zich waarschijnlijk inspireren door de Amerikaanse vaudeville-scene, waar zwerversfiguren gebruikelijk waren.

Methode

Chaplin sprak nooit meer dan vluchtig over zijn manier van filmmaken, omdat hij vond dat zoiets zou neerkomen op een goochelaar die zijn eigen illusie bederft. Tijdens zijn leven was er weinig bekend over zijn werkproces, maar onderzoek door filmhistorici – met name de bevindingen van Kevin Brownlow en David Gill die werden gepresenteerd in de driedelige documentaire Unknown Chaplin (1983) – heeft inmiddels zijn unieke werkwijze aan het licht gebracht.

Tot hij met The Great Dictator films met gesproken dialogen begon te maken, draaide Chaplin nooit volgens een volledig script. Veel van zijn vroege films begonnen met slechts een vaag uitgangspunt, bijvoorbeeld “Charlie gaat naar een kuuroord” of “Charlie werkt in een pandjeshuis”. Hij liet dan decors bouwen en werkte samen met zijn stockbedrijf om er gags en “zaken” mee te improviseren, waarbij hij de ideeën bijna altijd op film uitwerkte. Terwijl ideeën werden aanvaard en verworpen, ontstond een narratieve structuur, waarbij Chaplin vaak een reeds voltooide scène opnieuw moest filmen, die anders tegen het verhaal zou zijn ingegaan. Vanaf A Woman of Paris begon Chaplin het filmproces met een voorbereid plot, maar Robinson schrijft dat elke film tot Modern Times “vele metamorfoses en permutaties doormaakte voordat het verhaal zijn definitieve vorm kreeg”.

Door films op deze manier te produceren, deed Chaplin er langer over dan bijna elke andere filmmaker in die tijd. Als hij geen ideeën meer had, nam hij vaak een pauze voor de opnames, die dagen konden duren, terwijl hij de studio in gereedheid hield voor als de inspiratie terugkwam. Wat het proces verder vertraagde was Chaplins rigoureuze perfectionisme. Volgens zijn vriend Ivor Montagu zou “niets dan perfectie goed zijn” voor de filmmaker. Omdat hij zijn films persoonlijk financierde, stond het Chaplin vrij dit doel na te streven en zoveel opnamen te maken als hij maar wilde. Het aantal was vaak buitensporig, bijvoorbeeld 53 takes voor elke afgewerkte take in The Kid. Voor The Immigrant, een korte film van 20 minuten, schoot Chaplin 40.000 voet film – genoeg voor een speelfilmlengte.

Geen enkele andere filmmaker heeft ooit zo volledig elk aspect van het werk beheerst, elk werk gedaan. Als hij dat had gekund, zou Chaplin elke rol hebben gespeeld en (zoals zijn zoon Sydney humoristisch maar scherpzinnig opmerkte) elk kostuum hebben genaaid.

Chaplin beschreef zijn werkwijze als “pure volharding tot op het punt van waanzin” en werd volledig in beslag genomen door de productie van een film. Robinson schrijft dat zelfs in Chaplins latere jaren, zijn werk “voorrang bleef krijgen op alles en iedereen”. De combinatie van verhaalimprovisatie en niet aflatend perfectionisme – waardoor dagen van inspanning en duizenden meters film verspild werden, alles tegen enorme kosten – bleek vaak belastend voor Chaplin, die uit frustratie uithaalde naar zijn acteurs en crew.

Chaplin had volledige controle over zijn films, in die mate zelfs dat hij de andere rollen van zijn cast uitbeeldde en verwachtte dat zij hem exact zouden imiteren. Hij monteerde al zijn films zelf en doorzocht de grote hoeveelheden beeldmateriaal om precies het beeld te krijgen dat hij wilde. Als gevolg van zijn volledige onafhankelijkheid werd hij door filmhistoricus Andrew Sarris bestempeld als een van de eerste auteur-filmmakers. Chaplin kreeg wel hulp, met name van zijn vaste cinematograaf Roland Totheroh, zijn broer Sydney Chaplin, en verschillende assistent-regisseurs zoals Harry Crocker en Charles Reisner.

Stijl en thema”s

Hoewel Chaplins komische stijl in grote lijnen wordt omschreven als slapstick, wordt hij beschouwd als terughoudend en intelligent, waarbij filmhistoricus Philip Kemp zijn werk omschrijft als een mix van “behendige, balletachtige fysieke komedie en doordachte, op situaties gebaseerde gags”. Chaplin week af van de conventionele slapstick door het tempo te vertragen en het komische potentieel van elke scène uit te putten, met meer aandacht voor de ontwikkeling van de relatie van de kijker tot de personages. In tegenstelling tot de conventionele slapstick komedies, stelt Robinson dat de komische momenten in Chaplins films zich concentreren op de houding van de Tramp tegenover de dingen die hem overkomen: de humor komt niet van de Tramp die tegen een boom botst, maar van het feit dat hij zijn hoed verontschuldigend naar de boom opheft. Dan Kamin schrijft dat Chaplins “eigenzinnige maniertjes” en “serieuze houding temidden van slapstick-actie” andere sleutelaspecten van zijn komedie zijn, terwijl de surreële transformatie van voorwerpen en het gebruik van in-camera trucs ook veel voorkomende kenmerken zijn.

Chaplins stomme films volgen meestal de pogingen van de zwerver om te overleven in een vijandige wereld. Het personage leeft in armoede en wordt vaak slecht behandeld, maar blijft vriendelijk en opgewekt; zijn sociale positie trotserend, streeft hij ernaar als een heer gezien te worden. Zoals Chaplin in 1925 zei: “Het hele punt van de Little Fellow is dat het niet uitmaakt hoe laag hij op zijn kont zit, het maakt niet uit hoe goed de jakhalzen erin slagen hem te verscheuren, hij is nog steeds een man van waardigheid.” De vagebond trotseert autoritaire figuren, waardoor Robinson en Louvish hem zien als een vertegenwoordiger van de minderbedeelden – een “everyman turned heroic saviour”. Hansmeyer merkt op dat verschillende van Chaplins films eindigen met “de dakloze en eenzame Tramp optimistisch … de zonsondergang tegemoet … om zijn reis voort te zetten.”

Het is paradoxaal dat tragedie de geest van spot stimuleert … spot, veronderstel ik, is een houding van verzet; we moeten lachen in het aangezicht van onze hulpeloosheid tegenover de krachten van de natuur – of krankzinnig worden.

Het inbrengen van pathos is een bekend aspect van Chaplins werk, en Larcher merkt op dat zijn reputatie voor “sentimentaliteit in zijn films uit verschillende bronnen komt, waarbij Louvish wijst op “persoonlijk falen, de strenge regels van de maatschappij, economische rampspoed, en de elementen”. Chaplin baseerde zich soms op tragische gebeurtenissen bij het maken van zijn films, zoals in het geval van The Gold Rush (1925), dat geïnspireerd was op het lot van de Donner Party. Constance B. Kuriyama heeft ernstige onderliggende thema”s geïdentificeerd in de vroege komedies, zoals hebzucht (The Gold Rush) en verlies (illegitimiteit (en drugsgebruik (Easy Street, 1917). Hij verkende deze onderwerpen vaak op ironische wijze en maakte komedie van het lijden.

Sociaal commentaar was een kenmerk van Chaplins films vanaf het begin van zijn carrière, omdat hij de underdog in een sympathiek licht plaatste en de moeilijkheden van de armen belichtte. Later, toen hij een grote belangstelling voor de economie ontwikkelde en zich verplicht voelde zijn standpunten uit te dragen, begon Chaplin openlijk politieke boodschappen in zijn films te verwerken. Modern Times (1936) toonde fabrieksarbeiders in erbarmelijke omstandigheden, The Great Dictator (1940) parodieerde Adolf Hitler en Benito Mussolini en eindigde in een toespraak tegen nationalisme, Monsieur Verdoux (1947) bekritiseerde oorlog en kapitalisme, en A King in New York (1957) viel het McCarthyisme aan.

Verschillende van Chaplins films bevatten autobiografische elementen, en de psycholoog Sigmund Freud geloofde dat Chaplin “altijd alleen zichzelf speelt zoals hij was in zijn troosteloze jeugd”. The Kid zou een weerspiegeling zijn van Chaplins jeugdtrauma toen hij naar een weeshuis werd gestuurd, de hoofdpersonen in Limelight (1952) bevatten elementen uit het leven van zijn ouders, en A King in New York verwijst naar Chaplins ervaringen met het feit dat hij door de Verenigde Staten werd gemeden. Veel van zijn decors, vooral in straatscènes, vertonen een sterke gelijkenis met Kennington, waar hij opgroeide. Stephen M. Weissman heeft betoogd dat Chaplins problematische relatie met zijn geesteszieke moeder vaak werd weerspiegeld in zijn vrouwelijke personages en in het verlangen van de Tramp om hen te redden.

Wat de structuur van Chaplins films betreft, ziet de geleerde Gerald Mast ze eerder als schetsen die met elkaar verbonden zijn door hetzelfde thema en dezelfde setting, dan dat ze een strak samenhangende verhaallijn hebben. Visueel zijn zijn films eenvoudig en economisch, met scènes die worden uitgebeeld alsof ze zich op een toneel afspelen. Zijn benadering van filmen werd beschreven door art director Eugène Lourié: “Chaplin dacht niet in ”artistieke” beelden als hij aan het filmen was. Hij geloofde dat actie het belangrijkste was. De camera is er om de acteurs te fotograferen”. In zijn autobiografie schreef Chaplin: “Eenvoud is het beste … pompeuze effecten vertragen de actie, zijn saai en onaangenaam … De camera moet zich niet opdringen.” Deze aanpak heeft sinds de jaren veertig kritiek uitgelokt omdat hij “ouderwets” zou zijn, terwijl de filmgeleerde Donald McCaffrey het ziet als een aanwijzing dat Chaplin film als medium nooit helemaal begrepen heeft. Kamin merkt echter op dat Chaplins komische talent niet voldoende zou zijn om grappig te blijven op het scherm als hij niet over een “vermogen zou beschikken om scènes specifiek voor het medium film te bedenken en te regisseren”.

Samenstellen

Chaplin ontwikkelde als kind een passie voor muziek en leerde zichzelf piano, viool en cello spelen. Hij vond de muzikale begeleiding van een film belangrijk, en vanaf A Woman of Paris kreeg hij steeds meer belangstelling op dit gebied. Met de komst van de geluidstechnologie begon Chaplin voor City Lights (1931) een door hemzelf gecomponeerde gesynchroniseerde orkestrale soundtrack te gebruiken. Daarna componeerde hij de partituren voor al zijn films, en van eind jaren 1950 tot aan zijn dood componeerde hij de partituren voor al zijn stomme speelfilms en enkele van zijn korte films.

Omdat Chaplin geen geschoold musicus was, kon hij geen bladmuziek lezen en had hij de hulp nodig van professionele componisten, zoals David Raksin, Raymond Rasch en Eric James, bij het maken van zijn partituren. Voor het opnameproces werden muzikaal leiders aangetrokken, zoals Alfred Newman voor City Lights. Hoewel sommige critici beweren dat de componisten die met hem samenwerkten de eer voor zijn filmmuziek moeten krijgen, benadrukte Raksin – die met Chaplin aan Modern Times werkte – Chaplins creatieve positie en actieve deelname aan het componeerproces. Dit proces, dat maanden kon duren, begon met Chaplin die de componist(en) precies beschreef wat hij wilde en de deuntjes zong of speelde die hij op de piano had geïmproviseerd. Deze melodieën werden dan verder ontwikkeld in een nauwe samenwerking tussen de componist(en) en Chaplin. Volgens filmhistoricus Jeffrey Vance “deed hij weliswaar een beroep op medewerkers om een gevarieerde en complexe instrumentatie te arrangeren, maar was de muzikale noodzaak de zijne, en geen noot in een partituur van Chaplin werd zonder zijn instemming geplaatst”.

Chaplins composities leverden drie populaire liedjes op. “Smile”, oorspronkelijk gecomponeerd voor Modern Times (1936) en later op tekst gezet door John Turner en Geoffrey Parsons, was een hit voor Nat King Cole in 1954. Voor Limelight componeerde Chaplin “Terry”s Theme”, dat door Jimmy Young gepopulariseerd werd als “Eternally” (1952). Ten slotte bereikte “This Is My Song”, uitgevoerd door Petula Clark voor A Countess from Hong Kong (1967), nummer één in de Britse en andere Europese hitlijsten. Chaplin ontving ook zijn enige Oscar voor zijn compositiewerk, want het Limelight-thema won een Academy Award voor Best Original Score in 1973, na de heruitgave van de film.

In 1998 noemde filmcriticus Andrew Sarris Chaplin “misschien wel de belangrijkste artiest die de cinema heeft voortgebracht, zeker haar meest buitengewone vertolker en waarschijnlijk nog steeds haar meest universele icoon”. Hij wordt door het British Film Institute omschreven als “een torenhoge figuur in de wereldcultuur”, en werd opgenomen in Time magazine”s lijst van de “100 Belangrijkste Mensen van de 20ste Eeuw” omdat hij “miljoenen mensen heeft laten lachen” en omdat hij “min of meer de wereldwijde herkenbaarheid heeft uitgevonden en heeft geholpen een industrie in een kunst te veranderen”. In 1999 rangschikte het American Film Institute Chaplin als de 10de grootste mannelijke ster van de klassieke Hollywood Cinema. Chaplin werd verkozen tot nr. 2 van de “Greatest Movie Stars of the 20th Century” poll en nr. 4 van de “Greatest Directors of the 20th Century” poll, uitgevoerd door het Japanse filmtijdschrift Kinema Junpo.

Het beeld van de zwerver is een deel van de cultuurgeschiedenis geworden; volgens Simon Louvish is het personage herkenbaar voor mensen die nog nooit een film van Chaplin hebben gezien, en op plaatsen waar zijn films nooit worden vertoond. De criticus Leonard Maltin heeft geschreven over het “unieke” en “onuitwisbare” karakter van de Tramp, en stelde dat geen enkele andere komiek zijn “wereldwijde impact” evenaarde. Richard Schickel prees het personage en suggereerde dat Chaplins films met de Tramp de meest “welsprekende, rijk komische uitdrukkingen van de menselijke geest” uit de filmgeschiedenis bevatten. Memorabilia in verband met het personage brengen nog steeds grote bedragen op veilingen op: in 2006 werden een bolhoed en een bamboestok, die deel uitmaakten van het kostuum van de Tramp, op een veiling in Los Angeles gekocht voor 140.000 dollar.

Als filmmaker wordt Chaplin beschouwd als een pionier en een van de meest invloedrijke figuren van het begin van de twintigste eeuw. Hij wordt vaak gezien als een van de eerste kunstenaars van het medium. Filmhistoricus Mark Cousins schreef dat Chaplin “niet alleen de beeldtaal van de cinema veranderde, maar ook de sociologie en de grammatica” en beweert dat Chaplin even belangrijk was voor de ontwikkeling van de komedie als het genre, zoals D.W. Griffith dat was voor het drama. Hij was de eerste die komedie op lange speelfilmlengte populair maakte en die het tempo van de actie vertraagde door er pathos en subtiliteit aan toe te voegen. Hoewel zijn werk meestal als slapstick wordt geclassificeerd, was Chaplins drama A Woman of Paris (1923) van grote invloed op Ernst Lubitsch” film The Marriage Circle (1924) en speelde zo een rol in de ontwikkeling van de “gesofisticeerde komedie”. Volgens David Robinson werden Chaplins vernieuwingen “snel geassimileerd om deel uit te maken van de gangbare praktijk van het filmambacht”. Filmmakers die Chaplin als een invloed noemden zijn onder meer Federico Fellini (die Chaplin “een soort Adam noemde, van wie we allemaal afstammen”), Jacques Tati (“Zonder hem had ik nooit een film gemaakt”), René Clair (“Hij inspireerde praktisch elke filmmaker”), François Truffaut (“Mijn religie is cinema. Ik geloof in Charlie Chaplin…”), Billy Wilder, en Richard Attenborough. De Russische filmmaker Andrei Tarkovsky prees Chaplin als “de enige persoon die zonder enige twijfel de filmgeschiedenis is ingegaan. De films die hij achterliet kunnen nooit oud worden.” De Indiase filmmaker Satyajit Ray zei over Chaplin: “Als er één naam is waarvan gezegd kan worden dat hij de cinema symboliseert, dan is het Charlie Chaplin wel… Ik weet zeker dat Chaplins naam zal blijven voortbestaan, zelfs als de cinema ophoudt te bestaan als een medium van artistieke expressie. Chaplin is werkelijk onsterfelijk.” De Franse auteur Jean Renoir”s favoriete filmmaker was Chaplin.

Chaplin heeft ook het werk van latere komieken sterk beïnvloed. Marcel Marceau zei dat hij geïnspireerd was om een mime-artiest te worden na het zien van Chaplin, terwijl de acteur Raj Kapoor zijn scherm personage baseerde op de Tramp. Mark Cousins heeft de komische stijl van Chaplin ook ontdekt in het Franse personage Monsieur Hulot en het Italiaanse personage Totò. Op andere gebieden inspireerde Chaplin mede de stripfiguren Felix the Cat en was hij van invloed op de Dada-kunstbeweging. Als een van de oprichters van United Artists had Chaplin ook een rol in de ontwikkeling van de filmindustrie. Gerald Mast heeft geschreven dat hoewel UA nooit een grote maatschappij is geworden zoals MGM of Paramount Pictures, het idee dat regisseurs hun eigen films konden produceren “zijn tijd ver vooruit was”.

In 1992 plaatste de Sight & Sound Critics” Top Ten Poll Chaplin op nr. 5 in zijn lijst van “Top 10 Regisseurs” aller tijden. In de 21e eeuw worden verschillende van Chaplins films nog steeds beschouwd als klassiekers en als een van de beste die ooit zijn gemaakt. In de Sight & Sound poll van 2012, die de “top tien” van filmcritici en regisseurs samenstelt om de meest geprezen films van elke groep te bepalen, stond City Lights in de top 50 van de critici, Modern Times in de top 100, en The Great Dictator en The Gold Rush in de top 250. In de top 100 van films gestemd door regisseurs stond Modern Times op nummer 22, City Lights op nummer 30, en The Gold Rush op nummer 91. Alle films van Chaplin kregen een stem. Chaplin stond in 2005 op nummer 35 van Empire magazine”s “Top 40 Greatest Directors of All-Time” lijst. In 2007 noemde het American Film Institute City Lights de 11e beste Amerikaanse film aller tijden, terwijl The Gold Rush en Modern Times opnieuw in de top 100 stonden. Er worden nog steeds regelmatig boeken over Chaplin gepubliceerd en hij is een populair onderwerp voor mediawetenschappers en filmarchivarissen. Veel van Chaplins films zijn op dvd en Blu-ray uitgebracht.

De nalatenschap van Chaplin wordt namens zijn kinderen beheerd door het Chaplin-kantoor, dat in Parijs is gevestigd. Het bureau vertegenwoordigt Association Chaplin, opgericht door enkele van zijn kinderen “ter bescherming van de naam, het imago en de morele rechten” op zijn oeuvre, Roy Export SAS, die de auteursrechten bezit op de meeste van zijn films die na 1918 zijn gemaakt, en Bubbles Incorporated S.A., die de auteursrechten op zijn imago en naam bezit. Hun centrale archief wordt bewaard in de archieven van Montreux, Zwitserland en gescande versies van de inhoud, waaronder 83.630 afbeeldingen, 118 scripts, 976 manuscripten, 7.756 brieven, en duizenden andere documenten, zijn beschikbaar voor onderzoeksdoeleinden in het Chaplin Research Centre in de Cineteca di Bologna. Het fotoarchief, dat ongeveer 10.000 foto”s uit Chaplins leven en carrière omvat, wordt bewaard in het Musée de l”Elysée in Lausanne, Zwitserland. Het British Film Institute heeft ook de Charles Chaplin Research Foundation opgericht, en in juli 2005 werd in Londen de eerste internationale Charles Chaplin-conferentie gehouden. Elementen voor veel van Chaplins films worden bewaard door het Academy Film Archive als onderdeel van de Roy Export Chaplin Collection.

Herdenking en eerbetoon

Het laatste huis van Chaplin, Manoir de Ban in Corsier-sur-Vevey, Zwitserland, is omgebouwd tot een museum met de naam “Chaplin”s World”. Het opende op 17 april 2016 na vijftien jaar ontwikkeling, en wordt door Reuters omschreven als “een interactief museum dat het leven en werk van Charlie Chaplin laat zien”. Op de 128ste verjaardag van zijn geboorte, verkleedden een recordaantal van 662 mensen zich als de Tramp tijdens een evenement georganiseerd door het museum. Eerder had het Museum of the Moving Image in Londen een permanente tentoonstelling over Chaplin en in 1988 een tentoonstelling gewijd aan zijn leven en carrière. In het Londense filmmuseum was van 2010 tot 2013 een tentoonstelling te zien onder de naam Charlie Chaplin – The Great Londoner.

In Londen staat op Leicester Square een standbeeld van Chaplin als de Tramp, gebeeldhouwd door John Doubleday en onthuld in 1981. In de stad is ook een weg naar hem genoemd in het centrum van Londen, “Charlie Chaplin Walk”, waar het BFI IMAX is gevestigd. Er zijn negen blauwe gedenkplaten voor Chaplin in Londen, Hampshire en Yorkshire. De Zwitserse stad Vevey noemde in 1980 een park ter ere van hem en richtte er in 1982 een standbeeld op. In 2011 werden in Vevey ook twee grote muurschilderingen van Chaplin op twee gebouwen van 14 verdiepingen onthuld. Chaplin werd ook geëerd door de Ierse stad Waterville, waar hij in de jaren zestig enkele zomers met zijn gezin doorbracht. In 1998 werd er een standbeeld opgericht en sinds 2011 wordt in de stad het jaarlijkse Charlie Chaplin Comedy Film Festival georganiseerd, dat werd opgericht om Chaplins nalatenschap te eren en nieuw komisch talent te tonen.

Als ander eerbetoon is een kleine planeet, 3623 Chaplin (ontdekt door de Sovjet-astronoom Lyudmila Karachkina in 1981) naar Charlie genoemd. In de jaren 1980 werd de afbeelding van de Tramp door IBM gebruikt om reclame te maken voor hun personal computers. De 100e verjaardag van Chaplin in 1989 werd gemarkeerd met verschillende evenementen over de hele wereld, en op 15 april 2011, een dag voor zijn 122e verjaardag, vierde Google hem met een speciale Google Doodle-video op zijn wereldwijde homepages en homepages van andere landen. Veel landen, verspreid over zes continenten, hebben Chaplin geëerd met een postzegel.

Karakteriseringen

Chaplin is het onderwerp van een biografische film, Chaplin (1992) geregisseerd door Richard Attenborough, met Robert Downey Jr. in de titelrol en Geraldine Chaplin als Hannah Chaplin. Hij is ook een personage in de historische dramafilm The Cat”s Meow (2001), gespeeld door Eddie Izzard, en in de tv-film The Scarlett O”Hara War (1980), gespeeld door Clive Revill. Een televisieserie over Chaplins kindertijd, Young Charlie Chaplin, werd in 1989 uitgezonden op PBS, en werd genomineerd voor een Emmy Award voor Outstanding Children”s Program. De Franse film The Price of Fame (2014) is een gefictionaliseerd verslag van de overval op het graf van Chaplin.

Het leven van Chaplin is ook het onderwerp geweest van verschillende toneelproducties. Twee musicals, Little Tramp en Chaplin, werden in het begin van de jaren 1990 geproduceerd. In 2006 creëerden Thomas Meehan en Christopher Curtis nog een musical, Limelight: The Story of Charlie Chaplin, die voor het eerst werd opgevoerd in het La Jolla Playhouse in San Diego in 2010. Twee jaar later werd de musical aangepast voor Broadway, onder de nieuwe titel Chaplin – A Musical. Chaplin werd in beide producties vertolkt door Robert McClure. In 2013 gingen in Finland twee toneelstukken over Chaplin in première: Chaplin in het Svenska Teatern, en Kulkuri (The Tramp) in het Tampere Workers” Theatre.

Chaplin is ook gekarakteriseerd in literaire fictie. Hij is de hoofdpersoon van Robert Coovers korte verhaal “Charlie in the House of Rue” (herdrukt in Coovers bundel A Night at the Movies uit 1987), en van Glen David Golds Sunnyside (2009), een historische roman die zich afspeelt in de periode van de Eerste Wereldoorlog. Een dag uit het leven van Chaplin in 1909 wordt gedramatiseerd in het hoofdstuk getiteld “Modern Times” in Alan Moore”s Jerusalem (2016), een roman die zich afspeelt in de woonplaats van de auteur, Northampton, Engeland.

Chaplin kwam tot leven in een stripverhaal dat zijn naam droeg en 30 jaar lang verscheen in de Britse vooroorlogse humoristische strip Funny Wonder. De strip begon in 1915 en werd voornamelijk getekend door Bertie Brown; het was een van de vroegste strips die geïnspireerd waren op de populariteit van een beroemdheid. Een gelijkaardige strip, Charlie Chaplin”s Comic Capers, door Stuart Carothers en later Elzie C. Segar, werd in de Verenigde Staten gesyndiceerd van 29 maart 1915 tot 16 september 1917. In Frankrijk maakte Raoul Thomen in 1922 de strip Les Aventures Acrobatiques de Charlot (“Charlot”s Acrobatische Avonturen”). Thomen”s strip verscheen bijna 20 jaar lang in Franse kindertijdschriften. De stripavonturen van Charlot werden voortgezet door andere tekenaars, tot 1963. De strip is in vele albums verzameld.

Chaplin ontving vele onderscheidingen en eerbewijzen, vooral op latere leeftijd. In 1975 werd hij in de New Year Honours benoemd tot Knight Commander of the Order of the British Empire (KBE). In 1962 ontving hij ook een eredoctoraat in de letteren van de Universiteit van Oxford en de Universiteit van Durham. In 1965 won hij samen met Ingmar Bergman de Erasmusprijs en in 1971 werd hij door de Franse regering benoemd tot Commandeur in de Nationale Orde van het Legioen van Eer.

Vanuit de filmindustrie ontving Chaplin in 1972 een speciale Gouden Leeuw op het filmfestival van Venetië, en in hetzelfde jaar een Lifetime Achievement Award van de Lincoln Center Film Society. Deze laatste wordt sindsdien jaarlijks uitgereikt aan filmmakers als The Chaplin Award. Chaplin kreeg in 1972 een ster op de Hollywood Walk of Fame, nadat hij eerder was uitgesloten vanwege zijn politieke overtuigingen.

Chaplin ontving drie Academy Awards: een Honorary Award voor “veelzijdigheid en genialiteit in acteren, schrijven, regisseren en produceren van The Circus” in 1929, een tweede Honorary Award voor “het onberekenbare effect dat hij heeft gehad in het maken van speelfilms tot de kunstvorm van deze eeuw” in 1972, en een prijs voor Beste Score in 1973 voor Limelight (gedeeld met Ray Rasch en Larry Russell). Hij werd verder genomineerd in de categorieën Beste Acteur, Beste Originele Scenario, en Beste Film (als producent) voor The Great Dictator, en kreeg nog een nominatie voor Beste Originele Scenario voor Monsieur Verdoux. In 1976 werd Chaplin benoemd tot Fellow van de British Academy of Film and Television Arts (BAFTA).

Zes films van Chaplin zijn door de United States Library of Congress geselecteerd voor bewaring in de National Film Registry: The Immigrant (1917), The Kid (1921), The Gold Rush (1925), City Lights (1931), Modern Times (1936), en The Great Dictator (1940).

Geregisseerde kenmerken:

Bronnen

  1. Charlie Chaplin
  2. Charlie Chaplin