Heilige Roomse Rijk

Samenvatting

Het Heilige Roomse Rijk, zoals het in de meeste Franstalige bronnen voorkomt, was een nu verdwenen politieke groepering van landen in West-, Midden- en Zuid-Europa, gesticht in de Middeleeuwen en van de 16e tot de 18e eeuw het Heilige Roomse Rijk van de Teutoonse Natie (Latijn: Sacrum Romanum Imperium Nationis Teutonicae) of het Heilige Roomse Rijk van de Duitse Natie (Duits: Heiliges Römisches Reich Deutscher Nation) genoemd. Het wordt soms ook het “Eerste Rijk” (Erstes Reich) of het “Oude Rijk” (Altes Reich) genoemd, om het te onderscheiden van het in 1871 gestichte Duitse Rijk (Deutsches Reich).

Maar de Germaanse verwijzing die de neiging heeft het met de Duitse geschiedenis te vereenzelvigen, is niet aanwezig in de geschiedenisboeken van andere landen: het wordt in het Engels Heilig Rooms Rijk genoemd, in het Latijn Sacrum Imperium Romanum, in het Duits Heiliges Römisches Reich, in het Italiaans Sacro Romano Impero, in het Nederlands Heilige Roomse Rijk en in het Frans Heilig Rooms Rijk (afgekort SER): zijn vorsten droegen de titel van “Keizer der Romeinen”. Deze naam, aanwezig vanaf zijn stichting in de 10e eeuw tot zijn afschaffing in het begin van de 19e eeuw door Napoleon I, drukt de aanspraak uit om, via het westelijke rijk van de Karolingers, het Romeinse Rijk op te volgen; het bijvoeglijk naamwoord Heilig, waarvan de akte dateert van 1157, werd toegevoegd tijdens de regering van Frederik Barbarossa om het Goddelijke Recht uit te drukken dat de troonsbestijging van de keizers voorzat

Het was onder de Ottoonse dynastie in de tiende eeuw dat het keizerrijk werd gevormd uit het voormalige Karolingische Oost-Frankrijk. De benaming Sacrum Imperium wordt voor het eerst vermeld in 1157, en de titel Sacrum Romanum Imperium verschijnt rond 1184, om vanaf 1254 definitief te worden gebruikt. De aanvulling Deutscher Nation (in het Latijn Nationis Teutonicae, in het Frans “de Nation teutonique”) werd in de 15e eeuw toegevoegd. De omvang en de grenzen van het Heilige Roomse Rijk zijn in de loop der eeuwen aanzienlijk veranderd. Ten tijde van zijn grootste uitbreiding omvatte het rijk bijna het gehele grondgebied van het huidige Midden-Europa, Nederland, België, Luxemburg, Zwitserland en delen van Frankrijk en Italië. Zijn geschiedenis en beschaving zijn dus een erfgoed dat door veel van de huidige Europese staten wordt gedeeld.

De moderne tijd markeert de structurele onmogelijkheid voor het Imperium om offensieve oorlogen te voeren, om zijn macht en zijn grondgebied uit te breiden. Vanaf dat moment waren haar belangrijkste taken de verdediging van het recht en het bewaren van de vrede. Het Rijk moest zorgen voor politieke stabiliteit en vreedzame oplossing van conflicten door de dynamiek van de macht in te dammen: het bood de onderdanen bescherming tegen de willekeur van de heren, en de lagere ordes tegen inbreuken op de wet door de hogere ordes en door het Rijk zelf. Vanaf 1648 werden aangrenzende staten grondwettelijk geïntegreerd als keizerlijke staten; het keizerrijk vervulde toen ook deze vredestichtende functie in de constellatie van Europese mogendheden.

Vanaf het midden van de 18e eeuw kon het Rijk zijn leden niet langer beschermen tegen de expansionistische politiek van binnen- en buitenlandse mogendheden. Dit was een van de oorzaken van zijn ineenstorting. De Napoleontische veroveringen en de oprichting van de Rijnbond toonden de zwakte van het Heilige Roomse Rijk aan. Het Heilige Roomse Rijk verdween op 6 augustus 1806 toen keizer Frans II zijn kroon neerlegde om alleen keizer van Oostenrijk te worden en, zoals Ferdinand Lot schrijft, 6 augustus 1806, de datum waarop Frans II afstand deed van zijn status als keizer der Romeinen, kan worden beschouwd als de wettelijke doodsakte van het Romeinse Rijk.

Vanwege zijn pré-nationale stichting en zijn supranationale karakter heeft het Heilige Roomse Rijk nooit geleid tot de vorming van een moderne natiestaat, in tegenstelling tot Frankrijk of het Verenigd Koninkrijk. Het Heilige Roomse Rijk bleef een monarchale en corporatieve entiteit, bestuurd door een keizer en de keizerlijke staten, met zeer weinig keizerlijke instellingen als zodanig.

Het Heilige Roomse Rijk wordt vooral gedefinieerd door ontkenningen:

Het keizerrijk heeft echter kenmerken van al deze staatsvormen.

Als een “overkoepelende organisatie” omvat het rijk vele gebieden en dient het als juridisch kader voor het samenleven van de verschillende heren. Deze prinsen en hertogen zijn bijna autonoom, maar niet soeverein. Zij erkennen de keizer als de heerser van het rijk en onderwerpen zich aan de wetten, de jurisdictie en de besluiten van de keizerlijke Rijksdag, maar zij nemen actief deel aan en oefenen invloed uit op de keizerlijke politiek, te beginnen bij de verkiezing van de keizer en door deel te nemen aan diëten en andere vertegenwoordigingen van het rijk. In tegenstelling tot andere landen waren de inwoners niet de directe onderdanen van de keizer. Elk onmiddellijk gebied heeft zijn eigen heer, en elke vrije stad van het Rijk heeft zijn burgemeester.

Het Heilige Roomse Rijk neigt er uiteindelijk toe te worden gedefinieerd als een “complementaire staat”, een begrip dat in 1999 werd geïntroduceerd door Georg Schmidt (de).

De geschiedenis van het Heilige Roomse Rijk wordt gekenmerkt door een strijd over zijn aard. Niet in staat om de regionale koppigheid van de gebieden te doorbreken, viel het uiteen in een vormeloze confederatie. Dit is de Kleinstaaterei.

Door zijn naam beweert het Heilige Roomse Rijk rechtstreeks verwant te zijn aan het oude Romeinse Rijk en, evenals het Byzantijnse Rijk, aan het idee van universele heerschappij. Het was in de 11e eeuw dat dit idee van universaliteit zijn intrede deed in het Heilige Roomse Rijk. Tegelijkertijd werd gevreesd voor de profetieën van Daniël, die had voorspeld dat er vier rijken zouden komen die zouden leiden tot de komst van de Antichrist en daarmee tot de Apocalyps op aarde. Dit is waarom het Romeinse Rijk niet zou instorten.

De term “heilige” onderstreept het goddelijke recht van de keizer en legitimeert zijn macht. Door in het jaar 800 te aanvaarden dat hij door Paus Leo III tot keizer werd gekroond, stichtte Karel de Grote zijn rijk in de continuïteit van het Romeinse Rijk. De Byzantijnen beschouwden het West-Romeinse Rijk als zelfbenoemd en onwettig. Voltaire merkte op dat “dit lichaam dat het Heilige Roomse Rijk werd en nog steeds wordt genoemd, in geen enkel opzicht heilig, Romeins of keizerrijk was”.

Toen het rijk in het midden van de tiende eeuw werd gesticht, droeg het nog niet de titel van heilige. De eerste keizer, Otto I, en zijn opvolgers zagen zichzelf en werden gezien als Gods vertegenwoordigers op aarde en dus als de eerste beschermers van de katholieke kerk. Het is dus niet nodig de nadruk te leggen op de heiligheid van het rijk, dat nog steeds Regnum Francorum orientalium of Regnum Francorum wordt genoemd. In de keizerlijke titulatuur van de Ottoniërs vinden we echter de componenten die daarna van toepassing zijn. In de akten van Otto II, gedateerd 982 tijdens zijn Italiaanse veldtocht, is de titel Romanorum imperator augustus (Augustijner keizer der Romeinen) te lezen, een titel die was voorbehouden aan de Basiliaan van Byzantium. Zijn opvolger Otto III verhief zijn titel boven alle wereldlijke en geestelijke machten door zichzelf, net als de paus, de titels “Dienaar van Jezus Christus” en later zelfs “Dienaar van de Apostelen” toe te kennen.

Sacrum imperium

De heilige invloed van het rijk werd ondermijnd en vervolgens onderdrukt door de paus tijdens het Investituurgeschil van 1075 tot 1122. De Latijnse uitdrukking sacrum imperium werd onder Frederik Barbarossa bedacht toen de pausen probeerden het rijk aan het priesterschap te onderwerpen. Het wordt vermeld in 1157, in de beginperiode van het kanselierschap van Renaud van Dassel: de eerste bekende vermelding ervan komt voor in een document dat dateert van de laatste week van maart. Het rijk werd onafhankelijk verklaard van het pausdom. Het is gebaseerd op de continuïteit van de heilige geschiedenis. Dit kan een bewuste poging zijn om zich in de oude Romeinse traditie te integreren. Historisch onderzoek trekt deze stelling echter in twijfel, omdat het ook een specifiek Staufiaans concept zou kunnen zijn, vooral omdat in de oudheid niet het Romeinse Rijk heilig was, maar de persoon van de keizer.

Sacrum Romanum imperium

De Latijnse formule sacrum Romanum imperium verscheen onder Frederik Barbarossa. Het wordt reeds in 1180 vermeld: de eerste bekende vermelding – het genitief “sacri romani imperii” – staat in een oorkonde van 14 juni, waarvan het origineel, afkomstig uit de collectie van de Romaanse kerk van Santa Maria in Via Lata, wordt bewaard in de Apostolische Bibliotheek van het Vaticaan. Tijdens het interregnum van 1250 tot 1273, toen geen van de drie gekozen koningen erin slaagde de anderen te overwinnen, noemde het Rijk zichzelf het Romeinse Rijk met de term “heilig”. Vanaf 1254 werd de Latijnse naam Sacrum Romanum Imperium (in het Duits Heiliges Römisches Reich) gebruikt. Pas onder het bewind van Karel IV werd het in Duitstalige documenten gebruikt. Juist in de periode zonder keizer in het midden van de 13e eeuw was het verlangen naar universele macht het meest uitgesproken – hoewel deze situatie daarna weinig veranderde.

Teutonicae nationis

In 1441 voegde de toekomstige keizer Frederik III de naam “Teutonicae nationis” toe aan de naam van het rijk. Het keizerrijk was nu grotendeels Duitstalig, en toch dreigden de uiteengevallen Duitsers de keizerlijke macht te moeten delen met de Bourgondiërs in het westen en de Tsjechen in het oosten, wat hen ertoe aanzette het keizerrijk als het hunne op te eisen. In 1486, toen hij tot keizer werd verkozen en gekroond, gebruikte Frederik III de definitieve titel: Heiliges Römisches Reich deutscher Nation. Het werd officieel aangenomen in 1512 in de preambule van de Akten van de Keulse Doop. In die tijd had keizer Maximiliaan I de keizerlijke staten bijeengeroepen om, onder andere, “het Heilige Roomse Rijk te handhaven”. Tot 1806 was het Heilige Roomse Rijk der Duitse Natie (Heiliges Römisches Reich Deutscher Nation) de officiële naam van het Rijk, vaak afgekort tot SRI voor Sacrum Romanum Imperium of H. Röm. Reich in het Duits. Een kopie van het Duitse Heiliges Römisches Reich Deutscher Nation, de Latijnse zinsnede sacrum Romanum imperium Germanicae nationis is in 1556 geattesteerd.

Maar tegen het einde van de 18e eeuw was de term Heilig Roomse Rijk der Duitse Natie of Heilig Roomse Rijk uit het officiële gebruik geraakt. In tegenstelling tot de traditionele opvatting over deze benaming heeft de historicus Hermann Weisert in een studie over de keizerlijke titulatuur betoogd dat, ondanks de beweringen in veel leerboeken, de naam Heiliges Römisches Reich Deutscher Nation nooit een officiële status heeft gehad en erop gewezen dat het in de loop van de geschiedenis van het Keizerrijk dertig keer vaker voorkwam dat het nationale achtervoegsel in documenten werd weggelaten dan dat het werd toegevoegd.

Het Heilige Roomse Rijk werd het Duitse Rijk genoemd in het Verdrag van Basel van 5 april 1795 en in het Verdrag van Lunéville van 9 februari 1801. In de laatste twee rechtshandelingen van het Heilige Roomse Rijk – de Reichsdeputationshauptschluss van 1803, waarbij het Rijk werd gereorganiseerd, en de capitulatie van keizer Frans II – wordt de formule deutsches Reich (Duits Rijk) gebruikt. Er is geen sprake meer van heiligheid of universele macht.

Geboorte van het Rijk

Vóór de dood van Karel de Grote in 814 onderging het Karolingische Rijk, dat in 800 door Karel de Grote was gesticht, verschillende splitsingen en herenigingen tussen zijn kinderen in 806. Dergelijke scheidingen tussen de zonen van een heerser waren voorzien in de Frankische wet en betekenden niet het einde van de eenheid van het Rijk, aangezien een gemeenschappelijk beleid en een toekomstige hereniging in de verschillende delen mogelijk waren.

Een van de bepalingen was dat als een van de kinderen stierf zonder nakomelingen, zijn deel naar een van zijn broers zou gaan. De erfenis van Karel de Grote ging dus volledig naar Lodewijk de Vrome toen Karel en Pepijn stierven.

Het Verdrag van Verdun in 843 regelde een nieuwe verdeling tussen de kleinzonen van Karel de Grote: Karel de Kale kreeg het westelijke deel van de Gallo-Romeinse invloed, dat zich uitstrekte tot aan de Maas, Lodewijk de Duitser kreeg het oostelijke deel van de Duitse invloed en tenslotte Lotharius I, keizer van het Westen sinds 840, kreeg het mediterrane Frankische deel van de Noordzee tot Rome.

Hoewel de toekomstige kaart van de Europese naties herkenbaar is, brachten de volgende vijftig jaar – meestal als gevolg van oorlogen – hun deel van verdeeldheid en herenigingen. Toen Karel de Dikke, keizer van het Westen vanaf 881, in 887 door een Diet van Oost-Frankische hoogwaardigheidsbekleders werd afgezet, mede omdat hij niet in staat was de Noormannen die het koninkrijk teisterden af te weren, werd geen leider uit de verschillende delen van het voormalige Karolingische Rijk tot keizer gekozen.

De gebieden kozen hun eigen koningen, en sommige behoorden niet langer tot de Karolingische dynastie. De vervreemding en verdeeldheid van de delen van het Rijk zijn duidelijk. De machtsoorlogen tussen de Karolingers stortten het Rijk in een burgeroorlog en het werd niet meer in staat zich te beschermen tegen aanvallen van buitenaf. Door het gebrek aan dynastieke samenhang viel het Rijk uiteen in vele kleine graafschappen, hertogdommen en andere gebieden onder een territoriale macht die vaak alleen de regionale koningen formeel als opperheren erkende.

In 888 viel het middelste deel van het Rijk uiteen in vele kleine onafhankelijke koninkrijken zoals Opper-Bourgondië en Transjuraans Bourgondië, Italië (terwijl Lotharingen als ondergeschikt koninkrijk bij het oostelijke deel werd gevoegd). De koningen van deze koninkrijken wonnen van de Karolingische pretendenten met de steun van de plaatselijke edelen. In het oostelijke deel kozen de plaatselijke edelen hertogen. Met de dood in 911 van Ludwig de Jongere verdween de laatste Karolinger op de Oost-Frankische troon. Oost-Frankenland had net als Midden-Frankenland uiteen kunnen vallen als Conrad I niet was gekozen door de edelen van het koninkrijk. Conrad behoorde niet tot de Karolingische dynastie, maar hij was een Frank van de Conradiaanse tak. In Fritzlar in 919 werd Hendrik de Oisealer, hertog van Saksen, als eerste koning van Oost-Franken gekozen die niet van Frankische afkomst was. Vanaf deze datum hield geen enkele dynastie de teugels van het Rijk in handen, maar beslisten de groten, de edelen en de hertogen, over de heerser.

In november 921 erkennen Hendrik I, koning van Oost-Francië, en Karel de Eenvoudige, koning van West-Francië, elkaar in het Verdrag van Bonn. Vanaf dat moment mocht Hendrik I de titel rex francorum orientalium (koning van de Oost-Franken) dragen. Zo werd Francia, ondanks het uiteenvallen van de eenheid van het Rijk en de eenwording van de Germaanse volkeren, die geen geromaniseerd Latijn spraken zoals de West-Franken, maar Tudesk, een onafhankelijke en levensvatbare staat op lange termijn.

Om de eenheid van het koninkrijk te bereiken door de verschillende politieke componenten ervan samen te brengen, verkreeg Hendrik I de instemming van alle grote keurvorsten om zijn zoon Otto als zijn opvolger aan te wijzen.

De troonsbestijging van Otto I laat een zelfverzekerde koninklijke familie zien. Otto werd op 7 augustus 936 in Aken gekroond op de vermeende troon van Karel de Grote en trachtte zijn macht heilig te maken. De nieuwe koning liet zich zalven en beloofde de Kerk te beschermen. Na enkele van zijn verwanten en enkele Lotharingse hertogen te hebben bevochten, slaagde Otto erin zijn macht te bevestigen en veilig te stellen dankzij zijn overwinning op de Hongaren in 955 in de Slag bij Lechfeld bij Augsburg. Zoals de Romeinse legionairs deden, begroette het leger hem op het slagveld als Imperator.

Door deze overwinning op de Hongaren kon paus Johannes XII Otto naar Rome roepen en hem de kroon van keizer aanbieden om zijn positie als beschermer van de Kerk te bevestigen. In die tijd hoopte de paus, die bedreigd werd door de Italiaanse regionale koningen, bij Otto in een goed blaadje te komen. Met dit voorstel werden de oude “barbaren” de dragers van de Romeinse cultuur en het Oosters regnum de rechtmatige opvolger van Karel de Grote. Otto nam het aanbod van de paus aan en ging naar Rome. Hij haalde zich toen de toorn van Byzantium en de Romeinen op de hals.

De kroning van Otto I tot keizer op 2 februari 962 wordt door de meeste historici beschouwd als de stichtingsdatum van het Heilige Roomse Rijk, ook al was het niet Otto”s bedoeling een nieuw rijk te stichten, maar om het te herstellen (renovatio imperii). Het Karolingische Rijk zoals het had bestaan, was daarentegen definitief dood: het proces van scheiding van Oost- en Midden-Frankenland van West-Frankenland was voltooid. Maar Otto wilde doorgaan met het proces. Met Otto”s kroning verkreeg het Heilige Roomse Rijk tijdelijke en sacrale legitimiteit als het nieuwe Imperium Romanum.

Middeleeuwen

Onder de Merovingen waren de hertogen koninklijke ambtenaren die belast waren met militaire zaken in de door de Franken veroverde gebieden. Zij vormden een tussenmacht met een zekere mate van autonomie. Toen de Merovingische centrale macht ten gevolge van de verschillende territoriale verdelingen afnam, wonnen etnische hertogdommen (Stammesherzogtümer), zoals die van de Alamanni of de Bavarii, aan onafhankelijkheid. Onder de Karolingers werden deze hertogdommen opgeheven en vervangen door hertogdommen die hun macht ontleenden aan de keizer (Amtsherzöge). Rond 900, toen de Karolingische macht verzwakt was, ontstonden echter opnieuw etnische hertogdommen: het hertogdom Saksen, het hertogdom Frankenland, het hertogdom Beieren, het hertogdom Zwaben en het hertogdom Lotharingen. In 911 was de macht van de etnische hertogen zo sterk dat zij hun eigen koning kozen voor Oost-Frankrijk, tegen het bloedrecht van de Karolingers in West-Frankrijk in. Toen de Ottoniërs in de persoon van Hendrik I in 919 aan de macht kwamen, erkenden zij deze hertogen. Tot de 11e eeuw waren de hertogdommen min of meer onafhankelijk van de centrale koninklijke macht. Maar de oude etnische hertogdommen verloren geleidelijk hun belang. Het hertogdom Francia stierf al in 936 uit. Het hertogdom Lotharingen werd in 959 verdeeld in Neder-Lotharingen en Opper-Lotharingen. Het hertogdom Karinthië is ontstaan door de deling van het hertogdom Beieren in 976.

Aangezien het keizerrijk was ontstaan als een instrument van de hertogen, was het niet langer verdeeld tussen de zonen van de vorst, maar bleef het een gekozen monarchie. Het niet verdelen van de erfenis onder de zonen van de koning was in strijd met de Frankische wet. Hendrik I had de macht over de etnische hertogdommen (Zwaben, Beieren, Saksen en Franken) alleen als suzerein, zodat hij Saksen of een suzereinschap over de hertogdommen alleen met zijn zonen kon hebben gedeeld. Bijgevolg bepaalde Hendrik I in zijn reglement dat slechts één van zijn zonen hem op de troon mocht opvolgen. Het is nu al duidelijk dat twee concepten met elkaar verbonden zijn – dat van de erfenis en dat van de gekozen monarchie – die tot het einde van de Frankische dynastie in het Rijk zullen doordringen. Na verschillende militaire campagnes in Italië slaagde Otto I erin het noorden en het midden van het schiereiland te veroveren en het Lombardische Rijk in het keizerrijk op te nemen. De volledige integratie van het keizerlijke Italië is echter nooit echt tot stand gekomen.

Onder Otto II verdwenen de laatste banden met West-Frankrijk. Vanaf dat moment bestonden er alleen nog verwantschapsbetrekkingen tussen de heersers van de gebieden. Toen Otto II in 977 zijn neef Karel tot hertog van Neder-Lotharingen benoemde, begon de broer van Karel, de Frankische koning Lotharius, aanspraak te maken op dit gebied, dat hij in 978 binnenviel en zelfs Aken veroverde. Otto ging op veldtocht tegen Lotharius en bereikte Parijs. De situatie werd rustiger in 980. De gevolgen van deze definitieve breuk tussen de opvolgers van het Karolingische Rijk zouden pas later zichtbaar worden. Door het ontstaan van een Frans saamhorigheidsgevoel werd het Franse koninkrijk echter als onafhankelijk van de keizer beschouwd.

Het concept van de keizerlijke clientèle is belangrijk voor het begrijpen van de machtssystemen binnen het Heilige Roomse Rijk die gebaseerd waren op het feodalisme. Sinds de val van het Romeinse Rijk, heersen zij met de machtigste clientèle. De prinsen onderhouden daarom een entourage van krijgers die hun vazallen worden. Het behoud van deze clientèle vergde aanzienlijke financiële middelen. Vóór de herinvoering van de zilveren denarius door de Karolingers, was land de enige rijkdom. Daarom veroverden de eerste Karolingers heel Europa om telkens land te herverdelen onder een groeiende clientèle. Zo werden ze steeds machtiger. In de 9e eeuw werd de grond echter schaars en de vazallen wilden steeds meer onafhankelijk zijn. De zonen van Lodewijk de Vrome wedijverden daarom tegen elkaar om zoveel mogelijk loyaliteiten te verwerven en het Rijk over te nemen: zij verleenden de grond niet als lijfrente – Karel de Grote kreeg de aan hem gegeven grond bij de dood van de begunstigde terug en kon deze dus opnieuw verdelen – maar als permanente titel, en de grond werd dan erfelijk doorgegeven. Vanaf dat moment werd het keizerrijk ontbonden en hadden de vorsten die uit de Verdun-verdeling voortkwamen weinig macht.

De Ottoniërs veranderden de situatie door een clientèle van bisschoppen op te bouwen, aan wie zij ambten voor het leven uitdeelden. Zij hadden weldra de grootste klantenkring van Europa en werden er in de 10e eeuw de meesters van. Otto I vertrouwde de voogdij van zijn neven Lothaire en Hugues Capet, respectievelijk toekomstige koning en hertog van de Franken, die nog minderjarig waren, toe aan zijn broer Brunon. Door Italië en Germanië te controleren, beheersten zij de noord-zuid handelsas van Europa en ontvingen zij de opbrengst van de tonlieu (belasting op tol en markten). Zij ontwikkelden ook markten en wegen in een snel groeiend Westen. Zij konden ook rekenen op de zilvermijnen van Goslar, waardoor zij geld konden slaan en de handel nog meer konden stimuleren. Tenslotte waren de keizers tot Hendrik III duidelijk bondgenoten van de Kerk en de monastieke hervorming. Door simonie te bestrijden, herwonnen zij bisdommen en abdijen die de andere Germaanse vorsten in handen hadden gekregen om hun eigen clientèle uit te breiden en vertrouwden deze toe aan hervormende abten of bisschoppen die dicht bij hen stonden.

Onder de Karolingers had de geleidelijke invoering van erfelijke ambten sterk bijgedragen tot de verzwakking van hun gezag. Om een dergelijke ontsporing te voorkomen, vertrouwden de Ottonen, die wisten dat zij niet al te zeer konden vertrouwen op de loyaliteit van familiebetrekkingen, op de Germaanse Kerk, die zij overlaadden met weldaden maar die zij onderwierpen. Historici hebben het systeem dat zij opzetten het Reichskirchensysteem genoemd. Het moet gezegd worden dat de Kerk het idee van het Rijk levend had gehouden. Het had de keizerlijke ambities van Otto I gesteund.

De bisschoppen en abten vormden de ruggengraat van het Ottonische bestuur. De keizer zorgde voor de benoeming van alle leden van de hoge geestelijkheid van het keizerrijk. Eenmaal benoemd, ontvingen zij de investituur van de vorst, gesymboliseerd door het insigne van hun ambt, de kromstaf en de ring. Naast hun geestelijke opdracht moesten zij ook wereldlijke taken vervullen die de keizer hen had opgedragen. Op deze manier werd het keizerlijk gezag overgebracht door bekwame en toegewijde mannen. Deze keizerlijke kerk, of Reichskirche, verzekerde de soliditeit van een staat met weinig eigen middelen. Het vormde een tegenwicht tegen de macht van de grote feodale heren (hertogen van Beieren, Zwaben, Franken, Lotharingen). Tot omstreeks 1100 was het bisdom Utrecht de machtigste entiteit in de Noordelijke Nederlanden, terwijl Luik en Cambrai de machtigste waren in de Zuidelijke Nederlanden. De koninklijke kapel werd een kinderkamer voor de hoge geestelijkheid. De keizerlijke macht kiest zijn hoge hoogwaardigheidsbekleders bij voorkeur uit zijn naaste of verre familie. Zij kregen de hoogste bisschoppelijke of kloosterlijke ambten. Het beste voorbeeld is Otto”s eigen broer Brunon, bisschop van Keulen, die de regel van de abdij van Gorze overnam voor de kloosters van zijn diocees. We kunnen ook Thierry I vermelden, eerste neef van Otto, bisschop van Metz van 965 tot 984; een nauwe verwant van Otto, de Saksische markgraaf Gero, die de abdij van Gernrode stichtte rond 960-961, in Saksen; Gerberge, nicht van de keizer, abdis van Onze-Lieve-Vrouw van Gandersheim. In elk bisdom is een lid van de koninklijke entourage te vinden, want Otto zorgde ervoor dat het recht om bisschoppen te benoemen aan de hertogen werd ontnomen, zelfs in de bisdommen die in hun eigen hertogdommen lagen.

De integratie van de Kerk in de macht van het Rijk, die was begonnen met de eerste drie Ottoniërs, werd bekroond onder Hendrik II. Het Reichskirchensysteem was een belangrijk onderdeel van het Rijk tot aan zijn ondergang. Hendrik was zeer vroom en eiste dat de kerkelijken hem gehoorzaamden en zijn besluiten uitvoerden. Hendrik II vervolmaakt de wereldlijke macht over de Kerk van het Rijk, waarover hij regeert. Hendrik II regeerde niet alleen de Kerk, hij regeerde ook het Rijk door bisschoppen te benoemen in belangrijke posities zoals kanselier. Temporele en godsdienstige aangelegenheden worden niet onderscheiden en worden op dezelfde wijze op de synoden besproken. Dit was niet alleen om de koning een loyaal tegenwicht te bieden tegen de druk van de hertogdommen, die in overeenstemming met de Duits-Franse traditie naar meer autonomie streefden. Hendrik ziet het Rijk meer als het “huis van God” waarop hij als Gods dienaar moet toezien. Hendrik II begint ook met het herstel van Oost-Franken en hecht minder belang aan Italië dan zijn voorgangers hadden gedaan.

Met het wijdverbreide gebruik van de zilveren denarius door de Karolingers kwam er een economische revolutie op gang: landbouwoverschotten werden verhandelbaar en de productiviteit en de handel namen in het hele Westen toe. Door Italië en Germanië in één rijk te verenigen, controleerde Otto I de belangrijkste handelsroutes tussen Noord-Europa en de Middellandse Zee. Het handelsverkeer met Byzantium en het Oosten ging via de Middellandse Zee naar Zuid-Italië en vooral het Po-bekken en kwam via de Romeinse routes door de Alpenpassen bij de Rijn. Deze route werd vaker gebruikt dan de traditionele Rhodanische route, vooral omdat de Adriatische Zee veiliger was dan de westelijke Middellandse Zee, waar Saraceense zeerovers welig tierden. Otto wist hoe hij de tolheffing in de hand moest houden en de markten moest ontwikkelen die nodig waren om dit verkeer te doen toenemen. In tegenstelling tot wat in Frankrijk gebeurde, behield Otto het monopolie op de muntslag en liet hij zilvermijnen openen in de buurt van Goslar. De oprichting van een monetaire werkplaats in een stad of een abdij leidde echter tot de oprichting van een markt waar de tonlieu kon worden geïnd. Deze commerciële macht stelde hem in staat zijn invloed uit te breiden tot de periferie van het rijk: Italiaanse en Engelse kooplieden hadden zijn steun nodig, de Slaven adopteerden de zilveren denarius.

In 968 verleende Otto I de bisschop van Bergamo de inkomsten van de jaarmarkt, waaraan kooplieden uit Venetië, Comacchio en Ferrara deelnamen. Het doel was de stad te helpen, die door de Hongaren was verwoest. De documentatie over kooplieden in Duitsland is zeer rijk: er blijkt uit dat er veel kooplieden zijn in Worms, Mainz, Passau, Maagdenburg, Hamburg en Merseburg. Veel Joodse kooplieden dreven handel in Duitse steden.

De andere manier om de schatkist te vullen is het oprichten van gerechtshoven. Dit waren bronnen van financiële inkomsten in de vorm van boetes: het weergeld. Net als de munt maakten zij het mogelijk het keizerlijk gezag in het hele rijk te vertegenwoordigen. Zo vestigde Otto III in Ravenna een hof met een rijk aartsbisdom, dat heel Noord-Italië bestuurde en handel dreef met Venetië en Pavia. Deze verschillende financiële boekingen waren essentieel om een trouw cliënteel op te bouwen.

Onder de Ottonen was de overdracht van macht niet gemakkelijk. Toen Otto II in december 983 stierf, was hij slechts 28 jaar oud. Hij had zijn zoon Otto, de toekomstige Otto III, in mei 983 in Aken laten kronen. Maar omdat deze laatste nog jong was (hij was pas drie), was het zijn moeder Theophano, en na haar dood in 991, zijn grootmoeder Adelaide van Bourgondië, die het regentschap uitoefende. Met de steun van aartsbisschop Willigis van Mainz wisten zij de ineenstorting van het Rijk te voorkomen. De keizerlijke macht wordt ernstig bedreigd door de grote leenheren onder leiding van Hendrik II de twistzieke, hertog van Beieren. Hendrik II de twistzieke beheerste de bisdommen van Zuid-Germanië en had dus een machtige clientèle die hem in staat stelde te concurreren met de keizerlijke macht. Otto III trachtte deze concurrentie te verzwakken door de wereldlijke aristocratie te dwingen de in beslag genomen kerkelijke goederen terug te geven. Daartoe maakte hij gebruik van de monastieke hervormingsbeweging die gaande was, bevorderd door Cluny of de Lotharingse kloosters zoals Gorze. Deze laatste bestreed de simonie en wenste alleen verantwoording af te leggen aan het pontificale gezag. De keizer was hier des te meer voorstander van omdat hij was opgeleid door geleerden die dicht bij deze hervormingsgezinde beweging stonden. Daarom vaardigde hij diploma”s uit voor bisdommen en abdijen, die hij bevrijdde van het gezag van de grote leenheren.

De regent Theophano en vervolgens de keizer zelf werkten aan de vorming van machtige kerkelijke vorstendommen door aan de gelovigen bisdommen toe te kennen, versterkt door graafschappen en abdijen. De meest overtuigende voorbeelden zijn Notger, die een echt prinsdom in Luik kreeg (door de graafschappen Hoei en Brunengeruz aan het bisdom toe te voegen), of Gerbert van Aurillac, die het aartsbisdom van Ravenna kreeg, waarvan vijftien bisdommen afhingen. Hij beheerste toen geheel Noord-Italië. In feite was het het keizerlijk gezag dat hij op deze manier versterkte: het was tijdens de regering van Otto III dat de greep van de keizer op de Heilige Stoel het grootst was, aangezien hij pausen benoemde zonder zich zelfs maar tot de Romeinen te wenden. Zo benoemde hij zijn neef Brunon tot paus, die hem in 996 kroonde. Hij verplaatste zijn hoofdstad naar Rome en wilde een verenigde christelijke wereld creëren, maar tegelijkertijd het Rijk aanzienlijk verzwakken.

Hij ging verder dan de controle van zijn grootvader Otto I over de Kerk, in die zin dat hij niet langer gewoon instemde met de uitslag van een stemming, maar zijn eigen kandidaat oplegde aan de Romeinse Curie. Bovendien had de naar believen en uit het buitenland benoemde paus (Gregorius V was Duits en Sylvester II Frankisch) weinig steun in Rome en was hij des te meer afhankelijk van de steun van de keizer. Otto verkreeg deze macht door militaire druk door in 996 naar Italië af te zakken om Jan XV te steunen, die door de Romeinen was verdreven. In plaats van een conflict met de keizer aan te gaan, gaven de Romeinen er de voorkeur aan hem de keuze van de opvolger van de overleden paus Johannes XV toe te vertrouwen. Deze praktijk werd voortgezet door zijn opvolgers, die regelmatig naar Italië afreisden met de keizerlijke Ost om de orde te herstellen en de keuze van de paus te beïnvloeden. Deze stand van zaken werd echter niet goed aanvaard door de Romeinse adel, die nooit ophield met intrigeren om hun voorrechten terug te krijgen zodra de keizer en zijn leger weg waren van het Italiaanse schiereiland.

Hendrik II was de laatste Ottoniaan. Met Conrad II kwam de Salische dynastie aan de macht. Tijdens zijn bewind werd het Koninkrijk Bourgondië een deel van het Keizerrijk. Dit proces was begonnen onder Hendrik II. Rudolf III van Bourgondië had geen nakomelingen, koos zijn neef Hendrik als zijn opvolger en plaatste zich onder de bescherming van het Rijk, waarbij hij in 1018 zelfs zijn kroon en scepter aan Hendrik overdroeg. Conrads bewind wordt gekenmerkt door het idee dat het Rijk en de macht onafhankelijk van de heerser bestaan en een kracht van wet ontwikkelen, hetgeen wordt bewezen door zijn aanspraak op Bourgondië – want Hendrik zou Bourgondië erven, niet het Rijk – en door de beroemde bootmetafoor die Conrad gebruikte toen de gezanten uit Pavia hem vertelden dat zij niet langer loyaal hoefden te zijn sinds keizer Hendrik II dood was: “Ik weet dat u het huis van uw koning niet verwoest hebt, omdat u er toen geen had. Maar je kunt niet ontkennen dat je het paleis van een koning vernietigd hebt. Als de koning sterft, blijft het rijk bestaan, zoals een schip waarvan de stuurman is gevallen, blijft bestaan.

De ministers begonnen hun eigen orde te vormen binnen de lagere adel. Zijn pogingen om de wijding te vervangen door het gebruik van het Romeinse recht in het noordelijke deel van het Rijk waren een belangrijke stap voorwaarts voor het recht in het Rijk. Hoewel Conrad de religieuze politiek van zijn voorganger voortzette, deed hij dat niet met dezelfde felheid. Voor hem ging het erom wat de Kerk kon doen voor het Rijk en hij zag haar in dit utilitaire licht. De meeste bisschoppen en abten die hij aanstelde, onderscheidden zich door hun intelligentie en spiritualiteit. De Paus speelde geen belangrijke rol bij deze benoemingen. Over het geheel genomen was het bewind van Conrad een voorspoedig bewind, wat ook te danken was aan het feit dat hij regeerde in een tijd waarin er een soort opleving was die leidde tot de belangrijke rol van de Cluny-orde aan het einde van de 11e eeuw.

Toen Hendrik III in 1039 zijn vader Conrad opvolgde, trof hij een solide Rijk aan en, in tegenstelling tot zijn twee voorgangers, hoefde hij de macht ervan niet te veroveren. Ondanks oorlogszuchtige veldtochten in Polen en Hongarije hechtte Hendrik III veel belang aan het bewaren van de vrede binnen het Rijk. Het idee van een algemene vrede, een Vrede van God, was in Zuid-Frankrijk ontstaan en had zich sinds het midden van de 11e eeuw over het gehele christelijke Westen verspreid. Zo zouden de wet van de vergelding en de vendetta, die op de werking van het Rijk hadden gewogen, verdwijnen. Het Cluniacener monnikendom was de initiatiefnemer van deze beweging. Wapens moesten het zwijgen worden opgelegd en de vrede van God moest ten minste heersen op de grote christelijke feestdagen en de dagen die gewijd waren aan het lijden van Christus, d.w.z. van woensdagavond tot maandagmorgen.

Om de leiders van het Rijk zover te krijgen dat zij de verkiezing van zijn zoon, de toekomstige Hendrik IV, zouden aanvaarden, moest Hendrik III in 1053 een voorwaarde aanvaarden, een voorwaarde waaraan nog niet eerder was voldaan. Onderwerping aan de nieuwe koning was alleen mogelijk als Hendrik IV een rechtvaardig heerser zou blijken te zijn. Hoewel de macht van de keizer over de kerk onder Hendrik III een hoogtepunt had bereikt – hij controleerde de benoeming van de paus en aarzelde niet hem te ontslaan – wordt de balans van zijn regeerperiode eerder negatief opgemaakt. Hongarije werd geëmancipeerd van het keizerrijk, waar het voordien een leengoed was geweest, en verscheidene samenzweringen tegen de keizer toonden de onwil van de groten van het keizerrijk om zich aan een machtig koninkrijk te onderwerpen.

Na de dood van zijn vader Hendrik III besteeg zijn zoon de troon als Hendrik IV. Vanwege zijn jonge leeftijd in 1065 – hij was zes jaar oud – werd zijn moeder Agnes van Poitiers regentes. Deze regentschapperiode wordt gekenmerkt door een verlies van macht, omdat Agnes niet weet hoe ze moet regeren. In Rome interesseert de mening van de toekomstige keizer over de keuze van de volgende paus niemand meer. De kroniekschrijver van de abdij van Niederaltaich vat de situatie als volgt samen: “Maar de aanwezigen aan het hof zijn nu alleen met hun eigen belangen bezig, en niemand instrueert de koning over wat juist en rechtvaardig is, zodat er wanorde in het koninkrijk is gekomen.

Terwijl de kloosterhervorming de beste steun was voor het Rijk, veranderde de situatie onder Hendrik III. Vanaf Leo IX maakten de pausen, geïnspireerd door hun eminentie grise Hidebrant (de toekomstige Gregorius VII), de strijd tegen de simonie tot een van hun voornaamste strijdpaarden. Profiterend van het regentschap van Agnes van Poitou, slaagden zij erin de paus te laten kiezen door het college van kardinalen en niet langer te laten benoemen door de keizer. Zodra dit was bereikt, waren zij van plan te strijden tegen de investituur van Germaanse bisschoppen door de keizer. Zoals we hebben gezien, waren de bisschoppen de hoeksteen van de keizerlijke macht. De vraag was duidelijk: moet het Westen een theocratie worden? Toen Hendrik in juni 1075 probeerde zijn kandidaat voor het bisdom Milaan op te dringen, reageerde Paus Gregorius VII onmiddellijk. In december 1075 werd Hendrik verbannen en werden al zijn onderdanen van hun eed van trouw ontheven. De keizerlijke vorsten drongen er toen bij Hendrik op aan de excommunicatie uiterlijk in februari 1077 te laten opheffen, anders zouden zij hem niet meer erkennen. Hendrik IV moest zich schikken naar de wil van de vorsten en ging driemaal in boetekleed voor de paus, die de excommunicatie op 28 januari 1077 ophief. Dit was de Boetedoening van Canossa. De machten waren omgedraaid in het Rijk. In 1046 had Hendrik III drie pausen gecommandeerd, nu commandeert een paus de koning.

Met de hulp van paus Paschal II verkreeg de toekomstige Hendrik V in 1105 de troonsafstand van zijn vader ten gunste van hem. De nieuwe koning werd echter pas na de dood van Hendrik IV door iedereen erkend. Toen Hendrik V zeker was van deze erkenning, zette hij zich tegen de paus op en zette het beleid tegen de paus voort dat zijn vader had ingesteld. Allereerst zette hij het Investituurgeschil tegen Rome voort en bereikte een verzoening met paus Calixtus II in het Concordaat van Worms in 1122. Hendrik V, die de bisschoppen met de ring en de kromstaf investeerde, stemde ermee in dat dit investituurrecht aan de Kerk moest worden teruggegeven.

De gevonden oplossing was eenvoudig en radicaal. Om te voldoen aan de eis van de kerkhervormers om de geestelijke plichten van de bisschoppen te scheiden van de wereldlijke, moesten de bisschoppen afstand doen van de rechten en privileges die de keizer, of liever de koning, gedurende de laatste eeuwen had verleend. Enerzijds verdwijnen de plichten van de bisschoppen tegenover het Rijk. Anderzijds verdween ook het recht van de koning om invloed uit te oefenen op de ambtsaanvaarding van de bisschoppen. Omdat de bisschoppen geen afstand willen doen van hun wereldlijke regalia, dwingt Hendrik de paus tot een compromis. Hoewel de selectie van de Duitse bisschoppen en abten moest plaatsvinden in aanwezigheid van keizerlijke afgevaardigden, werd de scepter, het symbool van de wereldlijke macht van de bisschoppen, na de verkiezing en vóór de kroning door de keizer overhandigd. Het voortbestaan van de keizerlijke kerk werd aldus gered, maar de invloed van de keizer op de kerk werd aanzienlijk verzwakt.

Na de dood van Hendrik V in 1125 werd Lotharius III tot koning gekozen, een keuze waartegen fel verzet bestond. De Hohenstaufens, die Hendrik V hadden geholpen, hoopten terecht de koninklijke macht te verwerven, maar het waren de Welfen, in de persoon van Lotharius van Supplinburg, die deze verwierven. Het conflict tussen de paus en de keizer was in het voordeel van de keizer geëindigd en hij deed afstand van belangrijke rechten. Lotharius was aan de paus toegewijd en toen hij in 1137 stierf, kwamen de Hohenstaufens in de persoon van Conrad III aan de macht. Twee Italiaanse politieke clans botsten toen in Italië: de Ghibellijnen en de Welfen. De eerste steunde het Keizerrijk, terwijl de tweede het Pausdom steunde. Het conflict duurde tot het einde van de 15e eeuw en verscheurde de Italiaanse steden.

Toen Conrad III in 1152 stierf, werd zijn neef Frederik Barbarossa, de hertog van Zwaben, tot koning gekozen. Frederick Barbarossa”s beleid was gericht op Italië. Hij wilde de keizerlijke rechten over dit gebied herstellen en ondernam zes veldtochten in Italië om de keizerlijke eer te herwinnen. In 1155 werd hij tot keizer gekroond. Er ontstonden echter spanningen met het pausdom tijdens een campagne tegen de Noormannen in Zuid-Italië. Ook de diplomatieke betrekkingen met Byzantium verslechterden. Toen Barbarossa tijdens de Rijksdag van Roncaglia het bestuur van het keizerrijk in Italië trachtte te versterken, verzetten de stadstaten van Noord-Italië, vooral het rijke en machtige Milaan, zich tegen hem. De verhoudingen waren zo slecht dat de Lombardische Liga werd gevormd, die zich militair tegen de Hohenstaufen verzette. De verkiezing van de nieuwe paus Alexander III was controversieel, en Barbarossa weigerde aanvankelijk hem te erkennen. Pas nadat men besefte dat een militaire overwinning niet te verwachten was – het keizerlijke leger werd in 1167 voor Rome gedecimeerd door een epidemie en vervolgens in 1176 verslagen in de slag bij Legnano – werd in 1177 de vrede van Venetië gesloten tussen de paus en de keizer. Zelfs de Noord-Italiaanse steden verzoenden zich met de keizer, die al lang niet meer in staat was geweest zijn Italiaanse projecten uit te voeren.

Terwijl zij zich met elkaar verzoenden, kreeg de keizer ruzie met zijn neef Hendrik de Leeuw, de machtige hertog van Saksen en Beieren van het Huis van Welfs. Terwijl Hendrik voorwaarden stelde voor zijn deelname aan een veldtocht in Italië, maakte Frederik Barbarossa van de gelegenheid gebruik om hem te ontzetten. In 1180 werd Hendrik voor het gerecht gebracht, het hertogdom Saksen werd ontmanteld en Beieren werd teruggedrongen. Het was echter niet de keizer die hiervan profiteerde, maar de territoriale heren van het Rijk.

Barbarossa sterft in juni 1190 tijdens de Derde Kruistocht. Zijn tweede zoon volgde hem op als Hendrik VI. Reeds in 1186 had zijn vader hem de titel van Caesar gegeven en werd hij beschouwd als de aangewezen erfgenaam. In 1191, het jaar van zijn keizerskroning, probeerde Hendrik bezit te nemen van Sicilië en het Normandische koninkrijk in Neder-Italië. Aangezien hij gehuwd was met een Normandische prinses, Constance van Hauteville, en het huis waarvan zijn vrouw afstamde was uitgestorven bij gebrek aan een mannelijke afstammeling, kon Hendrik VI zijn aanspraken doen gelden zonder zichzelf te kunnen doen gelden. Pas in 1194 slaagde hij erin het zuiden van Italië te veroveren, waarbij hij soms extreme wreedheid tegen zijn tegenstanders gebruikte. Joseph Rovan schreef dat “Hendrik VI de machtigste heerser was sinds Otto I, zo niet Karel de Grote”. In Duitsland moest Hendrik opboksen tegen het verzet van de Welfen. Zijn plan om het koningschap erfelijk te maken, het Erbreichsplan, mislukte, net zoals het onder Otto I mislukt was. Hendrik VI ontwikkelde ook een ambitieuze maar onsuccesvolle mediterrane politiek, die waarschijnlijk tot doel had het Heilige Land te veroveren aan het einde van een Duitse kruistocht, of misschien zelfs een offensief tegen Byzantium te beginnen.

De vroegtijdige dood van Hendrik VI in 1197 verijdelde de laatste poging om een sterke centrale macht in het Rijk te creëren. Na de dubbele verkiezing van 1198, waarbij Filips van Zwaben in maart in Mühlhausen en Otto IV in juni in Keulen werden verkozen, waren er twee koningen in het Rijk. Hoewel Hendrik VI”s zoon Frederik II reeds op tweejarige leeftijd in 1196 tot koning was verkozen, werd zijn aanspraak op het koningschap snel weggevaagd. De verkiezing is interessant omdat iedereen naar precedenten probeert te wijzen om zijn eigen legitimiteit te bewijzen. Veel van de toen geformuleerde argumenten en beginselen werden overgenomen bij latere koninklijke verkiezingen. Deze ontwikkeling bereikte haar hoogtepunt in het midden van de 14e eeuw na de ervaring van het Grote Interregnum in de Gouden Stier. Filips van Zwaben had veel invloed gekregen, maar hij werd in juni 1208 vermoord. Otto IV werd in 1209 tot keizer gekroond, maar werd het jaar daarop door paus Innocentius III geëxcommuniceerd. Innocentius III steunde Frederik II, aan wie iedereen zich schaarde.

Door in 1212 naar Duitsland te reizen om zijn rechten af te dwingen, gaf Frederik II de vorsten meer vrijheid van handelen. Door middel van twee akten – het Statutum in favorem principum voor wereldlijke vorsten en de Confoederatio cum principibus ecclesiasticis voor kerkelijken – garandeerde Frederik II hun belangrijke rechten om hun steun te verzekeren. Hij wilde dat zijn zoon Hendrik werd gekozen en erkend als zijn opvolger. De toegekende voorrechten vormen de rechtsbeginselen waarop zij thans hun macht zelfstandig kunnen bouwen. Deze privileges waren ook het begin van de vorming van staten op de schaal van de keizerlijke gebieden in het laatste deel van de Middeleeuwen. De zeer gecultiveerde Frederik II, die het bestuur van het koninkrijk Sicilië steeds meer naar Byzantijns model centraliseerde, was in openlijk conflict geraakt met de paus en de steden van Noord-Italië. De Paus maakte hem zelfs uit voor de Antichrist. Uiteindelijk leek Frederik II militair de overhand te hebben. Hij stierf er op 13 december 1250. De paus had hem in 1245 afgezet verklaard.

Sinds Saint Louis heeft de modernisering van het rechtssysteem vele aangrenzende regio”s in de Franse culturele sfeer getrokken. Met name in de landen van het Keizerrijk maken de steden van de Dauphiné de Viennois of het graafschap Bourgogne (later Franche-Comté) sinds Saint Louis gebruik van de koninklijke justitie om geschillen te beslechten. De koning stuurde bijvoorbeeld de baljuw van Mâcon, die in Lyon tussenbeide kwam om geschillen te beslechten, net zoals de seneschal van Beaucaire tussenbeide kwam in Viviers of Valence. Het hof van koning Filips VI was dus grotendeels kosmopolitisch: veel heren, zoals de Constabel van Brienne, hadden bezittingen die verspreid lagen over verschillende koninkrijken. De koningen van Frankrijk verruimden de culturele invloed van het koninkrijk door de adel van deze streken naar hun hof te lokken door hen pachtgelden toe te kennen en door een bekwame huwelijkspolitiek te voeren. Aldus betaalden de graven van Savoye aan de koning van Frankrijk een schatting in ruil voor pensioenen. Dit had gevolgen voor het Heilige Roomse Rijk. De koningen van Frankrijk of hun directe entourage kregen voet aan de grond in het Rijk: Karel V kreeg de Dauphiné de Viennois, zijn jongere broer Lodewijk d”Anjou erfde de Provence en de jongste Filips de Stoute stichtte een vorstendom tussen het koninkrijk Frankrijk en het Heilige Roomse Rijk (hij nam bezit van het Franse hertogdom Bourgondië), het keizerlijk graafschap Bourgondië bekend als “Franche-Comté”, de Franse graafschappen Artois en Vlaanderen, het keizerlijk graafschap Aalst bekend als “keizerlijk Vlaanderen”, terwijl zijn nakomelingen het keizerlijk hertogdom Brabant en de keizerlijk graafschappen Henegouwen en Holland verwierven) Anderzijds leidden de annexatie van Champagne door Saint Louis in 1261 en de restrictieve belastingen die hij er invoerde tot het verval van de jaarmarkten van Champagne, die het middelpunt van de Europese handel waren geweest, ten voordele van de oude handelsas die de bekkens van de Po (verbonden met de Middellandse Zee) en die van de Rijn en de Maas (verbonden met de Noordzee) via de Alpenpassen met elkaar verbond. Dit leidde tot een versterking van de macht en de autonomie van de steden in Lombardije en aan de Rijn of van de Zwitserse kantons. In de 14e eeuw werd dit proces versneld door de Honderdjarige Oorlog.

Met het verval van de Hohenstaufens en het daaropvolgende interregnum tot aan de regering van Rudolf I, verzwakte de centrale macht, terwijl de macht van de keurvorsten toenam. De Franse expansie naar het westen van het Rijk leidde tot een totaal verlies van invloed op het voormalige koninkrijk Bourgondië. Dit verlies van invloed treft ook het keizerlijke Italië (voornamelijk Lombardije en Toscane). Pas tijdens de Italiaanse veldtocht van Hendrik VII tussen 1310 en 1313 werd de Italiaanse politiek van het Keizerrijk nieuw leven ingeblazen. Na Frederik II was Hendrik de eerste Duitse koning die de keizerskroon kon bemachtigen. De Italiaanse politiek van de laatmiddeleeuwse heersers werd echter uitgevoerd binnen kleinere grenzen dan die van hun voorgangers. Ook in Zwitserland nam de invloed van het Rijk af. Rudolf I probeerde het Habsburgse gezag over Zwitserland, dat in 1240 door keizer Frederik II keizerschap was verleend, te herstellen. Rudolf heeft gefaald. Na zijn dood kwamen de notabelen van Uri, Schwyz en Nidwalden bijeen en ondertekenden in augustus 1291 een verbond en een verdedigingsverdrag. De Confederatie van de Drie Kantons was geboren, de eerste stap naar de Zwitserse Confederatie, die in 1499 onafhankelijk werd van het Heilige Roomse Rijk met het Verdrag van Basel.

De overplaatsing van het pausdom naar Avignon in 1309 maakte het mogelijk aan de Italiaanse invloeden te ontsnappen en te profiteren van de bescherming van de koninkrijken Napels en Frankrijk tegen de dreiging van keizerlijke militaire interventie, die de theocratische wil van de Heilige Stoel nieuw leven inblies. Het oude conflict tussen het pausdom en het keizerrijk om de heerschappij over het christendom laaide weer op tijdens het bewind van Lodewijk IV. Toen keizer Hendrik VII in 1313 stierf, waren de vorsten in twee facties verdeeld, en de ondernemende en autoritaire paus Johannes XXII meende hiervan te kunnen profiteren: hij weigerde tussen de twee uitverkorenen te kiezen. Hij verklaarde het Rijk vacant en benoemde op 14 maart 1314 Robert de Wijze, koning van Napels, tot vicaris voor Italië. Dit conflict deed een principiële vraag rijzen: de paus beweerde de plaatsvervanger van het keizerrijk in Italië te zijn gedurende de periode dat de keizerlijke troon vacant was. In zijn ogen was de troon vacant omdat de benoeming van Ludwig van Beieren niet door de Paus was goedgekeurd. Politiek-theoretische debatten werden op gang gebracht, bijvoorbeeld door Willem van Ockham of Marsilio van Padua. In 1338 veranderde Lodewijk IV, die de onderhandelingen zag aanslepen en voelde dat het pausdom impopulair werd in het land, van toon en lanceerde op 17 mei het manifest Fidem catholicam. Daarin verkondigde hij dat de keizer een even hoge rang bekleedde als de paus, dat zijn mandaat afkomstig was van zijn kiezers en dat hij geen pauselijke goedkeuring nodig had om zijn opdracht te vervullen; tenslotte hield hij vol dat een echt concilie, dat de universele Kerk vertegenwoordigde, superieur was aan de vergaderingen die de paus naar believen kon instellen of afbreken. Uiteraard steunden de keurvorsten deze tekst, die hun electorale macht vergrootte omdat deze niet langer aan de pauselijke goedkeuring was onderworpen, en op 16 juli maakten zij, in het Rijns bijeen, een gebaar van aanzienlijke betekenis: voor het eerst traden zij als een lichaam op, niet om een vorst te kiezen of af te zetten, maar om de belangen van het Rijk te behartigen, waarvan zij zichzelf als de vertegenwoordigers beschouwden.

De koningen van de late Middeleeuwen concentreerden zich meer op het Duitse grondgebied van het Rijk en steunden nog meer dan vroeger op hun respectieve leengoederen. Keizer Karel IV is een rolmodel. Hij slaagde erin het evenwicht met het pausdom te herstellen. Om de conflicten te vermijden die bijna altijd volgden op de verkiezing van de keizer en die uiterst schadelijk waren voor het Heilige Roomse Rijk, kondigde hij op 10 januari 1356 in Metz de Gouden Stier af. Hiermee werden de regels voor de verkiezing definitief vastgelegd, zodat de uitslag niet meer kon worden aangevochten: alleen de zeven prins-electeurs stemden, en hun rechten werden uitgebreid ten nadele van de steden. Vooral omdat het aantal kiesmannen werd vastgesteld, ontnam dit de paus alle macht om te beslissen en dus ook alle macht om tussen de kandidaten te kiezen. De Gouden Stier getuigt ook van de nu resoluut Germaanse identiteit van het Heilige Roomse Rijk en van het feit dat het afziet van zijn universele en zelfs Italiaanse aanspraken. Het bleef van kracht tot de ontbinding van het Rijk. De toename van de macht van de keurvorsten vergrootte echter de kwetsbaarheid van een keizer die niet over voldoende klandizie beschikte. Karel IV trachtte de conflicten te vermijden die Europa verscheurden (met name de Honderdjarige Oorlog) en onderhandelde met Venetië en de Hanze om de handelsstromen tussen de Middellandse Zee en Noord-Europa te vergroten. Het Hanze-handelsverbond bereikte zijn hoogtepunt en werd een belangrijke macht in de Noord-Europese sfeer. Het werd opgericht in 1241 en omvatte een groep van meer dan 300 steden, waaronder Hamburg, Lübeck, Riga en Novgorod. In die tijd was de Hanze een belangrijke politieke speler, die zelfs tot militaire interventies in Denemarken overging. Ook de Zwabische steden, die zich zorgen maakten over de groeiende macht van de vorsten, verenigden zich in een machtige alliantie: de Zwabische Bond. Zwaben was het kruispunt van alle Europese landhandel, met de bekkens van de Rijn en de Donau die via de Alpenpassen met de Povlakte verbonden waren. Het was ook tijdens het bewind van Karel IV dat de Zwarte Dood uitbrak. Bovendien had het Westen, dat sinds de 10e eeuw een aanhoudende demografische groei had gekend, moeite om zijn bevolking te voeden als gevolg van de afkoeling van het klimaat; hongersnoden, die sinds de 11e eeuw vrijwel verdwenen waren, staken opnieuw de kop op in de meest geïndustrialiseerde gebieden. De afkoeling van het klimaat, die de landbouw in Noord-Europa minder rendabel maakte, versnelde echter de economische verandering, waarbij deze regio”s zich specialiseerden in handel en industrie, waardoor de handel en de stedelijke concentratie toenamen, hetgeen de verspreiding van epidemieën vergemakkelijkte, vooral omdat ondervoede organismen kwetsbaarder waren voor infecties. De bevolking werd met de helft verminderd; pogroms tegen de Joden namen toe. Sommigen beschuldigden hen ervan de waterputten te vergiftigen en zo de epidemie te verspreiden. Het Westen maakte een periode door van grote economische, demografische en gezondheidscrisis. Zij moest zich opnieuw aanpassen aan deze nieuwe situatie, en deze crisis resulteerde in een sterke stroom van politieke en geestelijke hervormingen in het gehele Westen, waarbij de steden een belangrijkere rol opeisten in de samenleving, en het verschijnen van afwijkende stromingen binnen de Kerk, wat leidde tot het Grote Schisma en de bloei van de ideeën van de voorlopers van de Reformatie, zoals John Wyclif of John Huss (Jan Hus).

Met de dood van Karel IV in 1378 stortte de macht van het Huis van Luxemburg in. De zoon van de vorst, Wenceslas, werd op 20 augustus 1400 zelfs afgezet door een groep prins-electoren, wegens zijn notoir onvermogen. In zijn plaats werd de graaf Palts van de Rijn, Robert, tot koning gekozen. Zijn macht en middelen waren echter te zwak om een doeltreffend beleid te voeren. Dit was des te meer waar omdat het Huis van Luxemburg het verlies van koninklijke waardigheid niet aanvaardde. Na de dood van Robert in 1410 kwam de laatste vertegenwoordiger van het Huis van Luxemburg, Sigismund, op de troon. Er waren politieke en religieuze problemen gerezen, zoals het Grote Westerse Schisma in 1378. Het was pas onder Sigismund dat de crisis bezworen werd. Het internationale werk van Sigismund, die door Franciscus Rapp een “pelgrim van de vrede” werd genoemd, was gericht op het bewaren of herstellen van de vrede. Met zijn dood in 1437 sterft het Huis van Luxemburg uit. De koninklijke waardigheid ging over in handen van de Habsburgers, en dit bleef zo tot het einde van het Keizerrijk.

De moderne tijd en de komst van de Habsburgers

Onder de Habsburgse keizers Frederik III, Maximiliaan I en Karel V werd het Rijk herboren en opnieuw erkend. Het ambt van keizer werd gekoppeld aan de nieuwe organisatie van het keizerrijk. In overeenstemming met de hervormingsbeweging die onder Frederik III was begonnen, begon Maximiliaan I in 1495 met een algemene hervorming van het keizerrijk. Het voorzag in de invoering van een algemene belasting, de Gemeiner Pfennig, en een Eeuwigdurende Vrede (Ewiger Landfrieden), een van de belangrijkste projecten van de hervormers. Deze hervormingen waren niet geheel succesvol, want alleen de keizerlijke kringen en het Reichskammergericht bleven bestaan. De hervorming is echter het fundament van het moderne Rijk. Het kreeg een nauwkeuriger stelsel van regels en een institutionele structuur. De aldus gedefinieerde samenwerking tussen de keizer en de keizerlijke staten zou in de toekomst een beslissende rol spelen. De Rijksdag, die in deze periode werd gevormd, zou het centrale forum blijven voor het politieke leven van het Rijk.

De eerste helft van de 16e eeuw stond opnieuw in het teken van de rechtspraak en de verdichting van het Rijk. Politie edicten werden uitgevaardigd in 1530 en 1548. In 1532 werd de Constitutio Criminalis Carolina vastgesteld, die een strafrechtelijk kader voor het Rijk verschafte. Anderzijds veroorzaakte de protestantse reformatie een splitsing in het geloof die een desintegrerend effect had op het Rijk. Het feit dat streken en gebieden zich afkeerden van de oude Roomse Kerk stelde het Rijk, dat beweerde heilig te zijn, op de proef.

Het Edict van Worms van 1521 verbande Maarten Luther uit het Rijk. Het Edict bood nog steeds geen mogelijkheid voor een reformatievriendelijk beleid, hoewel het niet in het gehele Rijk werd nageleefd, op 6 maart 1523 werd uitgesteld, en latere besluiten van de Rijksdag ervan afweken. De meeste compromissen van de Diet waren onduidelijk en dubbelzinnig en leidden tot verdere juridische geschillen. Zo verklaarde de Diet van Neurenberg in 1524 dat iedereen zich “voor zover mogelijk” aan het Edict van Worms moest houden. Er kon echter geen definitieve vredesoplossing worden gevonden, en in afwachting van de volgende werd een compromis bereikt.

Deze situatie is voor geen van beide partijen bevredigend. De protestanten hadden geen rechtszekerheid en leefden in angst voor een godsdienstoorlog. De katholieke zijde, met name keizer Karel V, wilde geen blijvende religieuze verdeeldheid. Karel V, die de zaak van Luther aanvankelijk niet ernstig nam en de betekenis ervan niet inzag, wilde zich niet bij de situatie neerleggen omdat hij zich, evenals de middeleeuwse heersers, beschouwde als de hoeder van de ware Kerk. Het universele Rijk heeft een universele Kerk nodig.

Deze periode werd ook gekenmerkt door twee gebeurtenissen. Ten eerste de boerenopstand die tussen 1524 en 1526 in Zuid-Duitsland woedde, met 1525 als hoogtepunt van de beweging. De boeren stelden een aantal eisen, waaronder de afschaffing van slavenarbeid en de verkiezing van priesters. Luther spoorde de boeren aan vreedzaam te zijn en zich te onderwerpen aan het gezag. De tweede gebeurtenis was de Ottomaanse invasie. Sigismund als koning van Hongarije was zwaar verslagen in de Slag bij Nicopolis in 1396. Na de verovering van het Oosten, begon Suleiman de Magnifieke met de verovering van Europa. Hij viel Hongarije voor het eerst aan en won de Slag bij Mohács in 1526. Het Ottomaanse Rijk strekte zich uit tot Wenen, waarbij Hongarije in drie delen was verdeeld: een deel dat werd bestuurd door de Ottomanen, een deel door het Heilige Roomse Rijk en een deel door de plaatselijke vorsten. In 1529 werd Wenen belegerd. Karel V bleef de Ottomanen bestrijden om de vrede in zijn rijk te bewaren. Zijn taak werd nog bemoeilijkt door het feit dat Frankrijk, in de persoon van koning Frans I, de Ottomanen steunde. De Habsburgers intensiveerden hun contacten met de Sefeviden, de sjiitische dynastie die in die tijd Perzië bestuurde, als tegenwicht tegen de soennitische Turken, hun gemeenschappelijke vijanden. Pas met de wapenstilstand van Crépy-en-Laonnois in 1544 kwam er een einde aan de rivaliteit tussen de twee vorsten. Deze rivaliteit was des te groter omdat Frans I de rivaal van Karel V was geweest bij de keizerkiezing. Drie jaar later, in 1547, sloot Karel V een vrede met Suleiman. Toen moest hij het hoofd bieden aan de religieuze problemen die het Rijk verscheurden.

Na lang aarzelen verbande Karel V de leiders van de Liga van Smalkalde, een groep opstandige protestantse vorsten, uit het Rijk en zette het leger van het Heilig Roomse Rijk in om de opstandelingen te straffen: de Rijksexecutie. Deze confrontatie van 1546-1547 zal de geschiedenis ingaan als de Smalkalde Oorlog. Na de overwinning van de keizer moesten de protestantse vorsten op de Rijksdag van Augsburg in 1548 een religieus compromis, het Augsburgs Interim, aanvaarden. Predikanten konden blijven trouwen en niet-geestelijke protestanten konden de communie in beide soorten blijven ontvangen. Deze voor de protestantse keizerlijke staten werkelijk gunstige afloop van de oorlog was te danken aan het feit dat Karel V parallel met zijn politiek-religieuze doelstellingen constitutionele projecten nastreefde. Deze constitutionele projecten moeten leiden tot de verdwijning van de grondwet bij verordening en de vervanging ervan door een centrale regering. De religieuze conflicten in het Rijk zijn – in het idee van Karel V van een uitgestrekt Habsburgs Rijk – verbonden met een monarchia universalis die Spanje, de erfelijke Habsburgse gebieden en het Heilige Roomse Rijk moet omvatten. Hij slaagde er echter niet in het ambt van keizer erfelijk te maken of de keizerskroon tussen de Oostenrijkse en Spaanse Habsburgse lijn te ruilen. De opstand van de vorsten tegen Karel V onder leiding van keurvorst Maurits van Saksen en de daaruit voortvloeiende Vrede van Passau die in 1552 tussen de vorsten en de latere Ferdinand I werd gesloten, waren de eerste stappen op weg naar een duurzame godsdienstvrede, aangezien het verdrag de vrijheid van godsdienst voor de protestanten garandeerde. Het resultaat was de Vrede van Augsburg in 1555.

De Vrede van Augsburg is niet alleen belangrijk als godsdienstvrede, maar heeft ook een belangrijke politiek-constitutionele rol gespeeld bij het vaststellen van vele mijlpalen in de constitutionele politiek. Het voorziet bijvoorbeeld in de Reichsexekutionsordnung, de laatste poging om de eeuwige vrede te bewaren die noodzakelijk was geworden na de Tweede Markgravenoorlog onder leiding van Albert II Alcibiade van Brandenburg-Kulmbach, die woedde van 1552 tot 1554. Albert II perste geld en zelfs grondgebied af van de verschillende Frankische gebieden. Keizer Karel V veroordeelde Albert II niet, maar nam hem zelfs in dienst en legitimeerde aldus de verbreking van de eeuwigdurende vrede. Omdat de betrokken gebieden weigeren de door de keizer bevestigde diefstal goed te keuren, rooft Albert II hen uit. In het noorden van het Rijk worden troepen onder leiding van Maurits van Saksen gevormd om Albert te bestrijden. Het was een vorst van het keizerrijk en niet de keizer die militair optrad tegen degenen die de vrede verbraken. Op 9 juli 1553 vond de bloedigste slag van de Reformatie plaats, de Slag bij Sievershausen, waarbij Maurits van Saksen sneuvelde.

De Reichsexekutionsordnung van de Augsburgse Rijksdag in 1555 verzwakte de keizerlijke macht en verankerde het principe van de keizerlijke staten. Naast hun gebruikelijke taken kregen de plaatselijke keizerlijke kringen en deelstaten ook de bevoegdheid om de vonnissen van het Reichskammergericht en de benoeming van de assessoren die er zitting hadden, ten uitvoer te leggen. Bovendien kregen zij het recht om munten te slaan en andere bevoegdheden uit te oefenen die voorheen aan de keizer waren voorbehouden. Aangezien de keizer niet in staat was gebleken een van zijn voornaamste taken te vervullen, namelijk het bewaren van de vrede, werd zijn rol voortaan overgenomen door de staten van de keizerlijke kringen.

De godsdienstvrede die op 25 september 1555 werd afgekondigd is even belangrijk als de Exekutionsordnung, zij laat het idee varen van een rijk verenigd in godsdienst. De territoriale heren kregen het recht te beslissen over de belijdenis van hun onderdanen, hetgeen wordt samengevat in de formule cujus regio, ejus religio. In protestantse gebieden ging de godsdienstige rechtspraak over op de landsheren, die dan de geestelijke leiders van hun gebieden werden. Alle uitgevaardigde regels leidden weliswaar tot een vreedzame oplossing van de religieuze problemen, maar zij maakten de groeiende verdeeldheid van het Rijk nog zichtbaarder en leidden op middellange termijn tot een blokkering van de keizerlijke instellingen. In september 1556 deed keizer Karel afstand van de troon ten gunste van zijn broer Ferdinand, koning der Romeinen sinds 1531. Het binnenlands en buitenlands beleid van Karel V had definitief gefaald. Ferdinand besloot zijn politiek te beperken tot Duitsland en slaagde erin de keizerlijke staten aan zich te binden ten gunste van de keizer.

Tot het begin van de jaren 1580 verkeerde het Rijk in een fase zonder noemenswaardige militaire conflicten. De religieuze vrede was een “loutere wapenstilstand”. In die tijd vond de confessionalisering plaats, d.w.z. een consolidatie en afbakening tussen de drie confessies van het lutheranisme, het calvinisme en het katholicisme. De staatsvormen die in deze tijd in de gebieden ontstonden, vormden een constitutioneel probleem voor het Rijk. De spanningen namen toe omdat het Rijk en zijn instellingen niet langer hun functie van bemiddelaar konden vervullen. De tolerante keizer Maximiliaan II stierf in 1576, en zijn zoon Rudolf II benoemde een meerderheid van katholieken in de Aulische Raad en de Keizerlijke Kamer van Justitie, waarmee hij brak met het beleid van zijn vader. Tegen het einde van de 16e eeuw waren deze instellingen geblokkeerd – in 1588 functioneerde de Keizerlijke Kamer van Justitie niet meer.

Aangezien de protestantse staten vanaf het begin van de 17e eeuw het uitsluitend door de katholieke keizer geleide aulische concilie niet meer erkenden, verslechterde de situatie steeds verder. Tegelijkertijd werden de colleges van keurvorsten en de keizerlijke kringen gegroepeerd naar denominatie. Een keizerlijke afvaardiging in 1601 mislukte vanwege de tegenstellingen tussen de twee partijen. Hetzelfde gebeurde in 1608 met de Rijksdag in Regensburg, die werd gesloten zonder een decreet uit te vaardigen. De calvinistische graaf Palatijn en andere deelnemers verlieten de vergadering omdat de keizer weigerde hun belijdenis te erkennen.

Toen zes protestantse vorsten zagen dat het keizerlijke systeem en de vrede werden bedreigd, stichtten zij op 14 mei 1608 de Protestantse Unie rond Frederik IV. Andere vorsten en keizerlijke steden sloten zich later bij de Unie aan. De keurvorst van Saksen en de noordelijke vorsten weigerden aanvankelijk deel te nemen, maar later sloot de keurvorst van Saksen zich aan. Als reactie daarop richtten de katholieke vorsten op 10 juli 1609 de Katholieke Liga op rond Maximiliaan van Beieren. De Liga wilde het bestaande systeem handhaven en de katholieke overheersing in het Rijk behouden. De instellingen en het Rijk kwamen tot stilstand, een voorbode van een onvermijdelijk conflict.

De Defenestratie van Praag was de aanleiding tot deze oorlog, die de keizer, die aanvankelijk hoopte op groot militair succes, politiek trachtte te gebruiken om zijn macht te consolideren tegenover de keizerlijke staten. Zo verbande Ferdinand II, die ondanks de oorlog op 19 augustus 1619 door alle keurvorsten – zelfs de protestanten – tot keizer werd gekozen, in 1621 de keurvorst en Boheemse koning Frederik V van de Palts uit het keizerrijk en gaf de keurvorstelijke waardigheid aan Maximiliaan I van Beieren.

De afkondiging van het Edict van Restitutie op 6 maart 1629 was de laatste belangrijke daad van keizerlijk recht. Evenals de verbanning van Frederik V was deze gebaseerd op de machtsaanspraak van de keizer. Dit edict riep op tot de aanpassing van de Vrede van Augsburg vanuit katholiek oogpunt. Dienovereenkomstig moesten alle bisdommen, prinsbisdommen en aartsbisdommen die sinds de Vrede van Passau door protestantse heren waren geseculariseerd, aan de katholieken worden teruggegeven. Deze acties zouden niet alleen de herkatholisering van grote protestantse gebieden hebben betekend, maar ook een cruciale versterking van de keizerlijke macht, aangezien over godsdienstig-politieke kwesties tot dan toe gezamenlijk was beslist door de keizer, de keizerlijke staten en de keurvorstelijke vorsten. De laatstgenoemden vormden echter een confessionele coalitie die niet aanvaardde dat de keizer een dergelijk beslissend edict uitvaardigde zonder hun instemming.

Op hun bijeenkomst in 1630 dwongen de keurvorsten, aangevoerd door Maximiliaan I van Beieren, de keizer om Generalissimo Wallenstein te ontslaan en een herziening van het edict toe te staan. In datzelfde jaar kwam Zweden in de oorlog aan de kant van de protestanten. Aanvankelijk bleken de Zweedse troepen superieur aan die van de keizer. Maar in 1632 sneuvelde Gustavus Adolphus, koning van Zweden, in de Slag bij Lützen bij Leipzig. Een kapel werd opgericht op de plaats van zijn dood, en een inscriptie bedankte hem voor het “verdedigen van het Lutheranisme met wapens in zijn handen. De keizer slaagde erin het voordeel terug te winnen bij de Slag bij Nördlingen in 1634. De Vrede van Praag die in 1635 tussen de keizer en de keurvorst van Saksen werd gesloten, stond Ferdinand toe het Edict van Restitutie voor 40 jaar op te schorten. De keizer werd door deze vrede gesterkt, aangezien alle bondgenootschappen, behalve die van de keurvorsten, werden ontbonden en de keizer het opperbevel over het keizerlijke leger verkreeg, hetgeen de protestanten niet aanvaardden. Er werden onderhandelingen gevoerd om deze clausule in het verdrag ongedaan te maken. Het religieuze probleem van het Edict van Restitutie was slechts veertig jaar uitgesteld, omdat de keizer en de meeste keizerlijke staten het erover eens waren geworden dat de politieke eenmaking van het rijk, het verjagen van vreemde mogendheden uit het gebied en het beëindigen van de oorlog de dringendste zaken waren.

Frankrijk raakte in 1635 in oorlog; Richelieu greep in aan de zijde van de protestanten om een versterking van de Habsburgse macht in Duitsland te voorkomen, en de situatie keerde zich tegen de keizer. Dit was het moment waarop de godsdienstoorlog, die oorspronkelijk in Duitsland was uitgevochten, een hegemoniale strijd in heel Europa werd. De oorlog ging dus door, terwijl de confessionele en politieke problemen die door de Vrede van Praag voorlopig waren geregeld, voor Frankrijk en Zweden op de achtergrond raakten. Bovendien vertoonde de Vrede van Praag ernstige tekortkomingen, zodat de interne conflicten binnen het Rijk voortduurden.

Vanaf 1640 begonnen de verschillende partijen afzonderlijke vredesakkoorden te ondertekenen, aangezien het Rijk in de huidige stand van zaken, die gebaseerd was op confessionele solidariteit en traditionele alliantiepolitiek, nauwelijks te verdedigen was. In mei 1641 gaf de keurvorst van Brandenburg de toon aan. Hij sloot een vredesverdrag met Zweden en demobiliseerde zijn leger, wat onmogelijk was volgens de Conventies van Praag omdat zijn leger tot het keizerlijke leger behoorde. Andere keizerlijke staten volgden dit voorbeeld. De keurvorst van Saksen tekende op zijn beurt een vrede met Zweden en de keurvorst van Mainz tekende er een met Frankrijk in 1647. Het keizerrijk kwam verwoest uit de oorlog.

De keizer, Zweden en Frankrijk kwamen in 1641 in Hamburg overeen vredesonderhandelingen te voeren terwijl de gevechten voortduurden. Deze onderhandelingen vonden plaats in 1642 en 1643 te Osnabrück tussen de keizer, de protestantse keizerlijke staten en Zweden, en te Münster tussen de keizer, de katholieke keizerlijke staten en Frankrijk. Het feit dat de Keizer niet alleen het Keizerrijk vertegenwoordigt, is een belangrijk symbool van zijn nederlaag. De keizerlijke macht werd opnieuw in twijfel getrokken. De keizerlijke staten zagen hun rechten dus des te meer gevrijwaard door niet alleen tegen de keizer op te treden, maar door onder het oog van buitenlandse mogendheden onderhandelingen te voeren over constitutionele vraagstukken. Frankrijk toonde zich in dit opzicht welwillend, daar het vastbesloten was de macht van de Habsburgers te verminderen door het verzoek van de keizerlijke staten om aan de onderhandelingen deel te nemen krachtig te steunen. De keizerlijke staten werden dus tot de onderhandelingen toegelaten tegen de zin van Ferdinand III, keizer sinds 1637, die het keizerrijk alleen wilde vertegenwoordigen bij de vredesbesprekingen in Münster en Osnabrück, de Europese vraagstukken wilde regelen bij de onderhandelingen in Westfalen, een vredesverdrag wilde sluiten met Frankrijk en Zweden en de Duitse constitutionele problemen wilde regelen aan het einde van een Diet. Deze laatste zou enkele jaren later, in 1653, worden bijeengeroepen. Als de keizer uiteindelijk instemde met de deelname van de keizerlijke staten aan de onderhandelingen, deed hij dat om zich niet voorgoed van hen af te sluiten.

De twee steden waar de onderhandelingen plaatsvinden en de wegen die hen verbinden worden gedemilitariseerd verklaard (alleen in het geval van Osnabrück is dit volledig ten uitvoer gelegd). Alle legaties kunnen zich vrij bewegen. De bemiddelingsdelegaties komen uit de Republiek Venetië, Rome en Denemarken. Vertegenwoordigers van de andere Europese mogendheden komen naar Westfalen en worden bij de onderhandelingen betrokken, met uitzondering van het Ottomaanse Rijk en Rusland. De onderhandelingen in Osnabrück groeiden – parallel aan de onderhandelingen tussen het Rijk en Zweden – uit tot een conventie waar constitutionele en politiek-religieuze problemen werden besproken. In Münster worden het Europese kader en de juridische veranderingen betreffende de seignioriale rechten in Nederland en Zwitserland besproken. Op 30 januari 1648 werd ook een vrede gesloten tussen Spanje en de Verenigde Provinciën.

Tot het einde van de twintigste eeuw werden de Verdragen van Westfalen beschouwd als destructief voor het Rijk. Hartung rechtvaardigde dit met het argument dat de vrede de keizer en de keizerlijke staten onbeperkte handelingsvrijheid had gegeven, zodat het Rijk uiteen was gevallen. Voor Hartung was dit een “nationaal ongeluk”. Alleen de religieus-politieke kwestie was geregeld. Het Rijk was echter versteend, een versteening die tot zijn ondergang zou leiden. Joseph Rovan spreekt van “gevorderde ontbinding”.

In de periode onmiddellijk na de Verdragen van Westfalen werd vrede echter in een heel ander licht gezien. Het werd verwelkomd als een nieuwe fundamentele wet, geldig overal waar de keizer met zijn privileges werd erkend en als een symbool van de eenheid van het Rijk. De vrede brengt de territoriale machten en de verschillende confessies op één rechtsgrondslag en codificeert de mechanismen die zijn ontstaan na de constitutionele crisis van het begin van de 16e eeuw. Bovendien veroordeelde hij de mechanismen van de Vrede van Praag. Georg Schmidt vat het als volgt samen: “Vrede heeft niet geleid tot het uiteenvallen van de staat of prinselijk absolutisme. Vrede benadrukte de vrijheid van staten, maar maakte hen niet tot soevereine staten.

Ook al krijgen de keizerlijke staten volledige soevereiniteitsrechten en wordt het door de Vrede van Praag opgeheven alliantie-recht hersteld, toch wordt niet de volledige soevereiniteit van de gebieden beoogd, aangezien zij aan de keizer onderworpen blijven. Het recht van alliantie – dat ook in strijd is met de volledige soevereiniteit over de gebieden van het Rijk – mag niet worden uitgeoefend tegen de keizer en het Rijk, noch tegen de vrede of het verdrag. Volgens de juristen van die tijd waren de Verdragen van Westfalen een soort traditionele gewoonten van de keizerlijke staten, die zij slechts schriftelijk vastlegden.

In het gedeelte betreffende de godsdienstpolitiek kunnen vorsten die van godsdienst veranderen, deze niet langer aan hun onderdanen opleggen. De Vrede van Augsburg wordt in haar geheel bevestigd en onaantastbaar verklaard, maar de omstreden kwesties worden opnieuw geregeld. De juridische en religieuze situatie per 1 januari 1624 is de referentie. Alle keizerlijke staten moesten bijvoorbeeld de twee andere denominaties dulden, indien deze in 1624 reeds op hun grondgebied bestonden. Alle bezittingen moesten aan de vroegere eigenaars worden teruggegeven en alle latere beslissingen van de keizer, de keizerlijke staten of de bezettingsmachten moesten nietig worden verklaard.

De verdragen van Westfalen brengen het keizerrijk de vrede waarop het dertig jaar heeft gewacht. Het Heilige Roomse Rijk verloor enkele gebieden in het huidige Frankrijk, de Verenigde Provinciën en de Republiek van Genève. Voor de rest waren er geen grote veranderingen. Het machtsevenwicht tussen de keizer en de keizerlijke staten wordt hersteld, zonder dat de machten worden hersteld zoals zij vóór de oorlog waren. De keizerlijke politiek werd niet gedeconfessionaliseerd, alleen de verhouding tot de confessies werd opnieuw geregeld. Volgens Gotthard is het een van de meest voor de hand liggende beoordelingsfouten om de Verdragen van Westfalen te beschouwen als destructief voor het Rijk en de idee van het Rijk. De resultaten van de vredesonderhandelingen tonen de absurditeit van de oorlog: “Nadat zoveel mensenlevens voor zo weinig doel zijn verspild, hadden de mensen moeten begrijpen hoe volslagen zinloos het is geloofskwesties aan het oordeel van het zwaard over te laten.

Na de ondertekening van de Verdragen van Westfalen eiste een groep vorsten radicale hervormingen in het keizerrijk om de macht van de keurvorsten te verminderen en het voorrecht om de koning te kiezen uit te breiden tot andere vorsten van het rijk. De prinselijke minderheid slaagde er echter niet in de Diet van 1653-1654 te winnen. De zogenaamde Laatste Keizerlijke Diet – dit was de laatste Diet voordat deze vanaf 1663 permanent werd gehouden – besloot dat de onderdanen belasting moesten betalen aan hun heren, zodat deze troepen konden onderhouden, hetgeen vaak leidde tot de vorming van legers in de verschillende grotere gebieden, die de naam Keizerlijke Gewapende Staten (in het Duits Armierte Reichsstände) kregen.

Na 1648 werd de positie van de keizerlijke kringen sterker en kregen zij een beslissende rol in de nieuwe keizerlijke militaire grondwet. In 1681 besloot de Diet tot een nieuwe militaire grondwet (Reichskriegsverfassung) toen het Rijk opnieuw door de Turken werd bedreigd. In deze nieuwe grondwet werden de contingenten van het keizerlijke leger vastgesteld op 40.000 man. De keizerlijke kringen waren verantwoordelijk voor hun inzet. Sinds 1658 is Keizer Leopold I aan de macht. Zijn optreden wordt als middelmatig beschouwd. Hij was meer begaan met de erfelijke gebieden dan met het Rijk.

De keizer verzette zich tegen de politiek van de Reünies van Lodewijk XIV en trachtte de keizerlijke kringen en staten ertoe te brengen zich te verzetten tegen Franse annexaties. Hij slaagde erin de kleinere en grotere keizerlijke staten terug te binden aan het Rijk en zijn grondwet door een combinatie van verschillende instrumenten. In 1682 sloot de keizer zich aan bij verschillende kringen, zoals de Frankische en de Boven-Rijnkring, in de Liga van Augsburg om het Rijk te beschermen. Deze situatie toont aan dat de keizerlijke politiek geen deel uitmaakte van de grote machtspolitiek van de Habsburgers, zoals dat wel het geval was tijdens het bewind van zijn opvolgers in de 18e eeuw. Ook de huwelijkspolitiek van Leopold I en de verdeling van allerlei titels, zoals de toekenning van de negende waardigheid van keurvorst aan Ernest-Augustus van Hannover in 1692 en de toekenning van de titel van “Koning in Pruisen” aan de keurvorsten van Brandenburg vanaf 1701 om hun steun te verzekeren, moeten worden benadrukt.

Vanaf 1740 raakten de twee grootste territoriale complexen van het Rijk – de Habsburgse erfelijke bezittingen en Brandenburg-Pruisen – steeds meer los van het Rijk. Na de overwinning op de Turken veroverde Oostenrijk grote gebieden buiten het Rijk, waardoor het zwaartepunt van de Habsburgse politiek automatisch naar het zuidoosten verschoof, wat het duidelijkst tot uiting kwam tijdens de regering van Leopold I”s opvolgers. Hetzelfde gold voor Brandenburg-Pruisen, waarvan een groot deel van het grondgebied buiten het Rijk lag. Naast de groeiende rivaliteit waren er echter ook veranderingen in het denken.

Was vóór de Dertigjarige Oorlog een titel of een positie in de hiërarchie van het Rijk en in de Europese adel belangrijk voor het prestige van een vorst, daarna verandert deze situatie. Alleen een koninklijke titel is belangrijk op Europees niveau. Andere factoren, zoals de grootte van het grondgebied of de economische en militaire macht, spelen nu ook een rol. Van nu af aan is het vermogen dat werkelijk telt, het vermogen dat door deze nieuwe factoren kan worden gekwantificeerd. Volgens historici is dit een langdurig gevolg van de Dertigjarige Oorlog, waarin titels en rechtsposities nauwelijks nog een rol speelden, vooral voor de kleinere keizerlijke staten. Alleen oorlogszuchtige vereisten waren van belang.

Brandenburg-Pruisen en Oostenrijk maakten dus niet langer deel uit van het Rijk, niet alleen vanwege hun territoriale omvang, maar ook vanwege hun grondwettelijkheid. Beide gebieden zijn staten geworden. In het geval van Oostenrijk, bijvoorbeeld, is het moeilijk om het niet te onderscheiden van het Heilige Roomse Rijk. Beiden hervormden hun land en doorbraken de invloed van de provinciale staten. De veroverde gebieden moesten behoorlijk worden bestuurd en beschermd en er moest een leger worden gefinancierd. Kleinere gebieden bleven uitgesloten van deze hervormingen. Een heerser die dergelijke uitgebreide hervormingen wilde doorvoeren, zou onvermijdelijk in conflict zijn gekomen met de keizerlijke hoven, aangezien deze de provinciale staten steunden wier privileges door de heerser in kwestie werden aangetast. Als Oostenrijks heerser hoefde de keizer de Aulische Raad natuurlijk niet te vrezen zoals andere heersers dat zouden doen, aangezien hij er voorzitter van was. In Berlijn wordt nauwelijks rekening gehouden met de keizerlijke instellingen. De tenuitvoerlegging van vonnissen zou feitelijk onmogelijk zijn geweest. Deze twee manieren van reageren op de instellingen droegen ook bij tot het isolement ten opzichte van het Rijk.

Het zogenaamde Oostenrijks-Pruisische dualisme leidde tot verschillende oorlogen. Pruisen won de twee Silezische oorlogen en verkreeg Silezië, terwijl de Oostenrijkse Successieoorlog in het voordeel van Oostenrijk eindigde. Het was Karel VII, een lid van de Wittelsbach-familie, die na deze successieoorlog in 1742 met Franse steun op de troon kwam. Hij slaagde er echter niet in de troon te veroveren en toen hij in 1745 stierf, namen de Habsburgers-Lotharingen opnieuw de troon over in de persoon van Frans I, de echtgenoot van Maria Theresia.

Deze conflicten, zoals de Zevenjarige Oorlog, waren desastreus voor het Rijk. De Habsburgers, gefrustreerd door de alliantie van vele keizerlijke staten met Pruisen en door de verkiezing van een niet-Habsburgse keizer, vertrouwden nog meer dan voorheen op een politiek die gericht was op Oostenrijk en zijn macht. De instellingen van het Rijk werden secundaire stadia van machtspolitiek en de grondwet van het Rijk was verre van in overeenstemming met de werkelijkheid. Door de Diet te instrumentaliseren, probeerde Pruisen het Keizerrijk en Oostenrijk te bereiken. Keizer Jozef II trok zich bijna volledig terug uit de keizerlijke politiek. Jozef II had getracht de instellingen van het Rijk te hervormen, met name de Keizerlijke Kamer van Justitie, maar hij stuitte al snel op verzet van de keizerlijke staten, die zich van het Rijk hadden afgescheiden. Aldus beletten zij dat de Kamer zich in hun interne aangelegenheden mengt. Jozef II geeft het op.

Er kan echter worden benadrukt dat Jozef II op een ongelukkige en abrupte manier heeft gehandeld. De op Oostenrijk gerichte politiek van Jozef II tijdens de Beierse Successieoorlog in 1778 en 1779 en de vredesoplossing van Teschen, geïnitieerd door buitenlandse mogendheden zoals Rusland, bleken desastreus voor het keizerrijk. Toen de Beierse Wittelsbach-lijn in 1777 uitstierf, zag Jozef inderdaad de mogelijkheid om Beieren bij de Habsburgse gebieden in te lijven en zo zijn macht te versterken. Onder zware druk van Wenen stemde de erfgenaam van de palts Wittelsbach, keurvorst Karel Theodoor van Beieren, in met een verdrag waarbij delen van Beieren werden afgestaan. Het idee van een toekomstige ruil met de Oostenrijkse Nederlanden werd geopperd aan Karel Theodoor, die de erfenis tegen zijn wil had aanvaard. Jozef II bezette in plaats daarvan de Beierse gebieden om Karel Theodoor voor een voldongen feit te stellen en zich als keizer een keizerlijk gebied toe te eigenen. Frederik II verzette zich hiertegen en wierp zich op als beschermer van het Rijk en de kleine keizerlijke staten en verhief zich zo tot “tegenkeizer”. Pruisische en Saksische troepen rukken op naar Bohemen.

Bij het Verdrag van Teschen van 13 mei 1779, dat door Rusland was opgesteld, kreeg Oostenrijk het Innviertel, een klein gebied ten zuidoosten van de Inn, dat aan het land was beloofd, maar de keizer was de verliezer. Voor de tweede keer sinds 1648 werd een intern Duits probleem opgelost met de hulp van vreemde mogendheden. Niet de keizer bracht vrede in het Rijk, maar Rusland, dat niet alleen garant stond voor de Vrede van Teschen, maar ook voor de Verdragen van Westfalen en daarmee een van de beschermers was geworden van de grondwet van het Rijk. Het Rijk had zichzelf uit elkaar gehaald. Hoewel Frederik II werd gezien als de beschermer van het Rijk, was zijn plan niet om het Rijk te beschermen en te consolideren, maar om de keizer en via hem de structuur van het Rijk te verzwakken, wat hem ook lukte. Het concept van een Derde Duitsland, dat werd geboren uit de vrees dat de kleine en middelgrote keizerlijke staten het instrument zouden worden van de grotere, mislukte vanwege de eeuwige confessionele oppositie tussen de verschillende staten. Enkele jaren later deelde Napoleon de genadeklap uit aan een keizerrijk dat geen weerstand meer kende.

Verdwijning van het Rijk

Geconfronteerd met de Franse revolutionaire troepen, bundelden de twee grote Duitse mogendheden hun krachten in de Eerste Coalitie. Het doel van deze alliantie was echter niet de rechten van het Keizerrijk te beschermen, maar veeleer zijn invloedssfeer uit te breiden en ervoor te zorgen dat de bondgenoot niet alleen zou winnen. Door aan te dringen op de uitbreiding van het Oostenrijkse grondgebied – desnoods ten koste van de andere leden van het keizerrijk – heeft keizer Frans II, die op 5 juli 1792 in allerijl en met algemene stemmen werd gekozen, de kans laten voorbijgaan om door de andere keizerlijke staten te worden gesteund. Pruisen wilde ook zijn oorlogskosten compenseren door kerkelijke gebieden te annexeren. Daarom is het onmogelijk om een verenigd front te vormen tegen de Franse revolutionaire troepen en zo militair succes te boeken.

Teleurgesteld door het gebrek aan succes en om beter te kunnen omgaan met het verzet dat rond de nieuwe verdeling van Polen was ontstaan, sloot Pruisen in 1795 een afzonderlijke vrede met Frankrijk, de Vrede van Basel. In 1796 deden Baden en Württemberg hetzelfde. De aldus ondertekende akkoorden bepaalden dat de bezittingen op de linkeroever van de Rijn aan Frankrijk zouden worden afgestaan. De eigenaars moesten echter worden gecompenseerd door kerkelijke gebieden op de rechteroever te ontvangen, die vervolgens werden geseculariseerd. De andere keizerlijke staten onderhandelden ook over wapenstilstanden of neutraliteitsverdragen.

In 1797 ondertekende Oostenrijk het Verdrag van Campo-Formio. Het stond verschillende bezittingen af, zoals de Oostenrijkse Nederlanden en het Groothertogdom Toscane. Ter compensatie zou Oostenrijk, net als Pruisen, gebieden op de rechteroever van de Rijn krijgen. De twee grootmachten van het Rijk compenseerden zo zichzelf ten koste van de kleinere leden van het Rijk. Zo gaven zij Frankrijk het recht in te grijpen in de toekomstige organisatie van het Rijk. Door op te treden als koning van Hongarije en Bohemen, maar door als keizer de integriteit van het keizerrijk te garanderen, bracht Frans II onherstelbare schade toe aan het keizerrijk door enkele van de andere keizerlijke staten te ontleden.

In maart 1798 stemde de delegatie van het keizerrijk op het Congres van Rastadt in met de overdracht van de gebieden op de linkeroever van de Rijn en met de secularisatie van die op de rechteroever, met uitzondering van de drie kerkelijke keurvorsten. Maar de Tweede Coalitie maakte een einde aan het gemarchandeer over de verschillende gebieden. Het in 1801 ondertekende Verdrag van Lunéville maakte een einde aan de oorlog. Het werd door de Diet goedgekeurd, maar bevatte geen duidelijke definitie van compensatie. De vredesonderhandelingen van Bazel met Pruisen, van Campo Formio met Oostenrijk en van Lunéville met het Keizerrijk vereisten een compensatie die alleen door een keizerlijke wet kon worden goedgekeurd. Daarom is een deputatie bijeengeroepen om de situatie te regelen. Uiteindelijk aanvaardde de deputatie het Frans-Russische compensatieplan van 3 juni 1802 zonder het substantieel te wijzigen. Op 24 maart 1803 aanvaardde de Rijksdag uiteindelijk de keizerlijke recès.

Bijna alle steden van het Rijk, de kleinste wereldlijke gebieden en bijna alle kerkelijke vorstendommen werden uitgekozen om de gekwetste mogendheden schadeloos te stellen. De samenstelling van het Rijk werd daardoor aanzienlijk gewijzigd. De bank van vorsten in de Diet, die overwegend katholiek was geweest, werd protestants. Twee van de drie kerkelijke electoraten verdwenen. Zelfs de keurvorst van Mainz verloor zijn zetel en werd benoemd in Regensburg. In die tijd waren er slechts twee kerkelijke Grootvorsten van het Rijk: de Grootmeester van de Johannieter Orde van Jeruzalem en de Grootmeester van de Duitse Orde. In totaal verdwenen 110 gebieden en wisselden 3,16 miljoen mensen van heerser.

Deze nieuwe territoriale organisatie van het Rijk zou een langdurige invloed hebben op het Europese politieke landschap. Het jaar 1624 werd aangeduid als het Normaljahr, d.w.z. een referentiejaar, en hetzelfde geldt voor het jaar 1803 met betrekking tot de confessionele en patrimoniale betrekkingen in Duitsland. De recessie van het Keizerrijk creëerde een duidelijk aantal middenmachten uit een veelheid van gebieden. Om herstelbetalingen te doen, werden secularisatie en mediatisering doorgevoerd. De vergoeding was soms hoger dan wat de betrokken mogendheid, gelet op haar verliezen, had moeten ontvangen. De markgraaf van Baden, bijvoorbeeld, kreeg negen keer zoveel onderdanen als hij had verloren bij de overdracht van de gebieden op de linkeroever van de Rijn en zeven keer zoveel grondgebied. Een van de redenen hiervoor is dat Frankrijk een reeks satellietstaten wil creëren, groot genoeg om de keizer moeilijkheden te bezorgen, maar klein genoeg om de positie van Frankrijk niet te bedreigen.

De Kerk van het Rijk heeft opgehouden te bestaan. Het was zo ingebed in het keizerlijke systeem dat het verdween nog voor het Keizerrijk instortte. De antiklerikale houding van Frankrijk deed de rest, vooral omdat de keizer zo een van zijn belangrijkste machten verloor. De geest van de Aufklärung en de absolutistische machtswellust hebben ook bijgedragen tot de veroudering van de keizerlijke kerk en tot de hebzucht van de katholieke keizerlijke vorsten.

Op 18 mei 1804 werd Napoleon keizer van de Fransen en op 2 december 1804 werd hij gekroond. Deze kroning, die zijn macht versterkte, toonde ook zijn wens om de erfgenaam van Karel de Grote te worden en aldus zijn optreden te legitimeren door het in te schrijven in de middeleeuwse traditie. Daarom bezocht hij in september 1804 de Dom van Aken en het graf van Karel de Grote. Tijdens diplomatieke besprekingen tussen Frankrijk en Oostenrijk over de keizerstitel eiste Napoleon in een geheime nota van 7 augustus 1804 dat zijn keizerrijk zou worden erkend; Frans II zou worden erkend als erfelijk keizer van Oostenrijk. Een paar dagen later werd de wens een ultimatum. Er werden toen twee oplossingen voorgesteld: oorlog of erkenning van het Franse keizerrijk. Keizer Frans II gaf toe. Op 11 augustus 1804 voegde hij aan zijn titel van Heilige Roomse Keizer die van erfelijk Keizer van Oostenrijk toe voor hemzelf en zijn opvolgers. Deze stap vormde echter een schending van het keizerlijk recht, aangezien noch de prins-electoren ervan op de hoogte werden gebracht, noch de keizerlijke Rijksdag ermee instemde. Afgezien van eventuele juridische overwegingen, beschouwen velen deze stap als overhaast. Friedrich von Gentz schreef aan zijn vriend prins Metternich: “Als de Duitse keizerskroon in het Huis van Oostenrijk blijft – en er is tegenwoordig al zo”n massa non-politiek waar geen duidelijk zichtbaar dreigend gevaar bestaat, dat men het tegendeel vreest! – alle keizerlijke waardigheid is tevergeefs”.

Napoleon verloor echter voorgoed zijn geduld. Tijdens de Derde Coalitie, marcheerde hij met zijn leger naar Wenen. De troepen van het Beierse leger en het leger van Württemberg kwamen hem versterken. Zo won hij op 2 december 1805 de Slag bij Austerlitz van de Russen en de Oostenrijkers. Het Verdrag van Presburg dat Napoleon aan Frans II en tsaar Alexander I dicteerde, bezegelde het einde van het keizerrijk. Napoleon eiste dat Beieren een koninkrijk zou worden, net als Württemberg en Baden, en zo gelijk zou worden aan Pruisen en Oostenrijk. De structuur van het Keizerrijk kwam opnieuw onder vuur te liggen, want door de verwerving van de volledige soevereiniteit werden deze koninkrijken er los van gemaakt. Dit werd onderstreept door een opmerking van Napoleon aan zijn minister van Buitenlandse Zaken Talleyrand: “Ik zal echter het deel van Duitsland dat mij interesseert geregeld hebben: er zal geen Rijksdag meer zijn in Regensburg, aangezien Regensburg aan Beieren zal toebehoren; er zal dus geen Germaans Rijk meer zijn, en daar zullen wij het bij laten.

Het feit dat de keurvorst van Mainz, Charles-Theodore de Dalberg, de grote kapelaan van het Franse keizerrijk, Joseph kardinaal Fesch, tot zijn coadjutor maakte, in de hoop het keizerrijk te redden, was een definitieve slag ten gunste van de troonsafstand. Dalberg, Rijkskanselier en dus als zodanig hoofd van de Rijkskanselarij, hoeder van het keizerlijk hof en de keizerlijke archieven, benoemde een Fransman die geen woord Duits sprak en die bovendien een oom van Napoleon was. In geval van overlijden of ontslag van Dalberg zou de oom van de Franse keizer dan kanselier van het Rijk worden. De Keizerlijke Diet nam op 27 mei 1806 nota van de situatie. Volgens de Oostenrijkse minister van Buitenlandse Zaken, Johann Philipp von Stadion, waren er slechts twee mogelijke oplossingen: de verdwijning van het Rijk of de reorganisatie ervan onder Frans bewind. Zo besloot Frans II op 18 juni te protesteren, maar tevergeefs.

Op 12 juli 1806 stichtten het keurvorstendom Mainz, Beieren, Württemberg, het keurvorstendom Baden, het landgraafschap Hessen-Darmstadt, het huidige groothertogdom Hessen, het hertogdom Nassau, het hertogdom Berg en Kleef en andere vorsten in Parijs de Rijnbond bij het Verdrag inzake de Rijnbond. Napoleon werd hun beschermheer en zij scheidden zich af van het keizerrijk op 1 augustus. In januari had de koning van Zweden reeds de deelname van de West-Pommerse gezanten aan de zittingen van de Diet geschorst en als reactie op de ondertekening van de Confederatieakten op 28 juni verklaarde hij de keizerlijke grondwet geschorst in de keizerlijke gebieden onder Zweeds gezag en verklaarde hij tevens de provinciale staten en raden ontbonden. In plaats daarvan voerde hij de Zweedse grondwet in in Zweeds Pommeren. Dit maakte een einde aan het keizerlijke regime in dit deel van het Rijk, dat toen praktisch had opgehouden te bestaan.

De troonsafstand van de keizerlijke kroon werd vervroegd door een ultimatum dat op 22 juli 1806 in Parijs aan de Oostenrijkse gezant werd voorgelegd. Als keizer Frans II op 10 augustus 1806 niet zou aftreden, zouden Franse troepen Oostenrijk aanvallen. Johann Aloys Josef von Hügel en Graaf von Stadion werkten echter al enkele weken aan een deskundigenrapport over het behoud van het Rijk. Hun rationele analyse bracht hen tot de conclusie dat Frankrijk zou trachten de grondwet van het Keizerrijk te ontbinden en het om te vormen tot een federale staat onder invloed van Frankrijk. Het behoud van de keizerlijke waardigheid zal onvermijdelijk leiden tot een conflict met Frankrijk, zodat het afstand doen van de kroon onvermijdelijk is.

Op 17 juni 1806 werd het advies van de deskundige aan de keizer overhandigd. Op 1 augustus kwam de Franse gezant La Rochefoucauld de Oostenrijkse kanselarij binnen. Pas nadat La Rochefoucauld na verhitte confrontaties aan von Stadion formeel had bevestigd dat Napoleon de keizerskroon niet zou dragen en de Oostenrijkse onafhankelijkheid zou respecteren, keurde de Oostenrijkse minister van Buitenlandse Zaken de troonsafstand goed, die op 6 augustus werd afgekondigd.

In zijn akte van troonsafstand geeft de keizer te kennen dat hij niet langer in staat is zijn plichten als hoofd van het Rijk te vervullen en verklaart hij: “Wij verklaren derhalve hierbij dat Wij de banden die ons tot nu toe met het Duitse Rijk hebben verbonden als ontbonden beschouwen, dat Wij het ambt en de waardigheid van hoofd van het Rijk als tenietgedaan beschouwen door de vorming van de Rijnbond; en dat Wij ons daardoor ontslagen achten van al onze plichten jegens dit Rijk”. Franciscus II legt niet alleen zijn kroon af, maar ontbindt het Heilige Roomse Rijk ook volledig zonder de goedkeuring van de keizerlijke Diet, en verkondigt: “Wij ontheffen tegelijkertijd de keurvorsten, vorsten en staten, en alle leden van het Rijk, namelijk ook de leden van de hoogste gerechtshoven en andere officieren van het Rijk, van alle plichten waarmee zij door de grondwet aan Ons, als wettig Hoofd van het Rijk, waren verbonden. Hij ontbond ook de gebieden van het Rijk onder zijn eigen macht en onderwierp ze aan het Oostenrijkse Rijk. Zelfs indien de ontbinding van het Rijk geen juridisch karakter heeft, is er geen wil of macht om het in stand te houden.

De val van het Heilige Roomse Rijk leek onvermijdelijk zodra Napoleon de geopolitieke kaart van het Rijk opnieuw begon te bepalen. De reacties op deze verdwijning varieerden van onverschilligheid tot verbijstering, zoals blijkt uit een van de bekendste getuigenissen, die van Goethes moeder, Catharina Elisabeth Textor, die op 19 augustus 1806 schreef, minder dan veertien dagen na de troonsafstand van Frans II: “Ik ben in dezelfde gemoedstoestand als wanneer een oude vriend erg ziek is. De dokters verklaren hem veroordeeld, wij zijn er zeker van dat hij spoedig zal sterven en wij zijn zeker ontdaan wanneer de post komt met de mededeling dat hij dood is”. De onverschilligheid tegenover de dood toont aan hoe sclerotisch het Heilige Roomse Rijk was geworden en hoe zijn instellingen niet meer functioneerden. De dag na de troonsafstand schreef Goethe in zijn dagboek dat een ruzie tussen een koetsier en zijn lijfknecht meer hartstocht wekte dan de verdwijning van het keizerrijk. Anderen, zoals die in Hamburg, vierden het einde van het Rijk.

Na het Congres van Wenen in 1815 verenigden de Duitse staten zich in de Duitse Confederatie. Voordien, in november 1814, stelde een groep van negenentwintig heersers van kleine en middelgrote staten aan de commissie die een plan voor de oprichting van een federale staat uitwerkte, voor om de keizerlijke waardigheid in Duitsland opnieuw in te voeren. Dit was geen uiting van patriottische vurigheid, maar veeleer een vrees voor de overheersing van vorsten die onder Napoleon koningen van soevereine gebieden waren geworden, zoals de koningen van Württemberg, Beieren en Saksen.

Er is ook discussie over de vraag of er een nieuwe keizer moet worden gekozen. Er wordt voorgesteld dat het keizerschap afwisselend door de machtige vorsten van Zuid- en Noord-Duitsland wordt waargenomen. De woordvoerders van het Rijk waren er echter voorstander van dat Oostenrijk, en dus Frans II, de keizerlijke waardigheid zou overnemen. Maar Frans II verwierp het voorstel vanwege de zwakke positie die hij zou innemen. De keizer zou niet de rechten hebben die hem tot een echt hoofd van het Rijk zouden maken. Zo beschouwden Frans II en zijn kanselier Metternich het keizerschap als een last, maar zij wilden niet dat de keizerstitel naar Pruisen of naar een andere machtige vorst zou gaan. Het Congres van Wenen werd ontbonden zonder het Rijk te vernieuwen. De Duitse Confederatie werd opgericht op 8 juni 1815 en Oostenrijk regeerde tot 1866.

Het begrip “grondwet van het Heilige Roomse Rijk” moet niet worden opgevat in de huidige juridische betekenis van een allesomvattend juridisch document. Zij bestaat in wezen uit tradities en oefeningen van rechtsnormen die pas sinds het einde van de Middeleeuwen en vooral sinds de Moderne Tijd in geschreven basiswetten zijn vastgelegd. De grondwet van het rijk zoals die vanaf de 18e eeuw door juristen is gedefinieerd, is veeleer een conglomeraat van geschreven en ongeschreven rechtsgrondslagen betreffende de idee, de vorm, de opbouw, de bevoegdheden, het optreden van het rijk en zijn leden.

De federale organisatie met haar grote aantal in elkaar grijpende regelingen werd reeds bekritiseerd door tijdgenoten als Samuel von Pufendorf, die in 1667 onder het pseudoniem Severinus von Monzambano zijn werk De statu imperii Germanici schreef ter ondersteuning van de protestantse vorsten, waarin hij het keizerrijk beschreef als een “monstro simile”.

Het keizerrijk is echter een staat met een hoofd, de keizer, en zijn leden, de keizerlijke staten. Het bijzondere karakter van het keizerrijk en zijn grondwet was bekend bij de juristen van die tijd, die het trachtten te theoretiseren. Volgens een van deze theorieën wordt het keizerrijk geregeerd door twee majesteiten. Enerzijds is er de majestas realis die wordt uitgeoefend door de keizerlijke staten en de majestas personalis door de gekozen keizer. Deze stand van zaken wordt zichtbaar gemaakt door de vaak gebruikte formulering keizer en rijk (Kaiser und Kaisertum), volgens deze juridische theorie zou de keizer een soeverein zijn die grondwettelijk onderworpen is aan de soevereiniteit van de staten. Met de opkomst van de Oostenrijkse monarchie binnen het keizerrijk nam de macht van de “keizerlijke kringen” en de Diet af.

Honderd jaar na Pufendorf verdedigde de aartsbisschop van Mainz, Karel-Theodoor van Dalberg, de organisatie van het keizerrijk met de volgende woorden: “een duurzaam gotisch gebouw, dat niet volgens de regels van de kunst is gebouwd, maar waarin men veilig woont”.

Basiswetten

De wetten en teksten die deel hebben uitgemaakt van de keizerlijke grondwet zijn in de loop van verschillende eeuwen tot stand gekomen en hun erkenning als integrale wetten van de grondwet is niet algemeen geweest. Sommige daarvan worden echter als fundamentele wetten aangemerkt.

Het eerste verdrag dat als constitutioneel kan worden beschouwd is het concordaat van Worms van 1122, dat een einde maakte aan het Investituurgeschil. De schriftelijke vastlegging van het primaat van de benoeming van bisschoppen door de keizer vóór hun installatie door de paus gaf de wereldlijke macht een zekere onafhankelijkheid ten opzichte van de religieuze macht. Het concordaat was een eerste stap op weg naar de emancipatie van de staat – die nauwelijks als zodanig kon worden omschreven – van de Kerk.

Intern werd de eerste mijlpaal pas meer dan honderd jaar later bereikt. In de 12e eeuw werden de oorspronkelijk autonome etnische vorsten omgevormd tot vorsten van het keizerrijk. Op de Rijksdag van Worms in 1231 moest Frederik II hun rechten toekennen die voordien aan hemzelf waren voorbehouden. Met het Statutum in favorem principum kregen de vorsten het recht om munten te slaan en gebruiken in te stellen. Frederik II gaf de vorsten ook het recht om wetten te maken.

Naast het Statutum in favorem principum is de Gouden Stier van 1356 de tekst die als het echte fundament van de grondwet wordt beschouwd. Voor het eerst worden de beginselen voor de verkiezing van de koning stevig gecodificeerd, waardoor dubbele verkiezingen worden vermeden. Ook de groep van keurvorsten wordt gedefinieerd. Deze laatste worden ondeelbaar verklaard om te voorkomen dat hun aantal toeneemt. Bovendien sluit de Gouden Stier elk pauselijk recht om de koning te kiezen uit en beperkt hij het recht om particuliere oorlogen te voeren.

De concordaten van 1447 tussen paus Nicolaas V en keizer Frederik III worden eveneens als een fundamentele wet beschouwd. De pauselijke rechten en vrijheden van de Kerk en de bisschoppen in het keizerrijk zijn erin vastgelegd. Dit omvat de verkiezing van bisschoppen, abten en priors, maar ook de toekenning van religieuze waardigheden en kwesties betreffende de erfopvolging van land na het overlijden van een religieuze hoogwaardigheidsbekleder. De concordaten vormden de basis voor de rol en de structuur van de kerk als rijkskerk in de eeuwen die volgden.

Een andere belangrijke constitutionele ontwikkeling was de hervorming van het keizerrijk die op 7 augustus 1495 op de Rijksdag van Worms werd goedgekeurd. Het stelde de Eeuwigdurende Vrede in, die alle particuliere oorlogen verbood die de edelen in die tijd konden voeren en probeerde de macht van de staat op te leggen. Alle gewapende conflicten en particuliere rechtspraak werden als ongrondwettelijk beschouwd. De rechtbanken van de gebieden, of liever van het keizerrijk in het geval van keizerlijke staten, moesten geschillen beslechten. Wie de eeuwigdurende vrede verbreekt, riskeert zware straffen, zoals zeer hoge boetes of verbanning uit het rijk.

Deze werd gevolgd door een reeks rijkswetten die basiswetten werden: het Reichsmatrikel van Worms van 1521, waarin de troepencontingenten werden vastgesteld die alle keizerlijke staten ter beschikking van het keizerlijke leger moesten stellen. Ook worden de bedragen vastgesteld die moeten worden betaald voor het onderhoud van het leger. Ondanks enkele aanpassingen vormt deze wet de basis van de Reichsheeresverfassung. Naast de Matriculatiewet waren er nog andere belangrijke wetten, zoals de Vrede van Augsburg van 25 september 1555, die de eeuwigdurende vrede uitbreidde tot het confessionele niveau en de idee van religieuze eenheid losliet.

Na de Dertigjarige Oorlog werden de Verdragen van Westfalen in 1654 tot eeuwigdurend grondrecht verklaard. Naast de territoriale veranderingen werd ook de soevereiniteit van de gebieden van het keizerrijk erkend. Naast katholieken en lutheranen werden ook calvinisten erkend. Er werden bepalingen ingevoerd inzake religieuze vrede en religieuze gelijkheid in de keizerlijke instellingen. Met deze verschillende wetten was de opbouw van de grondwet van het keizerrijk in wezen voltooid. Toch werden enkele vredesverdragen door verschillende juristen aan de grondwet toegevoegd. Daartoe behoren het Verdrag van Nijmegen van 1678 en het Verdrag van Ryswick van 1697, waarbij de grenzen van delen van het keizerrijk werden gewijzigd, alsmede verdragen als het Laatste Keizerlijke Verdrag van 1654 en het Verdrag van de Eeuwigdurende Rijksdag van 1663. Sommige historici beschouwen de Reichsdeputationshauptschluss tegenwoordig als de laatste fundamentele wet, omdat deze een geheel nieuwe basis schept voor de grondwet van het rijk. Maar niet iedereen beschouwt het als zodanig, omdat het het einde van het rijk betekent. Volgens Anton Schindling, die het ontwikkelingspotentieel van de recès heeft geanalyseerd, moet de historische analyse haar serieus beschouwen als een kans op een nieuwe basiswet voor een vernieuwd imperium.

Douane en Reichsherkommen

Het Duitse recht houdt van nature rekening met gebruiken. Fred E. Schrader vat het als volgt samen: “Wat het Duitse recht onderscheidt van het Romeinse recht is het accumulatieve beginsel van materiële rechten. Een code van regels zou dit systeem niet kunnen begrijpen of vervangen. Enerzijds zijn er rechten en gewoonten die nooit schriftelijk zijn vastgelegd, en anderzijds rechten en gewoonten die hebben geleid tot wijziging van wetten en overeenkomsten. Zo werd de Gouden Stier gewijzigd met betrekking tot de kroning van de koning, die vanaf 1562 plaatsvond in Frankfurt en niet in Aken zoals was overeengekomen. Opdat een dergelijke handeling gewoonterecht zou worden, moest zij herhaald worden zonder dat daartegen bezwaren werden ingebracht. De secularisatie van de bisdommen in Noord-Duitsland door de territoriale vorsten die in de tweede helft van de 16e eeuw protestant werden, bijvoorbeeld, is nadien nooit meer in de wet opgenomen, omdat de keizer meermaals bezwaar heeft gemaakt. Ongeschreven recht kan weliswaar kracht van wet hebben, maar niet-naleving van een regel kan voldoende zijn om deze af te schaffen.

Het Reichsherkommen (vertaald als observantie) omvat de gebruiken die de zaken van de staat regelen. De Reichspublizistik was verantwoordelijk voor het samenstellen ervan. De juristen van die tijd definieerden twee groepen: het gebruik zelf en het gebruik dat de wijze bepaalde waarop het moest worden toegepast. De eerste groep omvat de afspraak dat sinds de moderne tijd alleen een Duitser tot koning kan worden gekozen en dat hij sinds 1519 met het electoraat moet onderhandelen over een capitulatie van de verkiezing, of de praktijk dat de nieuwgekozen vorst een rondgang door zijn gebieden moet maken. Volgens het oude gewoonterecht kunnen de edelste keizerlijke staten aan hun titel toevoegen “Bij de gratie Gods”. Op dezelfde manier staan religieuze keizerlijke staten beter aangeschreven dan wereldlijke keizerlijke staten van dezelfde rang. De tweede groep omvat de verdeling van de keizerlijke staten in drie colleges, elk met verschillende rechten, de leiding van de keizerlijke Rijksdag en de administratie van de keizerlijke diensten (Erzämter).

Keizer

De keizerlijke heersers van de Middeleeuwen zagen zichzelf – in verband met de Renovatio imperii, de wederopbouw van het Romeinse Rijk onder Karel de Grote – als de directe opvolgers van de Romeinse Caesars en Karolingische keizers. Zij propageerden het idee van Translatio imperii, volgens hetwelk de wereldlijke almacht, het Imperium, van de Romeinen op de Germanen overging. Daarom eiste de koning, naast de verkiezing tot koning der Romeinen, dat hij door de paus in Rome tot keizer zou worden gekroond. Voor de rechtspositie van de heerser van het Keizerrijk is het van belang dat hij ook de heerser wordt van de gebieden die met het Keizerrijk zijn verbonden, van het keizerlijke Italië en van het Koninkrijk Bourgondië.

Oorspronkelijk zou de verkiezing van de koning, in theorie, worden beslist door alle vrije mensen van het Rijk, vervolgens door de Prinsen van het Rijk en daarna alleen door de belangrijkste Prinsen van het Rijk, meestal diegenen die rivalen zouden kunnen lijken of die de heerschappij van de koning onmogelijk zouden kunnen maken. De precieze kring van deze personen bleef echter omstreden en herhaaldelijk waren er dubbele verkiezingen, omdat de vorsten het niet eens konden worden over een gemeenschappelijke kandidaat. Pas in de Gouden Stier werden het meerderheidsbeginsel en de kring van personen die de koning mochten kiezen, vastgelegd.

Sinds 1508, d.w.z. sinds Maximiliaan I, wordt de nieuwgekozen koning “Gods uitverkoren Romeinse keizer” genoemd (in het Duits Erwählter Römischer Kaiser). Deze titel, die door allen behalve Karel V werd afgezworen na zijn kroning door de paus, toont aan dat het keizerrijk niet is ontstaan door de pauselijke kroning. In de omgangstaal en in oudheidkundig onderzoek wordt de term Duitse keizer (deutscher Kaiser) gebruikt voor de keizer van het Heilige Roomse Rijk (Kaiser des Heiligen Römischen Reiches Deutscher Nation). In de 18e eeuw werden deze benamingen gebruikt in officiële documenten. In modern historisch onderzoek daarentegen wordt de benaming Romeins-Duitse keizer gebruikt om een onderscheid te maken tussen de Romeinse keizers uit de oudheid en de Duitse keizers uit de 19e en 20e eeuw.

De keizer is het hoofd van het Rijk, de hoogste rechter en beschermer van de Kerk. Wanneer de term keizer wordt gebruikt in de verslagen van de moderne tijd, is het altijd het hoofd van het keizerrijk dat wordt aangeduid. Een eventuele koning die tijdens het leven van de keizer tot koning van de Romeinen wordt gekozen, wijst alleen de opvolger en toekomstige keizer aan. Zolang de keizer in leven is, kan de koning aan zijn titel geen eigen rechten op het rijk ontlenen. Soms wordt de koning het recht verleend om te regeren, zoals in het geval van Karel V en zijn broer, koning Ferdinand I van Rome. Wanneer de keizer sterft of aftreedt, neemt de koning de keizerlijke macht rechtstreeks over.

Sinds de vroegmoderne tijd impliceert de keizerstitel meer macht dan de keizer in werkelijkheid bezit. Hij is niet te vergelijken met de Romeinse Caesars of de keizers van de Middeleeuwen. De keizer kan alleen een doeltreffend beleid voeren in samenwerking met de keizerlijke staten en in het bijzonder met de electoraten. Jurisconsulenten uit de 18e eeuw verdeelden de keizerlijke machten vaak in drie groepen. De eerste groep bestaat uit de comitiale rechten (iura comitialia) die de keizerlijke Diet moet goedkeuren. Daartoe behoren keizerlijke belastingen, keizerlijke wetten, maar ook oorlogsverklaringen of vredesverdragen die het hele Rijk aangaan. De tweede groep bestaat uit de beperkte, aan de keizer voorbehouden rechten (iura caesarea reservata limitata), zoals het bijeenroepen van de keizerlijke Rijksdag, het slaan van munten of het instellen van douanerechten, waarvoor de goedkeuring van de keurvorsten vereist is. De derde groep, de onbeperkte voorbehouden rechten (iura reservata illimitata of iura reservata), zijn de rechten die de keizer in het gehele keizerrijk kan uitoefenen zonder toestemming van de electoraten. De belangrijkste van deze rechten zijn het recht om raadsleden te benoemen, een agenda in te dienen bij de keizerlijke Diet, en te veredelen. Er zijn andere rechten die van minder belang zijn voor de keizerlijke politiek, zoals het recht om academische graden te verlenen of natuurlijke kinderen te legitimeren.

Keizerlijke rechten zijn in de loop van de moderne tijd veranderd in rechten die steeds meer goedkeuring behoeven. Verbanning was oorspronkelijk een voorbehouden recht, maar werd later een comitiaal recht waarvoor de goedkeuring van de Rijksdag nodig was.

Aartsbisschop van Mainz

De aartsbisschop van Mainz is een van de zeven Duitse keurvorsten die de Heilige Roomse keizer hebben gekozen, wiens status is vastgelegd in de Gouden Stier van 1356. De keurvorst van Mainz bekleedt een vooraanstaande positie in het Heilige Roomse Rijk. Hij zit het kiescollege voor, dat wil zeggen dat hij de andere zes kiesmannen bijeenroept om de nieuwe koning te kiezen in Frankfurt am Main. Hij is de eerste in het proces van de verkiezing van de koning der Romeinen en in de beraadslagingen over de capitulaties.

Hij is ook verantwoordelijk voor de kroning en zalving van de nieuwe keizer. Hij is van rechtswege de aartskanselier en, wat het protocol betreft, het eerste raadslid van de keizerlijke Rijksdag. Hij heeft de controle over de archieven van deze vergadering en bekleedt een bijzondere positie in de keizerlijke raad en de keizerlijke kamer van justitie. Als Prins van de Mandatoire Staat was hij verantwoordelijk voor de leiding van de keurvorstelijke kring van de Rijn. De meeste van deze functies zijn echter van representatieve aard en geven de aartsbisschop als zodanig een politiek gewicht.

Keizerlijke Staten

Het begrip keizerlijke staat verwijst naar de onmiddellijke personen of ondernemingen die zitting kunnen nemen en het recht van burgerschap hebben in de Rijksdag. Zij waren geen onderdanen van een heer en betaalden hun belastingen aan het Rijk. Het was aan het begin van de 15e eeuw dat deze staten eindelijk aan belang wonnen. Tot de keizerlijke staten behoren het Koninkrijk Bohemen, het graafschap Palts aan de Rijn, het hertogdom Saksen en de mark van Brandenburg.

Als de keizerlijke staten worden onderscheiden naar rang, wordt ook een onderscheid gemaakt tussen wereldlijke en geestelijke staten. Dit onderscheid is des te belangrijker omdat kerkelijke hoogwaardigheidsbekleders van het Heilige Roomse Rijk, zoals aartsbisschoppen en bisschoppen, ook opperheren kunnen zijn. Naast het bisdom, waarin de bisschop het hoofd van de kerk is, regeert de bisschop vaak ook als leenman over een deel van het grondgebied van het bisdom. Op zijn grondgebied vaardigt de kerkelijke hoogwaardigheidsbekleder wetten uit, int belastingen en verleent privileges, net zoals een wereldlijke heer dat zou doen. Om zijn tweeledige rol als geestelijke en wereldlijke heerser te tonen, neemt de bisschop dan de titel van prins-bisschop aan. Alleen deze wereldlijke rol van de prins-bisschoppen rechtvaardigde hun lidmaatschap van de keizerlijke staten.

De keurvorsten zijn een groep keizerlijke vorsten die het recht hebben de keizer te kiezen. Zij zijn de steunpilaren van het Rijk. Het college van keurvorsten vertegenwoordigt het keizerrijk bij de keizer en fungeert als spreekbuis van het keizerrijk. Het college van keurvorsten is de cardo imperii, het scharnier tussen de keizer en het keizerrijk. De wereldlijke keurvorsten bekleden de keizerlijke ambten (Erzämter): aartsmaarschalk voor Saksen, aarts-chambellan voor Brandenburg, aarts-bisschop voor Bohemen, aartsdrager voor Hannover, aarts-penningmeester voor Beieren, aartskanselier voor de aartsbisschoppen van Mainz, Keulen en Trier. Een van de belangrijkste rollen is die van de aartsbisschop van Mainz als kanselier. Hij controleert verschillende ambten van het Rijk, zoals de Keizerlijke Kamer van Justitie of de Diet.

Aan het einde van de Middeleeuwen werd het college van keurvorsten gevormd, waarvan het aantal bij de Gouden Stier van 1356 op zeven werd vastgesteld. De drie prins-bisschoppen van Mainz, Keulen en Trier (kerkelijke keurvorsten) en de vier lekenkeurvorsten, de koning van Bohemen, de markgraaf van Brandenburg, de graaf Palts van de Rijn en de hertog van Saksen, vormden het college. In 1632 verleende keizer Ferdinand II het keurvorstelijke ambt aan het hertogdom Beieren. Bij de Verdragen van Westfalen werd de Palts weer het achtste electoraat (de Palts en Beieren werden in 1777 weer als één electoraat verenigd). In 1692 kreeg het hertogdom Brunswijk-Lüneburg het negende kiesambt, dat pas in 1708 door de Diet werd bevestigd. De koning van Bohemen speelde een bijzondere rol, aangezien hij sinds de kruistochten tegen de Hussieten alleen had deelgenomen aan de koninklijke verkiezing zonder deel te nemen aan de andere activiteiten van het kiescollege, een situatie waarin pas in 1708 verandering kwam.

Dankzij hun kiesrecht en hun bevoorrechte positie ten opzichte van de andere vorsten van het Rijk, hadden de keurvorsten een beslissende rol in de politiek van het Rijk, vooral tot het einde van de Dertigjarige Oorlog. Tot de jaren 1630 waren zij verantwoordelijk voor het Rijk als geheel. Vanaf die tijd werd hun aanspraak op exclusieve macht omstreden en in twijfel getrokken. In de jaren 1680 werd de rol van de Diet nieuw leven ingeblazen en werd de invloed van het college van keurvorsten sterk verminderd, hoewel het de belangrijkste groep in de Diet bleef.

De groep van keizerlijke vorsten, die in het midden van de Middeleeuwen ontstond, omvat alle vorsten die hun leengoed rechtstreeks van de keizer verkrijgen. Het zijn directe vazallen. Tot de vorsten van het keizerrijk behoren oude huizen zoals Hessen, maar ook andere huizen die later voor bewezen diensten tot deze rang werden verheven, zoals de Hohenzollerns. Net als de keurvorsten zijn de vorsten van het Rijk in twee groepen verdeeld: de wereldlijke vorsten en de religieuze vorsten.

Volgens de keizerlijke matrix van 1521 behoren de vier aartsbisschoppen van Maagdenburg, Salzburg, Besançon en Bremen en zesenveertig bisschoppen tot de religieuze vorsten van het Rijk. Tot 1792 was dit aantal teruggebracht tot drieëndertig, waaronder de twee aartsbisschoppen van Salzburg en Besançon en tweeëntwintig bisschoppen. In tegenstelling tot het aantal religieuze vorsten van het keizerrijk, dat tot de val van het rijk met een derde daalde, nam het aantal wereldlijke vorsten van het rijk met meer dan het dubbele toe. De keizerlijke Matriculatie van Worms uit 1521 telt er vierentwintig. Aan het eind van de 18e eeuw was dit aantal gestegen tot 61.

Op de Rijksdag van Augsburg in 1582 werd de toename van het aantal vorsten van het Rijk teruggebracht tot dynastieën. Het lidmaatschap van de keizerlijke staten was voortaan gekoppeld aan het grondgebied van de vorst, d.w.z. als een dynastie uitstierf, nam de nieuwe heer van het grondgebied dit lidmaatschap over. In het geval van een gemeenschappelijke erfenis nemen de erfgenamen het gezamenlijk over.

De prinsen van het Rijk vormen de bank van prinsen op de Rijksdag. Het is verdeeld naar de aard van hun macht, wereldlijk of geestelijk. De stemmen van elke prins zijn gekoppeld aan de macht die hij heeft over een gebied; het aantal stemmen wordt bepaald door de keizerlijke matriculatie. Indien een wereldlijke of geestelijke vorst over meerdere gebieden regeert, heeft hij een overeenkomstig aantal stemmen. De grootste vorsten zijn meestal superieur aan de bisschoppelijke vorsten in termen van macht en territoriale omvang en vereisen daarom sinds het tweede derde deel van de 17e eeuw een politieke en ceremoniële assimilatie van de keizerlijke vorsten met de keurvorstelijke vorsten.

Naast de aartsbisschoppen en bisschoppen die deel uitmaakten van het lichaam van de vorsten van het Rijk, waren er de leiders van de abdijen en kapittels die een speciaal lichaam vormden binnen het Rijk: de prelaten van het Rijk, waaronder de abten van het Rijk, de priorinnen van het Rijk en de abdisjes van het Rijk. De Matriculatie van het Rijk van 1521 telt 83 prelaten van het Rijk. Hun aantal verminderde tot 1792 door bemiddelingen, secularisaties, overdrachten aan andere Europese staten of benoemingen tot de rang van vorst tot 40. De afscheiding van de Helvetische Confederatie droeg ook bij tot de vermindering van het aantal prelaten van het Rijk. St. Gallen, Schaffhausen, Einsiedeln en hun bijbehorende abdijen maakten niet langer deel uit van het Rijk.

Het grondgebied van de prelaten van het keizerrijk is meestal zeer klein, soms omvat het slechts enkele gebouwen. Dit betekent dat zij slechts met moeite aan de invloed van de omringende gebieden kunnen ontsnappen. Het merendeel van de keizerlijke prelaturen bevindt zich in het zuidwesten van het rijk. Hun geografische nabijheid gaf aanleiding tot een samenhang die in 1575 werd geconsolideerd met de oprichting van het Schwäbisches Reichsprälatenkollegium (Zwabische Prelatuurraad), dat hun invloed versterkte. In de keizerlijke Rijksdag vormde dit college een gesloten groep en had het een curiale stem met hetzelfde gewicht als die van de vorsten van het Rijk. Alle andere keizerlijke prelaten vormen het Rheinisches Reichsprälatenkollegium, dat ook een eigen stem heeft. Deze laatste hebben echter niet de invloed van de Zwabische prelaten omdat zij geografisch meer verspreid zijn.

Deze groep telt het grootste aantal leden onder de keizerlijke staten en omvat die edelen die er niet in geslaagd zijn van hun grondgebied een leengoed te maken, aangezien de graven oorspronkelijk slechts beheerders van keizerlijke eigendommen zijn of veeleer vertegenwoordigers van de koning in bepaalde gebieden. De graven, die in 1521 in de hiërarchie van het keizerrijk werden opgenomen, stonden tussen de territoriale vorsten en de ridders van het keizerrijk en oefenden een reële seigneuriale macht uit en vervulden een belangrijke politieke rol aan het hof.

Niettemin streefden de graven, net als de grote vorsten, ernaar hun bezittingen om te vormen tot een territoriale staat. In feite zijn deze laatsten al sinds de vroege Middeleeuwen landsheren en sloten zij zich soms aan bij de groep vorsten van het Rijk, zoals het graafschap Württemberg, dat in 1495 een hertogdom werd.

De talrijke graafschappen – de lijst van het keizerrijk van 1521 omvat inderdaad 143 graafschappen -, waarvan de meeste klein zijn, dragen aanzienlijk bij tot de indruk van een versnipperd keizerlijk grondgebied. Op de lijst van 1792 staan er nog honderd, wat niet te wijten is aan de talrijke bemiddelingen of het uitsterven van families, maar veeleer aan de benoeming van vele graven tot graaf van het Rijk, die echter geen onmiddellijk grondgebied meer hadden.

De steden van het keizerrijk vormen een politieke en juridische uitzondering in die zin dat het lidmaatschap van de keizerlijke staten niet gekoppeld is aan een persoon, maar aan een stad in haar geheel, vertegenwoordigd door een raad. Keizerlijke steden verschillen van andere steden doordat zij alleen de keizer als heerser hebben. Wettelijk zijn ze gelijk aan de andere gebieden van het Rijk. Niet alle steden hebben echter het recht om in de keizerlijke Diet zitting te nemen en te stemmen. Slechts driekwart van de 86 keizerlijke steden die in de Matriculatie van 1521 worden genoemd, hebben een zetel in de Diet. Voor de anderen werd het lidmaatschap van de keizerlijke staten nooit toegekend. Hamburg, bijvoorbeeld, werd pas in 1770 in de Diet opgenomen, omdat Denemarken zijn status betwistte, die het pas in 1768 met het Verdrag van Gottorp aanvaardde.

De grondslagen van de steden van het keizerrijk zijn terug te vinden in de stichtingen van de steden door de keizers in de Middeleeuwen. Deze steden, die later als steden van het keizerrijk werden beschouwd, waren slechts ondergeschikt aan de keizer. Er waren ook steden die er aan het einde van de Middeleeuwen, gesterkt door het Investituurgeschil, in slaagden zich te ontworstelen aan de macht van de religieuze heren. Deze zogenaamde vrije steden hoefden, in tegenstelling tot de keizerlijke steden, geen belastingen of troepen aan de keizer te betalen. Vanaf 1489 vormden de rijkssteden en de vrije steden het college van rijkssteden en werden zij samengebracht onder de term Vrije en rijkssteden (Freie- und Reichsstädte), een benaming die na verloop van tijd Vrije rijkssteden werd.

In 1792 waren er nog maar 51 Empire steden over. Na de volkstelling van 1803 waren er nog maar zes: Lübeck, Hamburg, Bremen, Frankfurt, Augsburg en Neurenberg. De rol en het belang van deze steden waren sinds de Middeleeuwen alleen maar kleiner geworden, omdat vele ervan klein waren en zich slechts ternauwernood konden onttrekken aan de druk van de omringende gebieden. Op de vergaderingen van de Rijksdag werden de meningen van de keizerlijke steden gewoonlijk pas in aanmerking genomen nadat zij het eens waren geworden met de keurvorsten en vorsten van het Rijk.

Andere onmiddellijke staten

De directe orde van de keizerlijke ridders (Reichsritter) maakte geen deel uit van de keizerlijke staten, zodat er geen spoor van hen te vinden is in het Matriculaat van 1521. De keizerlijke ridders behoorden tot de lagere adel en vormden aan het eind van de Middeleeuwen hun eigen staat. Zij verkregen geen volledige erkenning zoals de graven van het Keizerrijk, maar zij weerstonden de greep van de verschillende territoriale vorsten en behielden zo hun onmiddellijkheid. De keizer maakte vaak gebruik van de diensten van de keizerlijke ridders, die dan veel invloed konden uitoefenen in het leger en het bestuur van het Rijk, maar ook op de territoriale vorsten.

De ridders genieten de bijzondere bescherming van de keizer, maar blijven uitgesloten van de Rijksdag en van de samenstelling van de keizerlijke kringen. De enige keizerlijke ridders die op de Diet aanwezig waren, waren diegenen die ook kerkelijke vorsten waren. Hun opstand tegen de keizer tussen 1521 en 1526 markeerde het verlangen van de ridders om deel uit te maken van de keizerlijke staten. Vanaf het einde van de Middeleeuwen vormden zij verschillende groepen om hun rechten en privileges te beschermen en hun plichten tegenover de keizer te vervullen. Vanaf het midden van de 16e eeuw werd de keizerlijke ridderorde daarom georganiseerd in vijftien kantons (Ritterorte), die op hun beurt werden gegroepeerd in drie kringen (Ritterkreise): Zwaben, Franken en Am Rhein. Vanaf de 17e eeuw werden de kantons gevormd naar het model van de Helvetische Confederatie. Vanaf 1577 vonden er bijeenkomsten plaats van ridders van het keizerrijk, de zogenaamde Generalkorrespondenztage. De kringen en kantons bleven echter zeer belangrijk wegens hun sterke territoriale wortels.

De keizerlijke dorpen werden bij de Verdragen van Westfalen in 1648 erkend naast de andere keizerlijke staten en de rijksridderorde. Zij waren de overblijfselen van de in de 15e eeuw opgeheven heerlijkheden. De dorpen van het Empire, die gering in aantal waren, bestonden uit communes of kleine stukjes grondgebied op voormalige kroonlanden. Zij waren uitsluitend ondergeschikt aan de keizer, hadden zelfbestuur en hoge jurisdictie. Van de oorspronkelijke 120 Empire-dorpen waren er in 1803 nog maar vijf over, die in het kader van de mediatisering van het Empire bij grote naburige vorstendommen werden gevoegd.

Instellingen van het Rijk

De keizerlijke Rijksdag is het belangrijkste en meest blijvende resultaat van de keizerlijke hervormingen van de late 15e en vroege 16e eeuw. Het heeft zich vanaf de tijd van Maximiliaan I, en met name vanaf 1486, toen de wijze van beraadslaging werd verdeeld tussen de keurvorsten en de vorsten van het Rijk, ontwikkeld tot de hoogste constitutionele en juridische instelling, zonder dat er echter een oprichtingsakte of rechtsgrondslag was. In de strijd tussen de keizer en de vorsten van het keizerrijk om het rijk enerzijds meer gecentraliseerd en anderzijds meer federalistisch te maken, bleek de Diet de hoeder van het keizerrijk te zijn. De Rijksdag bestaat uit drie banken: die van de keurvorsten, die van de vorsten van het Rijk en die van de steden van het Rijk.

Tot 1653-1654 vergaderde de Rijksdag in verschillende keizerlijke steden, maar vanaf 1663 kwam hij als permanente Rijksdag bijeen in Regensburg. De Rijksdag kan alleen worden bijeengeroepen door de keizer, die vanaf 1519 verplicht is de goedkeuring van de keurvorsten te verkrijgen alvorens de verschillende oproepingen te versturen. De keizer heeft ook het recht om de agenda vast te stellen, hoewel hij weinig invloed heeft op de besproken onderwerpen. De Diet wordt geleid door de aartsbisschop van Mainz, die een belangrijke politieke rol speelt en van enkele weken tot enkele maanden kan duren. De besluiten van de Diet worden opgetekend in het Reichsabschied. De laatste daarvan, het Laatste Keizerlijke Recès (recessus imperii novissimus), dateert van 1653-1654.

Over het voortbestaan van de Permanente Rijksdag na 1663 is nooit formeel besloten, maar dit vloeide voort uit de omstandigheden van de beraadslagingen. De Eeuwigdurende Diet ontwikkelde zich al snel tot een eenvoudig congres van gezanten, waaraan de keizerlijke staten slechts zelden deelnamen. Aangezien de Permanente Diet nooit formeel werd beëindigd, werden de daar genomen besluiten verzameld in de vorm van een keizerlijk Conclusum (Reichsschluss). Deze conclusies worden gewoonlijk bekrachtigd door de vertegenwoordiger van de keizer, de Prinzipalkommissar, in de vorm van keizerlijke commissiebesluiten (Kaiserlichen Commissions-Decrets).

Wetten vereisen de goedkeuring van alle drie groepen en de keizer bekrachtigt ze. Indien in de respectieve staatsraden met meerderheid of eenparigheid van stemmen wordt besloten, worden de resultaten van het overleg uitgewisseld en wordt getracht een gemeenschappelijk besluit van de keizerlijke staten aan de keizer voor te leggen. Omdat het proces steeds moeizamer verloopt, wordt ook geprobeerd de besluitvorming te vergemakkelijken door verschillende commissies in te stellen. Na de Reformatie en de Dertigjarige Oorlog werden het Corpus Evangelicorum en later het Corpus Catholicorum gevormd als gevolg van de confessionele deling van 1653. Deze twee groepen brachten keizerlijke staten van beide confessies samen en bespraken de zaken van het Rijk afzonderlijk. De Verdragen van Westfalen bepaalden dat godsdienstige aangelegenheden niet langer bij meerderheid van stemmen, maar bij consensus moesten worden geregeld.

De keizerlijke kringen ontstonden als gevolg van de reformatie van het Rijk aan het einde van de 15e eeuw, of waarschijnlijker aan het begin van de 16e eeuw met de afkondiging van de Eeuwigdurende Vrede te Worms in 1495. De eerste zes keizerlijke kringen werden ingesteld op de Rijksdag van Augsburg in 1500, tegelijk met de instelling van de keizerlijke regering (Reichsregiment). In die tijd werden zij slechts aangeduid met nummers en bestonden zij uit groepen uit alle keizerlijke staten, behalve de electoraten. Met de oprichting van vier bijkomende keizerlijke kringen in 1517 werden de Habsburgse erfgebieden en keurvorsten opgenomen in de samenstelling van de kringen. De cirkels zijn: Oostenrijk, Bourgondië, het electoraat Rijn, Nedersaksen, Opper-Saksen, Beieren, Boven-Rijn, Zwaben, Franken en Neder-Rijnland-Westfalen. Tot de val van het Keizerrijk bleven het keurvorstendom en het koninkrijk Bohemen en de daarmee verbonden gebieden – Silezië, Lausitz en Moravië – buiten deze indeling in kringen, evenals de Helvetische Confederatie, de keizerlijke ridderorde, de leengoederen in keizerlijk Italië en enkele graafschappen en keizerlijke heerlijkheden zoals Jever.

Hun opdracht bestaat er hoofdzakelijk in de nationale vrede te bewaren en te herstellen door te zorgen voor geografische samenhang tussen de kringen, waarbij de kringen elkaar helpen in geval van moeilijkheden. Zij hebben ook tot taak conflicten op te lossen die zich voordoen, de keizerlijke wetten te handhaven en zo nodig op te leggen, belastingen te innen, en een handels-, monetair en gezondheidsbeleid te voeren. De keizerlijke kringen beschikten over een Diet waar verschillende economische, politieke of militaire zaken werden besproken, waardoor zij belangrijke politieke actoren werden, vooral met betrekking tot de Keizerlijke Kamer van Justitie. Volgens Jean Schillinger hebben de kringen waarschijnlijk “een belangrijke rol gespeeld bij het ontstaan van een regionaal bewustzijn in gebieden als Westfalen, Franken of Zwaben”.

De Keizerlijke Kamer van Justitie werd officieel ingesteld op 7 augustus 1495, tegelijk met de hervorming van het keizerrijk en de instelling van de eeuwigdurende vrede onder keizer Maximiliaan I, maar zij was reeds in 1415 onder Sigismund ingesteld. Het functioneerde tot 1806. Samen met de Aulische Raad was het de hoogste rechterlijke instantie van het keizerrijk en had het tot taak een gereglementeerde procedure vast te stellen om particuliere oorlogen of geweld te vermijden. Het is een “geprofessionaliseerde en gebureaucratiseerde” instelling. De Kamer bestaat uit een rechter en zestien assessoren, van wie de helft ridder van het Rijk is en de andere helft jurist. De eerste zitting vond plaats op 31 oktober 1495, toen de Kamer bijeenkwam in Frankfurt am Main. Vanaf 1527 zetelde de Kamer in Speyer, nadat zij ook in Worms, Augsburg, Neurenberg, Regensburg, Speyer en Esslingen had zeteld. Toen Speyer tijdens de Augsburgse Oorlog werd verwoest, verhuisde de Kamer naar Wetzlar, waar zij van 1689 tot 1806 zetelde.

Vanaf de Rijksdag te Konstanz in 1507 sturen de keurvorsten zes assessoren naar de Kamer, evenals de keizerlijke kringen. De keizer benoemt er twee voor zijn erfelijke gebieden en de laatste twee zetels worden gekozen door de graven en heren, zodat er in totaal zestien assessoren zijn. Ontslagnemende bijzitters worden op voorstel van de kringen vervangen. Toen het aantal assessoren in 1550 werd verhoogd tot 24, bleef de rol van de keizerlijke gilden onveranderd wat betreft hun belang voor de eeuwige vrede die zij moesten bewaren. Vanaf die tijd had elke kring het recht twee vertegenwoordigers af te vaardigen: een ervaren jurist en een vertegenwoordiger van de keizerlijke ridderschap. Zelfs na de Verdragen van Westfalen, toen het aantal assessoren opnieuw werd verhoogd tot vijftig (26 katholieken en 24 protestanten), en na de Laatste Keizerlijke Heroverweging, bestond de helft van de assessoren uit vertegenwoordigers van de keizerlijke kringen.

Door de oprichting van de Keizerlijke Kamer van Justitie verloor de keizer zijn rol als absolute rechter en werd het veld opengesteld voor de invloed van de keizerlijke staten, die verantwoordelijk waren voor de uitvoering van de rechterlijke beslissingen. Dit was niet meer het geval sinds het begin van de 15e eeuw met het koninklijk hof van beroep. De eerste wetten die werden uitgevaardigd, zoals de Eeuwigdurende Vrede of de belasting die de Gemeenschappelijke Penning werd genoemd, tonen allemaal het succes aan van de keizerlijke staten in hun omgang met de keizer. Dit succes blijkt ook uit de ligging van de zetel, een keizerlijke stad ver van de keizerlijke residentie. Als hof van beroep staat de keizerlijke kamer onderdanen toe hun respectieve heren aan te klagen.

Aangezien de keizerlijke staten deelnemen aan de oprichting en organisatie van de kamer, moeten zij ook bijdragen in de gemaakte kosten, aangezien de belastingen en andere heffingen ontoereikend zijn. Er is inderdaad een “financiële misère”. Om de Kamer in staat te stellen te functioneren, keurden de provinciale staten een permanente keizerlijke belasting (de Kammerzieler) goed, nadat de gemeenschappelijke pence in 1507 door de Bodensee als een algemene belasting was verworpen. Ondanks een vast bedrag en een tijdschema werden de betalingen voortdurend uitgesteld, hetgeen tot lange onderbrekingen van de werkzaamheden van de Kamer leidde. Niettemin benadrukt Jean Schillinger dat de Kamer veel heeft gedaan voor de juridische eenwording van het Rijk.

Samen met de Keizerlijke Kamer van Justitie is de Aulische Raad in Wenen het hoogste gerechtelijke orgaan. De leden ervan werden door de keizer benoemd en vormden een groep die hem van advies diende. De Geallieerde Raad bestond aanvankelijk uit twaalf tot achttien leden, en liep op tot vierentwintig in 1657 en dertig in 1711. Sommige gebieden vielen onder de gezamenlijke jurisdictie van de twee organen, maar sommige zaken konden alleen door de Aulische Raad worden behandeld, zoals leengoederenkwesties, met inbegrip van keizerlijk Italië, en keizerlijke gereserveerde rechten.

Aangezien de Aulische Raad zich niet aan wettelijke voorschriften houdt zoals het keizerlijke huis, verlopen de procedures voor de Aulische Raad over het algemeen snel en zonder bureaucratische rompslomp. Bovendien zond zij talrijke commissies uit neutrale keizerlijke staten om de gebeurtenissen ter plaatse te onderzoeken. Protestantse eisers hebben zich vaak afgevraagd of de Geallieerde Raad, die zij partijdig achten, wel voor hen bestemd was – de keizer is immers katholiek.

Keizerlijk Territorium

Ten tijde van zijn stichting was het keizerlijke grondgebied ongeveer 470.000 vierkante kilometer groot. Volgens ruwe schattingen waren er onder Karel de Grote ongeveer tien inwoners per vierkante kilometer. Het westelijke deel, dat tot het Romeinse Rijk had behoord, was dichter bevolkt dan het oostelijke deel. In het midden van de 11e eeuw was het rijk 800.000 tot 900.000 vierkante kilometer groot en telde het ongeveer acht tot tien miljoen inwoners. In de vroege Middeleeuwen groeide de bevolking tot 12-14 miljoen tegen het einde van de 13e eeuw. Pestgolven en de vlucht van vele Joden naar Polen in de 14e eeuw betekenden echter een aanzienlijke achteruitgang. Vanaf 1032 bestond het Rijk uit het Regnum Francorum (Oost-Franken), later het Regnum Teutonicorum genoemd, het Regnum Langobardorum of Regnum Italicum dat overeenkomt met het huidige Noord- en Midden-Italië, en het Koninkrijk Bourgondië.

Het proces van vorming en institutionalisering van de natiestaat in andere Europese landen zoals Frankrijk en Engeland in de late Middeleeuwen en de vroegmoderne tijd gaat ook gepaard met de behoefte aan duidelijk afgebakende buitengrenzen waarbinnen de staat aanwezig is. In de Middeleeuwen waren dit, in tegenstelling tot de nauwkeurig in kaart gebrachte moderne grenzen, min of meer brede grensgebieden met overlappingen. Vanaf de 16e eeuw kan voor elk rijksgebied en elke Europese staat een specifiek territoriaal gebied worden onderkend.

Daarentegen omvat het Heilige Roomse Rijk in de moderne periode gebieden die er nauw mee verbonden zijn, gebieden waar de aanwezigheid van het Rijk beperkt is, en gebieden aan de rand die niet deelnemen aan het politieke systeem van het Rijk, hoewel zij er wel als deel van worden beschouwd. Het lidmaatschap van het keizerrijk wordt veel meer bepaald door de vazalage aan de koning of keizer en de juridische gevolgen die daaruit voortvloeien.

De grenzen van het Rijk in het noorden zijn vrij duidelijk door de zeekust en de rivier de Eider, die het hertogdom Holstein, dat deel uitmaakt van het Rijk, scheidt van het hertogdom Sleeswijk, een Deens leengoed. In het zuidoosten geven de Habsburgse erfgebieden met Oostenrijk onder de Enns, Stiermarken, Carniola, Tirol en het bisschoppelijk vorstendom Trento ook duidelijk de grenzen van het Rijk aan. In het noordoosten behoren Pommeren en Brandenburg tot het Rijk. Het grondgebied van de Duitse Orde daarentegen wordt door de meeste historici niet als een deel van het keizerrijk beschouwd, hoewel het een Duits karakter heeft en het in de Gouden Stier van Rimini reeds in 1226 voor zijn stichting als een keizerlijk leengoed werd beschouwd. Het had in die tijd privileges, die geen zin zouden hebben gehad als het gebied niet tot het Rijk had behoord. De Rijksdag van Augsburg van 1530 verklaarde Livonia tot lid van het Rijk. Dezelfde Diet heeft lange tijd geweigerd dit gebied om te vormen tot een Pools hertogdom.

In het algemeen wordt het Koninkrijk Bohemen op kaarten weergegeven als deel van het Keizerrijk. Dit is des te juister omdat Bohemen een keizerlijk leengoed is en de Boheemse koning – een waardigheid die alleen onder de Hohenstaufens werd ingesteld – een keurvorst is. Onder de overwegend Tsjechisch sprekende bevolking was het gevoel tot het Rijk te behoren echter zeer zwak, en er waren zelfs sporen van rancune.

In het westen en zuidwesten van het Rijk bleven de grenzen vaag. Nederland is een goed voorbeeld. De Tien Zevende Provinciën, die toen het huidige België (met uitzondering van het Prinsbisdom Luik), de Nederlanden en Luxemburg omvatten, werden in 1548 bij het Verdrag van Bourgondië omgevormd tot een gebied met een zwakke keizerlijke aanwezigheid. Zo viel het gebied niet langer onder de jurisdictie van het Keizerrijk, maar het bleef er wel deel van uitmaken. Na de Dertigjarige Oorlog in 1648 werden de dertien Nederlandse provincies niet langer beschouwd als deel uitmakend van het Rijk, een feit dat door niemand werd betwist.

In de 16e eeuw werden de bisdommen Metz, Toul en Verdun geleidelijk aan door Frankrijk overgenomen, evenals de stad Straatsburg, die in 1681 werd geannexeerd. De Helvetische Confederatie behoorde vanaf 1648 niet meer tot het keizerrijk, maar had sinds de Vrede van Bazel in 1499 niet meer deelgenomen aan de keizerlijke politiek. Het argument dat de Vrede van Bazel een feitelijke afscheiding van de Confederatie van het Rijk betekende, gaat echter niet meer op, aangezien de federale gebieden zichzelf als een integrerend deel van het Rijk bleven beschouwen. Savoye in het zuiden van Zwitserland behoorde tot 1801 wettelijk tot het Keizerrijk, maar het lidmaatschap ervan was al lang niet meer verzegeld.

De keizer eiste de suzereiniteit op over de gebieden van keizerlijk Italië, d.w.z. het groothertogdom Toscane, de hertogdommen Milaan, Mantua, Modena, Parma en Mirandola. Het gevoel van Duitsheid van deze gebieden is evenredig met hun deelname aan de imperiale politiek: onbestaande. Zij maakten geen aanspraak op de rechten die elk lid van het Rijk had, maar onderwierpen zich evenmin aan de overeenkomstige plichten. In het algemeen werden deze gebieden niet erkend als deel van het Keizerrijk, maar tot het einde van de 18e eeuw bleef er een relais van keizerlijk gezag op het schiereiland bestaan: een “gevolmachtigde” van Italië, gewoonlijk gevestigd in Milaan. Het hoofd ervan (Plenipotentiarius, commissarius caesareus) en de procurator (Fiscalis imperialis per Italiam) die hem bijstond, werden door de keizer benoemd. Zelfs in de moderne tijd zijn de keizerlijke rechten in Italië onbeduidend geworden. En net als in de tijd dat de Staufen het Koninkrijk van de Twee Siciliën regeerden, zijn zij bij verschillende gelegenheden “gereactiveerd” door het patrimoniale establishment van de Habsburgers op het schiereiland.

Doordat de vorsten die zich tijdens de Spaanse Successieoorlog aan de zijde van de Fransen hadden geschaard, uit het Rijk werden verbannen, werden de bezittingen van de Gonzaga”s (Mantua en Castiglione) aan het Huis Oostenrijk overgedragen (1707). De daaropvolgende erfopvolgingen van Toscane (1718-1737), Parma (1718-1723) en Modena (1771) werden geregeld op basis van hun status als keizerlijke leengoederen. De rite van de investituur van het Rijk bleef de regel in het grootste deel van het “Koninkrijk Italië”, bij elke opvolgingswissel van de heersende familie of bij elke keizerlijke toetreding. In 1755 betaalde het Huis Savoie 85.000 florijnen aan feodale belastingen aan de Weense kanselarij voor de investituur van Piemonte en zijn andere bezittingen, terwijl de vier staten (Toscane, Parma, Genua en Lucca), waarover de keizerlijke rechten het meest omstreden waren geworden, niettemin de militaire bijdragen betaalden die in de 18e eeuw in naam van het Keizerrijk werden geheven. De gerechtelijke soevereiniteit van het Rijk hield in Italië niet op te bestaan: tijdens de vijfentwintig jaar van Jozef II”s regering (1765-1790) waren ongeveer 150 Italiaanse rechtszaken aanhangig bij de Aulische Raad (“Reichshofrat”). Deze feiten onderstrepen het voortbestaan binnen het Heilige Roomse Rijk van dit Italië, dat volgens historische atlassen over het algemeen vanaf het midden van de zeventiende eeuw van de keizerlijke kaart kan worden afgevoerd.

Bevolking en talen

De etnische afkomst van de bevolking van het Rijk is zeer uiteenlopend; over het algemeen telde zij minder dan het aanhangen van de christelijke godsdienst. Naast de Duitstalige gebieden waren er nog andere taalgroepen. De verschillende dialecten van de Duitse groep (gegroepeerd in drie subgroepen: Laag-, Midden- en Hoogduits) zijn in de meerderheid onder de bevolking van het centrale en noordelijke deel van het Rijk. Maar dit zijn niet de enige talen, en de Duitstalige gebieden verschillen onderling aanzienlijk als gevolg van verschillende historische omstandigheden. Er waren ook Slavische talen in het oosten, en verschillende Romaanse talen met het ontstaan van het oude verkeers-Frans, de voorvader van het moderne Frans, dat lange tijd bleef bestaan in de oude steden in het westen van het Rijk, en natuurlijk de Italiaanse talen en dialecten ten zuiden van de Alpen.

Tijdens het regnum francorum was Latijn de officiële taal. Alle juridische zaken werden in het Latijn geschreven. Latijn was de internationale taal van die tijd en bleef de taal van de diplomatie in het Heilige Roomse Rijk en in Europa tot ten minste het midden van de 17e eeuw. Duits werd ingevoerd in de keizerlijke kanselarij vanaf het bewind van Ludwig IV.

Na de migratie van de Germanen werden de oostelijke gebieden van het toekomstige Duitstalige deel van het Rijk nog hoofdzakelijk bevolkt door Slaven en de westelijke gebieden door Duitsers. De taalgrens tussen Slaven en Germanen werd reeds in de 6e en 7e eeuw getrokken, waarbij de Slaven in de 8e eeuw snel westwaarts oprukten ten koste van de Germanen. De politieke taak van de Frankische en vervolgens Saksische elites, plaatselijk Slavisch gemaakt door familie- of clan-inlijving, en geholpen door de missies van de christelijke godsdienst, was het stichten van marken, die later een middeleeuwse kolonisatie van de Duitse taal zouden kunnen bevorderen. De meeste oostelijke gebieden van het Duitse taalgebied werden geleidelijk in het keizerrijk geïntegreerd. Maar sommige gebieden die later door de Duitsers werden gecontroleerd, zoals Oost-Pruisen, werden nooit in het Rijk opgenomen. Deze gebieden, die vroeger bevolkt werden door Balten en incidenteel Slaven, werden in verschillende mate gegermaniseerd als gevolg van de Ostsiedlung (uitbreiding naar het oosten), door Duitstalige kolonisten uit de westelijke gebieden. Vooral het Hanze-netwerk van vrije handelssteden ondersteunde deze expansie door de controle over de scheepvaart op de gehele Oostzee. In sommige Oosteuropese gebieden vermengden zich in de loop der eeuwen Baltische, Slavische en Germaanse bevolkingsgroepen.

In het westelijke gebied, ten zuidwesten van de voormalige limes van het Romeinse Rijk, waren er, hoewel politiek gedomineerd door families van Germaanse oorsprong of verwantschap, in de tiende eeuw nog regressieve Keltische invloeden op het platteland, maar bovenal was er een permanente Romaanse culturele en linguïstische aanwezigheid, zoals in het naburige koninkrijk Frankrijk. Lokaal waren deze invloeden aanvankelijk zeer uiteenlopend. Na verloop van tijd vermengden de verschillende bevolkingsgroepen zich. Tussen de 9e en de 10e eeuw kwam er een steeds duidelijker etnolinguïstische grens tussen het Romeinse en het Duitstalige gebied van het Rijk, los van de politieke grenzen, maar volgens de meerderheidsafkomst van de bevolkingsgroepen aan beide zijden. Waar de Germaanse migratie in de minderheid was, raakten de Romaanse dialecten meer ingeburgerd en wijdverbreid. In deze delen van het grondgebied overheersten etnische invloeden uit verschillende regio”s van het ter ziele gegane Romeinse Rijk: Italiaans in het zuiden en Gallo-Romeins in het westen. Buiten het hoofdzakelijk Gallo-Romeinse Francia occidentalis, dat het koninkrijk Frankrijk werd, bleven de Romeins-sprekende bisschopssteden van keizerlijke gehoorzaamheid of “civitates in imperio”, omringd door Romeins-sprekende landschappen, dus talrijk. De vereenvoudigde geschiedenis van de 19e eeuw, die zich soms te veel tot politieke grenzen beperkt, heeft de neiging gehad deze culturele bijzonderheden, die lange tijd cultureel bepalend waren voor deze middeleeuwse bisdommen, uit te wissen. Laten we Luik, Metz, Toul, Verdun, Besançon, Genève, Lausanne, Lyon, Viviers, Vienne (Isère), Grenoble en Arles noemen.

De bevolkingen binnen het Heilige Roomse Rijk kenden ook immigratie, emigratie en andere volksverhuizingen binnen de grenzen van het Rijk. Na de Dertigjarige Oorlog, een enorme en langdurige politiek-religieuze explosie in het hart van het imperium, werd door de vorsten zonder dichtbevolkte gebieden, bijvoorbeeld in Pruisen, een gedeeltelijk gerichte migratiepolitiek gevoerd, die in de betrokken gebieden tot aanzienlijke migratie leidde. Zo was het koninkrijk Pruisen, dat in de 18e eeuw de controle over de tarwevoorraad had verworven, in staat een moderne staat op te bouwen en, om zijn macht te verzekeren, de achtergestelde Saksische bevolkingsgroepen in het zuiden, maar ook Germaanse en Slavische protestantse minderheden uit het oosten en zuiden van middeleeuws Europa, evenals Britse, Duitse of Franse protestantse vluchtelingen toe te laten of aan te trekken…

De Keizerlijke Adelaar

De adelaar is sinds het Romeinse Rijk het symbool van de keizerlijke macht. Het was in de 12e eeuw met keizer Frederik Barbarossa dat de adelaar het keizerlijke wapenschild werd en zo het symbool van het Heilige Roomse Rijk. Vóór die datum werd het door verschillende keizers gebruikt als symbool van de keizerlijke macht, hoewel het geen vast kenmerk was. Het is gevonden onder Otto I en Conrad II.

Vóór 1312 was de keizerlijke adelaar op het wapenschild van het Heilige Roomse Rijk enkelvoudig. Pas na deze datum werd de adelaar tweekoppig onder het bewind van Frederik III. Het verschijnen van de tweekoppige adelaar verliep echter geleidelijk. Het wordt al in 1312 aangetroffen op het keizerlijke vaandel, en het is onder Karel IV dat het een standaardkenmerk op het vaandel wordt. Het Empire vaandel volgt ook de heraldische evolutie. Tot 1410, draagt het een enkele adelaar. Pas na deze datum staat er een tweekoppige adelaar op.

Het was onder Sigismund I dat de tweekoppige adelaar het symbool van de keizer werd op zegels, munten, de keizerlijke vlag, enz., terwijl de enkele adelaar het symbool van de koning werd. Het gebruik van de adelaar is een teken van trouw aan het Rijk. Veel keizerlijke steden namen de rijksadelaar over, zoals Frankfurt am Main, dat sinds de 13e eeuw een enkele adelaar op zijn wapenschild heeft, Lübeck, dat sinds 1450 een tweekoppige adelaar heeft, en Wenen sinds 1278. Na de val van het Heilige Roomse Rijk werd de keizerlijke adelaar in 1848 door de Rijksdag aangenomen als het symbool van het Duitse Rijk.

Keizerlijke regalia

De regalia van het Heilige Roomse Rijk (Reichskleinodien) bestaan uit verschillende voorwerpen (ongeveer 25), die thans in Wenen worden verzameld. Tot de belangrijkste voorwerpen behoren de keizerskroon die onder Otto I werd gemaakt, het keizerlijke kruis dat rond 1025 in Lotharingen werd gemaakt als reliekschrijn voor twee andere regalia: de Heilige Lans en een stuk van het Heilige Kruis. Het zwaard, de bol en de scepter zijn de drie andere onderdelen van de keizerlijke regalia die de keizer bij zijn kroning in zijn bezit heeft.

Naast deze regalia zijn er ook verschillende ornamenten, zoals de keizerlijke mantel uit de 12e eeuw, die de keizer draagt bij zijn kroning. De mantel is geborduurd met 100.000 parels en weegt elf kilo. Tot de versierselen behoren ook met parels en edelstenen geborduurde handschoenen, geborduurde schoenen en pantoffels, de alb en het evangelie.

Toen de Franse troepen oprukten, werden de regalia naar Regensburg gebracht en vervolgens in 1800 naar Wenen. Na de ineenstorting van het Keizerrijk streden de steden Neurenberg en Aken over het behoud van de regalia. In 1938 werden ze op bevel van Hitler naar Neurenberg getransporteerd. Zij werden in 1945 in een bunker gevonden en het jaar daarop naar Wenen vervoerd. De regalia van het Heilige Roomse Rijk vormen vandaag de dag de meest complete middeleeuwse schat.

Bibliografie

Fondation Maison des sciences de l”homme, Parijs, 2018 (ISBN 2-7351-2395-2) (ISBN 978-2-7351-2395-7)

Externe links

Bronnen

  1. Saint-Empire romain germanique
  2. Heilige Roomse Rijk
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.