Operazione Overlord

Riassunto

L’Invasione alleata della Normandia o Operazione Overlord del 6 giugno 1944 (in inglese overlord, liege lord), nome in codice per lo sbarco degli Alleati occidentali della coalizione anti-Hitler nel nord della Francia nel 1944, portò alla creazione del secondo fronte contro il Reich tedesco nell’Europa occidentale. Lo sbarco, effettuato principalmente da navi e con un massiccio supporto aereo, avvenne essenzialmente sulla costa francese della Manica a est di Cherbourg, in Normandia. Il primo giorno è anche chiamato D-Day (forse dalla parola débarquement) o il giorno più lungo. Il successo dello sbarco portò all’Unione Sovietica il sollievo che da tempo desiderava dall’Armata Rossa nella lotta contro la Wehrmacht.

La dirigenza tedesca aveva costruito un sistema di difese sulla costa atlantica, il cosiddetto Vallo Atlantico, e si aspettava – anche a causa dell’operazione di inganno alleata Fortitude – un’invasione alleata più a est, al Pas-de-Calais, poiché la via marittima attraverso la Manica era molto più breve in quel punto.

“Utilizzando 6400 navi, 326.000 uomini, 104.000 tonnellate di materiale e 54.000 veicoli sbarcarono tra la foce dell’Orne a Caen e Cherbourg entro il 12 giugno (850.000 uomini entro il 30 giugno)”.

Dopo aver assicurato una testa di ponte, la prima parte dei piani di invasione (operazione Neptune) era riuscita con lo sfondamento di Avranches alla fine di luglio 1944. Parigi fu liberata il 25 agosto 1944.

Ai combattimenti parteciparono truppe di Stati Uniti, Gran Bretagna, Canada, Polonia, Francia, Nuova Zelanda, Norvegia e altri Paesi.

Per l’impresa fu allestita la più grande flotta da sbarco della guerra e fu messo a disposizione un gran numero di aerei (vedi anche Guerra navale durante l’operazione Overlord e Guerra aerea durante l’operazione Overlord).

Per commemorare i caduti e gli eventi, gli ex partecipanti alla guerra hanno istituito diversi cimiteri, memoriali e musei nell’ex area di operazioni dopo la guerra. L’Operazione Overlord ha un ruolo centrale nella cultura americana e britannica del ricordo della Seconda guerra mondiale in particolare ed è oggetto di numerosi libri di saggistica, romanzi e opere teatrali, oltre che di documentari e lungometraggi.

Dopo i primi giorni di sbarco, gli Alleati continuarono a espandere la loro testa di ponte.

Dopo settimane di combattimenti, l’Operazione Cobra (dal 25 luglio al 4 agosto) riuscì a sfondare le posizioni tedesche nella parte occidentale dell’area di invasione, vicino alla costa atlantica, a seguito di un grande assalto delle truppe statunitensi.

Gli americani avanzarono immediatamente in diverse direzioni: più a ovest in Bretagna, in parte a sud verso la Loira, con il grosso a est (verso Parigi) e con alcune divisioni verso i canadesi, i polacchi e gli inglesi, per accerchiare la 7ª Armata della Wehrmacht in difesa nel calderone di Falaise. Il 25 agosto Parigi fu liberata e risparmiata dalle distruzioni della guerra (Dietrich von Choltitz).

Il maresciallo Walter Model, che Hitler aveva ordinato di portare in Occidente con breve preavviso dal fronte orientale, anch’esso attaccato in estate, organizzò il ritiro delle truppe tedesche dalla maggior parte della Francia, immediatamente e senza alcun dubbio. Il 15 agosto 1944, due eserciti alleati occidentali sbarcarono nel Delta del Rodano. Le truppe tedesche si ritirarono molto rapidamente. L’11 settembre, le truppe dirette a nord della 1ª Divisione di fanteria francese incontrarono le unità di ricognizione della 6ª Divisione Panzer statunitense della 3ª Armata USA del generale Patton a Saulieu, a ovest di Digione, 77 giorni prima del previsto.

A partire dall’autunno 1944, si formarono nuovamente fronti più stabili davanti al confine occidentale tedesco.

Fondamentale per la vittoria fu l’assicurare i rifornimenti alle truppe alleate attraverso due porti galleggianti sulla costa, attraverso le condutture per il carburante posate sotto la Manica e le colonne di camion del Red Ball Express verso il fronte in continua avanzata.

Il salvataggio della maggior parte della sua forza di spedizione dalla Francia durante la Battaglia di Dunkerque, all’inizio di giugno del 1940, mise l’Inghilterra nella posizione, moralmente e anche in termini di personale, di tenere la Battaglia dell’Isola contro la Luftwaffe tedesca e quindi di scongiurare la minaccia di invasione di Hitler.

Subito dopo l’armistizio tra Germania e Francia del 22 giugno 1940 – la notte successiva – “i commando britannici fecero un’avanzata di ricognizione sulla costa francese a Boulogne”. Ci fu una breve scaramuccia, ma senza ulteriori risultati. Un nuovo inizio simbolico è stato fatto. Già nel luglio 1940, Churchill “formò un comando per le operazioni anfibie”; il 5 ottobre 1940, incaricò lo staff di pianificazione di “studiare le possibilità di operazioni offensive in Europa, compresa la formazione di una testa di ponte sulla penisola di Cherbourg”.

A metà settembre 1940, la Royal Air Force aveva raggiunto la superiorità aerea e aveva già distrutto parte della flotta di trasporto tedesca, così Hitler optò per un “rinvio dell’operazione Leone Marino per un periodo indefinito”.

Eventi del periodo 1940-1941

Verso la fine del 1940, Hitler intraprese un’iniziativa per poter continuare la guerra contro l’Inghilterra in modo offensivo e propose all’Unione Sovietica un “patto a quattro potenze” (sempre con l’Italia e il Giappone) per la “distribuzione dell’Impero britannico” e la “delimitazione delle loro sfere di interesse in un quadro mondiale”. Il 12 e 13 novembre 1940 si svolsero a Berlino discussioni tra Ribbentrop e Molotov e, a volte, con Hitler. Mentre i tedeschi non stavano giocando a carte scoperte (si trattava di “allontanare la Russia dalla sfera balcanica e orientarla verso est” – Hitler a Mussolini il 20 novembre 1940), Molotov aveva chiaramente definito gli interessi sovietici – il Mar Nero e il Mar Baltico, oltre ai Balcani – e aveva chiesto specificamente le intenzioni tedesche, esigendo garanzie per l’Unione Sovietica. Hitler mantenne quindi un basso profilo e quando due settimane dopo la conferenza Stalin ribadì la suddetta definizione degli interessi russi, “la risposta di Hitler non fu inviata a Mosca, ma passò il 18 dicembre come istruzione ai suoi comandanti in capo: ‘La Wehrmacht tedesca deve essere pronta, anche prima della fine della guerra contro l’Inghilterra, a schiacciare la Russia sovietica in una rapida campagna’ (Caso Barbarossa)”. Hitler sembrava ancora in grado di mettere gli inglesi sulla difensiva strategica conquistando il Mediterraneo, ma questo piano fu frenato in modo decisivo dalla rinuncia di Franco all’alleanza il 26 febbraio 1941.

L’8 febbraio 1941, dopo il Senato, anche la Camera dei Rappresentanti approvò il Lend-Lease Bill di Roosevelt a sostegno della Gran Bretagna. In questo modo Hitler capì che doveva schiacciare l’Unione Sovietica il più rapidamente possibile se voleva evitare una guerra su due fronti.

Dopo l’inizio dell’attacco tedesco all’Unione Sovietica, il 22 giugno 1941, Churchill disse lo stesso giorno: “Abbiamo un solo obiettivo, un compito irrevocabile. Siamo determinati a distruggere Hitler e ogni vestigia del regime nazista. Nulla ci dissuaderà da questo – nulla”. Poco dopo, Roosevelt ribadì questa affermazione.

Il 3 ottobre 1941, Hitler aveva già annunciato la sua vittoria a est e, alla fine di settembre, aveva già ordinato il riequipaggiamento necessario per costruire la potenza aerea e marittima necessaria per l’attacco immediato alle isole britanniche. Quando il 5 dicembre 1941 l’Armata Rossa lanciò una controffensiva fuori Mosca, l’illusione di una rapida conclusione della campagna andò in frantumi.

Il braccio di ferro sul secondo fronte

Già nel giugno 1941, quando “la Russia si stava trasformando da neutrale ostile ad alleato bisognoso di aiuto, Stalin inviò a Churchill la prima di una serie di lettere che sollecitavano l’immediata formazione di un secondo fronte in Francia”. Quando la lettera di Stalin del 4 settembre 1941 divenne una richiesta di rimprovero, nacque un’aspra polemica con Churchill. Ciononostante, Churchill diede immediatamente istruzioni allo staff di pianificazione di completare la pianificazione delle operazioni sul continente, che fu fatta nel dicembre 1941 come bozza in riferimento all’estate del 1943.

Due settimane dopo l’attacco a Pearl Harbor, la base navale statunitense nelle Hawaii, il 7 dicembre 1941 e la conseguente entrata in guerra degli Stati Uniti, Churchill e Roosevelt e i loro staff di comando si incontrarono per la Conferenza di Arcadia a Washington D.C. (22 dicembre 1941-14 gennaio 1942). “Decisero di mettere insieme tutte le risorse militari ed economiche delle due nazioni sotto la direzione di un comando congiunto, il ‘Comitato combinato dei capi di stato maggiore'”. Per dissipare i timori britannici che gli americani avessero cambiato i loro obiettivi dopo Pearl Harbour, il generale George C. Marshall, presidente della commissione, disse: “Nonostante l’entrata in guerra del Giappone, siamo ancora convinti che la Germania sia il nemico principale e che la sua sconfitta sia la chiave della vittoria”. Una volta sconfitta la Germania, deve seguire il crollo dell’Italia e la sconfitta del Giappone”.

Il 9 marzo 1942 Roosevelt prese nuovamente l’iniziativa e l’8 aprile Marshall e Harry Hopkins, consigliere personale del Presidente, arrivarono a Londra. Ai preparativi per l’Operazione Roundup, che prevedeva uno sbarco nel nord della Francia nel 1943, seguì ora la decisione del 14 aprile 1942 di pianificare l’Operazione Sledgehammer come “misura di emergenza” (Churchill) nel caso in cui si fosse dovuto “tentare uno sbarco in Francia nel 1942, se fosse stata necessaria un’impresa disperata per salvare l’Unione Sovietica dal collasso”.Per “sfruttare al massimo l’intervallo”, Roosevelt accettò la proposta di Churchill di realizzare quella che allora si chiamava Operazione Torch, uno sbarco anglo-americano in Tunisia.

La “disperazione” derivava anche dal fatto che, oltre all’avanzata del Giappone e alla situazione poco chiara in Africa, la guerra navale in particolare cominciava a svilupparsi in modo disastroso per gli Alleati occidentali.

Nel maggio 1942, Molotov arrivò a Londra “per negoziare un’alleanza anglo-russa e per conoscere le nostre opinioni sull’apertura di un Secondo Fronte”. Dopo che nel frattempo anche Molotov si era recato a Washington, l’11 giugno 1942 fu pubblicato a Londra un comunicato che conteneva la frase: “Nel corso dei negoziati è stata raggiunta una piena intesa sull’urgente compito di costituire un Secondo Fronte in Europa nel 1942”.

Churchill scrive ancora: “Ma a me sembrava soprattutto importante che questo tentativo di ingannare il nemico non dovesse ingannare anche il nostro alleato. Per questo motivo consegnai a Molotov un promemoria in cui chiarivo che, pur facendo del nostro meglio per fare piani, non ci stavamo impegnando in nessuna azione e non potevamo fare alcuna promessa”.

Per tutta l’estate del 1942 si lavorò a “Sledgehammer”, ma questo portò solo a rendersi conto della disperazione dell’impresa. Il dossier è stato chiuso: “Eravamo tutti per la grande traversata della Manica nel 1943, ma inevitabilmente è sorta la domanda: cosa facciamo nel frattempo? Il Presidente Roosevelt era determinato a far sì che il maggior numero possibile di americani affrontasse i tedeschi già nel 1942. Dove si può ottenere questo risultato?

Sbarco a Dieppe

Gli Alleati pianificarono anche un attacco alla città francese di Dieppe, il cui scopo principale era quello di scoprire se fosse possibile tenere un porto sulla terraferma occupata per un breve periodo di tempo. Inoltre, dovevano essere raccolte informazioni di intelligence e analizzato il comportamento degli occupanti tedeschi. L’operazione Jubilee fu in gran parte un’idea dell’ammiraglio Lord Louis Mountbatten, capo delle operazioni combinate, e si svolse il 19 agosto 1942. La maggior parte dei soldati selezionati per l’attacco erano canadesi, che dovevano partecipare nuovamente a una missione di combattimento dopo molto tempo.

In Gran Bretagna, si è consolidata la consapevolezza che il secondo fronte in Europa occidentale richiesto da Josef Stalin non poteva ancora essere costruito nel 1942. Inoltre, l’attacco di Dieppe fornì importanti spunti per la successiva Operazione Overlord. La misura in cui il finto attacco avesse lo scopo di convincere Stalin che l’invasione da lui richiesta non era ancora possibile nel 1942 è controversa tra gli storici.

La propaganda nazista cercò di far passare il fallimento dell’avanzata alleata come un tentativo fallito di invasione su larga scala. Le perdite alleate ammontano a 4304 tra morti, feriti e catturati, tra cui 907 canadesi morti. Dei 4963 canadesi, 2210 tornarono dopo l’ingaggio, molti dei quali feriti. In totale circa 2000 soldati alleati divennero prigionieri di guerra tedeschi. Furono persi 119 aerei alleati (tra cui 106 aerei, la più alta perdita giornaliera nella storia della RAF). La Wehrmacht, invece, subì perdite per circa 591 uomini (almeno 311 uccisi e 280 feriti), oltre a 48 aerei.

La pianificazione per il 1944

Alla Conferenza di Casablanca del gennaio 1943, dopo la prima invasione della costa nordafricana, l’operazione Torch, che nel frattempo era stata portata a termine con successo, i capi di stato maggiore combinati conclusero che i preparativi per l’operazione Roundup non sarebbero stati completati prima della metà di agosto. Questo significherebbe che l’invasione non potrebbe essere lanciata prima del tardo autunno 1943, il che significa che il Roundup non potrebbe sostenere l’offensiva estiva sovietica. Lo sbarco sulle coste italiane in Sicilia fu anticipato e l’invasione dell’Europa occidentale fu rimandata al 1944, con i britannici che si riservavano ancora l’opzione di una piccola testa di ponte dalla fine del 1943. Inoltre, nel 1943 si decise di distruggere le forze aeree tedesche con raid aerei e successivi attacchi alle strutture di rifornimento, che dovevano preparare il grande sbarco del 1944.

Alla Conferenza americano-britannica sul Tridente, tenutasi a Washington in maggio, Churchill e Roosevelt si accordarono sulla data di invasione del maggio 1944. Dopo questa conferenza Stalin fu informato che non ci sarebbero state altre invasioni nel 1943. Alla Conferenza del Quadrante, tenutasi in agosto a Quebec, sono stati presentati i primi piani dettagliati dell’Operazione Overlord.

Il piano Roundup fu ampliato in modo significativo a partire dal marzo 1943 dal tenente generale britannico Frederick E. Morgan, che in seguito è diventato COSSAC. Una prima versione, denominata Operazione Skyscraper, prevedeva uno sbarco sulle spiagge vicino a Caen e sulle spiagge orientali del Cotentin, con quattro divisioni a formare la prima ondata e altre sei a seguire direttamente. Inoltre, furono pianificate undici task force speciali per le operazioni speciali e, allo stesso modo, quattro divisioni aviotrasportate per attaccare i rifornimenti tedeschi. Dopo la prima testa di ponte, che comprendeva anche Cherbourg, era prevista la conquista di altri porti per assicurarsi i rifornimenti. L’avanzata doveva avvenire in direzione dei porti alla foce della Senna, con un necessario ulteriore sbarco a Le Havre. Più avanti, Anversa doveva cadere per poter schierare le truppe alleate tra il Pas-de-Calais e la Ruhr. La pianificazione di Skyscraper fu dominata dalla scoperta dei principali problemi di una traversata della Manica, che risiedevano essenzialmente nella disponibilità di un numero sufficiente di navi da sbarco. Il minimo assoluto era considerato un numero di dieci divisioni da trasportare, che sarebbe stato appena sufficiente per combattere le attuali unità nemiche a ovest. Se gli Alleati non fossero riusciti a impedire ulteriori trasferimenti di truppe tedesche in Francia, la flotta d’invasione avrebbe dovuto essere aumentata per trasportare altre divisioni. Altre due divisioni dovevano essere pronte per la difesa costiera.

L’Operazione Skyscraper ha richiesto molto, non da ultimo per districare le interdipendenze tra forza delle truppe, disponibilità di materiali, tempi e costi che hanno contribuito in modo significativo allo stallo della pianificazione del Roundup. Ma i pianificatori hanno anche insistito per una decisione rapida, in modo da non dover far valere le loro richieste contro un emergente accumulo nemico. Più la fase di pianificazione si trascinava, più diventava evidente che gli Alleati non erano ancora pronti per un’invasione. Dopo tutto, gli obiettivi dell’Operazione Grattacielo erano troppo alti. I pianificatori britannici si ritirarono dallo staff, poiché l’idea di “resistenza decisiva” non sembrava loro sufficiente per determinare il numero di divisioni d’attacco. Si verificò così un’interruzione nella pianificazione dell’invasione.

Poiché alcuni dei pianificatori passarono allo staff del COSSAC, molte delle idee di Skyscraper non andarono perdute e furono riportate nell’Operazione Overlord. Tuttavia, il generale Morgan si rese conto che un nuovo inizio con un nuovo approccio era inevitabile. Sebbene siano stati raccolti molti dati utilizzabili, mancava ancora un piano coerente e pratico. Morgan ha incaricato il suo staff di pianificazione di tenere conto il più possibile dei piani esistenti per risparmiare tempo, ma di considerare il lavoro di pianificazione come qualcosa di completamente nuovo.

Il concetto generale allora presentato consisteva principalmente in un’offensiva terrestre su larga scala, culminante nell’invasione e nell’occupazione della Germania con circa 100 divisioni. Lo scenario di apertura doveva essere conteso da un esercito canadese nel sud-ovest, mentre la forza principale degli Stati Uniti era pronta ad attraversare l’Atlantico. Data la necessità di supporto aereo, l’attacco doveva essere effettuato sul fianco sinistro, di fronte alle unità britanniche. Altre forze americane dovevano estendere la testa di ponte e catturare i porti attraverso i quali sarebbero sbarcate le principali unità statunitensi. Per evitare di confondere le responsabilità amministrative, era meglio riferirsi alla testa di ponte canadese come alla copertura del fianco sinistro degli americani. In ogni caso, l’apertura dei porti atlantici significava spostare il luogo dell’invasione da est a ovest. Così a Morgan apparve subito chiaro che gli sbarchi potevano avvenire solo in Francia. Conquistando i porti del Belgio e dei Paesi Bassi, le truppe di sbarco avrebbero dovuto combattere direttamente per la Germania.

Supponendo che i tedeschi avrebbero stabilito le migliori difese possibili sulla costa e considerando le risorse a disposizione degli Alleati, il commodoro John Hughes-Hallett, capo pianificatore della marina britannica, stimò in maggio che la forza di sbarco avrebbe dovuto consistere in quattro divisioni con altri 16.000 uomini su mezzi da sbarco corazzati e circa 12.000 veicoli su LST e navi simili. Un’altra divisione avrebbe dovuto sbarcare entro 24 ore.

Ma il problema principale, la disponibilità di navi da sbarco di ogni tipo, non era ancora risolto. Gli inglesi cercarono di ottenere dagli americani l’assicurazione che le navi sarebbero state disponibili in tempo. Tuttavia, a causa dell’attuale situazione nella guerra del Pacifico, gli americani non poterono essere convinti a dare tale garanzia per il momento, sebbene la produzione di massa di unità anfibie fosse in pieno svolgimento dal 1942 grazie al Memorandum Marshall. La responsabilità era della Marina statunitense, che nei suoi cantieri costruiva ogni tipo di nave, dalle cannoniere alle portaerei, ma non aveva alcuna esperienza con i mezzi da sbarco. Inoltre, i cantieri navali erano ancora fortemente gravati dalle commesse più vecchie. Per questo motivo, gli ordini furono affidati a cantieri navali più piccoli nell’entroterra americano. Tuttavia, divenne difficile trovare e addestrare gli equipaggi che navigavano verso la costa atlantica. Questo compito fu infine assunto dalla Guardia Costiera americana con personale tecnicamente poco preparato. Ad esempio, un grave incidente quasi causato da un giovane comandante di un traghetto interno è stato evitato per un pelo. Stava guidando un mezzo da sbarco lungo il fiume Niagara di notte e non riuscì a svoltare nel canale Erie, dirigendosi direttamente verso le cascate del Niagara. Tuttavia, ignorando tutti i segnali di pericolo provenienti dalla riva, la sua barca si è incagliata a poche centinaia di metri dalle cascate. Quando fu interrogato in seguito, disse di aver visto i segnali luminosi ma di non sapere cosa significassero. Questa inesperienza ha ritardato il programma, ma non ha potuto metterlo seriamente a rischio. Nel febbraio 1943, il programma si concluse come previsto per il momento, con un record di 106.146 tonnellate di dislocamento di navi costruite. Il programma continuò in seguito, ma i dati di produzione vennero ridimensionati e nel maggio 1943 vennero prodotte solo 60.000 tonnellate al mese.

Gli inglesi sollecitarono gli Stati Uniti ad aumentare la produzione per poter disporre della flotta da sbarco prevista per la primavera del 1944. Poiché gli stessi impianti di produzione britannici lavoravano a pieno regime, le imbarcazioni dovevano provenire dagli Stati Uniti. In cambio, gli americani sostenevano il ritardo degli altri programmi di costruzione navale a causa dell’elevata produzione di navi da sbarco dal 1942 e non erano disposti ad accettare ulteriori ritardi negli ordini per i sei mesi successivi.

Alla Conferenza di Teheran del novembre 1943, una conferenza della coalizione anti-hitleriana alla quale parteciparono per la prima volta Josef Stalin, il presidente degli Stati Uniti Franklin D. Roosevelt e il primo ministro britannico Winston Churchill annunciarono l’Operazione Overlord per sbarcare nel nord della Francia nel maggio 1944.

L’operazione Dragoon era in discussione per un secondo sbarco da effettuarsi nel sud della Francia.

Churchill voleva rimandare questo secondo sbarco e conquistare prima l’Italia settentrionale e poi sbarcare nei Balcani per controbilanciare l’avanzata sovietica. Non ci è riuscito. Mentre gli inglesi e gli americani proponevano due azioni separate, Stalin voleva vederle come un attacco simultaneo a tenaglia dal sud e dal nord della Francia contro gli occupanti tedeschi. Questo mise sotto pressione gli Alleati occidentali che iniziarono a definire i dettagli dell’Operazione Overlord e dell’Operazione Dragoon. Già all’inizio del 1944 iniziarono le prime esercitazioni per lo sbarco in Gran Bretagna, che però non potevano ancora seguire le elaborazioni per l’Operazione Nettuno, il piano di attacco alle coste della Normandia, che all’epoca esisteva solo a grandi linee.

A tal fine, è stato preso in considerazione un posto di comando congiunto, che doveva assumere il coordinamento per la preparazione e l’esecuzione dell’azione. Questo fu stabilito con la fondazione del Supreme Headquarters Allied Expeditionary Force (SHAEF) a metà febbraio 1944. Oltre allo staff di comando e ai dipartimenti operativi, lo SHAEF comprendeva anche un dipartimento di ricognizione, estremamente importante per spiare le posizioni tedesche in vista del previsto sbarco.

Il personale dello SHAEF ha ripreso lo schema del piano sviluppato da Frederick E. Morgan e la modellò nella versione finale, l’Operazione Overlord, lanciata il 6 giugno 1944 dal generale Dwight D. Eisenhower e dal comandante delle forze terrestri per la parte iniziale dell’invasione, il generale Sir Bernard Montgomery.

La pianificazione comprendeva essenzialmente le seguenti operazioni:

Misure tedesche

Preparazione

All’inizio del 1944, il Maggiore Generale Percy Hobart, Eisenhower e Montgomery furono in grado di dimostrare una brigata di carri armati DD galleggianti, di dragamine Crab e di carri armati AVRE, nonché un reggimento di carri armati lanciafiamme “Crocodile”, tutti appartenenti ai Funnies di Hobart. Montgomery era convinto che dovessero essere messi a disposizione anche delle forze statunitensi e offrì loro metà dei veicoli disponibili. Gli americani hanno reagito con cautela a questa proposta. A Eisenhower piacevano i carri armati galleggianti, ma lasciò la decisione ad altri leader, come il generale Omar Bradley, che a sua volta li indirizzò ai suoi ufficiali. Gli americani non accettarono nessuno degli altri progetti.

Vista la necessità di alcuni nuovi veicoli sperimentali per sostenere l’avanzata sulle spiagge dell’invasione francese, la decisione del Feldmaresciallo Alan Brooke di svilupparli era già stata presa nel 1943. Era necessario eliminare gli ostacoli sulle spiagge di sbarco britanniche il più rapidamente possibile, poiché l’entroterra relativamente pianeggiante rendeva possibile un contrattacco tedesco anticipato. Alcune idee erano un po’ più vecchie, collaudate e già in uso, come i carri armati Scorpion “flail”, carri armati Matilda convertiti che avevano aiutato gli inglesi a farsi strada attraverso i campi minati tedeschi in Nord Africa.

Il piano di invasione prevedeva anche la costruzione di due porti artificiali di Mulberry per portare a terra truppe ed equipaggiamenti durante le prime settimane di invasione. Inoltre, dovevano essere posate delle condutture sotto l’acqua per rifornire le forze alleate di carburante (operazione PLUTO).

Utilizzando fotografie aeree, disegni della Resistenza, la raccolta di foto private delle vacanze in Gran Bretagna e singole operazioni di commando, durante le quali furono anche prelevati campioni di sabbia e roccia, gli Alleati tracciarono un profilo della zona di sbarco.

Il 19 maggio 1942, l’Ammiragliato britannico si rivolse alla popolazione tramite la BBC, chiedendo l’invio di cartoline e foto della costa francese. In breve tempo, l’Ammiragliato ricevette nove milioni di foto e mappe, di cui circa 500.000 furono copiate e analizzate da esperti. In questo modo è stata scoperta una moltitudine di dettagli geologici che non erano stati registrati su nessuna carta.

Poi, nell’autunno del 1943, i cartografi alleati scoprirono che le mappe della Normandia si basavano su rilevamenti effettuati nel 1895.

Nella notte tra il 3 e il 4 luglio 1943, dieci membri della cosiddetta “Forfar Force”, un’unità speciale composta dalla X Truppa “tedesca” del 10° Comando Interalleato e dalla Special Boat Section (SBS), sbarcarono nei pressi della località balneare normanna di Onival, vicino a Le Tréport. Lo sbarco fu il primo di un totale di sette incursioni di ricognizione nel corso dell’Operazione Forfar Easy, il cui scopo era identificare le unità tedesche stanziate vicino alla costa, determinare l’estensione e la natura degli ostacoli sulla spiaggia, registrare le posizioni tedesche e prelevare campioni di terreno. I soldati di lingua tedesca dell’unità speciale erano equipaggiati con uniformi e armi tedesche. A volte le squadre rimanevano a lungo nei villaggi della regione del Pas-de-Calais e della Normandia e si scambiavano cartoline con le posizioni tedesche segnate per la cioccolata con la gente del posto. Nell’agosto 1943, la task force aveva completato le sue operazioni.

Durante i preparativi per lo sbarco in Normandia, i carri britannici (siluri con equipaggio) e i sommozzatori da combattimento furono utilizzati anche per cercare ostacoli sul fondale marino lungo la costa normanna. Questi esaminarono le acque e ispezionarono la spiaggia per quanto possibile, in modo che gli Alleati avessero buone informazioni sulla zona di sbarco. Inoltre, sono stati costruiti modelli dell’area circostante basati sulle fotografie aeree scattate dalla Royal Air Force (R.A.F.) e sui rapporti dei combattenti della resistenza francese.

Il 12 gennaio 1944, il COPP (Combined Operations Pilotage Parties) notò che potevano esserci dei problemi con le spiagge di sbarco, dato che nei campioni erano state trovate torba e argilla. Il fisico J. D. Bernal ha descritto i possibili effetti della torba e dell’argilla:

Sulla base di questo rapporto, sono state ordinate ulteriori missioni di ricognizione per prelevare altri campioni. Anche i geologi francesi furono inviati a Parigi per cercare mappe geologiche della Normandia. Quattro mappe sono state trovate e portate di nascosto in Inghilterra, dove sono state esaminate dal Dipartimento topografico interservizi di Oxford. Gli avvertimenti di Bernal si rivelarono troppo pessimistici, anche se era prevedibile la perdita di alcuni veicoli corazzati.

Il 17 gennaio, un sommergibile alleato, l’HMS X20, salpò dall’Inghilterra durante l’Operazione Postage Able per effettuare una ricognizione di quattro giorni sulle coste francesi. Durante il giorno, l’equipaggio ha analizzato la costa e la spiaggia con un periscopio e ha scandagliato il fondale marino con un ecoscandaglio. Durante le notti, due membri dell’equipaggio hanno nuotato fino alla spiaggia, ciascuno con un equipaggiamento speciale che comprendeva un taccuino subacqueo con matita, una bussola, un revolver calibro 45 e una trivella. I campioni di terreno sono stati raccolti in conservanti. I sommozzatori scesero a terra per due notti per ispezionare le spiagge di Vierville, St Laurent, Les Moulins e Colleville, che avrebbero costituito la sezione statunitense di Omaha Beach. La terza notte dovevano scendere a terra alla foce del fiume Orne, ma non riuscirono a farlo a causa della stanchezza e delle cattive condizioni meteorologiche, per cui rientrarono in Inghilterra il 21 gennaio. Hanno riportato informazioni sulla geologia delle spiagge, sulla posizione delle rocce e sulle maree.

Il 31 marzo, l’intera costa della Francia settentrionale era già sotto osservazione da parte di aerei alleati appositamente equipaggiati con telecamere orizzontali e verticali. I voli di ricognizione rivelarono che il numero di batterie tedesche era passato da 16 a 49 batterie di artiglieria (per l’intera costa della Francia settentrionale) nel giro di otto settimane.

Gli Alleati provarono l’invasione mesi prima del D-Day. Così, il 28 aprile 1944, le forze alleate si esercitarono in uno sbarco a sud del Devon nel corso dell’esercitazione Tiger. Quando il convoglio di navi fu scoperto e silurato dai motoscafi tedeschi, 749 soldati americani persero la vita.

Un pericolo per il successo dell’Operazione Fortitude (cfr. Allied Deception Arrangements (“Operazione Fortitude”) e quindi dell’intera invasione fu il divieto di viaggiare da e verso la Repubblica d’Irlanda (che era neutrale e collaborava parzialmente con i tedeschi), così come il divieto di spostarsi nelle zone costiere utilizzate per l’Operazione Overlord. Per invalidare questa chiara indicazione di un’invasione, i servizi segreti alleati hanno tempestato i consolati tedeschi di informazioni errate, cosicché i divieti sono stati alla fine ignorati dai tedeschi.

Nelle settimane precedenti l’invasione, il numero sorprendentemente elevato di parole crociate del quotidiano britannico Daily Telegraph, che erano anche nomi in codice per l’invasione, provocò un’agitazione tra i pianificatori dell’operazione Overlord. All’inizio i servizi segreti britannici MI 5 hanno pensato a una coincidenza, ma quando è comparsa la parola “Mulberry” si sono preoccupati e hanno cercato l’autore dell’enigma. L’ideatore, un insegnante, non sapeva nulla dell’operazione; tuttavia, in seguito si scoprì che le parole erano state suggerite dai suoi studenti, che le avevano sentite dai soldati ma non sapevano cosa significassero.

Ci furono diverse lacune nella pianificazione prima e durante il D-Day. Un errore significativo degli Alleati riguarda il messaggio radio del generale de Gaulle dopo il D-Day. In quell’occasione affermò, a differenza di tutti gli altri leader alleati, che l’invasione della Normandia era la corretta e unica invasione. Questa dichiarazione potrebbe influenzare l’intero impatto delle operazioni Fortitude North e South. Eisenhower, ad esempio, parlò dell’invasione come di una semplice invasione iniziale. I tedeschi, tuttavia, non credettero a de Gaulle; si ostinarono a prevedere una seconda invasione in un luogo diverso e quindi non spostarono ulteriori unità in Normandia.

Gli Alleati pianificarono l’Operazione Anvil (= incudine) in aggiunta all’Operazione Overlord, che allora si chiamava ancora Operazione Hammer. Winston Churchill temeva che Anvil avrebbe distribuito la potenza di combattimento delle forze alleate su troppi teatri di guerra contemporaneamente, facendo sì che le formazioni degli Alleati occidentali avanzassero più lentamente verso Berlino rispetto agli alleati sovietici. In seguito affermò di essere stato tormentato finché non accettò l’invasione, che si sarebbe svolta con il nome in codice di Operazione Dragoon.

I proponenti americani si aspettavano che l’operazione portasse alla rapida conquista di due importanti porti – Tolone e Marsiglia – la cui cattura avrebbe facilitato notevolmente il rifornimento delle truppe che combattevano in Francia, comprese quelle che combattevano in Normandia. Infatti, quando Anversa fu conquistata nel dicembre 1944, circa un terzo dell’intero rifornimento di truppe alleate poteva essere trasportato da Marsiglia al nord della Francia attraverso la via del Rodano, compresi i ponti e le linee ferroviarie riparate. L’operazione Dragoon doveva iniziare sulla Costa Azzurra tra Tolone e Cannes il 15 agosto 1944.

Nella parte occidentale della Normandia, la costa è costituita da falesie di granito e nella parte orientale da falesie calcaree che si innalzano fino a 150 metri. Tuttavia, in alcune località, soprattutto nel centro della regione, si trovano anche chilometri di spiagge sabbiose. A causa di particolari fenomeni costieri, il livello dell’acqua al culmine della marea può essere più alto di oltre dieci metri rispetto alla bassa marea (escursione di marea). Per questo motivo la corrente raggiunge spesso una velocità di 35 chilometri all’ora. I venti occidentali prevalgono in Normandia tutto l’anno, spesso con forza di uragano.

A nord, la Normandia è delimitata dal Canale della Manica e attraversata da diversi fiumi come la Senna, l’Orne e la Vire. L’Orne era importante dal punto di vista operativo in quanto costituiva un confine naturale tra la 7ª e la 15ª Armata tedesca, che poteva essere attraversato solo attraverso i ponti. Pertanto, era utile per gli Alleati distruggere questi ponti e impedire così il congiungimento degli eserciti.

I contadini celtici avevano piantato siepi di terrapieno nella parte occidentale della Normandia circa 2000 anni fa per delimitare i campi. Questo paesaggio, detto bocage, conteneva molti campi, piccoli sentieri, fiumi e torrenti che fornivano buone posizioni difensive durante l’Operazione Overlord. Nel corso dei due millenni, le siepi si sono trasformate in bastioni larghi da uno a tre metri e alti fino a tre metri e mezzo. Questi bastioni erano per lo più invasi da rovi e altri arbusti e cespugli spinosi, tanto che potevano raggiungere un’altezza totale di 4,5 metri. I soldati alleati sopravvissuti hanno riferito che ogni campo ha dovuto essere conquistato attraverso feroci combattimenti. Oltre al bocage, a ovest c’era un altro ostacolo naturale per gli Alleati: estese paludi si estendevano nella zona di Carentan, rendendo impossibile il passaggio dei veicoli. Di queste paludi, cinque più grandi e diverse più piccole si trovavano nella pianura di Carentan, che i difensori tedeschi avevano ulteriormente ampliato con inondazioni artificiali. A causa di questa impenetrabile palude, gli Alleati dovettero avanzare attraverso la campagna di Bocage.

Nella zona da Arromanches alla foce dell’Orne, i tedeschi avevano murato le finestre delle case che si affacciavano sul mare e le avevano dotate di feritoie per poter opporre resistenza da lì in caso di emergenza. I tedeschi avevano bloccato tutte le strade che portavano alle passeggiate sulla spiaggia con muri di cemento che formavano una linea con la facciata delle case.

Nella parte orientale della Normandia, nella zona di Caen, il terreno era per lo più pianeggiante, asciutto e solido. Pertanto, era adatto alle manovre di grandi carri armati. Inoltre, grazie al territorio relativamente pianeggiante, si ha una buona visione d’insieme e, soprattutto, a lungo raggio. I tedeschi conoscevano il valore tattico di questo terreno e quindi stazionarono la maggior parte delle loro divisioni corazzate in Normandia nella zona di Caen. Inoltre, hanno piazzato posti di osservazione su edifici e torri alte per sfruttare la buona panoramica del terreno.

Per far credere ai tedeschi che l’invasione sarebbe avvenuta al Pas-de-Calais o in Norvegia, gli Alleati lanciarono la cosiddetta Operazione Fortitude. L’inganno su larga scala fu diviso in due operazioni: “Fortitude North” (Norvegia, britannica) e “Fortitude South” (Pas-de-Calais, americana).

Il fittizio First U.S. Army Group (“FUSAG”) fu quindi costituito nel sud-est dell’Inghilterra sotto il comando di Lesley J. McNair e George S. Patton. Il falso traffico radio rafforzò i sospetti tedeschi che l’invasione avrebbe avuto luogo nella zona del Pas-de-Calais. I soldati sarebbero stati reclutati da un’ampia varietà di Stati americani. Sono stati inventati comandanti fittizi e sono state trasmesse partite complete di baseball e football tra le divisioni. Sono stati letti anche i messaggi privati dei soldati inesistenti a casa. Le divisioni fantasma appartenenti a questo gruppo di armate erano rappresentate ciascuna da pochi soldati con insegne di truppe fittizie.

I tedeschi avevano installato una rete di spie in Gran Bretagna, che però furono in gran parte smascherate dall’MI5 britannico nel corso della guerra e poterono in parte essere utilizzate come agenti doppi. Questi disertori fornirono ai tedeschi false informazioni sulla posizione e la concentrazione delle truppe alleate nell’ambito del “Sistema della doppia croce”. Contemporaneamente, nei porti del sud-est e dell’est dell’Inghilterra furono collocati dei manichini di mezzi da sbarco, che furono fotografati dall’aviazione tedesca, avvalorando così l’ipotesi di un’invasione nella zona del Pas-de-Calais.

Durante l’Operazione Fortitude North, furono simulate comunicazioni radio dalla Scozia per far credere ai tedeschi che stava per avvenire un’invasione della Norvegia. Di conseguenza, i tedeschi lasciarono in Norvegia truppe che altrimenti sarebbero state trasferite in Francia. Gli inglesi crearono anche un esercito inesistente, la Quarta Armata Britannica, per servire come unità fittizia per effettuare l’invasione della Norvegia.

I tedeschi erano preoccupati per un’adeguata espansione del Vallo Atlantico fin dal 1941, poiché si aspettavano un’invasione alleata, soprattutto nella Francia occupata. Lo sospettavano al Pas-de-Calais, ma non potevano escludere altre zone e quindi non potevano preparare in modo concentrato le contromisure contro un’invasione. Ciononostante, i preparativi per la difesa costiera rimasero al livello di priorità più basso fino al 1943.

Il fronte orientale ha pagato un ulteriore tributo ritirando ripetutamente le truppe dalle zone difensive occidentali.

Verso la fine del 1943, l’Alto Comando della Wehrmacht (OKW) elaborò un piano dettagliato che comprendeva tutti i possibili scenari nemici che potevano scaturire da un’invasione sulle varie coste dell’Ovest. In caso di invasione della Francia, il piano prevedeva il ridispiegamento di tre divisioni di fanteria dalla Norvegia e dalla Danimarca, di una divisione di fanteria, di un corpo di lanciatori e di un quartier generale di corpo d’armata dall’Italia, nonché di quattro divisioni di fanteria e di caccia e di unità minori dai Balcani.

Questo doveva avvenire nel contesto in cui gli alleati occidentali stavano pianificando “un” grande attacco di invasione. Nel gennaio 1944, l’OKW cominciò a dubitare di questo “unico” grande attacco. Sebbene tutto facesse pensare a un attacco nel punto più stretto della Manica, essi ritenevano di aver individuato anche segni di possibili invasioni di accompagnamento, ad esempio in Portogallo o nei Balcani. I dubbi tedeschi furono ulteriormente alimentati dallo sbarco alleato ad Anzio il 22 gennaio. Il generale Alfred Jodl era dell’opinione che questo sbarco non fosse collegato al fronte italiano, ma fosse l’inizio di diverse operazioni minori destinate a frammentare le forze tedesche e a distrarle dallo sbarco principale nel nord della Francia.

Per quanto riguarda la Francia, prevedeva sbarchi nel Golfo di Biscaglia e nel sud della Francia che avrebbero tagliato fuori la penisola iberica (in questo aveva ragione: l’operazione Dragoon iniziò il 15 agosto 1944). Le considerazioni furono prese talmente sul serio che a febbraio furono costituite due nuove divisioni di fanteria da assegnare alla 19a Armata nel sud. Dall’OB West, la 9ª Divisione Panzer SS fu ritirata e messa in riserva ad Avignone. Per sorvegliare il confine spagnolo e la costa del Golfo di Biscaglia, la 1ª Armata ricevette una nuova divisione.

Poiché la situazione sul fronte orientale e nel teatro di guerra mediterraneo era soggetta a rapidi cambiamenti, l’OKW non era praticamente in grado di elaborare piani a lungo termine per il futuro, ma poteva solo pianificare giorno per giorno. Già a marzo è stato emesso l’ordine di ritirare il piano di difesa precedentemente emesso e il relativo dispiegamento di truppe. Inoltre, i comandanti furono istruiti sul fatto che i trasferimenti di truppe sarebbero stati approvati nei dettagli solo dopo che il nemico avesse lanciato un attacco principale di invasione.

A tal fine, sono stati elaborati piani di trasferimento delle unità di riserva per i possibili scenari di invasione. Secondo questi, l’OB West avrebbe ricevuto un quartier generale di corpo d’armata, due reggimenti di fanteria corazzata rinforzati, un reggimento di fanteria rinforzato, gruppi di battaglia di tre reggimenti di fanteria come base per una nuova divisione, oltre a un reggimento di artiglieria motorizzata, cinque battaglioni di fucilieri terrestri e un battaglione Nebelwerfer. Queste unità di nuova formazione non erano ovviamente paragonabili per esperienza e potenza di combattimento alle otto divisioni previste secondo i vecchi piani. Poiché i vertici ipotizzavano diversi teatri d’invasione invece di un attacco su larga scala, le forze esistenti sembravano sufficienti.

In un incontro con Adolf Hitler nel marzo 1944, il Feldmaresciallo Erwin Rommel tentò di far passare un’espansione della sua autorità di comando, che avrebbe portato alla sostituzione de facto di Gerd von Rundstedt e Leo Geyr von Schweppenburg come comandanti delle forze di difesa. In particolare, Rommel chiese che tutte le unità motorizzate e corazzate e l’artiglieria fossero poste sotto il suo alto comando. Hitler ha accolto le sue proposte e ha promesso una revisione della situazione attuale.

Uno studio dello Stato Maggiore Operazioni dell’OKW, che supportò una lettera di protesta scritta successivamente da von Rundstedt, fece tornare Hitler sulla vecchia rotta. Tuttavia, alcune modifiche erano già entrate in vigore e non sono state riviste. La 2ª, la 21ª e la 116ª Divisione Panzer erano state poste sotto il comando di Rommel, con pieno controllo tattico, come riserve per il Gruppo d’Armate B. Von Schweppenburg, tuttavia, rimase responsabile della loro formazione e organizzazione.

Nello stesso periodo, altre quattro unità di carri armati furono messe a disposizione dell’OKW nel settore OB West. Si trattava della 1ª e 12ª Divisione Panzer SS, della 17ª Divisione Panzer Granatieri SS e della Divisione Panzer Lehr. Dovevano servire come riserva mobile centrale.

L’ultimo cambiamento nella struttura di comando avvenne in maggio, quando v. Rundstedt ordinò la creazione di un secondo Gruppo d’Armate, che assunse il comando della 1ª e della 19ª Armata. Il Gruppo d’armate G era al comando del colonnello generale Johannes Blaskowitz e, oltre alle due armate, assunse anche le tre divisioni panzer rimaste in Francia, la 9ª, la 10ª e la 2ª Divisione Panzer SS. Con l’istituzione della nuova sede, v. Rundstedt cercò di ridefinire la sua posizione.

Era quindi certo che nella fase critica dei preparativi di difesa gli ordini sarebbero arrivati da OB West o direttamente da Hitler. Hitler si trovava al Berghof e si recò in Occidente solo dopo l’invasione. Egli stesso non fu apparentemente in grado di fare proposte tattiche dirette; le sue decisioni si perdevano nei dettagli e contenevano poca definizione politica. L’autorità di Hitler per il comando continuò a mettere a dura prova i già travagliati rapporti tra Rommel e il v. Rundstedt.

I preparativi difensivi tedeschi si concentrarono soprattutto nell’area del Pas-de-Calais, poiché un tentativo di sbarco era più probabile a causa della breve distanza tra l’Inghilterra e la terraferma. Questi sospetti furono rafforzati da un’operazione di inganno degli Alleati (“Operazione Fortitude”). I tedeschi sospettavano che gli Alleati avrebbero attaccato di giorno, con il bel tempo e l’alta marea, come avevano osservato in precedenti invasioni alleate.

La “Francia libera” e la Francia occupata

Il 25 giugno 1940, il generale francese Charles de Gaulle fondò a Londra il Comitato per la Francia libera e divenne capo delle Forze francesi libere (Force française libre, FFL) e del Comitato di difesa nazionale. Di conseguenza, de Gaulle fu condannato a morte in contumacia per alto tradimento dal Consiglio di guerra del governo di Vichy nell’agosto 1940.

La maggior parte degli Stati riconobbe il regime di Vichy del maresciallo Pétain come governo legittimo della Francia. Sebbene Winston Churchill abbia inizialmente compiuto sforzi diplomatici per sostenere il regime di Vichy, egli appoggiò de Gaulle e fece distruggere la flotta da guerra francese ancorata in Nord Africa a Mers El Kébir sotto il comando del ministro della Marina di Pétain, l’ammiraglio François Darlan, con circa 1300 uomini a bordo (Operazione Catapult).

Diversi possedimenti coloniali francesi, soprattutto in Africa (tra cui il Camerun e il Ciad, e più tardi, dal 1942, Diégo-Suarez in Madagascar e Dakar nell’Africa Occidentale Francese) si subordinarono durante la guerra alla Francia Libera, creata da de Gaulle e governata dal suo Comité National Français. Si preoccupò in particolare di assicurare che la Francia mantenesse una presenza costante nel campo alleato attraverso le sue “Forze francesi libere” (FFL), che continuarono a combattere su vari fronti. Grazie al colonnello Passy, a Pierre Brossolette e soprattutto a Jean Moulin, stimolò e promosse il movimento della “résistance intérieure”, che trasformò da “France libre” a “France combattante”, a Francia combattente.

Il ruolo della resistenza

L’Esecutivo britannico per le operazioni speciali (SOE) era già in contatto con il movimento di resistenza francese, la Résistance, dall’inizio del 1941, quando i suoi primi agenti si paracadutarono in Francia per creare un’elaborata struttura per la trasmissione di messaggi. Dopo che il controllo centralizzato delle comunicazioni si rivelò impraticabile, nel 1942 17 operatori radio furono inviati in Francia insieme ad altri 36 agenti. A ciò si aggiunsero ulteriori rifornimenti attraverso Gibilterra e la Francia meridionale, in modo da creare una struttura di comunicazione relativamente sicura. L’ostacolo maggiore per rifornire la Résistance di armi e munizioni per la lotta clandestina era rappresentato dai pochi aerei disponibili.

Solo quando il COSSAC considerò la partecipazione della Résistance al piano Overlord come un bonus, il numero di voli di rifornimento verso la Francia aumentò gradualmente. Inizialmente la COSSAC voleva includere nella pianificazione un’insurrezione francese, ma ancora una volta ha respinto questa ipotesi ritenendola troppo incerta. L’esercito britannico e il SOE alla fine convinsero i pianificatori delle vaste possibilità offerte da un’operazione di resistenza integrata nell’invasione. Grazie alle numerose azioni di successo condotte in particolare dall’organizzazione Maquis, i pianificatori giunsero alla conclusione che la Résistance avrebbe dovuto essere completamente destinata alle operazioni di guerriglia. Ora anche gli Stati Uniti hanno inviato rifornimenti alla Resistenza.

Gli attacchi più efficaci furono condotti dalla Resistenza contro la rete stradale e ferroviaria francese per impedire ai tedeschi di trasportare rifornimenti e truppe. Ad esempio, nei primi tre mesi del 1944 riuscì a sabotare 808 locomotive. In un rapporto, la polizia di Vichy elenca più di 3000 attacchi al sistema ferroviario. Più si avvicinava il giorno dell’invasione, più il SOE coordinava gli attacchi della Resistenza. Immediatamente prima del D-Day, i collegamenti stradali e ferroviari appositamente selezionati dovevano essere interrotti. In seguito, sarebbero seguite altre azioni. Per informare la resistenza sulla data esatta dello sbarco, il SOE si avvalse della stazione radio britannica BBC. Gli organizzatori della Resistenza erano stati istruiti con mesi di anticipo ad ascoltare la stazione l’1, il 2, il 15 e il 16 di ogni mese e ad attendere un messaggio in codice preparato. Non appena l’hanno saputo, hanno dovuto comunque attendere il secondo messaggio di verifica, che è seguito poco dopo, per precauzione. 48 ore dopo gli annunci, la BBC ha trasmesso messaggi in codice riguardanti i luoghi esatti e le azioni da compiere. Poiché gli attacchi della Résistance erano per lo più pianificati a livello regionale, potevano essere facilmente coordinati con le rispettive operazioni di Overlord o Neptune.

Per tutto il mese di giugno, e soprattutto nei giorni successivi allo sbarco, la Resistenza distrusse 486 linee ferroviarie e 26 linee telegrafiche, compresi i collegamenti tra Avranches e Saint-Lô, Saint-Lô e Cherbourg e tra Saint-Lô e Caen.

Un’ulteriore pianificazione prevedeva addirittura che i combattenti della Resistenza diventassero unità francesi permanenti nelle operazioni successive. Sebbene sia difficile calcolare il numero dei membri della resistenza, il quartier generale delle FFI (Forces françaises de l’intérieur) fu stabilito a Londra sotto la guida del generale Marie-Pierre Kœnig, che a sua volta istituì un alto comando tri-statale composto da francesi, britannici e americani. L’FFI fu quindi posto alle dirette dipendenze del Comandante supremo alleato Eisenhower. Anche in questo caso c’era il problema dell’approvvigionamento, soprattutto di armi pesanti come i pezzi d’artiglieria. A questo scopo, nei giorni successivi al D-Day, undici unità speciali del SAS si riunirono, cinque dalla Gran Bretagna e sei dal Nord Africa, sotto il comando del tenente generale Browning, utilizzando paracadute per consegnare armi e cannoni appropriati dal cielo.

Operazioni del SAS francese

Nella notte tra il 5 e il 6 giugno 1944, quattro gruppi del 4° SAS francese (36 soldati) si paracadutarono sulla Bretagna meridionale e settentrionale per stabilire le basi “Dingson”, “Samwest” e “Grog” da cui sostenere la Resistenza francese e segnare le zone di atterraggio e lancio per il resto del battaglione. Il compito del SAS francese era quello di distruggere tutte le linee e le vie di comunicazione e di preparare imboscate e atti di sabotaggio per impedire ai tedeschi di avanzare verso la Normandia.

La notte successiva al D-Day, diciotto squadre francesi del SAS (58 soldati), chiamate “squadre Cooney”, furono incaricate di paracadutarsi in vaste aree della Bretagna e di effettuare il sabotaggio di linee ferroviarie, strade, ponti, ecc. che erano stati precedentemente preparati dalle altre unità. Le unità girarono per le campagne tra il giugno e il luglio 1944, equipaggiando i membri locali della Resistenza con armi. Si sono anche allenati con loro in combattimento.

Notte dopo notte, altri gruppi SAS e rifornimenti furono trasportati nella zona di Saint-Marcel “Dingson”, consentendo alle unità alleate di porre fine al sabotaggio nella maggior parte dei casi. Le squadre SAS hanno raggruppato circa 10.000 combattenti della Resistenza per aiutarli a svolgere i loro compiti. Il 18 giugno, 200 uomini del SAS francese, insieme a quattro jeep armate e a circa 2.500 membri della Résistance ingaggiarono un combattimento con circa 5.000 soldati tedeschi supportati da squadre di mortai. Le truppe del SAS e della Resistenza mantennero le loro posizioni fino al calar della notte, poi si ritirarono con il favore delle tenebre. Dopo queste battaglie, le unità SAS furono braccate dai tedeschi con ogni mezzo necessario, tanto che molti morirono. Oggi, un museo a Saint-Marcel ricorda i combattimenti.

Il 1° agosto, l’VIII Corpo della 3ª Armata statunitense iniziò la battaglia per la Bretagna. Il 2° Squadrone del 3° SAS è stato inviato in Bretagna per dare il cambio agli uomini del 4° SAS. Inoltre, molti veicoli sono stati portati a Vannes e Morbihan da marinai da carico. Il SAS francese (532 soldati) ha contato 77 morti e 195 feriti dopo i combattimenti in Bretagna.

Originariamente, il lancio dell’Operazione Overlord era stato fissato per maggio insieme all’Operazione Neptune. Tuttavia, a causa delle cattive condizioni meteorologiche, il giorno dello sbarco (D-Day) dovette essere rimandato più volte. L’8 maggio 1944, il comandante supremo alleato dello SHAEF, generale Dwight D. Eisenhower, fissò il D-Day per il 5 giugno 1944. Quando si prevedeva maltempo per il giorno successivo, il 4 giugno, Eisenhower rinviò la data al 6 giugno. Nella riunione decisiva del 5 giugno, alle 4:15 del mattino, l’impresa ottenne il via libera (→ Previsioni meteorologiche per il 5 e 6 giugno 1944 nella Manica).

Per ragioni di segretezza, non solo le singole operazioni e le date di lancio furono designate con mimetiche militari, ma anche le sezioni di spiaggia designate per lo sbarco sulla costa della penisola di Cotentin. La 1ª Armata statunitense sbarcò su Utah Beach a Sainte-Mère-Église e su Omaha Beach a St. Laurent. La 2ª Armata britannica sbarcò nel settore Gold presso Arromanches e Sword presso Ouistreham, i canadesi nel settore Juno presso Courseulles-sur-Mer.

Quando Eisenhower visitò la 101ª Divisione aviotrasportata statunitense la notte prima del D-Day, aveva già formulato il suo comunicato stampa ufficiale in caso di fallimento dell’invasione:

Il 6 giugno 1944 furono dispiegate le più forti forze da sbarco della storia della guerra. Erano supportati e trasportati dalla più grande collezione di navi di tutti i tempi, con un totale di oltre 6.000 navi (cfr. Guerra navale durante l’Operazione Overlord).

Per assicurare la flotta e sostenere le forze di terra, gli Alleati fornirono circa 4190 aerei da caccia, 3440 bombardieri pesanti, 930 bombardieri medi e leggeri, 1360 porta truppe e aerei da carico, 1070 aerei del Comando Costiero, 520 aerei da ricognizione e 80 aerei da soccorso. In totale, 11.590 aerei sono stati utilizzati dagli Alleati durante il D-Day. L’attacco ha avuto luogo su un’ampiezza di 98 km tra Sainte-Mère-Église, sulla penisola del Cotentin, a ovest, e Ouistreham, a est. Tre divisioni di fanteria sbarcarono nelle sezioni occidentali delle forze americane (chiamate in codice Utah e Omaha Beach), e due divisioni britanniche e una canadese nelle sezioni adiacenti di Gold, Juno e Sword Beach, per un totale di circa 170.000 uomini quel giorno.

Per mascherare lo sbarco in Normandia, la mattina del 6 giugno 1944 gli aerei alleati salirono dai campi d’aviazione vicino a Dover e sganciarono strisce di carta stagnola (chaff) al largo della costa britannica sulla Manica. Gli echi radar così prodotti ingannarono i tedeschi facendogli credere che centinaia di aerei si stessero avvicinando e che molte navi stessero attraversando il Pas-de-Calais.

Operazione aerea

Le divisioni aviotrasportate alleate che si lanciarono nel D-Day avevano l’obiettivo di assicurare i fianchi e catturare o distruggere importanti punti chiave e batterie.

Sedici minuti dopo la mezzanotte, l’operazione della 6ª Divisione aviotrasportata britannica, l’Operazione Tonga, iniziò con l’atterraggio di alianti presso i ponti sul canale dell’Orne e di Caen a Bénouville. La 6ª Divisione aviotrasportata aveva il compito di far atterrare paracadutisti e truppe di alianti in tre zone di atterraggio (K, V e N), di prendere e tenere i ponti del canale Orne-Caen, di distruggere i ponti sul Dives, di mettere fuori uso la batteria costiera di Merville e di tenere lo spazio tra l’Orne e il Dives, proteggendo così il fianco sinistro dello sbarco alleato. L’importanza dell’operazione era elevata perché questa era l’unica zona in cui ci si poteva aspettare un attacco di carri armati dopo poche ore (21ª Divisione Panzer): “Se la 6ª Divisione aviotrasportata avesse fallito, sarebbe potuto accadere che l’intera testa di ponte venisse spazzata via dall’ala orientale prima che le divisioni sbarcate dal mare potessero prendere piede”. I piloti confusero i due fiumi, l’Orne e il Dives, a causa della scarsa visibilità, così molti paracadutisti si lanciarono nell’area allagata a ovest del Dives su istigazione di Rommel. Con le loro attrezzature pesanti sono rimasti bloccati nelle paludi e nei laghi e sono annegati. Invece dei 6.000 soldati previsti, solo poche centinaia erano quindi disponibili nelle prime ore del mattino per eliminare la batteria di artiglieria di Merville. Tuttavia, nel corso della giornata i paracadutisti riuscirono a catturare le zone di atterraggio e a prepararle per lo sbarco dei rinforzi. Riuscirono anche a far saltare i ponti sul Dives a Troarn, Bures, Robehomme e Varaville. La sera del 6 giugno la divisione aveva raggiunto tutti i suoi obiettivi.

L’82ª Divisione aviotrasportata statunitense doveva sbarcare sul fianco occidentale dell’area di invasione durante l’operazione Detroit e la 101ª Divisione aviotrasportata statunitense durante l’operazione Chicago. A causa di zone di atterraggio in parte non segnalate, del maltempo e del terreno impervio, i paracadutisti erano ampiamente dispersi e spesso impossibilitati a raggrupparsi. Dopo 24 ore, solo 2500 dei 6000 membri della 101ª Divisione aviotrasportata si erano raggruppati. Molti dei soldati stavano ancora vagando per il terreno giorni dopo. L’82ª Divisione aviotrasportata aveva già conquistato la città di Sainte-Mère-Église la mattina del 6 giugno, rendendola la prima città controllata dagli Alleati durante l’invasione.

Un gruppo speciale della 101ª Divisione aviotrasportata statunitense, composto da dodici uomini, si fece acconciare i capelli a mohawk per intimidire le unità tedesche. Questo gruppo si chiamava “Filthy 13” e i suoi membri erano noti come combattenti duri e per il loro grande coraggio. L’idea dell’azione è venuta al paracadutista Jake McNiece, un mezzo indiano dell’Oklahoma. Il gruppo è stato immortalato prima del D-Day da un fotografo della rivista Stars and Stripes mentre si applicava la vernice di guerra sul viso, diventando così famoso – il filmato è stato utilizzato in seguito anche da diversi film. I “Filthy 13” combatterono fino alla fine della guerra, con un totale di circa 30 soldati diversi che sostituirono i membri caduti o feriti. Si dice che i tedeschi sospettassero che i “13 sporchi” fossero criminali che gli americani avevano rilasciato e mandato a combattere.

Un paracadutista alleato descrisse la sua esperienza su D-1 (il 6 giugno 1944) come segue:

La spiaggia delle spade

La zona di atterraggio era lunga circa otto chilometri ed era divisa in quattro sezioni chiamate Oboe, Peter, Queen e Roger. Era la più orientale delle zone di sbarco alleate.

Le truppe della 3ª Divisione di fanteria britannica, che contava circa 30.000 soldati, sbarcarono su questo tratto di spiaggia a est dell’Orne e del Canale di Caen alle 7:25 del D-Day. I commando britannici erano stati assegnati loro come rinforzi. Per coinvolgere anche i francesi nello sbarco delle loro coste, Charles de Gaulle aveva fatto pressioni a Londra per la partecipazione e aveva ottenuto l’impegno a partecipare. Anche le truppe francesi sbarcarono a Sword Beach. Per difendersi, parti della 716ª Divisione di fanteria tedesca, i reggimenti 736ª e 125ª e le forze della 21ª Divisione Panzer, che potevano intervenire dal vicino entroterra, si trovavano a Sword Beach. Anche la 711ª Divisione di fanteria era di stanza a est, dietro le Dives.

Nonostante la resistenza tedesca, gli inglesi riuscirono ad avanzare nell’entroterra e a unirsi ai soldati della 6ª Divisione aviotrasportata. Poiché l’assalto a Caen non poteva essere portato avanti solo da alcune unità di paracadutisti, le truppe attesero le unità della 1ª Brigata Commando al comando di Lord Lovat, che arrivarono al Ponte Pegasus nella tarda mattinata. L’avanzata su Caen fu notevolmente ostacolata dalla 21ª Divisione Panzer e successivamente dalla 12ª Divisione Panzer SS “Gioventù Hitleriana”. Ci volle fino a metà luglio prima che Caen potesse essere completamente conquistata. Le perdite britanniche nella sezione di Sword beach sono stimate in circa 700 soldati.

Spiaggia di Juno

La zona di atterraggio era divisa in due sezioni chiamate Mike e Nan. Juno Beach si trovava tra le sezioni Sword e Gold. Le truppe canadesi al comando del maggiore generale Rod Keller sbarcarono su questo tratto di spiaggia, che per questo motivo viene spesso chiamata Canadian Beach. Juno Beach era la seconda spiaggia più difesa dopo Omaha Beach. Il settore era difeso dalla 716ª Divisione di fanteria tedesca al comando del generale Wilhelm Richter.

Nella prima ora dopo l’attacco, le perdite canadesi ammontarono a circa la metà di tutti i soldati sbarcati, più o meno come le perdite americane a Omaha Beach. Tuttavia, i carri armati galleggianti sbarcati riuscirono a impegnare con successo le posizioni difensive dei tedeschi. Dopo che i canadesi riuscirono a superare il bastione dal lato della spiaggia dopo un’ora, furono in grado di avanzare rapidamente verso l’interno e di combattere i tedeschi molto meglio degli americani a Omaha Beach.

A mezzogiorno, l’intera 3ª Divisione canadese era sbarcata e avanzava per diversi chilometri nell’entroterra per catturare i ponti sul Seulles. Alle 18:00 la città di Saint-Aubin-sur-Mer era in mano canadese. Un gruppo del 6° Reggimento corazzato canadese fu l’unico a raggiungere gli obiettivi fissati in Normandia. Erano avanzati di 15 km nell’entroterra e avevano attraversato la strada principale tra Caen e Bayeux. Senza la fanteria di supporto, tuttavia, dovettero ritirarsi di nuovo.

Alla fine del D-Day, i canadesi erano riusciti ad avanzare più di ogni altra unità alleata sul territorio francese, sebbene avessero incontrato un’opposizione simile a quella degli americani a Omaha Beach durante lo sbarco. In totale, 340 soldati sono caduti e altri 574 sono stati feriti. Il ricongiungimento con le truppe britanniche sbarcate a Sword Beach ebbe luogo la sera del giorno successivo.

Spiaggia d’oro

La spiaggia di sbarco era divisa in quattro sezioni: How, Item, Jig e King. Gli ultimi due sono stati ulteriormente suddivisi nelle sottosezioni Verde e Rossa, in modo da avere alla fine sei settori.

Le truppe britanniche della 50ª Divisione di Fanteria (Northumbrian), al comando del Maggiore Generale Graham, collegate alla 2ª Armata britannica al comando del Tenente Generale Miles Dempsey, sbarcarono su questo tratto di spiaggia il 6 giugno 1944. Si trattava dei quattro reggimenti Devonshire, Hampshire, Dorsetshire e East Yorkshire. Inoltre, nel settore Jig la 231ª Brigata e nel settore King la 69ª Brigata furono assegnate alle forze di sbarco, poiché le spiagge erano sufficientemente lunghe per accogliere il numero di soldati di due brigate allo sbarco. Nel settore Item, il 47° Royal Marine Command combatté insieme alla 50ª Divisione. In difesa, qui si trovavano parti della 716ª Divisione di fanteria tedesca e a Le Hamel un battaglione della 352ª Divisione di fanteria, Kampfgruppe Meyer.

Il compito principale delle truppe alleate era quello di formare una testa di ponte sulla spiaggia e poi di catturare la città di Arromanches, che era stata scelta come punto di ubicazione per un porto Mulberry. In seguito, dovevano essere presi contatti con le unità statunitensi a Omaha Beach e con le truppe canadesi a Juno Beach.

Sebbene la resistenza tedesca si facesse sempre più accanita, la 50ª Divisione riuscì a sfondare con un numero relativamente basso di perdite. Ciò era dovuto non da ultimo al sontuoso equipaggiamento delle truppe da sbarco con carri armati e veicoli corazzati della 79ª Divisione corazzata britannica. Tra questi, i cosiddetti Hobart’s Funnies, dotati di mortai da 290 mm per eliminare ostacoli come campi minati e fortificazioni più grandi.

La Rivière cadde già alle 10:00 del mattino e Le Hamel era in mano britannica nel pomeriggio. Gli inglesi riuscirono a sbarcare circa 25.000 uomini entro le prime ore della sera e registrarono un totale di circa 400 vittime. La testa di ponte poté essere estesa nell’entroterra fino a dieci chilometri e fu possibile entrare in contatto con i canadesi da Juno Beach verso est. Arromanches fu completamente occupata intorno alle 22:30 e gli inglesi raggiunsero la periferia di Bayeux poco dopo.

Spiaggia di Omaha

Omaha Beach era la zona di sbarco più estesa, con una lunghezza di oltre dieci chilometri, e fu ancora una volta suddivisa in otto zone di sbarco, chiamate Charlie, Dog Green, Dog White, Dog Red, Easy Green, Easy Red, Fox Green e Fox Red da ovest a est. Easy Red è stato il tratto più lungo, circa 2,2 km.

La 716ª Divisione di fanteria fu dispiegata per proteggere la costa. Era comandata dal generale Wilhelm Richter con quartier generale a Caen. La 716ª Divisione di fanteria era già schierata sulla costa dal giugno 1942 come una cosiddetta divisione statica. A partire dalla metà di marzo 1944, la 352ª Divisione di fanteria arrivò anche nel settore della spiaggia e prese il controllo di metà dell’area difensiva della 716ª Divisione di fanteria.

Le forze da sbarco subirono le maggiori perdite a Omaha Beach, poiché i 448 bombardieri B-24 con 1285 tonnellate di bombe della 2ª Divisione da bombardamento dell’8ª Forza aerea mancarono le posizioni tedesche a causa della scarsa visibilità, lasciando le difese per lo più intatte. 117 bombardieri B-24 tornarono addirittura in Inghilterra con il loro carico, non avendo trovato i loro obiettivi.

La prima svolta significativa è avvenuta alle 9:00 nel tratto Dog White. Qui la difesa consisteva solo nel fuoco leggero e non concentrato delle mitragliatrici del nido di resistenza WN 60. Circa 20 minuti dopo, la Compagnia C del 116° Reggimento e i Rangers del 5° Battaglione Ranger, al comando del Generale Norman Cota, riuscirono a scalare il ripido tratto di spiaggia e ad avanzare nelle retrovie. Il generale Cota condusse i suoi uomini da est a Vierville e poi combatté fino alla spiaggia (D1 Beach Exit).

Altrove sulla spiaggia di Omaha c’erano difese tedesche molto più armate e fortificate da superare. Il generale Bradley ricevette la notizia, intorno a mezzogiorno, che grossi corpi di truppe erano bloccati nella sezione Easy Red della spiaggia. Altre ondate di rinforzi arrivarono sulle sezioni Easy Red e Easy Green e i feriti furono portati via.

Il nido di resistenza tedesco WN 72 si arrese alle 13:00 circa, lasciando libera l’uscita della spiaggia D1 verso Vierville-sur-Mer. Dalle 20:00 arrivarono altre ondate di sbarchi, portando altro materiale come carri armati e artiglieria. Sul lato ovest di Omaha Beach, la 1ª Divisione statunitense non riuscì a raggiungere gli obiettivi della giornata. La mattina del 7 giugno, parti del Reggimento Granatieri tedesco 915 si spinsero nuovamente verso la costa. L’impresa fallì e portò al crollo definitivo dell’area della spiaggia.

Dal 7 giugno 1944 in poi, le unità tedesche rimaste si ritirarono, poiché non era più possibile combattere contro la superiorità dei carri armati, dell’artiglieria e dell’aviazione alleata con armi a mano e qualche carro armato occasionale.

Pointe du Hoc

A Pointe du Hoc (spesso scritto erroneamente Pointe du Hoe nei documenti dell’esercito americano) c’erano sei postazioni tedesche con pezzi di artiglieria da 155 mm a guardia della spiaggia, che avrebbero potuto mettere sotto tiro le forze di sbarco americane sulle sezioni di Utah e Omaha Beach. Sebbene le posizioni fossero spesso attaccate da unità di bombardieri e dall’artiglieria navale, le fortificazioni erano troppo forti e resistevano al fuoco. Pertanto, al 2° Battaglione Ranger statunitense fu affidato il compito di distruggere i cannoni la mattina del D-Day.

Il battaglione di ranger, composto da 225 uomini, era guidato dal tenente colonnello James Earl Rudder. Il piano prevedeva che le tre compagnie di ranger (D, E e F) sbarcassero ai piedi delle scogliere dal mare e poi si arrampicassero sulle pareti rocciose utilizzando corde, scale e simili. In seguito, le truppe dovevano conquistare la rupe superiore. L’attacco doveva essere effettuato prima dello sbarco principale degli Alleati. L’attacco era previsto per le 6:30 del mattino. Mezz’ora dopo doveva seguire un secondo gruppo composto da otto compagnie. Le truppe sarebbero state poi sostituite da quelle sbarcate nel settore “Dog Green”, vicino a Omaha Beach.

Dopo alcune battute d’arresto iniziali dovute al maltempo e a problemi di navigazione, gli americani sbarcarono ai piedi delle scogliere con 40 minuti di ritardo rispetto al previsto, mentre l’attacco era sostenuto dai cacciatorpediniere alleati. Tuttavia, i tedeschi resistettero tenacemente, lanciando massi e bombe a mano contro gli americani che si arrampicavano. Alle 7:08 tutti i Ranger erano arrivati sulle scogliere e avevano preso d’assalto le posizioni tedesche. Dopo circa 40 minuti di azione, le scogliere furono conquistate con un numero relativamente basso di vittime.

Tuttavia, i cannoni erano già stati portati via, forse a causa dei bombardamenti che avevano dato il via all’invasione. I Rangers si riorganizzarono sulla scogliera, si misero in posizione difensiva e inviarono alcuni uomini nell’entroterra per cercare i cannoni. Una delle pattuglie trovò i cannoni incustoditi e senza munizioni in un frutteto a circa un chilometro a sud-ovest di Pointe du Hoc. La pattuglia ha distrutto alcuni dei cannoni con granate di termite, distruggendo il meccanismo di elevazione e di rotazione. La seconda pattuglia si unì e distrusse i cannoni rimanenti.

Dopo aver catturato Pointe du Hoc, i Rangers furono attaccati più volte dalle truppe tedesche il 6 e il 7 giugno e furono accerchiati a 200 metri dalla cima della scogliera. Il 116° Reggimento di Fanteria USA e il 5° Battaglione Ranger USA, provenienti da Omaha Beach, avanzarono di circa 900 m verso i Ranger intrappolati. Nella notte tra il 7 e l’8 giugno, il comandante delle truppe tedesche che circondavano i Rangers ordinò loro di ritirarsi e i rinforzi americani riuscirono a sfondare.

Alla fine del secondo giorno, l’unità si era ridotta da oltre 225 uomini a 90 ancora in grado di combattere.

Spiaggia dello Utah

Il piano di sbarco prevedeva quattro ondate. Con la prima ondata, dovevano essere create due teste di ponte con un totale di 20 mezzi da sbarco, ognuno dei quali era presidiato da una squadra da combattimento di 30 uomini dell’8° reggimento di fanteria della 4° divisione di fanteria statunitense.

L’intera operazione si è basata sulla prima ondata di sbarco, prevista per le 6:30 del mattino. Nello stesso periodo, furono inviati anche otto mezzi da sbarco, ciascuno dotato di quattro carri armati galleggianti.

Tuttavia, la prima ondata è scesa a terra 1800 metri a sud della sezione di sbarco prevista. Questo è stato il risultato di una forte corrente laterale che ha spinto i mezzi da sbarco verso sud. Poiché la costa era oscurata da nubi di fumo a causa dei bombardamenti precedenti, gli equipaggi dei mezzi da sbarco non avevano punti di riferimento per correggere la rotta.

Un sito di atterraggio sbagliato avrebbe potuto generare una grande confusione, ma ciò non si è verificato. Anche se i singoli ordini non poterono essere eseguiti nei dettagli, il generale di brigata Theodore Roosevelt, Jr, vicecomandante della 4ª Divisione di fanteria statunitense, ebbe la situazione sotto controllo e fece attaccare le forti posizioni tedesche che potevano essere raggiunte. Questo permise agli americani di avanzare rapidamente verso le strade principali nelle retrovie e di attaccare i tedeschi da lì.

I soldati incontrarono una resistenza relativamente bassa, tanto che le perdite di 197 uomini potevano essere stimate come molto basse. Alcune postazioni di artiglieria tedesche spararono sulle navi in mare, ma non riuscirono a causare alcun danno.

Alla fine della giornata, più di 20.000 soldati con 1.700 veicoli avevano messo piede sul suolo francese a Utah Beach.

Poiché era stato previsto maltempo per il 5 e 6 giugno 1944, molti generali erano assenti. Alcuni, come il comandante della 7a Armata, il colonnello generale Friedrich Dollmann, parteciparono a giochi di pianificazione (esercitazioni di stato maggiore) a Rennes. Rommel visitò la moglie in Germania il 6 giugno, mentre lei festeggiava il suo 50° compleanno.

L’Abwehr tedesca era a conoscenza di due versi della poesia di Paul Verlaine Canto d’autunno che avrebbero scatenato azioni di disturbo da parte del movimento di resistenza francese poco prima dell’invasione e che furono letti dalla BBC. La seconda riga cruciale annunciava l’invasione entro le 48 ore successive, calcolate a partire dalle 0:00 del giorno successivo all’annuncio. “La trasmissione di messaggi in codice alla Resistenza, iniziata alle 21.15 del 5 giugno, raddoppiò quel giorno e destò sospetti anche al quartier generale di Rundstedt. Dalle 22:00 in poi, le stazioni radar tra Cherbourg e Le Havre hanno segnalato di essere disturbate e le stazioni da Fécamps a Calais hanno segnalato movimenti di navi insolitamente forti nella Manica. Nonostante tutti i segnali sempre più evidenti, il capo di stato maggiore di v. Rundstedt, Blumentritt, respinse l’opinione che si trattasse dell’inizio dell’invasione e il comandante in capo West non ordinò alcuna precauzione speciale. Al quartier generale di Rommel, tuttavia, si era già agito. Alle 22.00 fu ordinata la massima allerta per tutte le truppe, ma solo per la 15ª Armata, le divisioni tra l’Orne e la Schelda. La 7a Armata, nel tratto di costa ora avvicinato dalla flotta d’invasione, non ha ricevuto alcun avviso”. L’invasione non era prevista in quel luogo.

La 7ª Armata fu sorpresa solo all’1:20 del 6 giugno dal rapporto del comando del LXXXIV Corpo che “dalle 0:30 si stavano effettuando lanci di paracadutisti nella zona a est di Caen, costa orientale del Cotentin”. Alle 2:40 il Capo di Stato Maggiore è stato informato: “Secondo il parere dell’Ob. Ovest non è un’operazione importante”.

Mentre le stazioni radar tedesche a nord della Senna furono “autorizzate” a continuare a lavorare per segnalare i convogli falsificati, il disturbo in Normandia fu di tale portata che “La flotta d’invasione non fu individuata fino a quando le navi destinate allo Utah non raggiunsero la loro ‘sezione di trasporto’ [per il trasferimento su piccoli mezzi da sbarco] a 12 miglia dalla costa della penisola del Cotentin alle 2:00 del mattino, e allora non dal radar ma da un rumore direttamente percepibile!”.

Successivamente il quartier generale di Rundstedt fu inondato di rapporti, ma le manovre ingannevoli tra Le Havre e Rouen non erano ancora state scoperte. “Alle 4 del mattino, mentre la situazione era ancora oscura, Blumentritt telefonò a Jodl a Berchtesgaden per chiedere il permesso di Hitler di richiamare la 12ª Divisione Panzer SS e la Divisione Panzer Lehr per un’azione contro lo sbarco in Normandia. Jodl rispose che il Führer non voleva impegnare la riserva operativa in modo affrettato”. Anche la 7ª Armata riferì a Rommel, nella situazione del mattino alle 6.45: “È possibile che si tratti di attacchi diversivi”.

La situazione catastrofica delle informazioni ha fatto sì che fino a mezzogiorno del 6 giugno non fosse possibile alcuna azione coordinata sul terreno e che i successi difensivi fossero più che altro frutto del caso.

Le forze alleate erano contrastate da una forza aerea tedesca relativamente piccola. La mattina presto dello sbarco, furono due aerei da caccia tedeschi, pilotati dal tenente colonnello Josef Priller e dal sergente Heinz Wodarczyk, ad attaccare le forze di sbarco alleate sulla spiaggia con le armi di bordo. Intorno alle 10:00, dodici Fw 190 della I.

“L’ordine di Hitler delle 4 del mattino che vietava l’uso della riserva strategica di panzer rimase in vigore per quasi 12 ore e solo alle 16 la 7ª Armata seppe che era stata posta sotto il suo comando. A questo punto era troppo tardi perché una di queste divisioni potesse intervenire nella battaglia di Caen. I ritardi causati dalle condizioni meteorologiche furono compensati dall’indecisione della leadership suprema tedesca che, alla fine della giornata X, aveva ancora l’iniziativa”.

La sera del 6 giugno, fu “l’unico momento in cui Hitler, v. Rundstedt e Rommel si trovarono d’accordo: questo attacco era una manovra diversiva per bloccare le riserve tedesche a ovest della Senna e poi procedere a un attacco principale al Pas de Calais”. Così, con poche eccezioni, per respingere l’invasione furono utilizzate solo le forze a terra, per il momento.

Quando le prime notizie dell’invasione raggiunsero la Germania, la reazione ufficiale della popolazione fu di sollievo, persino di gioia. Si pensava che il nemico, ormai a portata di mano, potesse essere finalmente sconfitto in modo decisivo. Altri, invece, (ad esempio sul fronte orientale, dove nell’estate del 1944 si verificò il crollo totale del Gruppo d’Armate Centro) erano dell’opinione, in privato, che la guerra, comunque persa dopo la catastrofe di Stalingrado, sarebbe presto giunta al termine (un anno e mezzo dopo). In ogni caso, nei giorni successivi all’invasione alleata della Normandia, l’intera popolazione perse improvvisamente fiducia nel Vallo Atlantico, che la propaganda nazista aveva presentato come insormontabile fin dal 1942. Lo stesso accadde in seguito con altri “muri”, ad esempio il Westwall.

Durante gli sbarchi anfibi nel Mediterraneo, gli Alleati si erano resi conto che sulle spiagge era necessaria un’organizzazione ben studiata per coordinare i movimenti di navi e veicoli e per immagazzinare o utilizzare i rifornimenti. Per questo motivo, furono nominati dei comandanti di spiaggia, con un ufficiale navale responsabile della spiaggia (NOIC) per ogni sezione di sbarco (Omaha, Utah Beach, ecc.) per organizzare i rifornimenti. Gli Alleati fornirono persino panetterie e barbieri e altre strutture sulle spiagge. L’ammiraglio Ramsay disse in seguito:

Per coordinare l’arrivo e il ritorno dei treni di rifornimento e dei convogli, furono istituiti due posti di comando galleggianti in ogni area, denominati Captain Southbound Sailings e Captain Northbound Sailings. Omaha Beach servì come struttura portuale dopo il D-Day, mentre la costruzione più rapida possibile dei due Mulberry iniziò appena tre giorni dopo lo sbarco, prima il Mulberry B ad Arromanches e poco dopo il Mulberry A su Omaha Beach a Vierville.

Per stabilire una testa di ponte sicura, occorreva catturare le città più vicine e consolidare le truppe da sbarco. Allo stesso tempo, le spiagge dovevano essere protette per portare a terra in sicurezza i trasporti di rifornimenti. Per questo motivo, pattuglie e intere unità di combattimento furono inviate nell’entroterra per avanzare e conquistare le città, ma i tedeschi cercarono di impedirlo. Di conseguenza, dietro le spiagge scoppiarono pesanti combattimenti. Così, dal 7 all’8 giugno, la 12ª Divisione Panzer SS “Gioventù hitleriana” cercò di respingere le unità canadesi verso la spiaggia, ma non ci riuscì.

Anche durante la battaglia di Carentan (dall’8 al 15 giugno), la resistenza tedesca fu definitivamente spezzata e Carentan fu presa dagli Alleati.

Offensiva dell’Unione Sovietica

La grande offensiva estiva dell’Unione Sovietica nella sezione centrale del fronte orientale, l’Operazione Bagration, iniziata nel terzo anniversario dell’invasione tedesca dell’Unione Sovietica, il 22 giugno 1944, indebolì enormemente le unità tedesche.

A causa dell’invasione alleata della Normandia, le unità tedesche erano state ritirate dal fronte orientale, il che significava che c’erano meno truppe disponibili sulle linee del fronte tedesco a est. Quattro “fronti” (gruppi di armate) sovietici, insieme a più di 120 divisioni e 2,15 milioni di soldati, avanzarono contro le truppe tedesche della 9a e 4a Armata e della 3a Armata Panzer, che erano in forte inferiorità numerica e mal equipaggiate con circa 600.000 soldati.

L’Armata Rossa sfruttò la sua superiorità e realizzò sfondamenti lungo tutta la linea, nella quale avanzarono cunei di carri armati. Dal punto di vista operativo, questa fu la prima volta che utilizzò i metodi di guerra lampo usati contro di essa dai tedeschi tre anni prima. Ciò fu facilitato dall’ordine di Hitler di tenere e formare “punti di forza” invece di passare a una difesa mobile. Questo portò all’accerchiamento e infine alla distruzione dell’Heeresgruppe Mitte con tre armate tedesche (25 divisioni tedesche in totale).

Seguì una ritirata tedesca di 500 chilometri verso ovest, dove il fronte si arrestò davanti al confine del Reich tedesco solo a metà agosto. Il Gruppo d’armate Nord fu tagliato fuori da tutte le comunicazioni terrestri, ma resistette in Curlandia fino alla resa nel maggio 1945. Secondo le ultime stime, i tedeschi persero oltre 670.000 uomini nell’operazione, che durò fino al 19 agosto, e l’Armata Rossa circa 765.000 uomini. Le perdite della Wehrmacht non potevano essere recuperate, soprattutto perché all’epoca la Germania era impegnata in una guerra su tre fronti. Così, il rifornimento di truppe tedesche sul fronte d’invasione nel nord della Francia divenne sempre minore, favorendo l’avanzata delle truppe alleate verso est.

Estensione della testa di ponte

Entro il 12 giugno, gli Alleati erano riusciti a collegare le teste di ponte per una lunghezza di circa 100 km e una profondità di circa 30 km nell’entroterra. In soli sette giorni erano riusciti a sbarcare 326.000 soldati, 54.000 veicoli e più di 100.000 tonnellate di materiale bellico. Nonostante questo successo, erano in ritardo nella pianificazione dei loro overlord. Ad esempio, la cattura della città di Caen era già stata pianificata per il giorno dello sbarco. Anche l’avanzata attraverso il terreno bocage della penisola del Cotentin verso le città dell’entroterra, come Carentan (→ Battaglia di Carentan), e l’importante porto canale di Cherbourg si rivelò estremamente ardua. Le siepi e le trincee offrivano ai difensori tedeschi un’eccellente copertura. Il terreno era particolarmente adatto ai cecchini.

Tuttavia, anche a causa della superiorità aerea alleata e dei binari ferroviari francesi distrutti, la Germania non fu in grado di spostare ulteriori unità sul campo di battaglia della Normandia il più rapidamente possibile. Il 14 giugno, la 4ª Divisione di fanteria statunitense riuscì a sfondare la principale linea di difesa tedesca a nord, nonostante una forte resistenza. A ovest, anche il VII Corpo statunitense progredì lentamente, dovendo attraversare i fiumi Merderet e Douve. L’intensificazione dei bombardamenti alleati sulle posizioni tedesche permise agli americani di chiudere la penisola del Cotentin il 18 giugno con una rapida avanzata verso ovest. Il 20 giugno, i tedeschi si ritirarono nella città di Cherbourg, che fu trasformata in una fortezza (→ Battaglia di Cherbourg).

Cherbourg, sotto il comando del comandante della fortezza Karl-Wilhelm von Schlieben, cadde il 26 giugno dopo un pesante fuoco di artiglieria americano e feroci combattimenti in strada. Ora gli Alleati erano anche in possesso di un porto in acque profonde, che consentiva loro di portare via mare truppe e materiale bellico in numero ancora maggiore.

La battaglia di Normandia si era ormai frammentata in una serie di piccole battaglie in cui le unità di fanteria alleate, supportate dall’artiglieria, si erano impantanate e avanzavano molto lentamente contro le difese tedesche. Ad esempio, l’VIII. Il corpo d’armata statunitense subì più di 10.000 perdite tra il 2 e il 14 luglio, con un guadagno di spazio di soli undici chilometri.

Poiché i tedeschi si trovavano ancora sulla sponda orientale dell’Orne e da lì bombardavano Sword Beach con artiglieria motorizzata e lanciagranate, il rifornimento degli Alleati attraverso questo tratto di spiaggia fu reso notevolmente più difficile. L’area a est dell’Orne era stata la zona di sbarco della 6ª Divisione aviotrasportata britannica durante l’operazione Tonga; tuttavia, non era stata in grado di catturare o tenere la sezione. In origine, anche il tratto di spiaggia antistante quest’area era stato progettato come spiaggia da sbarco alleata con il nome in codice di Band Beach, ma fu poi scartato. Mentre i bombardamenti tedeschi diventavano sempre più accurati e si perdevano sempre più navi, mezzi da sbarco e rifornimenti, gli Alleati abbandonarono Sword Beach il 1° luglio 1944, poiché non era più possibile ottenere rifornimenti da lì in modo significativo.

Garantire la fornitura

La costruzione dei due porti artificiali di Mulberry iniziò subito dopo lo sbarco del 7 giugno. Il Mulberry “A” doveva essere costruito dagli americani al largo di Vierville-sur-Mer (Omaha Beach) e il Mulberry “B” (coordinate: 49° 21′ 2″ N, 0° 38′ 22″ W).

La cattura di Caen (→ Battaglia di Caen) si rivelò molto più difficile per le truppe alleate britanniche e canadesi sul lato orientale della testa di ponte in Normandia. Caen fu risolutamente difesa da forti unità tedesche. Montgomery condusse quindi diverse operazioni militari per catturare la città, strategicamente importante, e controllare la campagna circostante. Il controllo di Caen e della campagna circostante avrebbe permesso agli Alleati di costruire piste d’atterraggio per gli aerei di rifornimento o di utilizzare il campo d’aviazione di Carpiquet.

Inoltre, l’attraversamento dell’Orne sarebbe stato facilitato dalla conquista della città e dei suoi ponti. Per difendersi, i tedeschi spostarono 150 carri armati pesanti e 250 medi nella zona di Caen. Questo, insieme a intermittenti condizioni meteorologiche sfavorevoli, rese difficile la conquista della città da parte degli Alleati. Solo l’8 luglio, con più di un mese di ritardo rispetto al previsto, l’importante campo d’aviazione di Carpiquet fu catturato con successo. Questo portò la linea del fronte a meno di un chilometro dalla città di Caen. Il mattino seguente, le truppe alleate si spostarono verso l’estremità settentrionale di Caen, ma furono fermate dai cecchini mentre avanzavano. Il pioniere Arthur Wilkes descrisse così lo stato della città: “Nel diario di guerra del 1° Battaglione King’s Own Scottish Borderers c’è anche un’annotazione per il 9 luglio: “Nelle case dall’aspetto deserto iniziò lentamente un risveglio, mentre i civili si rendevano conto che avevamo conquistato la città. Passarono altri nove giorni prima che la parte meridionale e orientale della città, così come l’area e i sobborghi a sud e a est della città, venissero catturati dagli inglesi e dai canadesi il 19 luglio 1944.

Focolaio nell’area di Caen

Tuttavia, gli Alleati subirono una grave battuta d’arresto durante l’Operazione Goodwood, in cui Montgomery cercò di piegare la resistenza tedesca con i carri armati e di uscire dall’area intorno a Caen. Più di 430 carri armati britannici furono distrutti e le truppe alleate subirono più di 5500 perdite e dovettero ritirarsi. I tedeschi riuscirono a mantenere le loro posizioni principali con una perdita di 109 carri armati, un numero elevato per loro, poiché avevano difficoltà a rimpiazzare le perdite, a differenza degli Alleati. Dal punto di vista tattico, l’operazione fu una sconfitta per gli Alleati, ma dal punto di vista strategico, l’operazione permise ai tedeschi di sospettare che l’attacco principale degli Alleati potesse uscire dalla testa di ponte ancora di più nel settore britannico.

L’Operazione Spring, per la cattura dell’altopiano di Cramesnil e La Bruyers e della città di Verrières a sud-est di Caen, fu una delle perdite più pesanti della Seconda Guerra Mondiale per i canadesi. I canadesi persero circa 1500 uomini.

Il 25 luglio gli Alleati avevano raggiunto solo la linea D+5, cioè mantenevano posizioni che, secondo la pianificazione di Overlord, avevano già previsto di raggiungere l’11 giugno. Ciò ha messo in luce una falla nella pianificazione alleata per i giorni successivi all’invasione. Erano talmente preoccupati dai problemi posti dall’invasione stessa che mancava un concetto adeguato per espandere la testa di ponte. Soprattutto i problemi tattici sul fronte a ovest dell’area di invasione, con la 1ª Armata statunitense, non erano stati previsti in questo modo.

Scoppio nel settore americano e accerchiamento delle unità della Wehrmacht

Dopo la cattura di Saint-Lô (→ Battaglia di Saint-Lô), gli Stati Uniti tentarono quindi di uscire dal settore della testa di ponte il 25 luglio, contemporaneamente alle altre avanzate alleate (→ Operazione Cobra), che portarono alla fuga dalla penisola del Cotentin presso Avranches, a ovest, nei giorni successivi.

Il 30 luglio, l’esercito americano effettua un raggruppamento e un rimescolamento delle sue unità in Normandia. Venne formata una nuova armata con la 3ª Armata statunitense al comando del generale George S. Patton, che insieme alla 1ª Armata statunitense, ora comandata dal generale Courtney Hodges, venne posta sotto il comando del 12° Gruppo d’armate di Bradley. Allo stesso tempo, la 1ª Armata canadese sotto il generale Henry Crerar fu assegnata al 21° Gruppo d’armate del generale Sir Bernard Montgomery.

L’imprevisto grande successo dell’Operazione Cobra portò a un cambio di programma da parte degli Alleati il 4 agosto, che rinviarono un’ulteriore spinta a ovest verso i porti atlantici a favore di una rapida avanzata verso la Loira e la Senna e inviarono solo una parte della 3a Armata statunitense, l’VIII Corpo al comando del Ten. Il corpo d’armata statunitense, comandato dal tenente generale Troy H. Middleton, entrò in Bretagna. Cobra segnò chiaramente il passaggio dalla guerra posizionale a quella mobile e fu l’inizio dell’inseguimento delle armate tedesche attraverso la Francia settentrionale, che alla fine portò al loro accerchiamento nel calderone di Falaise.

Sorprendentemente, il ponte di Pontaubault sulla Sélune cadde nelle mani degli americani senza danni poco prima della fine dell’Operazione Cobra, cosicché Patton riuscì a condurre sette divisioni complete con circa 100.000 soldati e 10.000 veicoli attraverso il ponte nella Bretagna orientale in soli tre giorni. Con l’avanzata dell’VIII. Gli americani riuscirono a sottrarre agli occupanti tedeschi gli importanti porti atlantici di Saint-Malo e Brest e a utilizzarli per rifornire le truppe alleate nel nord della Francia. Lorient e Saint-Nazaire furono accerchiate a lungo termine. Inoltre, si poteva evitare che le truppe stanziate lì sotto il comandante delle unità tedesche in Bretagna, il generale Wilhelm Fahrmbacher, pugnalassero alle spalle gli Alleati nella loro avanzata verso la Germania.

Il 6 agosto, i tedeschi sotto il comando dell’OB West, Generalfeldmarschall Günther von Kluge, lanciarono un contrattacco a Mortain (→ Unternehmen Lüttich). Molti piccoli e sparsi elementi della 6ª Divisione Panzer statunitense furono instradati sulla strada per Mortain, tra i fiumi Sée e Sélune. Intorno a mezzogiorno, tuttavia, le forze aeree alleate, nettamente superiori, intervennero per arrestare l’avanzata. Nella notte dell’8 agosto, von Kluge decise di interrompere l’attacco per il momento, poiché parti della 3ª Armata statunitense erano state spostate nella zona tra Laval e Le Mans e minacciavano il fianco meridionale tedesco. Hitler reagì con estrema indignazione e minacciò di sollevare von Kluge dal comando, cosa che fece il 17 agosto con la nomina di Walter Model a nuovo OB-West.

A metà agosto si svolse una battaglia decisiva tra gli Alleati e i tedeschi a Falaise e Argentan (→ Kessel von Falaise). Gli Alleati riuscirono a indebolire le unità tedesche a tal punto che non riuscirono a riprendersi da questa sconfitta.

Avanzamento verso la Senna

Solo con l’avanzata alleata verso la Senna, dal 21 al 25 agosto, fu conquistata l’area a est dell’Orne, da dove Sword Beach era stata bombardata dall’artiglieria tedesca circa un mese prima e quindi doveva essere abbandonata. La 6ª Divisione aviotrasportata britannica avanzò di 40 miglia fino a Pont Audemer dal 17 al 27 agosto, mentre si registrarono successi anche su tutto il fronte. Sword Beach non fu però riattivata, poiché un numero sufficiente di porti era già sotto il controllo degli Alleati.

La Wehrmacht tedesca perse 45.000 uomini nei combattimenti in Normandia solo il 6 giugno, il 15 luglio il numero era salito a 97.000 morti e feriti, alla fine di luglio a 114.000 uomini e 41.000 prigionieri, e alla fine dei combattimenti intorno a Falaise il 21 agosto un totale di 240.000 uomini erano prigionieri di guerra alleati. La Wehrmacht perse 1500 carri armati e cannoni d’assalto, 3500 armi e 20.000 veicoli. Le perdite degli Alleati fino al 21 agosto ammontano a 209.672 uomini, di cui 36.976 uccisi in azione.

Poiché la resistenza tedesca era ormai quasi inesistente, gli Alleati riuscirono a liberare Parigi il 25 agosto (→ Battaglia di Parigi). Il piano originale prevedeva di aggirare la città e di conquistarla solo in un secondo momento. Tuttavia, la popolazione parigina in particolare si aspettava che la città venisse conquistata. A Parigi c’erano stati dei disordini, durante i quali i resistenti francesi della Résistance avevano occupato alcune strade ed edifici, tra cui il municipio. La sera del 24 agosto, il maggiore generale Jacques-Philippe Leclerc de Hauteclocque ordinò a una piccola colonna corazzata della 2ª Divisione corazzata francese di entrare in città e avanzare fino al municipio. Alle 10:00 del mattino del 25 agosto, la divisione di Leclerc e la 4a divisione di fanteria statunitense erano all’interno della città. Il 26 agosto, Charles de Gaulle, leader delle “Forze francesi libere” (Force française libre, FFL) e del “Comité français de la Libération nationale” (“Comitato francese di liberazione nazionale”), entra nel Ministero della Guerra in Rue Saint-Dominique. Charles de Gaulle si è poi rivolto al popolo di Parigi dal balcone dell’Hôtel de Ville. Il 9 settembre formò un nuovo governo francese provvisorio.

La tenace difesa in avanti – determinata dal principio hitleriano di “combattere per ogni metro di terreno” – portò al “dissanguamento” delle unità tedesche a causa della mancanza di rifornimenti. Così la strategia di Montgomery di legare le forti divisioni corazzate tedesche quasi interamente sul lato orientale della testa di ponte – di fronte alle truppe britanniche e canadesi – portò al previsto sfondamento degli americani sul lato occidentale a partire dal 25 luglio.

Per quanto riguarda la leadership tedesca, l’attentato del 20 luglio causò un peggioramento della situazione, poiché la “reazione d’ira” di Hitler contro tutti i “cospiratori” non solo fece perdere tempo al suo budget, ma difficilmente fu in grado di seguire gli sviluppi attuali in modo razionale. La sua mania di intervenire dettagliatamente nei movimenti delle truppe o di determinarli in anticipo portò a ordini disastrosi, come il contrattacco di Mortain, che i comandanti sul campo interpretarono come una condanna a morte. Il generale Paul Hausser, ad esempio, protestò contro l’ordine di ritirare la 9ª Divisione Panzer dalla minacciata Le Mans a Mortain: “Poiché l’insieme rappresenta un’azione di combattimento chiusa, il ritiro della 9ª Div. Pz. nel momento in cui forti forze Pz. nemiche entrano nel fianco sarebbe una condanna a morte. Le forze dei Pz. che colpiscono il fianco, darebbero il colpo di grazia non solo all’esercito, ma all’intero esercito occidentale”. La laconica risposta di Kluges fu: “Il Führer lo ha ordinato”.

Inoltre, il Feldmaresciallo von Kluge divenne sempre più insicuro a causa del costante timore che i suoi legami con i circoli della resistenza potessero essere scoperti, e non si fidò più di contraddire gli ordini di Hitler. Dopo che il 15 agosto il v. Kluge era stato irraggiungibile per Hitler per la maggior parte della giornata (secondo il suo racconto, era finito sotto il fuoco dell’artiglieria e i cacciabombardieri avevano distrutto la sua macchina radio, dopo di che aveva trascorso la maggior parte della giornata in una trincea), Hitler lo accusò di aver tentato di contattare il nemico e lo sollevò dal comando. Inviò quindi Model sul fronte occidentale come nuovo comandante in capo.

Il feldmaresciallo Walter Model nel teatro di guerra

Model fu convocato da Hitler dal fronte russo la mattina del 16 agosto. Il giorno successivo arrivò in Normandia e assunse il comando di von Kluge come OB West e comandante del Gruppo d’Armate B.

Era una “situazione disperata quella che Model, in qualità di nuovo Comandante in Capo dell’Ovest, si trovò ad affrontare il primo giorno”: Nel calderone di Falaise, mentre bombe e granate li colpivano senza pietà, si affollavano centomila truppe tedesche, i resti di 15 divisioni e dispersi di un’altra dozzina di formazioni”. C’erano ancora due strette uscite, che erano sotto il fuoco dell’aria e di entrambi i lati.

“Fu una fortuna per i tedeschi che in Model avessero un comandante in capo che non aveva paura di affrontare Hitler”.

Il tenente generale Hans Speidel, oppositore di Hitler e capo di stato maggiore del Gruppo d’armate B, disse al feldmaresciallo (che conosceva da tempo) il 17 agosto, quando Model arrivò al quartier generale del gruppo d’armate nel castello di La Roche-Guyon: “La cosa migliore sarebbe scendere a patti con gli Alleati a ovest per avere mano libera a est. La modella era d’accordo, è rimasta in silenzio per un momento, poi ha detto: ‘Oh, lasciamo stare le cose politiche'”. Il suo compito era quello di portare il maggior numero possibile di soldati fuori dalla Normandia.

Modelli di caratterizzazione

Le descrizioni delle azioni del feldmaresciallo Model sono per lo più coerenti.

“Model trattò con Hitler in un modo che quasi nessun altro avrebbe osato, rifiutandosi persino di eseguire ordini che non approvava”. Model si limitò a informare Hitler delle sue decisioni – come, ad esempio, poco più tardi: “La testa di ponte a sud della Senna sarà mantenuta il più a lungo possibile allo scopo di cambiare sponda e legare le forze nemiche”. La testa di ponte a sud della Senna sarà mantenuta il più a lungo possibile. Solo quando gli svantaggi supereranno i vantaggi, verrà ritirato”.

Nel 1943 “fermò l’offensiva invernale russa contro gli Stati baltici”. Nella primavera del 1944, quando Zhukov irruppe in Polonia, “ristabilì la situazione estremamente critica a Lemberg, e in luglio, quando i russi si stavano avvicinando a Varsavia, fermò nuovamente l’Armata Rossa.

Contro il Modello si sostiene che dopo l’attentato del 20 luglio a Hitler, egli rispose immediatamente con un “telegramma di devozione” al Führer. Questo viene spesso considerato come una prova del fatto che fosse un uomo strettamente legato al fascismo. Ma è più che altro il fatto che il Modello non voleva avere problemi con questa faccenda e, come sempre, ha semplicemente reagito in modo pragmatico. Aveva già abbastanza da fare al fronte. Con questo telegramma la questione dovrebbe essere risolta.

Successivamente, Model coprì costantemente gli ufficiali minacciati del suo entourage e mise anche una parola per il Generalfeldmarschall von Kluge davanti a Hitler il 16 agosto. In seguito avvertì il generale Graf von Schwerin (che era il comandante della 116ª Divisione Panzer in Normandia) e poi – quando Himmler ordinò il suo arresto – lo fece “arrestare temporaneamente” lui stesso fino a quando il pericolo non fosse passato.

Da Falaise alla Senna

Nel calderone di Falaise, immediatamente “senza consultare il Führer, mise Hausser al comando di tutte le forze accerchiate e gli ordinò di ritirarsi dall’Orne e di formare un nuovo fronte a Dives”. Utilizzò i gruppi di carri armati rimasti all’interno e all’esterno dell’accerchiamento per contrattaccare e fece fuggire un numero maggiore di unità tedesche. Soprattutto, un numero significativo di capi delle truppe è sfuggito alla cattura.

A Model e al suo staff non restava altro che salvare ciò che era ancora possibile salvare. Questo era possibile solo attraverso la Senna inferiore. La 2ª Divisione Panzer americana tentò di tagliare la strada a coloro che si stavano ritirando dalla riva del fiume con una spinta verso nord da Verneuil, ma “incontrò una forte resistenza da parte delle forze corazzate che coprivano Rouen e i numerosi traghetti più a valle del fiume a Elbeuf il 24 agosto”. I tedeschi tennero Elbeuf per due giorni, combattendo un’abile azione di retroguardia contro i britannici e i canadesi che si avvicinavano da ovest, e impedendo così che la ritirata diventasse una rotta”.

Il maltempo rese difficile agli Alleati l’impiego della Luftwaffe, ma “secondo il generale Dietrich, che guidò la ritirata, ‘l’attraversamento della Senna fu quasi altrettanto devastante, in termini di perdite materiali, del Kessel di Falaise'”.

Già all’inizio dei combattimenti intorno all’Elbeuf, il 24 agosto, il Modello “Hitler aveva annunciato: ‘Per la linea Somme-Marne sono necessari un totale di 4 A.O.K., 12 Gen.-Kdos. e almeno 30-35 Div. di fronte. Inoltre, analogamente a quanto si sta facendo sul fronte orientale, oltre alla linea della Somme-Marne devono essere prese in considerazione e preparate altre posizioni posteriori, fino al Muro Occidentale incluso”.

Deve essere stato chiaro a Model che Hitler non avrebbe potuto soddisfare questa richiesta, e ha approfittato della situazione per chiarire che l’unica cosa che rimaneva da fare ora era ritirarsi e costruire le tanto contestate “posizioni posteriori”.

Il 29 agosto seguì un telex a Jodl, alle 24:00, sullo stato della Wehrmacht in Occidente:

“Secondo questo, le divisioni Panzer e Panzergrenadier che avevano combattuto in Normandia erano in media ‘da 5 a 10 carri armati ciascuna’. Da queste 11 divisioni poteva formare 11 gruppi di battaglia in forza ai reggimenti, ma solo se riceveva immediati rimpiazzi di uomini ed equipaggiamenti. Con i resti delle 16 divisioni di fanteria portate attraverso la Senna, poté costituire 4 divisioni, ma non equipaggiarle. Inoltre, Model ha sottolineato che ‘mancano completamente le necessarie riserve di intervento di cannoni d’assalto e altri Paks pesanti'”.

Con ciò, gli occhi del Führer si aprirono gradualmente. “Fino al 31 agosto Hitler, credendo che gli alleati potessero essere fermati sulla linea della Somme-Marne, non aveva fatto nulla per mettere il Muro Occidentale in stato di difesa” ma poi, “secondo il generale Walter Warlimont, vice di Jodl, ci furono grandi problemi e agitazioni nell’OKW prima di scoprire chi teneva le chiavi!”.

“Il 4 settembre Model riferì al quartier generale del Führer che la linea Anversa – Canale Alberto – Mosa – Westwall – confine franco-lussemburghese, se il Gruppo d’armate B doveva tenerla, doveva essere occupata da 25 Inf.-Div. fresche e sostenuta da una sufficiente riserva corazzata di 5-6 Pz.-Div.”. “Altrimenti la porta della Germania Ovest è aperta”.

Situazione generale del fronte alla fine dell’estate 1944

Al momento delle battaglie finali in Normandia, la situazione per Hitler e la Wehrmacht si era drammaticamente deteriorata su tutti i fronti: a metà agosto, l’Armata Rossa aveva spinto la sua offensiva estiva in profondità negli Stati baltici e fino al confine con la Prussia orientale, nella Polonia meridionale fino alla Vistola e ai campi petroliferi dei Carpazi. Qui sono state impiegate tutte le riserve rapide. In appena due settimane i russi avevano travolto e quasi distrutto due delle armate di Hitler, lo avevano privato di tre dei suoi alleati (Finlandia, Romania e Bulgaria), lo avevano privato della sua principale fonte di petrolio naturale, avevano raggiunto il confine settentrionale della Romania e avevano preso il controllo del basso Danubio. A nord, poco dopo, erano davanti a Varsavia e Riga.

Dalla Grecia, le truppe tedesche dovettero effettuare una difficile ritirata. Solo il fatto che l’invasione alleata in Provenza a partire dal 15 agosto non cambiò di molto la situazione strategica – Churchill aveva insistito invano per uno sbarco nell’Adriatico settentrionale – e che il fronte nell’Italia settentrionale non era più minacciato, diede a Hitler un certo sollievo.

L’avanzata alleata nel settembre 1944

Già in agosto, il quartier generale alleato SHAEF fu in grado di reagire alla nuova situazione in Europa occidentale: Il previsto crollo completo del fronte tedesco rese possibile una nuova pianificazione e Montgomery propose di prendere la Ruhr dopo una spinta diretta e concentrata attraverso la Francia settentrionale, il Belgio e l’Olanda. Montgomery fece questa proposta il 17 agosto a Bradley, che sembrò essere d’accordo, ma riferì lo scetticismo di Eisenhower il 19 agosto. Solo il 23 agosto Montgomery ebbe l’opportunità di discutere la decisione in ritardo direttamente con Eisenhower:

Sebbene Montgomery abbia tentato di dimostrare la praticabilità del suo piano con l’avanzata forzata del 21° Gruppo d’armate britannico-canadese, che portò alla cattura di Amiens il 31 agosto, all’attraversamento del confine belga il 2 settembre, all’occupazione di Bruxelles il 3 settembre e del porto di Anversa solo un giorno dopo, da quando Patton ricevette l’altra metà dei rifornimenti per avanzare su Metz via Reims, entrambe le imprese non avevano le forze per un rapido successo. Hitler fu in grado di opporsi a Patton con le truppe che erano state liberate in Italia e Montgomery non aveva forze sufficienti per le operazioni aeree a Nimega e Arnhem.

Ritiro

“Il 23 agosto Hitler emanò il secondo dei suoi odiosi ordini contro la capitale francese: Parigi doveva essere trattenuta e, se necessario, trasformata in un ‘campo di rovine’. Model trasmise l’ordine e poi non se ne curò più. Il suo capo Speidel e il generale von Choltitz risolvevano il mancato rispetto del famigerato ‘ordine del Führer’ in tranquillo accordo tra loro”. Come era suo dovere, richiese la corte marziale contro Choltitz, ma “dettò strane parole chiave al IIa, colonnello Freyberg, per la motivazione”. In ogni caso, non c’è mai stata una condanna”.

“Parigi era il punto di snodo per la 1ª Armata del generale Kurt von der Chevallerie, che stava rientrando dal sud-ovest della Francia”. Invece di cercare di utilizzare queste truppe per difendere Parigi, Model le reindirizzò verso est.

“Sapeva benissimo che non avrebbe mai ricevuto le forze (richieste da Hitler il 4 settembre). Egli sottolineò con enfasi che era ormai possibile fermare l’avanzata alleata solo prima dell’avvicinamento al Reich. Il modello è stato aiutato dal fatto che, con le linee di rifornimento dalla costa normanna gravemente sovraccariche, le divisioni corazzate americane hanno dovuto fermarsi a causa di un’acuta mancanza di carburante. Model ha usato la tregua per consolidare le sue unità”.

Model riuscì a respingere lo sbarco aereo alleato – operazione Market Garden – vicino ad Arnhem, bloccando ulteriormente il porto di rifornimento degli Alleati ad Anversa, riportando il grosso della 15ª Armata oltre la Westerschelde e stabilendo una linea difensiva chiusa.

Nel 1944 la guerra non poteva più essere conclusa per gli Alleati.

Conseguenze delle decisioni di Hitler

È stato merito di Model se, con un “senso della realtà”, è riuscito a sgomberare la maggior parte della Francia il più rapidamente possibile, a riportare le truppe tedesche, i velieri e la moltitudine di personale delle autorità di occupazione in modo ragionevolmente unitario. Aveva fatto capire a Hitler la disperazione di una nuova lotta per “ogni piede di terra” e aveva minato la sua inclinazione a “resistere” e la distruzione che ciò avrebbe inevitabilmente comportato.

Secondo Wilmot, sono state le decisioni sbagliate di Hitler…

– che portò alla quasi completa distruzione dell’esercito occidentale tedesco e rese impossibile un fronte difensivo sulla Senna e una lotta per Parigi e persino una difesa sulla Somme e sulla Marna.

Non c’era più la possibilità di lasciare che Parigi “bruciasse”.

La leadership tattica di Hitler, riconosciuta dai suoi stessi comandanti come avulsa dalla realtà, ebbe come risultato che – ad eccezione della zona di sbarco in Normandia e delle successive zone di combattimento in Alsazia-Lorena – alla Francia fu risparmiata l’ampia distruzione che un’appropriata strategia difensiva dal punto di vista tedesco avrebbe comportato.

Guerra navale

Per l’Operazione Overlord, gli Alleati misero insieme un vasto repertorio di navi – sette corazzate, due monitori, ventitré incrociatori, tre cannoniere, 105 cacciatorpediniere e 1073 navi da guerra minori – che avrebbero dovuto logorare le formazioni tedesche sulle spiagge e distruggere le loro posizioni durante lo sbarco o poco prima. Inoltre, dovevano fornire protezione all’intera flotta d’invasione e ai trasporti di rifornimento.

Il capitano statunitense Anthony Duke ha ricordato l’Armada alleata:

Le opzioni operative della Kriegsmarine tedesca contro le operazioni terrestri alleate erano limitate (→ Situazione delle forze tedesche in Normandia nel 1944). Nel giugno 1944, la Kriegsmarine non aveva unità di superficie importanti nelle sue basi in Francia. Inoltre, le entrate della Manica erano protette da forti formazioni navali alleate e gli Alleati avevano anche la supremazia aerea sulla Manica (→ Guerra aerea durante l’Operazione Overlord). Era quindi ovvio che la Kriegsmarine non aveva alcuna possibilità di interrompere le linee di rifornimento alleate attraverso la Manica, ma ciononostante furono inviate unità della Kriegsmarine in questa impresa, che dal punto di vista odierno è inutile.

Il 6 giugno 1944, la Kriegsmarine aveva solo cinque torpediniere, 39 motoscafi – cinque dei quali non erano operativi – 163 dragamine e dragamine, 57 battelli d’avamposto (pescherecci da guerra) e 42 traghetti d’artiglieria nell’intera area della Manica. Inoltre, c’erano cinque cacciatorpediniere, una torpediniera, 146 dragamine e 59 battelli d’avamposto di stanza sulla costa atlantica tra Brest e Bayonne. Tuttavia, nel canale centrale – dove avvenne l’invasione alleata – avevano solo quattro torpediniere, quindici motoscafi, nove battelli d’avamposto e sei traghetti per l’artiglieria.

Le battaglie furono pesanti in termini di perdite per entrambe le parti. La maggior parte dei combattimenti si svolse tra motoscafi tedeschi e motosiluranti britanniche; tuttavia, i tedeschi utilizzarono i loro cinque cacciatorpediniere, che non portarono ad alcun successo.

Logistica di sbarco e ricattura

Gli Alleati riuscirono, ad esempio, a costruire porti artificiali – i cosiddetti Mulberry – e a conquistare il porto di Cherbourg, importante per i rifornimenti, assicurandosi così importanti posizioni di approvvigionamento. Una delle forniture più importanti era il carburante. Per portare tutto questo in Normandia, fu lanciata l’operazione Pluto (Pipe-Lines Under The Ocean). All’inizio dell’operazione, il carburante è stato pompato a terra direttamente dalle petroliere al largo della costa e riempito nei veicoli. Quando Port-en-Bessin fu conquistata dagli Alleati, vi furono costruiti i primi depositi di carburante. A quel tempo, la costruzione della prima condotta sottomarina era già in pieno svolgimento. Fu messa in funzione a Cherbourg in agosto. Altri seguirono in seguito nel Pas-de-Calais. In totale sono state posate 21 condutture di carburante attraverso il Canale della Manica. Fino all’aprile 1945, 3100 tonnellate di carburante passarono attraverso di esse ogni giorno per raggiungere le basi di rifornimento in Normandia. Questo permise agli Alleati di sostenere le loro unità sulla terraferma e di aiutarli ad espandere la testa di ponte.

Guerra aerea

La guerra aerea durante l’Operazione Overlord – insieme alla Battaglia d’Inghilterra, alle battaglie tra portaerei nel Pacifico e alla guerra aerea strategica contro il Reich tedesco – è una delle battaglie aeree più importanti della Seconda Guerra Mondiale. Lo sbarco alleato in Normandia fu reso possibile in parte dalla supremazia aerea delle forze alleate.

Prima del D-Day, gli Alleati bombardarono le linee di rifornimento tedesche, le batterie di artiglieria e rifornirono parti della Resistenza francese con munizioni ed equipaggiamento dal cielo.

Durante il D-Day, i caccia alleati assicurarono lo spazio aereo sopra la zona di sbarco, mentre le squadriglie di bombardieri bombardarono le posizioni tedesche nell’entroterra. Allo stesso tempo, gli aerei da caccia alleati cercavano in mare i sottomarini tedeschi e li bombardavano per non mettere in pericolo l’Armada e le navi di rifornimento. Poiché i tedeschi credevano ancora in larga misura in uno sbarco al Pas-de-Calais fino al giugno 1944 (→ situazione tedesca in Normandia nel 1944), furono in grado di opporsi agli Alleati solo con pochi aerei da combattimento e cacciabombardieri nel D-Day. La maggior parte degli aerei era stata spostata nell’entroterra per proteggerli dagli attacchi a bassa quota e dalle bombe, e ora doveva essere ridisegnata.

Dopo il D-Day, gli Alleati sostennero le loro offensive sul terreno con bombardamenti concentrati, ma così facendo distrussero anche le campagne e le città e uccisero molti civili francesi. Un soldato gallese disse delle squadriglie di bombardieri che apparvero nel cielo durante la battaglia di Caen:

Inoltre, gli aerei da caccia alleati cercarono in Normandia le formazioni di truppe tedesche e le bombardarono per evitare l’ingaggio delle forze di terra. Poiché inizialmente i tedeschi non erano in grado di effettuare voli di ricognizione utili, avevano poco da opporre alla superiorità aerea alleata.

Alla fine di agosto 1944, quando il calderone di Falaise fu smantellato, le perdite alleate ammontavano a 499 aerei e 16.674 equipaggi. La Luftwaffe tedesca ha invece perso 1522 aerei da combattimento. Il rapporto di perdita degli aerei da caccia nei combattimenti aerei diretti era di 3:1 a favore degli Alleati; il tasso di perdita per sortita dell’aviazione tedesca era quindi sei volte superiore a quello degli Alleati. Mentre gli Alleati riuscirono a rimpiazzare le perdite materiali grazie a rotte di rifornimento intatte, le perdite per la Luftwaffe tedesca rimasero in gran parte non rimpiazzate.

Sia da parte tedesca che da parte alleata, l’imminente invasione fu accompagnata dalla propaganda e da notizie di stampa, per lo più a sfondo propagandistico. I tedeschi, da parte loro, erano fiduciosi che l’invasione sarebbe andata bene per loro, come si può vedere nei seguenti estratti di discorsi del ministro tedesco della Propaganda, Joseph Goebbels. Così disse Goebbels in un discorso del 5 giugno 1943 allo Sportpalast di Berlino:

Il 4 giugno 1944, Goebbels tenne un altro discorso a Norimberga, durante un grande comizio in occasione del congresso distrettuale del distretto cittadino di Norimberga del NSDAP:

Le precauzioni sono state molto apprezzate anche dalle riviste tedesche. Il Vallo Atlantico fu spesso rappresentato in modo eroico, ad esempio sulla copertina del settimanale tedesco Das Reich, che raffigurava un saldo soldato tedesco con uno scudo con la scritta “Vallo Atlantico” contro cui correva un britannico impotente. Anche altri giornali hanno commentato in modo crudo, come il giornale di Bruxelles del 13 aprile 1944:

Il comandante in capo alleato Dwight D. Eisenhower, invece, era fiducioso che gli Alleati avrebbero raggiunto la vittoria. Questo è ciò che ha detto nel suo discorso prima del D-Day:

I tedeschi riportarono per lo più notizie positive sull’invasione e propagandarono che al nemico sarebbero state inflitte gravi perdite. Ad esempio, un redattore tedesco ha riportato le istruzioni su come gestire i messaggi dell’invasione alleata:

Tuttavia, la propaganda non si riferiva solo ai soldati o alle popolazioni delle parti, ma anche al rispettivo nemico. In questo modo, gli Alleati garantirono una vita confortevole e sicura ai soldati tedeschi che si sarebbero arresi volontariamente. Questi messaggi sono stati distribuiti tramite volantini. Così, i primi aerei alleati sorvolarono i cieli della Normandia il 5 o 6 giugno 1944 per sganciare volantini, e solo allora gli aerei furono seguiti dai paracadutisti a bordo. I volantini erano scritti nella lingua del rispettivo nemico. In alcuni casi, tuttavia, gli ordini sono stati stampati anche nella lingua di chi distribuiva i volantini, per garantire un trattamento confortevole ai detenuti. Oltre a garanzie e simili per i soldati, questi volantini contenevano talvolta anche avvertimenti sulle bombe, ecc. per la popolazione civile. Gli Alleati sganciarono diversi milioni di copie di questi volantini.

I caricatori venivano anche sganciati dall’aria dietro le linee nemiche. Ad esempio, a partire dal 25 aprile 1944, gli Alleati rilasciarono ogni giorno un nuovo numero del giornale “Nachrichten für die Truppe” (Notizie per le truppe), che inizialmente era composto da due, poi da quattro pagine e conteneva notizie sulla situazione militare e altro. Questa campagna è stata sviluppata da uno staff americano e britannico per l’operazione Overlord. Oltre a questa rivista, gli inglesi e gli americani produssero anche le riviste “Frontpost” e “Frontbrief”.

Secondo il libro Overlord di Max Hastings, tuttavia, il metodo più efficace di questa propaganda fu la stazione radiofonica Radio Calais, gestita dagli inglesi, che raggiunse quasi la metà dell’esercito tedesco. Secondo Hastings, i tedeschi ascoltavano con attenzione gli annunci degli Alleati sui soldati tedeschi catturati, letti via radio.

Con le loro “armi miracolose”, come le V1 o le V2, i tedeschi cercarono sia di convincere la popolazione tedesca della possibilità di vincere ancora la guerra, sia di demoralizzare la popolazione britannica abbattendo Londra.

Alle truppe alleate piaceva anche la voce calda di Mildred Elizabeth Sisk Gillars, che divenne nota come propagandista per la Radio della Grande Germania, Radio Berlino, con lo pseudonimo di Axis Sally. Il suo servizio radiofonico più famoso, intitolato Vision of Invasion, consisteva nell’interpretare una madre americana che aveva perso il figlio nella Manica l’11 maggio 1944, poco prima del previsto sbarco in Normandia. La voce di un annunciatore riassumeva il tutto dicendo: la D di D-Day sta per doom… disastro… morte… sconfitta… Dunkerque o Dieppe.

Vittime

A causa delle condizioni in cui versava la popolazione civile in Normandia (fuoco di artiglieria e bombardamenti), il numero di vittime civili fu particolarmente elevato. Per sfuggire alle bombe e alle granate, la gente cercava riparo in cantine, grotte, cave e trincee coperte da fasci di legna.

Diverse migliaia di abitanti sono fuggiti verso sud lungo strade e sentieri che venivano regolarmente bombardati. Tra loro c’erano uomini, donne e bambini, compresi vecchi e malati, che intraprendevano il viaggio a piedi, su carri e talvolta con le loro mucche. Alcuni lo hanno fatto spontaneamente per fuggire dai combattimenti, mentre altri hanno ricevuto l’ordine dall’esercito tedesco di lasciare le loro case. I rifugiati si diressero verso sud a volte da soli e a volte in convogli, per lo più su rotte elaborate dal regime di Vichy.

La maggior parte delle vittime civili morì a causa dei bombardamenti aerei alleati che miravano a distruggere le strade per bloccare i rifornimenti tedeschi. Prima dei bombardamenti venivano lanciati dei volantini per avvertire la popolazione. Gli attacchi più letali ebbero luogo la sera del 6 giugno e nella notte tra il 6 e il 7 giugno, distruggendo parzialmente le città di Lisieux, Pont-l’Évêque, Caen, Argentan, Flers, Condé-sur-Noireau, Vire, Saint-Lô e Coutances. Più di 3000 persone sono state uccise. Nei giorni successivi, le bombe devastarono anche L’Aigle, Avranches, Valognes, Vimoutiers, Falaise e Alençon. I raid aerei poi diminuirono, anche se città e villaggi più piccoli come Aunay-sur-Odon ed Evrecy continuarono a essere pesantemente bombardati.

Molti altri abitanti morirono a causa del fuoco dell’artiglieria alleata e dei bombardamenti dal mare (→ guerra navale durante l’operazione Overlord). Così molte città e villaggi sulle spiagge dello sbarco furono distrutti e molti abitanti uccisi. Alexander McKee disse quanto segue sul bombardamento della città di Caen (→ Battaglia di Caen) il 7 luglio:

Quando la città di Caen fu catturata dagli inglesi e dai canadesi il 9 luglio, molti abitanti erano morti o senza casa. Il pioniere Arthur Wilkes descrisse così lo stato della città: “Montagne di macerie, alte

Diversi abitanti furono uccisi dai tedeschi, sia per azioni di resistenza sia per essersi rifiutati di obbedire agli ordini (650 solo per la Bassa Normandia). Così, il D-Day, molti dei detenuti nella prigione di Caen furono giustiziati. Il 10 giugno 1944 ebbe luogo il cosiddetto massacro di Oradour, in cui il villaggio di Oradour-sur-Glane fu distrutto come rappresaglia contro l’attività partigiana e gli abitanti furono uccisi (cfr. massacro di Oradour). Il massacro ha ucciso 642 persone, di cui solo 52 sono state identificate. Tra i morti ci sono 207 bambini e 254 donne. Solo sei abitanti sopravvissero al massacro.

Anche mesi dopo i combattimenti, un gran numero di abitanti della Normandia – contadini, marinai e spesso bambini – rimasero vittime di mine e bombe sbagliate.

In totale, persero la vita circa 20.000 abitanti della Normandia, un numero notevolmente superiore a quello dei soldati britannici e canadesi caduti in azione (circa 16.000) e circa uguale a quello delle perdite americane (circa 21.000). Un numero maggiore di vittime civili si registra nella zona di Caen, particolarmente colpita dai pesanti combattimenti durante la battaglia di Caen. Solo a Caen sono stati uccisi 1989 civili, contro i soli 72 dei sobborghi e dei villaggi circostanti.

Reazione

L’opinione ufficiale del dopoguerra è che quando gli Alleati arrivarono nelle città della Normandia, festeggiarono con le bandiere e parte della popolazione si vestì addirittura con i colori della Union Jack. Gli Alleati furono accolti con bottiglie di vino e cantine aperte, mentre questi ultimi regalarono a loro volta cioccolato, tabacco e gomme da masticare agli abitanti delle città. Ad esempio, nel diario di guerra del 1° Battaglione King’s Own Scottish Borderers, c’è una voce per il 9 luglio:

Dopo che la città di Parigi (→ Battaglia di Parigi) fu sotto il controllo degli Alleati il 25 agosto 1944, Charles de Gaulle tenne un corteo trionfale il 26 agosto e poi si rivolse alla popolazione parigina dal balcone del Municipio. Lo stesso giorno si è svolta la parata della vittoria francese lungo gli Champs-Élysées. Un libraio di Parigi, Jean Galtier-Boissiére, descrisse così le scene a Parigi il 25 agosto 1944:

In realtà, l’accoglienza dei soldati alleati in Normandia è stata più fredda, poiché la popolazione francese ha ricordato gli orrori della guerra con bombardamenti, saccheggi e aggressioni sessuali da parte dei soldati alleati.

Durante l’Operazione Overlord, sia la Germania che gli Alleati commisero crimini di guerra, anche se quelli commessi da americani, canadesi e britannici sono stati scoperti solo di recente grazie alle ricerche dello storico britannico Antony Beevor, basate principalmente su testimonianze oculari. Da entrambe le parti, i prigionieri di guerra sono stati uccisi, o qualche tempo dopo essere stati catturati o quando i soldati stavano chiaramente per arrendersi. Il fatto che non si trattasse di atti spontanei o di reazioni a battaglie feroci e piene di perdite è dimostrato dall’esistenza verificabile di ordini corrispondenti di non fare prigionieri. La fucilazione dei prigionieri tedeschi da parte dei soldati alleati fu praticata, ad esempio, quando la loro rapida avanzata sarebbe stata ritardata dalla necessaria evacuazione dei prigionieri. Inoltre, secondo Beevor, i soldati tedeschi uccisero feriti e personale medico, mentre i piloti alleati bombardarono le ambulanze tedesche dall’alto. Le seguenti unità sono state principalmente coinvolte in questi crimini: Da parte tedesca, la 12ª Divisione Panzer SS “Gioventù hitleriana” e, al contrario, i canadesi che combattevano contro di loro; solo nei primi giorni furono uccisi 187 prigionieri canadesi, di cui 18 nella notte tra il 7 e l’8 giugno nel massacro dell’Abbaye d’Ardenne, vicino a Caen. Per quanto riguarda gli americani, sono riportati diversi incidenti delle 101esima e 82esima Divisione Aviotrasportata, i cui paracadutisti dovettero sopportare combattimenti particolarmente pesanti già il primo giorno; ad esempio, 30 membri della Wehrmacht catturati furono uccisi a Audouville-la-Hubert durante il D-Day.

Inoltre, nel corso dell’Operazione Overlord, diversi massacri della popolazione civile francese furono compiuti, con il pretesto di “combattere i terroristi”, dai membri delle seguenti divisioni delle Waffen SS: 1. Divisione Panzer SS “Leibstandarte SS Adolf Hitler”, 2a Divisione Panzer SS “Das Reich”, 12a Divisione Panzer SS “Hitlerjugend” (incluso il Reggimento Granatieri SS Panzer 26), 17a Divisione Granatieri SS Panzer “Götz von Berlichingen”. Secondo Beevor, nei 26 peggiori massacri avvenuti in Francia nel 1944 persero la vita in totale 1904 persone, di cui 642 da sole (il villaggio fu quasi completamente distrutto). Già in agosto, le SS in ritirata uccisero centinaia di civili a Buchères, vicino a Troyes, a Maillé, a Tavaux e a Plomion. In vista dell’imminente sconfitta tedesca, la Gestapo uccise 600 membri della Resistenza che erano già in prigione.

L’ex SS-Standartenführer Kurt Meyer riferisce quanto segue sul trattamento dei prigionieri di guerra tedeschi da parte delle truppe canadesi:

Si dice che Meyer abbia poi ordinato: “Cosa facciamo con questi prigionieri? Stanno solo mangiando le nostre razioni. In futuro non verranno più fatti prigionieri”.

Il comandante della compagnia canadese e maggiore Jacques D. Dextraze confermò le accuse di Meyer dopo la guerra:

Non è possibile ricostruire il numero esatto di soldati persi durante l’Operazione Overlord. Anche prima del D-Day, tra aprile e maggio 1944, gli Alleati persero quasi 12.000 uomini e più di 2.000 aerei. Dal D-Day, gli Alleati avevano subito circa 53.700 perdite (37.000 morti nelle forze di terra e 16.714 morti nelle forze aeree), 18.000 dispersi e 155.000 feriti, i tedeschi 200.000 morti, dispersi e feriti e altri 200.000 prigionieri di guerra. Tra gli Alleati, un totale di 32.807 caduti sono sepolti in tombe di guerra in Normandia, rispetto ai 77.866 tedeschi. Le vittime civili francesi ammontano a circa 20.000 persone.

L’operazione Overlord ebbe un relativo successo per gli Alleati, consentendo loro di espandere la testa di ponte in Normandia e di stabilire una solida base per un’ulteriore avanzata a est verso la Germania. Inoltre, il loro secondo sbarco nel sud della Francia, l’Operazione Dragoon, aiutò gli Alleati a conquistare la Francia e ad avanzare con più forza.

Grazie all’enorme abbondanza di materiale e all’assoluta supremazia aerea, gli accumuli di truppe tedesche potevano essere distrutti in qualsiasi momento, motivo per cui gli Alleati fecero progressi piuttosto rapidi dopo la fine dell’Operazione Overlord. Sebbene abbiano sovraccaricato le loro linee di rifornimento nella loro rapida avanzata verso il muro occidentale tedesco, sono riusciti soprattutto a fornire il carburante necessario in grandi quantità stabilendo nuove e veloci vie di rifornimento (→ Red Ball Express). Bruxelles cadde già il 3 settembre 1944 e Anversa fu occupata il giorno successivo.

Nell’operazione aviotrasportata Market Garden, il II Corpo Panzer SS riuscì a infliggere un’altra pesante sconfitta alle forze britanniche e statunitensi ad Arnhem. L’operazione si svolse tra il 17 e il 27 settembre 1944 nelle province olandesi del Brabante Settentrionale e della Gheldria con l’obiettivo di aggirare il Westwall tedesco e consentire alle truppe britanniche e americane di avanzare rapidamente nel Reich tedesco. Fu, come analizzò in seguito Eisenhower, “un successo al 50%”. Anche se gli Alleati spostarono la linea del fronte dal Belgio a nord verso Nimega, l’obiettivo di aggirare le difese tedesche attraversando il Reno ad Arnhem non fu raggiunto. Una resistenza tedesca inaspettatamente forte ad Arnhem ha impedito la cattura dell’importante ponte sul Reno. Gli Alleati dovettero infine ritirarsi con gravi perdite di uomini e materiali.

Per poter utilizzare il porto di Anversa, in ottobre le truppe canadesi eliminarono le posizioni tedesche sulle isole di South Beveland e Walcheren, situate nell’estuario della Schelda. L’importante battaglia alla foce della Schelda durò oltre un mese, poi la strada fu libera per i rifornimenti alleati.

Il 21 ottobre, dopo aspri combattimenti, gli Alleati conquistano Aquisgrana, la prima città tedesca. Più a sud, il 22 novembre 1944, le forze statunitensi raggiunsero Metz e Strasburgo. A dicembre, i tedeschi cercarono di avere la meglio a ovest con l’offensiva delle Ardenne. Tuttavia, l’obiettivo operativo di dividere le linee alleate e di avanzare in un ampio fronte verso il Belgio fallì nella stessa misura in cui si sfruttò il conseguente ridispiegamento forzato delle forze alleate nel contesto dell’operazione Nordwind, attuata nel gennaio 1945.

Le truppe alleate occidentali avanzarono ulteriormente in Germania e incontrarono le truppe sovietiche a Torgau sull’Elba il 25 aprile (l’ultima sfera d’influenza dei tedeschi si stava ora dividendo in due. Il 26 aprile Brema cadde in mano agli inglesi, che si spostarono più a nord-est. In rapida successione presero Lubecca (probabilmente anche per impedire all’Armata Rossa di avanzare fino allo Schleswig-Holstein. Dopo che Eisenhower aveva respinto la richiesta di un armistizio separato con gli Alleati occidentali presso il quartier generale operativo dello SHAEF a Reims, il colonnello generale tedesco Alfred Jodl, precedentemente autorizzato dall’ultimo presidente del Reich Karl Dönitz, firmò la resa totale incondizionata di tutte le truppe tedesche nelle ore del mattino del 6 maggio 1945, che entrò in vigore alle 23:01 ora dell’Europa centrale dell’8 maggio.

Dopo la fine della guerra, nell’ex area operativa nel nord della Francia sono stati aperti molti cimiteri, monumenti e musei per commemorare i caduti, i sopravvissuti e allo stesso modo gli eventi.

Il luogo di sepoltura e commemorazione più noto è il cimitero militare statunitense di Colleville-sur-Mer. Inoltre, in Normandia ci sono molti altri cimiteri e monumenti commemorativi per britannici, canadesi, australiani e neozelandesi, alcuni dei quali sono anche sepolti in siti comuni. Le tombe dei soldati tedeschi sono state riunite nei cimiteri di guerra di La Cambe e di Saint-Désir-de-Lisieux.

Le spiagge dell’operazione sono segnate con i loro nomi in codice sulle mappe e sui cartelli stradali, e molti dei bunker sono ancora in piedi. Molte strade portano il nome delle unità che hanno combattuto nelle vicinanze o dei comandanti, mentre busti, monumenti e in alcuni casi musei sono stati eretti in luoghi come il Ponte di Pegaso.

Uno dei monumenti più famosi è l’ago di roccia di Pointe du Hoc, a circa dieci chilometri a ovest del monumento americano di Omaha Beach. Il suo scopo è quello di commemorare i ranger caduti in quel luogo e di ricordare alle generazioni successive ciò che accadde nel D-Day.

Il Musée de la paix (Museo della Pace) di Caen è stato costruito su iniziativa del consiglio comunale e inaugurato nel 1988. Ci sono molti altri musei sparsi per la Normandia, alcuni dei quali si trovano anche in piccole città.

I resti di uno dei due porti artificiali originali si trovano ancora al largo della costa vicino ad Arromanches. A Sainte-Mère-Église, un manichino da paracadutista sul campanile della chiesa ricorda l’impiego di questa unità. Per quanto riguarda Juno Beach, i canadesi costruirono il Juno Beach Information Centre a Courseulles-sur-Mer, mentre gli americani costruirono il loro “Museo nazionale dello Sbarco” negli Stati Uniti, a New Orleans (oggi chiamato National World War II Museum).

Il 6 giugno di ogni anno, il fumettista statunitense Charles M. Schulz (1922-2000), veterano della Seconda Guerra Mondiale, commemora i suoi commilitoni caduti in Normandia con il suo fumetto I Peanuts.

Alcuni libri sono disponibili in tedesco, in inglese e in altre lingue. I libri pubblicati in tedesco sono elencati esclusivamente sotto la voce “In tedesco”. La letteratura specifica sugli sbarchi sulle spiagge o sulle singole operazioni, ecc. si trova nei rispettivi articoli.

Multilingua

Fonti

  1. Operation Overlord
  2. Operazione Overlord
  3. Rüdiger Bolz: Synchronopse des Zweiten Weltkriegs. ECON Taschenbuch Verlag, Düsseldorf 1983, ISBN 3-612-10005-X, S. 205.
  4. In Frankreich wird sie débarquement (Landung) genannt; invasion, häufiger Begriff in Deutschland, ist der in Frankreich gängige Begriff vor allem für den Einmarsch der Wehrmacht im Juni 1940. Peter Lieb: Konventioneller Krieg oder NS-Weltanschauungskrieg? Kriegführung und Partisanenbekämpfung in Frankreich 1943/44. S. 2 (Fußnote 6). In der Encyclopædia Britannica trägt der entsprechende Artikel die Überschrift Normandy Invasion (Autor John Keegan) – Alternative titles: COSSAC; D-Day, also called Operation Overlord.
  5. Chester Wilmot: Der Kampf um Europa. Büchergilde Gutenberg, Zürich 1955, S. 95.
  6. Shulman meende dat de Wehrmacht meer dan 1 miljoen manschappen heeft ingezet tijdens de Slag om Normandië.
  7. Na de wanhopige missie van Molotov (20 mei 1942) zwichtten de V.S. en de Britten. “Er werd volkomen overeenstemming bereikt over de noodzaak om in 1942 een tweede front in Europa te beginnen”, aldus het officiële communiqué van de Britse regering. Churchill gaf Molotov bij diens vertrek echter een memorandum mee waarin hij schreef geen garanties te kunnen geven of de aanval mogelijk was.
  8. Churchill schreef Stalin: “De chef-stafs zien geen kans om u op korte termijn van nut te zijn; een landing met veel troepen zou slechts een bloedige nederlaag opleveren waar niemand iets aan heeft.”
  9. a b Beevor, 2009, p. 82.
  10. a b c Williams, 1988, p. x.
  11. Beevor, 2009, p. 492.
  12. ^ The Italian Social Republic forces during Operation Overlord were composed of the 4,000 men of the 1ª Divisione Atlantica Fucilieri di Marina. About 100 of them were stationed on the island of Cézembre.[7] Other forces include former prisoners-of-war put in labor and anti-air units.[8]
  13. ^ Around 812,000 were American and 640,000 were British or Canadian [9]
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.