Frederic Edwin Church

Riassunto

Frederic Edwin Church (4 maggio 1826 – 7 aprile 1900) è stato un pittore paesaggista americano nato a Hartford, nel Connecticut. È stato una figura centrale della Scuola del fiume Hudson dei paesaggisti americani, nota soprattutto per la pittura di grandi paesaggi, spesso raffiguranti montagne, cascate e tramonti. I dipinti di Church pongono l’accento sui dettagli realistici, sulla luce drammatica e sulle vedute panoramiche. Ha fatto debuttare alcune delle sue opere più importanti in mostre di dipinti singoli davanti a un pubblico pagante e spesso entusiasta a New York. Nel periodo di massimo splendore, fu uno dei pittori più famosi degli Stati Uniti.

Inizio

Frederic Edwin Church era un discendente diretto di Richard Church, un pioniere puritano inglese che accompagnò Thomas Hooker nel viaggio originale attraverso le terre selvagge dal Massachusetts a quella che sarebbe diventata Hartford, nel Connecticut. Church era figlio di Eliza (1796-1883) e Joseph Church (1793-1876). Frederic aveva due sorelle e nessun fratello superstite. Suo padre ebbe successo negli affari come argentiere e gioielliere e fu direttore di diverse società finanziarie. Il fratello della madre era Adrian Janes, proprietario di una fonderia di ferro che costruì la cupola del Campidoglio degli Stati Uniti. La ricchezza della famiglia permise a Frederic di coltivare il suo interesse per l’arte fin dalla più tenera età. Nel 1844, all’età di 18 anni, Church divenne allievo del paesaggista Thomas Cole a Catskill, New York, dopo che Daniel Wadsworth, un vicino di casa della famiglia e fondatore del Wadsworth Athenaeum, presentò i due. Church studiò con lui per due anni; a quel punto il suo talento era più che evidente. Cole scrisse che Church aveva “il miglior occhio per il disegno del mondo”. Durante il periodo trascorso con Cole, viaggiò per il New England e New York per realizzare schizzi, visitando East Hampton, Long Island, Catskill Mountain House, i Berkshires, New Haven e il Vermont. La sua prima vendita registrata di un dipinto fu nel 1846 al Wadsworth Athenaeum di Hartford per 130 dollari; si trattava di una pastorale raffigurante il viaggio di Hooker nel 1636. Nel 1848 fu eletto il più giovane associato della National Academy of Design e l’anno successivo fu promosso membro effettivo. Tra i suoi studenti figurano Walter Launt Palmer, William James Stillman e Jervis McEntee.

Il Romanticismo si affermò in Gran Bretagna e in Francia all’inizio dell’Ottocento come movimento di contrasto al razionalismo dell’Illuminismo. Gli artisti del periodo romantico spesso raffiguravano la natura in scene idealizzate che rappresentavano la ricchezza e la bellezza della natura, a volte ponendo l’accento sulla sua grande scala. Questa tradizione continua nelle opere di Church, che idealizza una natura ininterrotta, evidenziata dalla sua arte straziantemente dettagliata. L’enfasi sulla natura è incoraggiata da linee orizzontali basse e da una preponderanza di cielo. Church è solito “nascondere” le sue pennellate in modo che la superficie pittorica sia liscia e la “personalità” del pittore apparentemente assente.

Church è il prodotto della seconda generazione della Scuola del fiume Hudson, un movimento di arte paesaggistica americana fondato dal suo maestro Thomas Cole. Sia Cole che Church erano devoti protestanti e le convinzioni di quest’ultimo hanno avuto un ruolo nei suoi dipinti, soprattutto nelle prime tele. I dipinti della Scuola del Fiume Hudson si caratterizzarono per la loro attenzione alle tradizionali ambientazioni pastorali, in particolare alle Catskill Mountains, e per le loro qualità romantiche. Cercavano di catturare il realismo selvaggio di un’America non ancora colonizzata, che stava rapidamente scomparendo, e l’apprezzamento della bellezza naturale. I suoi paesaggi di frontiera americani mostrano “la prospettiva espansionistica e ottimistica degli Stati Uniti a metà del XIX secolo”. Church si differenziava da Cole per i temi dei suoi dipinti: preferiva scene naturali e spesso maestose rispetto alla propensione di Cole per l’allegoria, anche se l’opera di Church è stata sempre più riesaminata in termini di temi e significati.

L’esploratore e scienziato prussiano Alexander von Humboldt ha esercitato una grande influenza su Church. Nel suo Kosmos, Humboldt espone una visione dell’interconnessione tra scienza, mondo naturale e preoccupazioni spirituali. Il Kosmos, che Church possedeva, dedicava un capitolo alla pittura di paesaggio; Humboldt attribuiva un ruolo importante all’artista visivo nel ritrarre “scientificamente” la diversità della natura, soprattutto nel Nuovo Mondo. Quando, negli anni Sessanta del XIX secolo, la teoria dell’evoluzione di Charles Darwin cominciò a rovesciare le idee di unità di Humboldt, gli storici dell’arte hanno esaminato il modo in cui la pittura di Church rispondeva a questo sconvolgimento della sua visione del mondo.

Il critico d’arte inglese John Ruskin fu un’altra importante e grande influenza su Church. Ne I pittori moderni Ruskin sottolinea l’osservazione ravvicinata della natura: “il dovere imperativo del pittore di paesaggi è quello di scendere fino ai dettagli più bassi con un’attenzione illimitata. Ogni classe di roccia, ogni tipo di terra, ogni forma di nuvola, deve essere studiata con la stessa industria e resa con la stessa precisione”. Questa attenzione ai dettagli deve essere combinata con l’interpretazione, le impressioni e l’immaginazione dell’artista per ottenere una grande arte. Mentre i dipinti di Church furono ampiamente elogiati negli anni Cinquanta e Sessanta dell’Ottocento, alcuni critici trovarono i suoi panorami dettagliati privi di immaginazione o di poesia. Nel suo American Painters del 1879, George W. Sheldon scrisse a proposito delle tele di Church: “È appena il caso di… spiegare qual è il loro principale difetto, perché, a questo punto, tale difetto deve essere stato riconosciuto da quasi tutti gli americani intelligenti amanti dell’arte. Consiste nell’elaborazione dei dettagli a scapito dell’unità e della forza del sentimento”. Sono fedeli e belli, ma non sono così ricchi come potrebbero essere nella poesia, nell’aroma dell’arte. Le verità più elevate e spirituali della natura sono la vera casa dell’arte del paesaggio”.

Alcuni dei dipinti di Church si riferiscono e hanno influenzato anche lo stile paesaggistico luminista. L’arte luminista tende a enfatizzare gli orizzonti, a usare una luce non diffusa e a nascondere le pennellate in modo che la presenza del pittore, o la sua “personalità”, sia meno evidente per lo spettatore. Un libro di mostre considera Morning in the Tropics e Twilight in the Wilderness di Church per evidenziare la “meticolosa stesura e gli intensi colori” dello stile, mentre Cotopaxi e The Parthenon “esemplificano lo stile … nella loro struttura panoramica”. Tuttavia, Church non è considerato un artista principalmente luminista.

Church inizia la sua carriera dipingendo le classiche scene della Hudson River School di New York e del New England, ma nel 1850 si stabilisce a New York. Espone le sue opere all’American Art Union, al Boston Art Club e (cosa più impressionante per un giovane artista) alla National Academy of Design. Il suo metodo consisteva nel creare dipinti nel suo studio sulla base di schizzi in natura. Nei primi anni della sua carriera, lo stile di Church ricorda quello del suo maestro, Thomas Cole, e incarna gli stili fondanti della Hudson River School. Con il progredire del suo stile si allontanò dall’approccio di Cole: dipinse con dettagli più elaborati e le sue composizioni divennero più avventurose nel formato, talvolta con drammatici effetti di luce.

Church si guadagnò rapidamente la reputazione di artista-viaggiatore, con i primi viaggi di pittura e schizzi domestici nelle White Mountains, nel Massachusetts occidentale, nelle Catskills, a Hartford, nel Conn, nel Niagara, in Virginia, nel Kentucky e nel Maine. Nel 1853 e nel 1857 compì due viaggi in Sud America, soggiornando prevalentemente a Quito, visitando i vulcani e le città delle odierne Colombia ed Ecuador e attraversando l’istmo di Panama. Il primo viaggio fu compiuto con l’uomo d’affari Cyrus West Field, che finanziò il viaggio sperando di utilizzare i dipinti di Church per attirare investitori nelle sue imprese sudamericane. Church si ispirò all’esplorazione del continente da parte di Alexander von Humboldt all’inizio del 1800; Humboldt aveva sfidato gli artisti a ritrarre la “fisionomia” delle Ande. Dopo la pubblicazione di Personal Narrative of Travels to the Equinoctial Regions of America di Humboldt nel 1852, Church colse al volo l’occasione di viaggiare e studiare sulle orme di Humboldt. Quando Church tornò in Sud America nel 1857 con il pittore Louis Rémy Mignot, aggiunse i suoi schizzi della zona. Dopo entrambi i viaggi, Church realizzò una serie di paesaggi dell’Ecuador e delle Ande, come Le Ande dell’Ecuador (1855), Cayambe (1858), Il cuore delle Ande (1859) e Cotopaxi (1862). Il Cuore delle Ande, il dipinto più famoso di Church, raffigura diversi elementi della topografia combinati in un ritratto idealistico e ampio della natura. Il dipinto era molto grande, ma estremamente dettagliato; ogni specie di pianta e animale è identificabile e numerose zone climatiche appaiono contemporaneamente.

Come aveva già fatto con il Niagara, Church fece debuttare Il cuore delle Ande in una mostra di un solo quadro a New York nel 1859. Migliaia di persone pagarono per vedere il quadro, con l’enorme cornice del pavimento che faceva da finestra sulle Ande. Il pubblico si è seduto su panche per vedere l’opera, a volte usando occhiali da opera per avvicinarsi, e Church ha organizzato strategicamente la stanza per illuminare il dipinto con la luce dei lucernari in alto. L’opera fu un successo immediato. Church la vendette per 10.000 dollari, all’epoca il prezzo più alto mai pagato per un’opera di un artista americano vivente.

L’amicizia di Church con il dottor Isaac Israel Hayes, un importante esploratore artico, stimolò l’interesse dell’artista per le regioni artiche. Nel 1859, Church e il suo buon amico Rev. Louis Legrand Noble si recarono a Terranova e Labrador. Il viaggio fu raccontato nel libro di Noble After Icebergs with a Painter (1861), pubblicato poco prima che il dipinto di Church “The Icebergs” venisse esposto.

Nel 1860, Church era l’artista americano più rinomato. Nel suo periodo di massimo splendore, Church ebbe un successo commerciale e artistico. L’arte di Church era molto redditizia; si dice che alla sua morte, nel 1900, valesse mezzo milione di dollari.

Nel 1861, all’inizio della Guerra Civile, Church fu ispirato a dipingere Our Banner in the Sky da un tramonto caratterizzato dal rosso, dal bianco e dal blu che, secondo lui, era un simbolo del fatto che “i cieli indicavano il loro sostegno agli Stati Uniti riflettendo i colori della nazione nel sole al tramonto”. Ne fu fatta una litografia che fu venduta a beneficio delle famiglie dei soldati dell’Unione.

Nel 1863 è stato eletto Associate Fellow dell’American Academy of Arts and Sciences.

La famiglia, i viaggi successivi e Olana

Nel 1860, Church acquistò una fattoria vicino a Hudson, New York, e sposò Isabel Mortimer Carnes (nata nel 1836, di Dayton, Ohio), che aveva conosciuto durante la mostra newyorkese di The Heart of the Andes. Ben presto i due mettono su famiglia, ma il figlio Herbert, di due anni, e la figlia Emma, di cinque mesi, muoiono entrambi di difterite nel marzo 1865. Pochi mesi dopo, mentre la guerra civile volgeva al termine, Church e la moglie, ancora affranti dal dolore, si recarono in Giamaica insieme a un giovane amico artista. Church disegnò e Isabel fece una collezione di felci giamaicane pressate, di cui esistevano molte varietà spettacolari. Lui e la moglie crearono una nuova famiglia con la nascita di Frederic Joseph nel 1866, seguito da Theodore Winthrop nel 1869, Louis Palmer nel 1870 e Isabel Charlotte (“Downie”) nel 1871.

Alla fine del 1867, Church iniziò il periodo di viaggio più lungo della sua carriera. Quell’autunno si recò in Europa con la sua famiglia, passando per Londra e Parigi in modo abbastanza rapido. Da Marsiglia si recarono ad Alessandria d’Egitto, ma Church non visitò le piramidi, forse temendo di lasciare sola la sua famiglia. Passando per Giaffa, arrivarono a Beirut, dove trascorsero quattro mesi. Alloggiarono presso missionari americani, tra cui David Stuart Dodge. Nel febbraio 1868 Church viaggiò con Dodge fino alla città di Petra, partendo da Gerusalemme a dorso di cammello. Lì disegnò la tomba di Al Khazneh, che divenne il soggetto di una delle sue importanti opere successive, El Khasné, Petra (1874). Nella primavera successiva la famiglia visitò Damasco e Baalbek, quindi navigò nel Mar Egeo con una sosta a Costantinopoli. Tornati nell’Europa meridionale in estate, svernarono a Roma. Quell’anno a Roma c’erano molti artisti americani, e si unirono a diversi artisti

Prima di lasciare l’America per quel viaggio, Church acquistò i 18 acri (7,3 ettari) sulla collina sopra i suoi terreni agricoli di Hudson, che desiderava da tempo per la magnifica vista sul fiume Hudson e sulle Catskill. Nel 1870 iniziò la costruzione di una villa di ispirazione persiana sulla collina, nella quale la famiglia si trasferì nell’estate del 1872. Oggi questa tenuta è conservata come Olana State Historic Site. Richard Morris Hunt fu consultato all’inizio della progettazione della villa di Olana, ma dopo il viaggio dei Church, l’architetto americano di origine inglese Calvert Vaux fu assunto per completare il progetto. Church fu profondamente coinvolto nel processo, completando persino i propri schizzi architettonici per la progettazione. Questo edificio, molto personale ed eclettico, incorporava molte delle idee progettuali acquisite durante i suoi viaggi. In una lettera dell’epoca, scrisse: “Ho fatto circa 1 3

Church aveva avuto un enorme successo come artista. Negli ultimi decenni, la malattia limitò la capacità di Church di dipingere. Nel 1876, Church fu colpito da artrite reumatoide, che rendeva difficile la pittura. Alla fine dipinse con la mano sinistra e continuò a produrre opere, anche se a un ritmo molto più lento. Insegna ancora pittura, come aveva fatto Cole prima di lui. Due allievi furono Walter Launt Palmer, figlio del suo caro amico Erastus Dow Palmer, e Howard Russell Butler. In età avanzata svernò spesso in Messico, dove insegnò a Butler.

Trascorrendo il tempo a Olana e in Messico, Church fu meno esposto alle tendenze di New York. Vi mantenne uno studio fino agli anni Ottanta del XIX secolo, ma di solito lo subaffittava a Martin Johnson Heade. Sua moglie Isabel era malata da anni e morì il 12 maggio 1899 a casa del loro defunto amico e mecenate, William H. Osborn, in Park Avenue a New York. Meno di un anno dopo, il 7 aprile 1900, all’età di 73 anni, anche Church morì a casa della vedova di Osborn. Frederic e Isabel furono sepolti nella tomba di famiglia al cimitero di Spring Grove, Hartford, Connecticut.

Negli ultimi decenni della sua vita la fama di Church andò scemando e alla sua morte, nel 1900, l’interesse per il suo lavoro era scarso. I suoi dipinti erano considerati parte di una scuola “antiquata e screditata”, troppo dedita ai dettagli. La sua reputazione migliorò con una mostra del 1945 dedicata alla Scuola del fiume Hudson all’Art Institute di Chicago, e nello stesso anno il Metropolitan Museum of Art Bulletin rivisitò la ricezione originale di The Heart of the Andes. Nel 1960 lo storico dell’arte David C. Huntington completò una dissertazione su Church che esplorava le sue influenze e il suo ambiente. Nel 1966 scrisse una monografia su Church e organizzò la prima mostra dedicata a Church dopo la sua morte, per la National Collection of Fine Arts. Huntington riconobbe la proprietà di Church come la sua più grande opera d’arte e guidò gli sforzi per preservare Olana quando la proprietà, che era stata conservata in gran parte come Church l’aveva creata dalle generazioni successive della famiglia, era minacciata di distruzione. Ha guidato una campagna di due anni per salvare l’Olana di Frederic Church, che ha portato a un partenariato pubblico-privato che ha creato l’Olana State Historic Site.

L’eredità di Church si riaccese; i musei americani cominciarono ad acquistare le sue opere e nel 1979 The Icebergs di Church fu venduto per 2,5 milioni di dollari, all’epoca la terza asta più alta per un’opera d’arte. L’anno successivo la National Gallery of Art organizzò una grande mostra, American Light: The Luminist Movement, 1825-1875, che posizionò Church come il principale pittore americano del suo tempo.

I dipinti di Church, più sicuri e su scala più grande di quelli dei suoi contemporanei, catturano in modo unico lo spirito di un popolo americano ottimista che associava il paesaggio del Nuovo Mondo al destino manifesto. La storica dell’arte Barbara Novak ha scritto che Church era “un paradigma dell’artista che diventa la voce pubblica di una cultura, riassumendone le convinzioni, incarnandone le idee e confermandone i presupposti”.

L’Olana State Historic Site è ora di proprietà e gestito dall’Office of Parks, Recreation and Historic Preservation dello Stato di New York, Taconic Region, mentre il lavoro curatoriale, i servizi ai visitatori e le relazioni esterne sono gestiti da The Olana Partnership, un’organizzazione privata senza scopo di lucro. Nel 1999, poco prima del centenario della morte di Church, The Olana Partnership ha istituito il Frederic Church Award per onorare individui e organizzazioni che danno contributi straordinari all’arte e alla cultura americana.

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Fonti

  1. Frederic Edwin Church
  2. Frederic Edwin Church
  3. ^ Howat, 3
  4. ^ Kelly (1988), 2
  5. ^ a b Kelly (1989), 158–159
  6. Nils Büttner: Landscape Painting. A History. Abbeville Press Publishers, New York 2006, ISBN 0-7892-0902-0, S. 283–285.
  7. nationalacademy.org: Past Academicians “C” (Memento des Originals vom 20. März 2016 im Internet Archive)  Info: Der Archivlink wurde automatisch eingesetzt und noch nicht geprüft. Bitte prüfe Original- und Archivlink gemäß Anleitung und entferne dann diesen [email protected]@2Vorlage:Webachiv/IABot/www.nationalacademy.org (abgerufen am 24. März 2015)
  8. a et b (en) Kevin J. Avery, « Frederic Edwin Church (1826–1900) », sur The Metropolitan Museum of Art, août 2009 (consulté le 5 août 2021).
  9. ^ Büttner, Nils, Landscape Painting: A History, trans. Russell Stockman, New York, Abbeville Press Publishers, 2006, pp. 283–285, ISBN 0-7892-0902-0.
  10. ^ a b c Stephen Jay Gould, «L’arte incontra la scienza in The Heart of the Andes». In : I Have Landed, edizione italiana a cura di Telmo Pievani, traduzione di Isabella C. Blum, Torino : Codice edizioni (edizione speciale per Le Scienze), 2009, pp. 76-98
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