Élisabeth Vigée Le Brun

Riassunto

Élisabeth Vigée Le Brun, nota anche come Élisabeth Vigée, Élisabeth Le Brun o Élisabeth Lebrun, nata Élisabeth Louise Vigée il 16 aprile 1755 a Parigi e morta nella stessa città il 30 marzo 1842, è stata una pittrice francese, considerata una grande ritrattista del suo tempo.

È stato paragonato a Quentin de La Tour o a Jean-Baptiste Greuze.

La sua arte e la sua eccezionale carriera la rendono una testimone privilegiata degli sconvolgimenti della fine del XVIII secolo, della Rivoluzione francese e della Restaurazione. Fervente realista, fu successivamente pittrice della corte francese, di Maria Antonietta e Luigi XVI, del Regno di Napoli, della corte dell’Imperatore di Vienna, dell’Imperatore di Russia e della Restaurazione. È noto anche per diversi autoritratti, tra cui due con la figlia.

L’infanzia

I suoi genitori, Louis Vigée, pastellista e membro dell’Académie de Saint-Luc, e Jeanne Maissin, contadina, si sposarono nel 1750. Élisabeth-Louise nacque nel 1755; un fratello minore, Étienne Vigée, che sarebbe diventato un drammaturgo di successo, nacque due anni dopo.

Nata in rue Coquillière a Parigi, Élisabeth fu battezzata nella chiesa di Saint-Eustache a Parigi e poi affidata a una nutrice. Nella borghesia e nell’aristocrazia non era ancora consuetudine allevare i figli da soli, quindi il bambino veniva affidato a contadini nelle vicinanze di Épernon.

Il padre venne a cercarla sei anni dopo e la riportò a Parigi, nell’appartamento di famiglia in rue de Cléry.

Elisabetta Luisa entrò nella scuola del Convento della Trinità, in rue de Charonne nel Faubourg Saint-Antoine, come convittrice per ricevere la migliore educazione possibile. Fin da questa età, il suo precoce talento per il disegno si esprime nei suoi quaderni e sui muri della sua scuola.

In questo periodo Louis Vigée rimase un giorno estasiato quando vide un disegno della figlia prodigio, un disegno di un uomo barbuto. Poi le profetizzò che sarebbe diventata una pittrice.

Nel 1766, Elisabetta Luisa lasciò il convento e andò a vivere con i suoi genitori.

Suo padre morì accidentalmente di setticemia dopo aver ingerito una lisca di pesce il 9 maggio 1767. Elisabeth-Louise, che aveva solo dodici anni, ha impiegato molto tempo per superare il lutto e poi ha deciso di dedicarsi alle sue passioni: la pittura, il disegno e i pastelli.

La madre si risposò il 26 dicembre 1767 con un gioielliere ricco ma avaro, Jacques-François Le Sèvre (il rapporto di Elisabetta-Luisa con il patrigno fu difficile.

Formazione

Il primo insegnante di Elisabetta fu suo padre, Louis Vigée. Dopo la sua morte, fu un altro pittore, Gabriel-François Doyen, migliore amico della famiglia e famoso ai suoi tempi come pittore di storia, a incoraggiarla a perseverare nella pittura a pastello e a olio, un consiglio che lei seguì.

Fu certamente su consiglio di Doyen che nel 1769 Elisabetta Vigée si recò dal pittore Gabriel Briard, un conoscente di quest’ultimo (che aveva avuto lo stesso maestro, Carl van Loo). Briard era membro dell’Accademia Reale di Pittura e dava volentieri lezioni, anche se non era ancora professore. Era un pittore mediocre, ma soprattutto aveva fama di buon disegnatore e aveva anche uno studio al Louvre; Elisabetta fece rapidi progressi e cominciava già a farsi un nome.

È al Louvre che incontra Joseph Vernet, un artista famoso in tutta Europa. Era uno dei pittori più richiesti di Parigi e i suoi consigli erano autorevoli, e non avrebbe mancato di darli a lei.

“Seguivo costantemente i suoi consigli, perché non ho mai avuto un maestro in quanto tale”, scrive nelle sue memorie.

In ogni caso, Vernet, che si dedicò alla formazione di “Mlle Vigée”, e Jean-Baptiste Greuze la notarono e la consigliarono.

La ragazza dipinse numerose copie dei maestri. Ammira i capolavori del Palazzo del Lussemburgo; inoltre, la fama di questi pittori le apre tutte le porte delle collezioni d’arte private principesche e aristocratiche di Parigi, dove può studiare i grandi maestri con calma, copiare le teste di Rembrandt, Van Dyck o Greuze, studiare i semitoni così come le degradazioni sulle parti salienti di una testa. Scrive:

“Potrei essere paragonato a un’ape, tanta era la conoscenza raccolta…”.

Per tutta la vita, questo bisogno di imparare non la abbandonerà, perché ha capito che un dono va lavorato. Le vengono già commissionati dei ritratti e inizia a guadagnarsi da vivere.

Dipinge il suo primo quadro riconosciuto nel 1770, un ritratto della madre (Madame Le Sèvre, nata Jeanne Maissin, collezione privata). Con poche speranze, alla sua età, di entrare nell’Accademia Reale di Pittura e Scultura, un’istituzione prestigiosa ma conservatrice, presentò alcuni dei suoi dipinti all’Accademia di Saint-Luc, di cui divenne ufficialmente membro il 25 ottobre 1774.

Una carriera folgorante

Nel 1770, il delfino Luigi Augusto, futuro Luigi XVI, nipote del re Luigi XV, sposò a Versailles Maria Antonietta d’Austria, figlia dell’imperatrice Maria Teresa.

Nello stesso periodo, la famiglia Le Sèvre-Vigée si trasferisce nell’Hôtel de Lubert in rue Saint-Honoré, di fronte al Palais-Royal. Louise-Élisabeth Vigée inizia a dipingere ritratti su commissione, ma il suocero monopolizza le sue entrate. Aveva preso l’abitudine di fare un elenco dei ritratti che aveva dipinto durante l’anno. Nel 1773 dipinse ventisette ritratti. Inizia a dipingere molti autoritratti.

Fu membro dell’Académie de Saint-Luc dal 1774. Nel 1775 offrì due ritratti alla Royal Academy; come ricompensa, ricevette una lettera firmata da d’Alembert che la informava di essere stata ammessa alle sedute pubbliche dell’Accademia.

Quando il suocero si ritirò dagli affari nel 1775, la famiglia si trasferì all’Hôtel Lubert in rue de Cléry, il cui inquilino principale era Jean-Baptiste-Pierre Lebrun, che lavorava come commerciante e restauratore di dipinti, antiquario e pittore. Era uno specialista della pittura olandese, di cui ha pubblicato i cataloghi. Visita con grande interesse la galleria di Lebrun e perfeziona la sua conoscenza pittorica. Lebrun divenne il suo agente e si occupò dei suoi affari. Già sposato una volta in Olanda, le chiede di sposarlo. Libertino e giocatore d’azzardo, aveva una cattiva reputazione e il giovane artista fu formalmente sconsigliato di sposarsi. Tuttavia, volendo sfuggire alla famiglia, lo sposò l’11 gennaio 1776 nella chiesa di Saint-Eustache, in un contesto intimo, con la dispensa di due bandi. Élisabeth Vigée divenne Élisabeth Vigée Le Brun.

Nello stesso anno ricevette il primo incarico dalla corte del conte di Provenza, fratello del re, e poi, il 30 novembre 1776, Elisabeth Vigée Le Brun fu ammessa a lavorare per la corte di Luigi XVI.

Nel 1778 divenne la pittrice ufficiale della regina e fu quindi chiamata a dipingere il primo ritratto in vita della regina Maria Antonietta.

In questo periodo dipinse anche il ritratto di Antoine-Jean Gros bambino di sette anni, aprì un’accademia e insegnò.

La sua villa privata divenne un luogo alla moda, Elisabeth Vigée Le Brun ebbe un periodo di successo e il marito aprì una sala d’aste in cui vendeva oggetti d’antiquariato e dipinti di Greuze, Fragonard, ecc. Vendette i suoi ritratti per 12.000 franchi, ricevendo 6 franchi, mentre il marito intascava il resto, come lei stessa racconta nelle sue Memorie: “Avevo un atteggiamento così spensierato nei confronti del denaro, non avevo paura di prenderlo. Vendette i suoi ritratti per 12.000 franchi, di cui ne ricevette solo 6, mentre il resto lo intascò il marito, come racconta nei suoi Ricordi: “Ero così spensierata con il denaro che quasi non ne conoscevo il valore.

Il 12 febbraio 1780, Elisabeth Vigée Le Brun diede alla luce la figlia Jeanne-Julie-Louise. Continuò a dipingere durante le prime contrazioni e, si dice, non lasciò quasi mai i pennelli durante il parto. Sua figlia Julie è stata il soggetto di molti ritratti. Una seconda gravidanza, qualche anno dopo, ha dato alla luce un bambino che è morto in tenera età.

Nel 1781 si recò a Bruxelles con il marito per partecipare e acquistare alla vendita della collezione del defunto governatore Charles-Alexandre de Lorraine; lì conobbe il principe de Ligne.

Ispirandosi a Rubens, che ammirava, dipinse l’Autoritratto con cappello di paglia nel 1782 (Londra, National Gallery). I suoi ritratti di donne attirarono la simpatia della duchessa di Chartres, una principessa del sangue, che la presentò alla regina, sua esatta contemporanea, che la nominò sua pittrice ufficiale e preferita nel 1778. Ha moltiplicato gli originali e le copie. Alcuni dipinti rimasero di proprietà del re, altri furono offerti a parenti, ambasciatori e corti straniere.

Pur non riuscendo a farsi ammettere, il 31 maggio 1783 viene ammessa all’Accademia Reale di Pittura e Scultura, contemporaneamente alla concorrente Adélaïde Labille-Guiard e contro la volontà di Jean-Baptiste Marie Pierre, primo pittore del re. Il suo sesso e la professione di mercante di quadri del marito erano comunque forti ostacoli al suo ingresso, ma l’intervento protettivo di Maria Antonietta le permise di ottenere questo privilegio da Luigi XVI.

Vigée Le Brun ha presentato un quadro di rappresentanza (anche se non le era stato richiesto), La Paix ramenant l’Abondance (La pace che riporta l’abbondanza), dipinto nel 1783 (Parigi, Museo del Louvre), per essere ammessa come pittrice di storia. Con l’appoggio della regina, si permise l’impertinenza di mostrare un seno scoperto, mentre i nudi accademici erano riservati agli uomini. È stata accettata senza che fosse specificata alcuna categoria.

Nel settembre dello stesso anno partecipò per la prima volta al Salon e presentò Maria Antonietta, detta “à la Rose”: inizialmente ebbe l’ardire di presentare la regina con un abito di garza, una mussola di cotone generalmente utilizzata per la biancheria del corpo o per la decorazione di interni, ma la critica si scandalizzò per il fatto che la regina fosse dipinta in camicia, tanto che dopo pochi giorni Vigée Le Brun dovette ritirarlo e sostituirlo con un ritratto identico ma con un abito più convenzionale. Da quel momento in poi, i prezzi dei suoi dipinti salirono alle stelle.

Il 19 ottobre 1785, il fratello minore Étienne sposò Suzanne Rivière, il cui fratello era stato compagno di Élisabeth Vigée Le Brun in esilio tra il 1792 e il 1801. Realizza il ritratto del ministro delle Finanze Charles Alexandre de Calonne, per il quale viene pagata 800.000 franchi.

Essendo una delle intime della Corte, era, come il Re e la Regina, oggetto di critiche e calunnie. Voci più o meno fondate accusavano Vigée Le Brun di avere una relazione con il ministro Calonne, ma anche con il conte de Vaudreuil (di cui furono pubblicate le Corrispondenze con lei) e con il pittore Ménageot.

Ritrattistica del XVIII secolo

Prima del 1789, l’opera di Élisabeth Vigée Le Brun consisteva in ritratti, un genere di moda nella seconda metà del XVIII secolo, per i clienti ricchi e aristocratici che costituivano la sua clientela. Secondo la sua biografa Geneviève Haroche-Bouzinac, Vigée Le Brun era “una bella donna, dai modi piacevoli e dalla conversazione allegra, suonava uno strumento, era una buona attrice, aveva doti sociali che le facilitarono l’inserimento nei circoli sociali e un grande talento come ritrattista che possedeva l’arte di adulare i suoi modelli…”. Per Marc Fumaroli, la ritrattistica di Vigée Le Brun è un’estensione dell’arte della conversazione in salotto, dove le persone si presentano nella loro luce migliore, ascoltano e socializzano in un mondo femminile lontano dal rumore del mondo. I dipinti di Vigée Le Brun sono uno dei vertici dell’arte della pittura “al naturale”.

Ha scritto un breve testo, Consigli per dipingere ritratti, per sua nipote.

Tra i suoi ritratti femminili si ricordano quelli di Maria Antonietta (Catherine Noël Worlee (la futura principessa di Talleyrand), dipinto nel 1783 ed esposto al Salon de Peinture de Paris dello stesso anno; della sorella di Luigi XVI, Madame Elisabeth; della moglie del conte di Artois; di due amiche della regina, la principessa di Lamballe e la contessa di Polignac. Nel 1786 dipinse (contemporaneamente?) il suo primo autoritratto con la figlia (vedi sotto) e il ritratto di Maria Antonietta e dei suoi figli. Entrambi i dipinti furono esposti al Salon di Parigi dello stesso anno e fu l’autoritratto con la figlia ad essere acclamato dal pubblico.

Nel 1788 dipinse quello che considerava il suo capolavoro: Il ritratto del pittore Hubert Robert.

All’apice della sua fama, nella sua dimora parigina di rue de Cléry, dove ospitava l’alta società una volta alla settimana, diede una “cena greca”, che divenne la parola d’ordine per l’ostentazione e per la quale si sospettò che avesse speso una fortuna.

A Parigi circolano lettere e libelli che provano la sua relazione con Calonne. Fu accusato di avere rivestimenti d’oro, di accendere il fuoco con banconote, di bruciare legna d’aloe nel camino, e il costo della cena di 20.000 franchi fu denunciato al re Luigi XVI, che si infuriò con l’artista.

La rivoluzione

Nell’estate del 1789, Elisabeth Vigée Le Brun si trovava a Louveciennes a casa della contessa du Barry, l’ultima amante di Luigi XV, di cui aveva iniziato il ritratto, quando le due donne sentirono il tuono dei cannoni a Parigi. Si dice che l’ex favorito abbia esclamato: “Se Luigi XV fosse vivo, sicuramente tutto questo non sarebbe stato così”.

La sua villa privata viene saccheggiata, i sans-culottes versano zolfo nelle sue cantine e cercano di darle fuoco. Si rifugiò presso l’architetto Alexandre-Théodore Brongniart.

Nella notte tra il 5 e il 6 ottobre 1789, quando la famiglia reale fu riportata a forza a Parigi, Elisabetta lasciò la capitale con la figlia Julie, la sua governante e cento luigi, lasciandosi dietro il marito, che la incoraggiò a fuggire, i suoi quadri e il milione di franchi che aveva guadagnato dal marito, portando con sé solo 20 franchi, come scrisse nelle sue Memorie

Sulla fine dell’Ancien Régime ha poi detto: “Le donne regnavano allora, la Rivoluzione le ha spodestate.

Parte da Parigi per Lione, travestita da operaio, poi attraversa il Mont Cenis fino alla Savoia (allora possedimento del Regno di Sardegna), dove viene riconosciuta da un postino che le offre un mulo:

Esilio

Arriva a Roma nel novembre 1789. Nel 1790 viene accolta alla Galleria degli Uffizi con il suo Autoritratto, che riscuote un grande successo. Ha inviato opere a Parigi per il Salon. L’artista compie il suo Grand Tour e vive tra Firenze, Roma, dove incontra Ménageot, e Napoli con Talleyrand e Lady Hamilton, poi Vivant Denon, primo direttore del Louvre, a Venezia. Voleva tornare in Francia, ma nel 1792 fu inserita nella lista degli emigranti e perse così i suoi diritti civili. Ha lasciato un autoritratto all’Accademia di San Luca: Autoritratto – Autoritratto. 1790. Olio su tela, cm. 42 x 59. Inv. 0342. Il 14 febbraio 1792 lasciò Roma per Venezia. Mentre l’Armata del Sud tornava in Savoia e in Piemonte, lei si recò a Vienna, in Austria, da dove non pensava di andarsene e dove, come ex pittrice della regina Maria Antonietta, godeva della protezione della famiglia imperiale.

A Parigi, Jean-Baptiste Pierre Lebrun vendette la sua intera attività nel 1791 per evitare la bancarotta, quando il mercato dell’arte era crollato e aveva perso metà del suo valore. Vicino a Jacques-Louis David, nel 1793 chiese, senza successo, che il nome della moglie fosse rimosso dall’elenco degli emigranti. Ha pubblicato un opuscolo: Précis Historique de la Citoyenne Lebrun. Come il cognato Étienne, Jean-Baptiste-Pierre viene imprigionato per alcuni mesi.

Adducendo l’abbandono della moglie, Jean-Baptiste-Pierre chiese e ottenne il divorzio nel 1794 per tutelarsi e preservare i loro beni. Contemporaneamente, valutò le collezioni sequestrate dalla Rivoluzione all’aristocrazia, per le quali redasse inventari e pubblicò Observations sur le Muséum National, prefigurando le collezioni e l’organizzazione del Museo del Louvre, di cui divenne commissario esperto. In seguito, in qualità di deputato alla Commissione delle Arti, Anno III (1795), pubblicò Essai sur les moyens d’encourager la peinture, la sculpture, l’architecture et la gravure. Così il dipinto di maternità di Madame Vigée Le Brun e sua figlia (1789 circa), commissionato dal conte d’Angivillier, direttore degli Edifici del Re, e sequestrato da Le Brun, entrò a far parte delle collezioni del Louvre.

Per quanto riguarda Elisabeth-Louise, viaggia per l’Europa in modo trionfale.

In Russia (1795-1801)

Su invito dell’ambasciatore russo, Elisabeth Vigée Le Brun si recò in Russia, paese che considerava la sua seconda patria. Nel 1795 è a San Pietroburgo, dove rimane per diversi anni grazie alle commissioni dell’alta società russa e al sostegno di Gabriel-François Doyen, vicino all’imperatrice e a suo figlio. In particolare, nel 1801 soggiornò presso la contessa Saltykoff.

Invitata dalle grandi corti d’Europa e dovendo mantenersi, dipinge costantemente.

Si rifiuta di leggere il telegiornale perché viene a sapere dell’esecuzione dei suoi amici ghigliottinati durante il Terrore. Tra l’altro, viene a sapere della morte del suo amante Doyen, cugino di Gabriel-François, nato nel 1759 a Versailles, che fu cuoco di Maria Antonietta per dieci anni.

Nel 1799, una petizione di duecentocinquantacinque artisti, scrittori e scienziati chiese al Direttorio di rimuovere il suo nome dalla lista degli emigranti.

Nel 1800, il suo ritorno fu precipitato dalla morte della madre a Neuilly e dal matrimonio, da lei non approvato, della figlia Julie con Gaëtan Bertrand Nigris, direttore dei teatri imperiali di San Pietroburgo. È uno strazio per lei. Delusa dal marito, aveva basato tutto il suo universo emotivo sulla figlia. Le due donne non si sono mai riconciliate completamente.

Dopo un breve soggiorno a Mosca nel 1801 e poi in Germania, poté tornare a Parigi in tutta sicurezza, poiché era stata cancellata dalla lista degli emigranti nel 1800. Fu accolta a Parigi il 18 gennaio 1802, dove si riunì al marito, con il quale visse sotto lo stesso tetto.

Tra Parigi e Londra e la Svizzera (1802 -1809)

Sebbene il ritorno di Elisabetta sia stato accolto con favore dalla stampa, ha avuto difficoltà a trovare il suo posto nella nuova società nata dalla Rivoluzione e dall’Impero.

“Non cercherò di dipingere ciò che mi accadde quando toccai questa terra di Francia che avevo lasciato dodici anni prima: il dolore, la paura, la gioia che mi agitavano a turno. Piangevo per gli amici che avevo perso sul patibolo; ma stavo per rivedere quelli che erano rimasti. Ma quello che mi dispiaceva ancora di più era vedere ancora scritto sui muri: libertà, fraternità o morte…”.

Qualche mese dopo lasciò la Francia per l’Inghilterra, dove si stabilì a Londra per tre anni. Lì incontrò Lord Byron, il pittore Benjamin West, ritrovò Lady Hamilton, l’amante dell’ammiraglio Nelson che aveva conosciuto a Napoli, e ammirò i dipinti di Joshua Reynolds.

Visse con la corte di Luigi XVIII e il conte di Artois in esilio tra Londra, Bath e Dover.

Dopo un soggiorno in Olanda, nel luglio 1805 tornò a Parigi e dalla figlia Julie, che aveva lasciato la Russia nel 1804. Nel 1805 le fu commissionato il ritratto di Carolina Murat, moglie del generale Murat, una delle sorelle di Napoleone divenuta regina di Napoli, e la cosa non andò giù: “Ho dipinto vere principesse che non mi hanno mai tormentato e non mi hanno fatto aspettare”, disse l’artista cinquantenne a questa giovane e rampante regina.

Il 14 gennaio 1807 riacquista la villa parigina e la casa d’aste del marito indebitato. Ma di fronte al potere imperiale, Vigée Le Brun lasciò la Francia per la Svizzera, dove incontrò Madame de Staël nel 1807.

Il ritorno in Francia

Nel 1809, Elisabeth Vigée Le Brun tornò in Francia e si stabilì a Louveciennes, in una casa di campagna accanto al castello appartenuto alla contessa du Barry (ghigliottinata nel 1793), di cui aveva dipinto tre ritratti prima della Rivoluzione. Visse tra Louveciennes e Parigi, dove tenne salotti e incontrò artisti famosi. Il marito, da cui aveva divorziato, morì nel 1813.

Nel 1814 si rallegrò del ritorno di Luigi XVIII, “il monarca giusto per i tempi”, scrisse nelle sue memorie. Dopo il 1815 e la Restaurazione, i suoi dipinti, in particolare i ritratti di Maria Antonietta, furono restaurati e riaffissi al Louvre, a Fontainebleau e a Versailles.

La figlia morì in povertà nel 1819 e il fratello, Étienne Vigée, nel 1820. Compie un ultimo viaggio a Bordeaux, durante il quale realizza numerosi disegni di rovine. Dipinge ancora alcuni tramonti, studi del cielo o delle montagne, tra cui la valle di Chamonix a pastello (Le Mont blanc, L’Aiguille du Goûter, museo di Grenoble).

A Louveciennes, dove viveva per otto mesi all’anno, mentre il resto dell’inverno era a Parigi, riceveva la domenica amici e artisti, tra cui l’amico pittore Antoine-Jean Gros, che conosceva dal 1778 e di cui fu profondamente colpita dal suicidio nel 1835.

Nel 1829 scrisse una breve autobiografia che inviò alla principessa Nathalie Kourakine e redasse il suo testamento. Nel 1835 pubblicò i suoi Souvenir con l’aiuto delle nipoti Caroline Rivière, venuta a vivere con lei, ed Eugénie Tripier Le Franc, ritrattista e sua ultima allieva. Fu quest’ultima a scrivere di suo pugno parte delle memorie della pittrice, da cui i dubbi espressi da alcuni storici sulla loro autenticità.

Alla fine della sua vita, l’artista fu colpito da ictus e perse la vista.

Morì a Parigi nella sua casa di rue Saint-Lazare il 30 marzo 1842 e fu sepolta nel cimitero parrocchiale di Louveciennes. Sulla lapide, privata della grata che la circondava, si trova la stele di marmo bianco con l’epitaffio “Ici, enfin, je repose…”, decorata con un medaglione che rappresenta una tavolozza su un piedistallo e sormontata da una croce. La sua tomba fu trasferita nel 1880 nel Cimitero degli Archi di Louveciennes, quando il vecchio cimitero fu dismesso.

La maggior parte del suo lavoro, 660 dipinti su 900, consiste in ritratti. Nonostante il “divieto” ufficioso per le donne artiste, dipinse alcuni quadri a tema mitologico, tra cui il dipinto La Paix ramenant l’Abondance del 1780, che fu la sua opera di ricevimento alla Royal Academy of Painting and Sculpture e che, nell’ambito della controversia sull’ammissione o meno dell’artista, era stato duramente criticato dai membri dell’Accademia per il suo disegno povero e la mancanza di idealizzazione. In effetti, privilegiava il colore rispetto al disegno, considerato meno “maschile” (si veda il commento alla mostra retrospettiva al Grand Palais inaugurata il 23 settembre 2015: il libretto è consultabile su internet). Presentò altri dipinti a tema mitologico ai saloni del 1783 e del 1785, e in seguito eseguì ritratti con attributi mitologici. Sembra che abbia rinunciato a questo genere per motivi economici. Utilizzava principalmente l’olio, usando il pastello per i paesaggi o gli schizzi. I suoi paesaggi a olio, di cui si conosce la produzione, sono andati perduti, ma sono noti i paesaggi a pastello (si vedano le aste Artcutial su internet, l’ultima vendita pubblicata nel 2020). Si è ispirata agli antichi maestri. Così lo stile del Ritratto di donna di Peter Paul Rubens (1622-1625, Londra, National Gallery) si ritrova in diversi suoi dipinti, tra cui l’Autoritratto con cappello di paglia (1782-1783, Londra, National Gallery) o la Gabrielle Yolande Claude Martine de Polastron, duchessa di Polignac (1782, Musée National des Châteaux de Versailles et de Trianon). L’influenza di Raffaello e della sua Madonna della seggiola (1513-1514, Firenze, Palazzo Pitti) è visibile anche nel suo Autoritratto con la figlia Julie (1789, Parigi, Musée du Louvre). Élisabeth Vigée Le Brun dipinse una cinquantina di autoritratti, facendo di se stessa il suo soggetto preferito.

Un altro dei suoi temi preferiti è la rappresentazione del bambino, sia come soggetto isolato che in compagnia della madre, cercando di dipingere la “tenerezza materna”, soprannome dato al suo primo autoritratto con la figlia (Autoritratto di Madame Le Brun con la figlia Julie in grembo, 1786, Parigi, Musée du Louvre). La stessa tenerezza e lo stesso amore materno, la stessa vicinanza tra madre e figlia, si ritrovano nel secondo autoritratto con la figlia.

La sua opera sviluppa un primo stile prima del 1789 e un secondo dopo questa data. La prima parte della sua opera è composta da ritratti femminili nello stile “au naturel” tipico del rococò. Ha progressivamente prediletto tessuti semplici, fluenti e non imbottiti, e capelli non incipriati e lasciati al naturale. La seconda parte è più severa, lo stile è cambiato nei ritratti, ma anche nei paesaggi che vi compaiono (circa 200). La sua tavolozza diventa più scura rispetto alla gioia virtuosa dell’opera pre-rivoluzionaria. Sebbene il suo lavoro durante l’Ancien Régime sia stato molto commentato, apprezzato o criticato, la seconda parte, dal 1789 al 1842, è poco conosciuta. Per la sua biografa Nancy Heller in Women Artists: An Illustrated History, i migliori ritratti di Vigée Le Brun sono tanto una vibrante evocazione di personalità quanto l’espressione di un’arte di vivere che stava scomparendo, anche mentre lei dipingeva.

La prima mostra retrospettiva del suo lavoro in Francia si è tenuta a Parigi al Grand Palais nel 2015.

Elisabeth Vigée Le Brun era famosa durante la sua vita, ma il suo lavoro associato all’Ancien Regime, e in particolare alla regina Maria Antonietta, è stato sottovalutato fino al XXI secolo. Se nel 1845 compariva ancora nella Biografia universale di tutti gli uomini famosi che si erano distinti per i loro scritti, le loro azioni, i loro talenti, le loro virtù o i loro crimini come moglie di Jean-Baptiste Le Brun, nel 1970, nell’effervescenza dell’epoca, le sue opinioni monarchiche furono violentemente respinte e il suo nome non compare più nel Grand Larousse illustré.

Il suo autoritratto con la figlia Julie, appeso al Louvre, è considerato sdolcinato. La critica più dura alla concezione della maternità (e della pittura) di Vigée Le Brun è stata fatta da Simone de Beauvoir in Le Deuxième Sexe del 1949, che scrive: “Invece di darsi generosamente al lavoro che intraprende, la donna lo considera un mero ornamento della sua vita; il libro e il quadro non sono che un intermediario inessenziale, che le permette di esibire questa realtà essenziale: la propria persona. E così è la sua persona il soggetto principale – a volte l’unico – che la interessa: Mme Vigée-Lebrun non si stanca mai di fissare la sua sorridente maternità sulle sue tele.

Alla fine del XX secolo, l’opera di Élisabeth Vigée Le Brun è stata molto commentata e studiata dalle femministe americane in un’analisi della politica culturale delle arti attraverso gli interrogativi posti dalla sua eccezionale carriera, il parallelismo tra il suo rapporto con Maria Antonietta e quello con Apelle e Alessandro Magno, l’affermazione della sua reputazione, i rapporti con i coetanei maschi, la società cortigiana che costituiva la base della sua clientela regale, il suo atteggiamento nei confronti della Rivoluzione, e poi il divieto per le donne di studiare alle Beaux-Arts da parte della Costituente, il suo narcisismo e la maternità come identità femminile, estendendo l’osservazione di Simone de Beauvoir.

Lo storico inglese Colin Jones considera il primo autoritratto della pittrice Elisabeth Vigée Le Brun con la figlia (1786) come il primo vero sorriso nell’arte occidentale in cui sono visibili i denti. Quando fu presentato, fu considerato scandaloso. In effetti, fin dall’antichità esistono rappresentazioni di bocche con denti, ma riguardano personaggi con connotazioni negative, come la gente comune o soggetti che non controllano le proprie emozioni (paura, rabbia, estasi, ecc.), come ad esempio nelle tele fiamminghe del XVII secolo con ubriaconi o bambini, come ne Il mercante di gamberi di William Hogarth. Raramente gli artisti realizzano autoritratti di se stessi in cui li si vede sorridere con i denti (Rembrandt, Antoine Watteau, Georges de La Tour), ma Colin Jones lo vede come un omaggio a Democrito, dove la risata rabbiosa riecheggia la follia del mondo (come nel dipinto di Antoine Coypel che raffigura l’antico filosofo). Va anche detto che la scarsa igiene del tempo rovina i denti e spesso li fa perdere prima dei 40 anni: tenere la bocca chiusa e controllare il sorriso è quindi una necessità pratica. Tuttavia, sotto la guida di Pierre Fauchard, l’odontoiatria progredì nel XVIII secolo. Il dipinto di Vigée Le Brun è scioccante perché trasgredisce le convenzioni sociali del suo tempo, che richiedevano il controllo del proprio corpo, di cui l’arte era solo un riflesso. In seguito, la democratizzazione della medicina e la possibilità di mantenere i denti sani e bianchi hanno permesso di mostrare il sorriso.

La prima retrospettiva del suo lavoro in Francia si terrà da settembre 2015 all’11 gennaio 2016 al Grand Palais di Parigi. Accompagnata da film e documentari, la pittrice di Maria Antonietta appare in tutta la sua complessità.

Collegamenti esterni

Fonti

  1. Élisabeth Vigée Le Brun
  2. Élisabeth Vigée Le Brun
  3. « Élisabeth Louise Vigée Le Brun 1755-1842 », sur Grandpalais.fr (consulté le 7 juin 2020).
  4. a et b Joseph Baillio, Louise-Élisabeth Vigée-Lebrun, Élisabeth Louise Vigée Le Brun 1755-1842, Kimbell Art Museum, 1982, p. 12.
  5. Actuellement dans le 1er arrondissement.
  6. ^ a b c d e f Baillio, Joseph; Salmon, Xavier, eds. (2015). Élisabeth Louise Vigée Le Brun. Paris: Éditions de la Réunion des musées nationaux—Grand Palais.
  7. Katalog der ausgestellten Werke im Salon du Louvre 1789, S. 19 (Digitalisat).
  8. ^ Augusta Ghidiglia, Arturo Carlo Quintavalle, La Galleria Nazionale di Parma, S.P.A. Poligrafici Il Resto del Carlino, Bologna, 1956, p. 99.
  9. ^ Ritratto della figlia, su complessopilotta.it.
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