Glaciación Würm (Edad de Hielo)

Resumen

El Último Periodo Glacial (PG) se produjo desde el final del Eemio hasta el final del Younger Dryas, abarcando el periodo comprendido entre hace 115.000 y 11.700 años. El LGP forma parte de una secuencia más amplia de periodos glaciares e interglaciares conocida como la glaciación del Cuaternario, que comenzó hace unos 2.588.000 años y continúa. La definición del Cuaternario como el comienzo de hace 2,58 millones de años (Mya) se basa en la formación de la capa de hielo del Ártico. La capa de hielo de la Antártida comenzó a formarse antes, hace unos 34 Mya, en el Cenozoico medio (evento de extinción del Eoceno-Oligoceno). El término Edad de Hielo del Cenozoico Tardío se utiliza para incluir esta fase temprana.

Durante este último período glacial, se produjeron episodios alternados de avance y retroceso de los glaciares. Dentro del último período glacial, el Último Máximo Glacial se produjo hace aproximadamente 22.000 años. Aunque el patrón general de enfriamiento global y de avance de los glaciares fue similar, las diferencias locales en el desarrollo del avance y el retroceso de los glaciares dificultan la comparación de los detalles de un continente a otro (véase la imagen de los datos de los núcleos de hielo más abajo para ver las diferencias). Hace unos 12.800 años comenzó el Younger Dryas, la época glaciar más reciente, una coda al período glaciar precedente de 100.000 años. Su final, hace unos 11.550 años, marcó el inicio del Holoceno, la época geológica actual.

Desde el punto de vista de la arqueología humana, el LGP se sitúa en el Paleolítico y principios del Mesolítico. Cuando comenzó el evento de la glaciación, el Homo sapiens estaba confinado en las latitudes más bajas y utilizaba herramientas comparables a las utilizadas por los neandertales en Eurasia occidental y central y por los denisovanos y el Homo erectus en Asia. Hacia el final del evento, el H. sapiens emigró a Eurasia y Australia. Los datos arqueológicos y genéticos sugieren que las poblaciones de origen de los humanos del Paleolítico sobrevivieron al LGP en zonas escasamente boscosas y se dispersaron por áreas de alta productividad primaria, evitando al mismo tiempo la cubierta forestal densa.

El LGP suele denominarse coloquialmente «última edad de hielo», aunque el término edad de hielo no está estrictamente definido y, desde una perspectiva geológica más larga, los últimos millones de años podrían denominarse una única edad de hielo, dada la presencia continua de capas de hielo cerca de ambos polos. Los glaciares están algo mejor definidos, como fases más frías durante las cuales los glaciares avanzan, separadas por interglaciares relativamente cálidos. El final del último periodo glaciar, que tuvo lugar hace unos 10.000 años, suele denominarse el fin de la era del hielo, aunque en la Antártida y Groenlandia persisten extensos hielos durante todo el año. A lo largo de los últimos millones de años, los ciclos glaciares-interglaciares han estado «marcados» por las variaciones periódicas de la órbita de la Tierra a través de los ciclos de Milankovitch.

El LGP se ha estudiado intensamente en América del Norte, el norte de Eurasia, el Himalaya y otras regiones anteriormente glaciadas de todo el mundo. Las glaciaciones que se produjeron durante este periodo glacial abarcaron muchas zonas, principalmente en el hemisferio norte y, en menor medida, en el hemisferio sur. Tienen diferentes nombres, desarrollados históricamente y en función de sus distribuciones geográficas: Fraser (en la Cordillera del Pacífico de América del Norte), Pinedale (en las Montañas Rocosas centrales), Wisconsinano o Wisconsin (en el centro de América del Norte), Devensiano (en las Islas Británicas), Midlandiano (en Irlanda), Würm (en los Alpes), Mérida (en Venezuela), Weichseliano o Vistuliano (en el norte de Europa y el norte de Europa Central), Valdai en Rusia y Zyryanka en Siberia, Llanquihue en Chile y Otira en Nueva Zelanda. El Pleistoceno tardío geocronológico incluye el período glacial tardío (Weichseliano) y el penúltimo interglacial inmediatamente anterior (Eemiano).

Hemisferio Norte

Canadá estaba casi completamente cubierta de hielo, al igual que el norte de Estados Unidos, ambos cubiertos por la enorme capa de hielo de Laurentide. Alaska permaneció casi sin hielo debido a las condiciones climáticas áridas. Existían glaciaciones locales en las Montañas Rocosas y en la capa de hielo de la Cordillera, y en forma de campos y casquetes de hielo en Sierra Nevada, en el norte de California. En Gran Bretaña, Europa continental y el noroeste de Asia, la capa de hielo escandinava alcanzó de nuevo el norte de las Islas Británicas, Alemania, Polonia y Rusia, extendiéndose hacia el este hasta la península de Taymyr, en el oeste de Siberia.La extensión máxima de la glaciación siberiana occidental se alcanzó entre 18.000 y 17.000 años antes de Cristo, es decir, más tarde que en Europa (22.000-18.000 años antes de Cristo) El noreste de Siberia no estaba cubierto por una capa de hielo a escala continental. En su lugar, grandes complejos de campos de hielo, aunque restringidos, cubrían cadenas montañosas en el noreste de Siberia, incluidas las montañas Kamchatka-Koryak.

El océano Ártico, situado entre las enormes capas de hielo de América y Eurasia, no estaba congelado en su totalidad, sino que, al igual que hoy, probablemente sólo estaba cubierto por hielo relativamente poco profundo, sujeto a cambios estacionales y plagado de icebergs que se desprendían de las capas de hielo circundantes. De acuerdo con la composición de los sedimentos extraídos de los núcleos de aguas profundas, incluso debieron existir épocas de aguas abiertas estacionalmente.

Fuera de las capas de hielo principales, se produjo una amplia glaciación en las montañas más altas del cinturón alpino. A diferencia de las etapas glaciares anteriores, la glaciación de Würm se componía de capas de hielo más pequeñas y se limitaba principalmente a los glaciares de valle, enviando lóbulos glaciares hacia el antepaís alpino. Los campos de hielo locales o las pequeñas capas de hielo podían cubrir los macizos más altos de los Pirineos, los Cárpatos, los Balcanes, el Cáucaso y las montañas de Turquía e Irán.

En el Himalaya y la meseta tibetana, hay pruebas de que los glaciares avanzaron considerablemente, sobre todo entre 47.000 y 27.000 años antes de Cristo, así como la formación de una única capa de hielo contigua en la meseta tibetana, es controvertida.

Otras zonas del hemisferio norte no soportaron extensas capas de hielo, pero los glaciares locales estaban muy extendidos a gran altura. Algunas partes de Taiwán, por ejemplo, sufrieron repetidas glaciaciones entre 44.250 y 10.680 BP, así como los Alpes japoneses. En ambas zonas, el máximo avance de los glaciares se produjo entre 60.000 y 30.000 BP. En menor medida aún, existieron glaciares en África, por ejemplo en el Alto Atlas, las montañas de Marruecos, el macizo del monte Atakor en el sur de Argelia y varias montañas de Etiopía. Justo al sur del ecuador, había una capa de hielo de varios centenares de kilómetros cuadrados en las montañas del este de África, en el macizo del Kilimanjaro, el monte Kenia y los montes Rwenzori, que aún hoy conservan reliquias de glaciares.

Hemisferio Sur

La glaciación del hemisferio sur fue menos extensa. Existían capas de hielo en los Andes (capa de hielo patagónica), donde se han registrado seis avances de glaciares entre 33.500 y 13.900 BP en los Andes chilenos. La Antártida estaba totalmente glaciada, al igual que hoy, pero a diferencia de lo que ocurre en la actualidad, la capa de hielo no dejaba ninguna zona sin cubrir. En Australia continental sólo se glaciaba una zona muy pequeña en los alrededores del monte Kosciuszko, mientras que en Tasmania la glaciación estaba más extendida. En Nueva Zelanda se formó una capa de hielo que cubría todos los Alpes del Sur, donde se pueden distinguir al menos tres avances glaciares. Existían capas de hielo locales en las montañas más altas de la isla de Nueva Guinea, donde las temperaturas eran de 5 a 6° C más frías que en la actualidad. Las principales zonas de Papúa Nueva Guinea donde se desarrollaron los glaciares durante el LGP fueron la Cordillera Central, la Cordillera de Owen Stanley y la Cordillera de Saruwaged. El monte Giluwe, en la Cordillera Central, tenía una «capa de hielo más o menos continua que cubría unos 188 km2 y se extendía hasta los 3200-3500 m». En el oeste de Nueva Guinea, todavía se conservan restos de estos glaciares en las cimas de Puncak Jaya y Ngga Pilimsit.

Durante el último periodo glacial se desarrollaron pequeños glaciares en unos pocos lugares favorables del sur de África. Estos pequeños glaciares habrían estado situados en las tierras altas de Lesotho y en partes de las Drakensberg. Es probable que el desarrollo de los glaciares se viera favorecido en parte por la sombra que proporcionaban los acantilados adyacentes. Se han identificado varias morrenas y antiguos nichos glaciares en las Tierras Altas orientales de Lesotho, a pocos kilómetros al oeste de la Gran Escarpa, en altitudes superiores a los 3.000 m en laderas orientadas al sur. Los estudios sugieren que la temperatura media anual en las montañas del sur de África era unos 6 °C más fría que en la actualidad, en consonancia con los descensos de temperatura estimados para Tasmania y el sur de la Patagonia durante la misma época. Esto dio lugar a un entorno de periglaciación relativamente árido, sin permafrost, pero con una profunda congelación estacional en las laderas orientadas al sur. La periglaciación en el este de los Drakensberg y en las tierras altas de Lesotho produjo depósitos de solifluxión y campos de bloques, incluyendo arroyos de bloques y guirnaldas de piedra.

Científicos del Centro de Hidratos de Gas del Ártico, Medio Ambiente y Clima de la Universidad de Tromsø, publicaron en junio de 2017 un estudio en el que describen más de un centenar de cráteres de sedimentos oceánicos, de unos 3.000 m de ancho y hasta 300 m de profundidad, formados por erupciones explosivas de metano de hidratos de metano desestabilizados, tras el retroceso de la capa de hielo durante el LGP, hace unos 12.000 años. Estas zonas del Mar de Barents siguen filtrando metano en la actualidad. El estudio plantea la hipótesis de que las protuberancias existentes que contienen depósitos de metano podrían acabar teniendo el mismo destino.

Antártida

Durante el último período glacial, la Antártida estaba cubierta por una enorme capa de hielo, al igual que hoy; sin embargo, el hielo cubría todas las zonas terrestres y se extendía hacia el océano en la plataforma continental media y exterior. Sin embargo, según la modelización del hielo realizada en 2002, el hielo sobre la Antártida Oriental central era en general más fino que el actual.

Europa

Los geólogos británicos se refieren al LGP como el Devensiano. Los geólogos, geógrafos y arqueólogos irlandeses se refieren a la glaciación Midlandiana, ya que sus efectos en Irlanda son visibles en gran medida en las Midlands irlandesas. El nombre Devensiano deriva del latín Dēvenses, gente que vivía junto al Dee (Dēva en latín), un río en la frontera con Gales cerca del cual los depósitos del período están particularmente bien representados.

Los efectos de esta glaciación pueden verse en muchas características geológicas de Inglaterra, Gales, Escocia e Irlanda del Norte. Sus depósitos se han encontrado sobre el material de la etapa precedente del Ipswichiano y debajo de los del Holoceno siguiente, que es la etapa actual.

La última parte del Devensiano incluye las zonas polínicas I-IV, la oscilación de Allerød y la oscilación de Bølling, y los periodos fríos del Dryas Antiguo, el Dryas Antiguo y el Dryas Joven.

Los nombres alternativos son: Glaciación Weichsel o Glaciación Vistuliana (en referencia al río Vístula polaco o a su nombre alemán Weichsel). Las pruebas sugieren que las capas de hielo alcanzaron su máximo tamaño sólo durante un breve período, entre 25.000 y 13.000 años antes de Cristo. Se han reconocido ocho interestadiales en el Weichseliano, entre los que se encuentran el Oerel, el Glinde, el Moershoofd, el Hengelo y el Denekamp; sin embargo, la correlación con los estadios isotópicos aún está en proceso. Durante el máximo glacial en Escandinavia, sólo las partes occidentales de Jutlandia estaban libres de hielo, y una gran parte de lo que hoy es el Mar del Norte era tierra firme que conectaba Jutlandia con Gran Bretaña (véase Doggerland).

El Mar Báltico, con su singular agua salobre, es el resultado del agua de deshielo de la glaciación de Weichsel que se combinó con el agua salada del Mar del Norte cuando se abrieron los estrechos entre Suecia y Dinamarca. Al principio, cuando el hielo empezó a derretirse hacia el 10.300 a.C., el agua de mar llenó la zona isostáticamente deprimida, una incursión marina temporal que los geólogos denominan Mar de Yoldia. Después, cuando el rebote isostático postglacial levantó la región hacia el año 9500 a.C., la cuenca más profunda del Báltico se convirtió en un lago de agua dulce, en contextos paleológicos denominado lago Ancylus, identificable en la fauna de agua dulce encontrada en los núcleos de sedimentos. El lago se llenó con la escorrentía glacial, pero como el nivel del mar en todo el mundo siguió subiendo, el agua salada volvió a abrirse paso en el umbral hacia el año 8000 a.C., formando un mar de Littorina marino, al que siguió otra fase de agua dulce antes de que se estableciera el actual sistema marino salobre. «En su estado actual de desarrollo, la vida marina del Mar Báltico tiene menos de unos 4000 años», señalaron los doctores Thulin y Andrushaitis al revisar estas secuencias en 2003.

El hielo suprayacente ha ejercido presión sobre la superficie de la Tierra. Como resultado del deshielo, la tierra ha seguido subiendo cada año en Escandinavia, sobre todo en el norte de Suecia y Finlandia, donde la tierra se eleva a un ritmo de hasta 8-9 mm por año, o 1 m en 100 años. Esto es importante para los arqueólogos, ya que un yacimiento que era costero en la Edad de Piedra nórdica ahora está en el interior y puede datarse por su distancia relativa a la costa actual.

El término Würm procede de un río situado en el antepaís de los Alpes, que marca aproximadamente el máximo avance de los glaciares de este periodo glaciar concreto. Los Alpes fueron el lugar donde Louis Agassiz llevó a cabo la primera investigación científica sistemática sobre las edades de hielo a principios del siglo XIX. Aquí se estudió intensamente la glaciación Würm del LGP. Los análisis de polen, los análisis estadísticos de los pólenes de plantas microfósiles encontrados en los depósitos geológicos, dieron cuenta de los dramáticos cambios en el medio ambiente europeo durante la glaciación Würm. Durante el apogeo de la glaciación Würm, entre 24.000 y 10.000 años antes de Cristo, la mayor parte de Europa occidental y central y de Eurasia era una estepa-tundra abierta, mientras que los Alpes presentaban campos de hielo sólido y glaciares de montaña. Escandinavia y gran parte de Gran Bretaña estaban bajo el hielo.

Durante el Würm, el glaciar del Ródano cubría toda la meseta occidental suiza, llegando hasta las actuales regiones de Soleura y Aarau. En la región de Berna, se fusionó con el glaciar Aar. El glaciar del Rin es actualmente el objeto de los estudios más detallados. Los glaciares del Reuss y del Limmat avanzaron a veces hasta el Jura. Los glaciares de montaña y de piedemonte formaron el terreno triturando prácticamente todos los vestigios de la antigua glaciación del Günz y del Mindel, depositando morrenas de base y morrenas terminales de diferentes fases de retracción y depósitos de loess, y por el desplazamiento y redeposición de gravas de los ríos proglaciares. Bajo la superficie, tuvieron una influencia profunda y duradera en el calor geotérmico y en los patrones de flujo de las aguas subterráneas profundas.

América del Norte

La glaciación Pinedale (Montañas Rocosas centrales) o Fraser (manto de hielo cordillerano) fue la última de las grandes glaciaciones que aparecieron en las Montañas Rocosas de Estados Unidos. La glaciación Pinedale duró desde hace unos 30.000 a 10.000 años, y tuvo su máxima extensión entre hace 23.500 y 21.000 años. Esta glaciación fue algo distinta de la glaciación principal de Wisconsin, ya que sólo estaba vagamente relacionada con las capas de hielo gigantes y, en cambio, se componía de glaciares de montaña, que se fusionaban con la capa de hielo cordillerana. La capa de hielo de la Cordillera produjo elementos como el lago glacial Missoula, que se desprendió de su dique de hielo, provocando las enormes inundaciones de Missoula. Los geólogos del USGS estiman que el ciclo de inundación y reformación del lago duró una media de 55 años y que las inundaciones se produjeron unas 40 veces en un periodo de 2.000 años que comenzó hace 15.000 años. Inundaciones de lagos glaciares como éstas no son raras hoy en día en Islandia y otros lugares.

El episodio glacial de Wisconsin fue el último gran avance de los glaciares continentales de la capa de hielo de las Laurentidas norteamericanas. En el punto álgido de la glaciación, el puente terrestre de Bering permitió potencialmente la migración de mamíferos, incluidos los seres humanos, a América del Norte desde Siberia.

Alteró radicalmente la geografía de Norteamérica al norte del río Ohio. En el momento álgido de la glaciación del episodio de Wisconsin, el hielo cubría la mayor parte de Canadá, el Alto Medio Oeste y Nueva Inglaterra, así como partes de Montana y Washington. En la isla de Kelleys, en el lago Erie, o en el Central Park de Nueva York, se pueden observar fácilmente los surcos dejados por estos glaciares. En el suroeste de Saskatchewan y en el sureste de Alberta, una zona de sutura entre las capas de hielo de las Laurentidas y de la Cordillera formó las Colinas del Ciprés, que es el punto más septentrional de Norteamérica que quedó al sur de las capas de hielo continentales.

Los Grandes Lagos son el resultado de la erosión glaciar y de la acumulación de agua de deshielo en el borde de la capa de hielo en retroceso. Cuando la enorme masa de la capa de hielo continental se retiró, los Grandes Lagos comenzaron a desplazarse gradualmente hacia el sur debido al rebote isostático de la costa norte. Las cataratas del Niágara también son producto de la glaciación, al igual que el curso del río Ohio, que sustituyó en gran medida al anterior río Teays.

Con la ayuda de varios lagos glaciares muy amplios, liberó las inundaciones a través del desfiladero del Alto Misisipi, que a su vez se formó durante un periodo glaciar anterior.

En su retirada, la glaciación del episodio de Wisconsin dejó morrenas terminales que forman Long Island, Block Island, Cape Cod, Nomans Land, Martha»s Vineyard, Nantucket, Sable Island y la Oak Ridges Moraine en el centro-sur de Ontario, Canadá. En el mismo Wisconsin, dejó la Kettle Moraine. Los drumlins y eskers formados en su borde de fusión son puntos de referencia del valle inferior del río Connecticut.

En Sierra Nevada, tres etapas de máximos glaciares (a veces incorrectamente llamados edades de hielo) estuvieron separadas por períodos más cálidos. Estos máximos glaciares se denominan, de más antiguo a más joven, Tahoe, Tenaya y Tioga. El Tahoe alcanzó su máxima extensión quizás hace unos 70.000 años. Se sabe poco sobre el Tenaya. El Tioga fue el menos severo y el último del episodio de Wisconsin. Comenzó hace unos 30.000 años, alcanzó su mayor avance hace 21.000 años y terminó hace unos 10.000 años.

América del Sur

Se propone el nombre de glaciación de Mérida para designar la glaciación alpina que afectó a los Andes centrales de Venezuela durante el Pleistoceno tardío. Se han reconocido dos niveles morrénicos principales: uno con una elevación de 2.600-2.700 m y otro con una elevación de 3.000-3.500 m. La línea de nieve durante el último avance glaciar descendió aproximadamente 1.200 m por debajo de la línea de nieve actual, que es de 3.700 m (esto incluye estas zonas altas, de suroeste a noreste: Páramo de Tamá, Páramo Batallón, Páramo Los Conejos, Páramo Piedras Blancas y Teta de Niquitao. Alrededor de 200 km2 (77 millas cuadradas) del área total glaciada estaba en la Sierra Nevada de Mérida, y de esa cantidad, la mayor concentración, 50 km2 (19 millas cuadradas), estaba en las áreas de Pico Bolívar, Pico Humboldt , y Pico Bonpland . La datación por radiocarbono indica que las morrenas son más antiguas que 10.000 BP, y probablemente más antiguas que 13.000 BP. El nivel inferior de la morrena corresponde probablemente al principal avance glaciar de Wisconsin. El nivel superior representa probablemente el último avance glaciar (Wisconsin tardío).

La glaciación Llanquihue toma su nombre del lago Llanquihue, en el sur de Chile, que es un lago glacial de piedemonte en forma de abanico. En las orillas occidentales del lago se producen grandes sistemas morrénicos, de los cuales los más internos pertenecen al LGP. Las varves del lago Llanquihue son un punto de nudo en la geocronología de varves del sur de Chile. Durante el último máximo glacial, la capa de hielo patagónica se extendía sobre los Andes desde unos 35°S hasta Tierra del Fuego a 55°S. La parte occidental parece haber sido muy activa, con condiciones basales húmedas, mientras que la parte oriental era de base fría. Rasgos criogénicos tales como cuñas de hielo, suelos estampados, pingos, glaciares de roca, palsas, crioturbación del suelo y depósitos de soliflucción se desarrollaron en la Patagonia extraandina no glaciada durante la última glaciación, pero no todos estos rasgos reportados han sido verificados. El área al oeste del lago Llanquihue estuvo libre de hielo durante el último máximo glacial, y tenía una vegetación escasamente distribuida dominada por Nothofagus. El bosque templado lluvioso valdiviano se redujo a remanentes dispersos en el lado occidental de los Andes.

Fuentes

  1. Last Glacial Period
  2. Glaciación Würm (Edad de Hielo)