Sacro Imperio Romano Germánico

Resumen

El Sacro Imperio Romano Germánico (abreviado SER) fue una agrupación política ya desaparecida de tierras en Europa occidental, central y meridional, fundada en la Edad Media y gobernada por un gobernante con el título de «Emperador de los Romanos». Desde su fundación en el siglo X hasta su abolición a principios del siglo XIX por Napoleón, se consideraba una continuación del Imperio Occidental de los carolingios y, más allá, del Imperio Romano. El adjetivo Santo se añadió durante el reinado de Federico Barbarroja (atestiguado en 1157) para legitimar el poder de forma divina.

También se le llamó, desde el siglo XVI hasta el XVIII, Sacro Imperio Romano de la Nación Teutónica (en latín: Sacrum Romanum Imperium Nationis Teutonicae) o Sacro Imperio Romano de la Nación Germánica (en alemán: Heiliges Römisches Reich Deutscher Nation), tendiendo a identificarlo con Alemania. Tras su abolición, en los libros de historia francesa del siglo XX, se denominó Sacro Imperio Romano de la Nación Alemana. Pero la referencia germánica no está presente en los libros de historia de otros países: se llama en inglés Holy Roman Empire, en latín Sacrum Imperium Romanum, en alemán Heiliges Römisches Reich, en italiano Sacro Romano Impero, en holandés Heilige Roomse Rijk; y también se denomina a veces Primer Reich o Antiguo Imperio, para diferenciarlo del Imperio alemán.

Fue bajo la dinastía otona, en el siglo X, cuando se formó el Imperio a partir de la antigua Francia Oriental carolingia. La denominación Sacrum Imperium se registra por primera vez en 1157, y el título Sacrum Romanum Imperium aparece en torno a 1184, para utilizarse definitivamente a partir de 1254. El complemento Deutscher Nation (en latín Nationis Teutonicae, en francés «de Nation teutonique») se añadió en el siglo XV. La extensión y las fronteras del Sacro Imperio Romano Germánico han cambiado considerablemente a lo largo de los siglos. En el momento de su mayor expansión, el Imperio incluía casi todo el territorio de la actual Europa Central, los Países Bajos, Bélgica, Luxemburgo, Suiza y partes de Francia e Italia. Su historia y su civilización son, pues, un patrimonio compartido por muchos de los actuales Estados europeos.

La época moderna marca la imposibilidad estructural del Imperio de emprender guerras ofensivas, de extender su poder y su territorio. A partir de entonces, sus principales tareas fueron la defensa del derecho y la preservación de la paz. El Imperio debía garantizar la estabilidad política y la resolución pacífica de los conflictos conteniendo la dinámica del poder: ofrecía protección a los súbditos contra la arbitrariedad de los señores, y a las órdenes menores contra cualquier infracción de la ley cometida por las órdenes mayores y por el propio Imperio. A partir de 1648, los Estados vecinos se integraron constitucionalmente como Estados imperiales; el Imperio cumplió entonces también esta función pacificadora en la constelación de potencias europeas.

A partir de mediados del siglo XVIII, el Imperio ya no podía proteger a sus miembros de las políticas expansionistas de las potencias internas y externas. Esta fue una de las causas de su colapso. Las conquistas napoleónicas y la creación de la Confederación del Rin demostraron la debilidad del Sacro Imperio Romano. El Sacro Imperio Romano desapareció el 6 de agosto de 1806, cuando el emperador Francisco II renunció a su corona para convertirse únicamente en emperador de Austria y, como escribe Ferdinand Lot, el 6 de agosto de 1806, fecha en que Francisco II renunció a su condición de emperador de los romanos, puede considerarse el certificado de defunción legal del Imperio Romano.

Debido a su fundación prenacional y a su carácter supranacional, el Sacro Imperio Romano Germánico nunca dio lugar a la formación de un Estado-nación moderno, a diferencia de Francia o el Reino Unido. El Sacro Imperio Romano Germánico siguió siendo una entidad monárquica y corporativa, gobernada por un emperador y los estados imperiales, con muy pocas instituciones imperiales como tales.

El Sacro Imperio Romano se define sobre todo por las negaciones:

Sin embargo, el imperio tiene características de todas estas formas de Estado.

Como «organización paraguas», el imperio abarca muchos territorios y sirve de marco legal para la cohabitación de los distintos señores. Estos príncipes y duques son casi autónomos pero no soberanos. Reconocen al emperador como gobernante del imperio y se someten a las leyes, jurisdicciones y decisiones de la Dieta Imperial, pero toman parte activa e influyen en la política imperial, empezando por la elección del emperador y participando en las dietas y otras representaciones corporativas. A diferencia de otros países, los habitantes no eran súbditos directos del emperador. Cada territorio inmediato tiene su propio señor, y cada ciudad libre del Imperio tiene su alcalde.

Finalmente, el Sacro Imperio Romano Germánico tiende a definirse como un «Estado complementario», concepto introducido en 1999 por Georg Schmidt (de).

La historia del Sacro Imperio Romano Germánico está marcada por una lucha sobre su naturaleza. Incapaz de romper la obstinación regional de los territorios, acabó fragmentándose en una confederación sin forma. Esta es la Kleinstaaterei.

Por su nombre, el Sacro Imperio Romano pretende estar directamente relacionado con el antiguo Imperio Romano y, al igual que el Imperio Bizantino, con la idea de dominación universal. Fue en el siglo XI cuando esta idea de universalidad hizo su aparición en el Sacro Imperio Romano. Al mismo tiempo, se temían las profecías de Daniel, que había predicho que habría cuatro imperios que conducirían a la llegada del Anticristo y, por tanto, al Apocalipsis en la Tierra. Por eso el Imperio Romano no se derrumbó.

El término «santo» subraya el derecho divino del emperador y legitima su poder. Al aceptar ser coronado emperador por el Papa León III en el año 800, Carlomagno fundó su imperio en la continuidad del Imperio Romano. Los bizantinos consideraban que el Imperio Romano de Occidente era autoproclamado e ilegítimo. Voltaire observó que «este cuerpo que se llamaba y se sigue llamando Sacro Imperio Romano no era en absoluto santo, romano o imperio».

Cuando se fundó el imperio, a mediados del siglo X, aún no llevaba el título de santo. El primer emperador, Otón I, y sus sucesores se veían a sí mismos y eran vistos como representantes de Dios en la tierra y, por tanto, como los primeros protectores de la Iglesia católica. Por lo tanto, no es necesario subrayar la santidad del imperio, que sigue llamándose Regnum Francorum orientalium o Regnum Francorum. Sin embargo, en el titulario imperial de los otones encontramos los componentes que se aplican a partir de entonces. En las escrituras de Otón II, fechadas en 982 durante su campaña italiana, se puede leer el título de Romanorum imperator augustus (emperador augusto de los romanos), un título reservado al basilio de Bizancio. Su sucesor Otón III elevó su título por encima de todos los poderes temporales y espirituales concediéndose, al igual que el Papa, los títulos de «Siervo de Jesucristo» y más tarde incluso de «Siervo de los Apóstoles».

Sacrum imperium

La influencia sagrada del imperio fue socavada y luego suprimida por el papa durante la Disputa de las Investiduras de 1075 a 1122. La frase latina sacrum imperium fue acuñada bajo Federico Barbarroja cuando los papas intentaron someter el imperio al sacerdocio. Está atestiguado en 1157, en los primeros tiempos de la cancillería de Renaud de Dassel: su primera aparición conocida aparece en un documento fechado en la última semana de marzo. El imperio fue declarado independiente del papado. Se basa en la continuidad de la historia sagrada. Esto puede ser un intento consciente de integrarse en la antigua tradición romana. La investigación histórica, sin embargo, cuestiona esta tesis, ya que también podría ser un concepto específicamente estaufiano, sobre todo porque en la época antigua no era el Imperio Romano el que era santo, sino la persona del emperador.

Sacrum Romanum imperium

La fórmula latina sacrum Romanum imperium apareció bajo Federico Barbarroja. La primera vez que se conoce, con el genitivo «sacri romani imperii», es en un diploma fechado el 14 de junio, cuyo original, procedente de la colección de la iglesia romana de Santa Maria in Via Lata, se conserva en la Biblioteca Apostólica Vaticana. Durante el interregno de 1250 a 1273, cuando ninguno de los tres reyes elegidos consiguió imponerse a los demás, el Imperio se denominó a sí mismo Imperio Romano con el término «santo». A partir de 1254, se utilizó el nombre latino Sacrum Romanum Imperium (en alemán Heiliges Römisches Reich). Hasta el reinado de Carlos IV no se utilizó en los documentos en lengua alemana. Fue precisamente durante el periodo sin emperador, a mediados del siglo XIII, cuando el deseo de poder universal fue más pronunciado, aunque esta situación cambió poco después.

Teutonicae nationis

En 1441, el futuro emperador Federico III añadió el nombre «Teutonicae nationis» al nombre del imperio. El Imperio era ahora mayoritariamente germanohablante y, sin embargo, los alemanes desunidos se vieron amenazados por tener que compartir el poder imperial con los borgoñones en el oeste y los checos en el este, lo que les llevó a reclamar el Imperio como propio. En 1486, cuando fue elegido y coronado emperador, Federico III utilizó el título definitivo, Heiliges Römisches Reich deutscher Nation. Se adoptó oficialmente en 1512 en el preámbulo de las Actas de la Dieta de Colonia. En aquella época, el emperador Maximiliano I había convocado a los estados imperiales para, entre otras cosas, «mantener el Sacro Imperio Romano». Hasta 1806, el Sacro Imperio Romano de la Nación Alemana (Heiliges Römisches Reich Deutscher Nation) fue el nombre oficial del Imperio, a menudo abreviado como SRI por Sacrum Romanum Imperium o H. Röm. Reich en alemán. Una copia del Heiliges Römisches Reich Deutscher Nation alemán, la frase latina sacrum Romanum imperium Germanicae nationis está atestiguada en 1556.

Sin embargo, a finales del siglo XVIII, el término Sacro Imperio de la Nación Alemana o Sacro Imperio Romano Germánico había dejado de utilizarse oficialmente. En contradicción con la visión tradicional de esta designación, el historiador Hermann Weisert ha argumentado en un estudio sobre la titulación imperial que, a pesar de las afirmaciones de muchos libros de texto, el nombre Heiliges Römisches Reich Deutscher Nation nunca tuvo carácter oficial y señala que los documentos eran treinta veces más propensos a omitir el sufijo nacional que a incluirlo durante la historia del Imperio.

El Sacro Imperio Romano Germánico se denominó así en el Tratado de Basilea de 5 de abril de 1795 y en el Tratado de Lunéville de 9 de febrero de 1801. Los dos últimos actos jurídicos promulgados por el Sacro Imperio Romano Germánico -el Reichsdeputationshauptschluss de 1803, que reorganizó el imperio, y la capitulación del emperador Francisco II- utilizan la fórmula deutsches Reich (Imperio Alemán). Ya no se trata de la santidad ni del poder universal.

Nacimiento del Imperio

Antes de la muerte de Carlomagno en el año 814, el Imperio Carolingio, fundado en el año 800 por Carlomagno, sufrió varias divisiones y reunificaciones entre sus hijos en el año 806. Tales divisiones entre los hijos de un gobernante estaban previstas por la ley franca y no significaban el fin de la unidad del Imperio, ya que era posible una política común así como una futura reunificación en las diferentes partes.

Una de las disposiciones era que si uno de los hijos moría sin descendencia, su parte pasaría a uno de sus hermanos. La herencia de Carlomagno pasó así íntegramente a Luis el Piadoso cuando murieron Carlos y Pepín.

El Tratado de Verdún del año 843 estableció un nuevo reparto entre los nietos de Carlomagno: Carlos el Calvo recibió la parte occidental de la influencia galorromana, que se extendía hasta el Mosa, Luis el Alemán recibió la parte oriental de la influencia germánica y, por último, Lotario I, emperador de Occidente desde el año 840, recibió la parte franca media desde el Mar del Norte hasta Roma.

Aunque el futuro mapa de las naciones europeas es reconocible, los siguientes cincuenta años trajeron -sobre todo como resultado de las guerras- su cuota de divisiones y reunificaciones. Cuando Carlos el Gordo, emperador de Occidente a partir de 881, fue depuesto en 887 por una Dieta de dignatarios francos orientales, en parte por su incapacidad para repeler a los normandos que asolaban el reino, no se eligió como emperador a ningún líder de las distintas partes del antiguo Imperio carolingio.

Los territorios eligieron sus propios reyes, y algunos de ellos dejaron de pertenecer a la dinastía carolingia. El distanciamiento y la división de las partes del Imperio son evidentes. Las guerras por el poder entre los carolingios sumieron al Imperio en una guerra civil y éste se vio incapaz de protegerse de los ataques externos. La falta de cohesión dinástica hizo que el Imperio se fragmentara en muchos pequeños condados, ducados y otros territorios bajo un poder territorial que a menudo sólo reconocía formalmente a los reyes regionales como señores.

En el año 888, la parte media del Imperio se dividió así en muchos pequeños reinos independientes, como la Alta Borgoña y la Borgoña Transjurídica, Italia (mientras que Lorena se anexionó a la parte oriental como reino subordinado). Los reyes de estos reinos vencieron a los pretendientes carolingios con el apoyo de los nobles locales. En la parte oriental, los nobles locales eligieron a los duques. Con la muerte en 911 de Luis el Joven, desapareció el último carolingio en el trono de los francos orientales. La Francia Oriental podría haberse roto como lo hizo la Francia Media si Conrado I no hubiera sido elegido por los nobles del reino. Conrado no pertenecía a la dinastía carolingia, pero era un franco de la rama conradiana. En Fritzlar, en el año 919, Enrique el Oisealer, duque de Sajonia, fue la primera persona elegida como rey de Francia Oriental que no era de linaje franco. A partir de esta fecha, ninguna dinastía llevó las riendas del Imperio, sino que los grandes, los nobles y los duques, decidían el gobernante.

En noviembre de 921, Enrique I, rey de Francia Oriental, y Carlos el Simple, rey de Francia Occidental, se reconocen mutuamente en el Tratado de Bonn. A partir de entonces, Enrique I pudo llevar el título de rex francorum orientalium (rey de los francos orientales). Así, a pesar de la desintegración de la unidad del Imperio y de la unificación de los pueblos germánicos, que no hablaban latín romanizado como los francos occidentales, sino tudesco, Francia se convirtió en un estado independiente y viable a largo plazo.

Con el fin de lograr la unidad del reino reuniendo a sus diferentes componentes políticos, Enrique I obtuvo el acuerdo de todos los altos electores para designar a su hijo Otón como su sucesor.

La llegada al trono de Otón I revela una familia real segura de sí misma. Otón fue coronado en el supuesto trono de Carlomagno en Aquisgrán el 7 de agosto de 936 y trató de sacralizar su poder. El nuevo rey se hizo ungir y juró proteger a la Iglesia. Tras enfrentarse a algunos de sus parientes y a algunos duques de Lorena, Otón consiguió confirmar y asegurar su poder gracias a su victoria sobre los húngaros en 955 en la batalla de Lechfeld, cerca de Augsburgo. Al igual que los legionarios romanos, el ejército le saludó en el campo de batalla como Imperator.

Esta victoria sobre los húngaros permitió al Papa Juan XII llamar a Otón a Roma y ofrecerle la corona de emperador para afirmar su posición como protector de la Iglesia. En ese momento, el Papa, amenazado por los reyes regionales italianos, esperaba caer en gracia a Otón. Con esta propuesta, los antiguos «bárbaros» se convirtieron en los portadores de la cultura romana y el regnum oriental en el legítimo sucesor de Carlomagno. Otón aceptó la oferta del Papa y se dirigió a Roma. Entonces provocó la ira de Bizancio y de los romanos.

La coronación de Otón I como emperador el 2 de febrero de 962 es considerada por la mayoría de los historiadores como la fecha de fundación del Sacro Imperio Romano Germánico, aunque la idea de Otón no era fundar un nuevo imperio, sino restaurarlo (renovatio imperii). Por otra parte, el Imperio carolingio, tal y como había existido, estaba definitivamente muerto: el proceso de división entre las partes oriental y media del territorio franco occidental se había completado. Sin embargo, Otto quería continuar el proceso. Con la coronación de Otón, el Sacro Imperio Romano ganó legitimidad temporal y sagrada como nuevo Imperium Romanum.

Edad Media

Bajo los merovingios, los duques eran funcionarios reales responsables de los asuntos militares en los territorios conquistados por los francos. Formaban un poder intermedio con cierto grado de autonomía. Cuando el poder central merovingio declinó como consecuencia de las diversas divisiones territoriales, los ducados étnicos (Stammesherzogtümer), como los de los alamanni o los bavarii, se hicieron más independientes. Bajo los carolingios, estos ducados fueron disueltos y sustituidos por ducados que derivaban su poder del emperador (Amtsherzöge). Sin embargo, los ducados étnicos renacieron en torno al año 900 cuando el poder carolingio se debilitó: el ducado de Sajonia, el ducado de Franconia, el ducado de Baviera, el ducado de Suabia y el ducado de Lotaringia. En el año 911, el poder de los duques étnicos era tan fuerte que eligieron su propio rey para la Francia Oriental, yendo en contra del derecho de sangre de los carolingios de la Francia Occidental. Cuando los otones en la persona de Enrique I llegaron al poder en 919, reconocieron a estos duques. Hasta el siglo XI, los ducados eran más o menos independientes del poder real central. Pero los antiguos ducados étnicos fueron perdiendo su importancia. El ducado de Francia se extinguió en 936. El Ducado de Lorena se dividió en Baja y Alta Lotería en el año 959. El Ducado de Carintia fue creado por la división del Ducado de Baviera en el año 976.

Al nacer el Imperio como instrumento de los duques, ya no se dividía entre los hijos del gobernante, sino que seguía siendo una monarquía elegida. La no división de la herencia entre los hijos del rey era contraria al derecho franco. Enrique I sólo tenía poder sobre los ducados étnicos (Suabia, Baviera, Sajonia y Franconia) en calidad de soberano, por lo que sólo pudo compartir Sajonia o una soberanía sobre los ducados con sus hijos. Por ello, Enrique I estipuló en sus normas que sólo uno de sus hijos le sucedería en el trono. Ya está claro que hay dos conceptos vinculados -el de la herencia y el de la monarquía elegida- que impregnarán el Imperio hasta el final de la dinastía franca. Tras varias campañas militares en Italia, Otón I consiguió conquistar el norte y el centro de la península e integrar el reino lombardo en el Imperio. Sin embargo, la integración completa de la Italia imperial nunca llegó a producirse.

Con Otón II desaparecieron los últimos lazos con Francia Occidental. A partir de entonces, sólo existían relaciones de parentesco entre los gobernantes de los territorios. Cuando Otón II nombró a su primo Carlos duque de la Baja Lotería en el año 977, el hermano de Carlos, el rey franco Lothaire, comenzó a reclamar este territorio, que invadió en 978, llegando incluso a apoderarse de Aquisgrán. Otón emprendió una campaña contra Lothar y llegó a París. La situación se calmó en 980. Las consecuencias de esta ruptura definitiva entre los sucesores del Imperio carolingio no se verían hasta más adelante. Sin embargo, debido a la aparición de una conciencia de pertenencia francesa, el reino francés se consideró independiente del emperador.

El concepto de clientela imperial es importante para entender los sistemas de poder dentro del Sacro Imperio Romano Germánico que se basaban en el feudalismo. Desde la caída del Imperio Romano, gobiernan los que tienen la clientela más poderosa. Por ello, los príncipes mantienen un séquito de guerreros que se convierten en sus vasallos. El mantenimiento de esta clientela requería importantes recursos financieros. Antes de la reintroducción del denario de plata por los carolingios, la única riqueza era la tierra. Por ello, los primeros carolingios conquistaron toda Europa para redistribuir la tierra a una clientela cada vez más numerosa. Así es como se hicieron más y más poderosos. En el siglo IX, sin embargo, la tierra empezaba a escasear y los vasallos estaban cada vez más deseosos de ser independientes, por lo que los hijos de Luis el Piadoso pujaron entre sí para adquirir el mayor número posible de lealtades y hacerse con el Imperio: concedieron la tierra no como una renta vitalicia -Carlomagno recuperaba las tierras que le habían sido entregadas a la muerte del beneficiario y, por tanto, podía redistribuirlas-, sino como un título permanente, y la tierra se transmitía entonces de forma hereditaria. A partir de entonces, el Imperio se disolvió y los soberanos resultantes de la partición de Verdún tuvieron muy poco poder.

Los otones cambiaron la situación al crear una clientela de obispos, a los que distribuyeron cargos de por vida. Pronto tuvieron la mayor clientela de Europa y se convirtieron en sus maestros en el siglo X. Otón I confió a su hermano Brunon la tutela de sus sobrinos Lothaire y Hugues Capet, futuro rey y duque de los francos respectivamente, que aún eran menores de edad. Al controlar Italia y Germania, controlaban el eje comercial norte-sur de Europa y recibían los ingresos del tonlieu (impuesto sobre peajes y mercados). También desarrollaron mercados y carreteras en un Occidente que crecía rápidamente. También podían contar con las minas de plata de Goslar, que les permitían acuñar moneda e impulsar aún más el comercio. Finalmente, hasta Enrique III, los emperadores fueron claros aliados de la Iglesia y de la reforma monástica. Combatiendo la simonía, recuperaron obispados y abadías de los que los demás príncipes germanos se habían apoderado para ampliar su propia clientela y los confiaron a abades u obispos reformadores cercanos a ellos.

Bajo los carolingios, la introducción gradual de los cargos hereditarios había contribuido en gran medida a debilitar su autoridad. Para evitar una deriva similar, los otones, que sabían que no podían confiar demasiado en la lealtad de las relaciones familiares, se apoyaron en la Iglesia germánica, a la que colmaron de beneficios pero a la que sometieron. Los historiadores han llamado al sistema que establecieron el Reichskirchensystem. Hay que decir que la Iglesia había mantenido viva la idea del Imperio. Había apoyado las ambiciones imperiales de Otón I.

Los obispos y abades formaban la columna vertebral de la administración otona. El emperador aseguraba el nombramiento de todos los miembros del alto clero del imperio. Una vez nombrados, recibían la investidura del soberano, simbolizada por las insignias de su cargo, el báculo y el anillo. Además de su misión espiritual, debían cumplir con las tareas temporales que les delegaba el emperador. De este modo, la autoridad imperial era transmitida por hombres competentes y devotos. Esta Iglesia Imperial, o Reichskirche, aseguraba la solidez de un Estado con pocos recursos propios. Contrarrestó el poder de los grandes señores feudales (duques de Baviera, Suabia, Franconia, Lotaringia). Hasta alrededor de 1100, el obispado de Utrecht era la entidad más poderosa de los Países Bajos del Norte, mientras que Lieja y Cambrai lo eran en los Países Bajos del Sur. La capilla real se convirtió en una guardería para el alto clero. El poder imperial elige a sus altos dignatarios preferentemente entre su familia cercana o extensa. Se les concedieron los más altos cargos episcopales o monásticos. El mejor ejemplo es el propio hermano de Otón, Brunon, obispo de Colonia, que adoptó la regla de la abadía de Gorze para los monasterios de su diócesis. También podemos mencionar a Thierry I, primo hermano de Otón, obispo de Metz de 965 a 984; a un pariente cercano de Otón, el margrave sajón Gero, que fundó la abadía de Gernrode hacia 960-961, en Sajonia; a Gerberge, sobrina del emperador, abadesa de Nuestra Señora de Gandersheim. En cada diócesis se encuentra un miembro del séquito real, ya que Otón se encargó de retirar a los duques el derecho a nombrar obispos, incluso en las diócesis situadas en sus propios ducados.

La integración de la Iglesia en el poder del Imperio, que había comenzado con los tres primeros otones, se vio coronada bajo Enrique II. El Reichskirchensystem fue un componente importante del Imperio hasta su desaparición. Enrique era muy piadoso y exigía que los eclesiásticos le obedecieran y aplicaran sus decisiones. Enrique II perfecciona el poder temporal sobre la Iglesia del Imperio, que gobierna. Enrique II no sólo gobernaba la Iglesia, sino que gobernaba el Imperio a través de ella nombrando a los obispos para cargos importantes como el de canciller. Los asuntos temporales y religiosos no se diferencian y se discuten en los sínodos de la misma manera. No sólo se trataba de proporcionar un contrapeso leal al rey frente a la presión de los ducados, que de acuerdo con la tradición germano-francesa aspiraban a una mayor autonomía. Enrique ve el Imperio más bien como la «casa de Dios» que debe supervisar como siervo de Dios. Enrique II también se dedica a restaurar la Francia Oriental, dando menos importancia a Italia que sus predecesores.

Con el uso generalizado del denario de plata por parte de los carolingios, se produjo una revolución económica: los excedentes agrícolas pasaron a ser comercializables y la productividad y el comercio aumentaron en todo Occidente. Al unir Italia y Germania en un solo imperio, Otón I controlaba las principales rutas comerciales entre el norte de Europa y el Mediterráneo. El tráfico comercial con Bizancio y Oriente transitaba por el Mediterráneo hacia el sur de Italia y, sobre todo, la cuenca del Po y se unía al Rin a través de las rutas romanas por los pasos alpinos. Esta ruta se utilizaba más a menudo que la tradicional ruta rodiana, sobre todo porque el Adriático era más seguro que el Mediterráneo occidental, donde abundaban los piratas sarracenos. Otto supo mantener el control de los peajes y desarrollar los mercados necesarios para aumentar este tráfico. Así, al contrario de lo que ocurría en Francia, Otón mantuvo el monopolio de la moneda e hizo abrir minas de plata cerca de Goslar. Sin embargo, la creación de un taller monetario en una ciudad o en una abadía conllevaba la creación de un mercado en el que se podía cobrar la tonlieu. Este poder comercial le permitió extender su influencia a la periferia del imperio: los comerciantes italianos e ingleses necesitaban su apoyo, los eslavos adoptaron el denario de plata.

En el año 968, Otón I concedió al obispo de Bérgamo los ingresos de la feria, a la que acudían comerciantes de Venecia, Comacchio y Ferrara. El objetivo era ayudar a la ciudad, que había sido devastada por los húngaros. La documentación sobre comerciantes en Alemania es muy rica: indica que hay muchos comerciantes en Worms, Maguncia, Passau, Magdeburgo, Hamburgo y Merseburg. Muchos comerciantes judíos comerciaban en las ciudades alemanas.

La otra forma de llenar las arcas es crear tribunales de justicia. Estas eran fuentes de ingresos financieros en forma de multas: el wergeld. Al igual que la moneda, permitían representar la autoridad imperial en todo el Imperio. Así, Otón III estableció en Rávena una corte compuesta por un rico arzobispado que gobernaba todo el norte de Italia y comerciaba con Venecia y Pavía. Estas diversas entradas financieras eran esenciales para crear una clientela fiel.

Entre los otones, la transmisión del poder no era fácil. Cuando Otón II murió en diciembre de 983, sólo tenía 28 años. Había hecho coronar a su hijo Otón, el futuro Otón III, en Aquisgrán en mayo de 983. Pero debido a la corta edad de este último (sólo tenía tres años), fue su madre Teófano, y luego, a su muerte en 991, su abuela Adelaida de Borgoña quienes ejercieron la regencia. Con el apoyo del arzobispo Willigis de Maguncia, consiguieron evitar el colapso del Imperio. El poder imperial se ve seriamente amenazado por los grandes señores feudales liderados por Enrique II el Pendenciero, duque de Baviera. Enrique II el Batallador controlaba los obispados del sur de Germania y, por tanto, tenía una poderosa clientela que le permitía competir con el poder imperial. Por ello, Otón III se propuso debilitar esta competencia obligando a la aristocracia secular a devolver a la Iglesia los bienes de los que se había apoderado. Para ello, aprovechó el movimiento de reforma monástica en marcha, promovido por Cluny o los monasterios lotharingianos como el de Gorze. Este último luchaba contra la simonía y quería responder sólo ante la autoridad pontificia. El emperador era tanto más partidario de ello cuanto que había sido educado por eruditos cercanos a este movimiento reformista. Por eso expidió diplomas a obispados y abadías, liberándolos de la autoridad de los grandes señores feudales.

El regente Teófano y luego el propio emperador se esforzaron por crear poderosos principados eclesiásticos concediendo a los fieles obispados reforzados por condados y abadías. Los ejemplos más convincentes son Notger, a quien se le concedió un verdadero principado en Lieja (añadiendo los condados de Huy y Brunengeruz al obispado), o Gerbert de Aurillac, que recibió el arzobispado de Rávena, del que dependían quince obispados. Entonces controló todo el norte de Italia. De hecho, fue la autoridad imperial la que reforzó de esta manera: fue durante el reinado de Otón III cuando el dominio del emperador sobre la Santa Sede fue mayor, ya que nombró a los papas sin siquiera consultar a los romanos. Así, nombró papa a su primo Brunon, que lo coronó en 996. Trasladó su capital a Roma, queriendo crear un mundo cristiano unificado, pero al mismo tiempo debilitando considerablemente el Imperio.

Fue más allá del control de la Iglesia que ejercía su abuelo Otón I, pues ya no se limitó a aceptar el resultado de una votación, sino que impuso su propio candidato a la Curia Romana. Además, el papa nombrado a voluntad y desde el extranjero (Gregorio V era alemán y Silvestre II franco) tenía poco apoyo en Roma y dependía aún más del apoyo del emperador. Otón obtuvo este poder a través de la presión militar bajando a Italia en 996 para apoyar a Juan XV, que había sido expulsado por los romanos. En lugar de entrar en conflicto con el emperador, los romanos prefirieron confiarle la elección del sucesor del difunto Papa Juan XV. Esta práctica continuó con sus sucesores, que bajaban regularmente a Italia con el Ost imperial para restablecer el orden e influir en la elección del papa. Sin embargo, este estado de cosas no fue bien aceptado por la nobleza romana, que no cesó de intrigar para recuperar sus prerrogativas en cuanto el emperador y su ejército se alejaron de la península italiana.

Enrique II fue el último otón. Con Conrado II, la dinastía saliana llegó al poder. Durante su reinado, el Reino de Borgoña pasó a formar parte del Imperio. Este proceso había comenzado bajo Enrique II. Rodolfo III de Borgoña no tenía descendencia, eligió a su sobrino Enrique como sucesor y se puso bajo la protección del Imperio, llegando a entregar su corona y cetro a Enrique en 1018. El reinado de Conrado se caracteriza por la idea de que el Imperio y el poder existen independientemente del gobernante y desarrollan una fuerza de ley, lo que se demuestra con su reivindicación de Borgoña -pues Enrique debía heredar Borgoña, no el Imperio- y con la famosa metáfora del barco que Conrado utilizó cuando los enviados de Pavía le dijeron que ya no tenían que ser leales puesto que el emperador Enrique II había muerto: «Sé que no destruisteis la casa de vuestro rey porque en aquel momento no teníais ninguna. Pero no puedes negar que has destruido el palacio de un rey. Si el rey muere, el Imperio permanece, igual que un barco cuyo timonel ha caído.

Los ministros comenzaron a formar su propio orden dentro de la baja nobleza. Sus intentos de sustituir la ordenación por el uso del derecho romano en la parte norte del Imperio fueron un importante paso adelante para el derecho en el Imperio. Aunque Conrado continuó la política religiosa de su predecesor, no lo hizo con la misma vehemencia. Para él, lo importante era lo que la Iglesia podía hacer por el Imperio y lo veía bajo esta luz utilitaria. La mayoría de los obispos y abades que nombró se distinguieron por su inteligencia y espiritualidad. El Papa no desempeñó un papel importante en estos nombramientos. En general, el reinado de Conrado fue próspero, lo que también se debió a que gobernó en una época en la que se produjo una especie de renacimiento que dio lugar al importante papel de la orden de Cluny a finales del siglo XI.

Cuando Enrique III sucedió a su padre Conrado en 1039, se encontró con un Imperio sólido y, a diferencia de sus dos predecesores, no tuvo que conquistar su poder. A pesar de las campañas bélicas en Polonia y Hungría, Enrique III concedió gran importancia al mantenimiento de la paz dentro del Imperio. La idea de una paz general, una Paz de Dios, se había originado en el sur de Francia y se había extendido por todo el Occidente cristiano desde mediados del siglo XI. Así, la ley del talión y la vendetta, que habían pesado en el funcionamiento del Imperio, iban a desaparecer. El monacato cluniacense fue el iniciador de este movimiento. Las armas debían ser silenciadas y la paz de Dios debía reinar al menos en las grandes fiestas cristianas y en los días sagrados de la Pasión de Cristo, es decir, desde el miércoles por la noche hasta el lunes por la mañana.

Para que los dirigentes del Imperio aceptaran la elección de su hijo, el futuro Enrique IV, Enrique III tuvo que aceptar una condición en 1053, condición que no se había cumplido antes. La sumisión al nuevo rey sólo era posible si Enrique IV demostraba ser un gobernante justo. Aunque el poder del emperador sobre la Iglesia llegó a su punto álgido bajo Enrique III -controlaba el nombramiento del papa y no dudaba en destituirlo-, el balance de su reinado se considera más bien negativo. Hungría se emancipó del Imperio, donde antes era un feudo, y varias conspiraciones contra el emperador mostraron la reticencia de los grandes del Imperio a someterse a un reino poderoso.

A la muerte de su padre Enrique III, su hijo subió al trono como Enrique IV. Debido a su corta edad en 1065 -tenía seis años- su madre, Inés de Poitiers, era la regente. Este periodo de regencia está marcado por la pérdida de poder, ya que Inés no sabe cómo gobernar. En Roma, la opinión del futuro emperador sobre la elección del próximo Papa ya no interesa a nadie. El cronista de la abadía de Niederaltaich resume la situación de la siguiente manera: «Pero los presentes en la corte ya sólo se preocupan de sus propios intereses y nadie instruye al rey sobre lo que es correcto y justo, por lo que el desorden se ha instalado en el reino.

Aunque la reforma monástica era el mejor apoyo para el Imperio, las cosas cambiaron bajo Enrique III. A partir de León IX, los pontífices, inspirados por su eminencia grise Hidebrant (el futuro Gregorio VII), hicieron de la lucha contra la simonía uno de sus principales caballos de batalla. Aprovechando la regencia de Inés de Poitou, consiguieron que el papa fuera elegido por el colegio de cardenales y dejara de ser nombrado por el emperador. Una vez conseguido esto, pretendían luchar contra la investidura de los obispos germanos por parte del emperador. Como hemos visto, los obispos eran la piedra angular del poder imperial. La cuestión estaba clara: ¿debe Occidente convertirse en una teocracia? Cuando Enrique trató de imponer su candidato para el obispado de Milán en junio de 1075, el Papa Gregorio VII reaccionó inmediatamente. En diciembre de 1075, Enrique fue desterrado y todos sus súbditos fueron liberados de su juramento de lealtad. Los príncipes del Imperio instaron entonces a Enrique a que levantara la excomunión a más tardar en febrero de 1077, pues de lo contrario ya no lo reconocerían. Enrique IV tuvo que acatar la voluntad de los príncipes y acudió tres veces vestido de penitente ante el Papa, que levantó la excomunión el 28 de enero de 1077. Esta fue la Penitencia de Canossa. Los poderes se habían invertido en el Imperio. En 1046, Enrique III había mandado a tres papas, ahora un papa manda al rey.

Con la ayuda del Papa Pascual II, el futuro Enrique V obtuvo la abdicación de su padre a su favor en 1105. Sin embargo, el nuevo rey sólo fue reconocido por todos tras la muerte de Enrique IV. Cuando Enrique V estuvo seguro de este reconocimiento, se puso en contra del papa y continuó la política contra el papa que su padre había puesto en marcha. En primer lugar, prosiguió la disputa de investidura contra Roma y logró la conciliación con el Papa Calixto II en el Concordato de Worms en 1122. Enrique V, que invistió a los obispos con el anillo y el báculo, acordó que este derecho de investidura debía ser devuelto a la Iglesia.

La solución encontrada fue sencilla y radical. Para cumplir con la exigencia de los reformadores de la Iglesia de separar los deberes espirituales de los obispos de los temporales, los obispos tuvieron que renunciar a los derechos y privilegios concedidos por el emperador, o más bien por el rey, durante los últimos siglos. Por un lado, desaparecen los deberes de los obispos hacia el Imperio. Por otro lado, también desapareció el derecho del rey a influir en la toma de posesión de los obispos. Como los obispos no quieren renunciar a sus galones temporales, Enrique obliga al Papa a transigir. Aunque la selección de los obispos y abades alemanes debía realizarse en presencia de diputados imperiales, el cetro, símbolo del poder temporal de los obispos, era entregado por el emperador tras su elección y antes de su coronación. La existencia de la Iglesia Imperial se salvó así, pero la influencia del emperador sobre ella se debilitó considerablemente.

Tras la muerte de Enrique V en 1125, Lothar III fue elegido rey, una elección contra la que hubo una fuerte resistencia. Los Hohenstaufen, que habían ayudado a Enrique V, esperaban con razón obtener el poder real, pero fueron los Welfs, en la persona de Lothair de Supplinburg, quienes lo obtuvieron. El conflicto entre el papa y el emperador había terminado a favor del emperador y éste renunció a importantes derechos. Lothar era devoto del Papa y cuando éste murió en 1137, fueron los Hohenstaufen en la persona de Conrado III quienes llegaron al poder. Dos clanes políticos italianos se enfrentaron entonces en Italia: los gibelinos y los güelfos. Los primeros apoyaban al Imperio, mientras que los segundos apoyaban al Papado. El conflicto duró hasta finales del siglo XV y desgarró las ciudades italianas.

Cuando Conrado III murió en 1152, su sobrino Federico Barbarroja, el duque de Suabia, fue elegido rey. La política de Federico Barbarroja se centró en Italia. Quiso recuperar los derechos imperiales sobre este territorio y emprendió seis campañas en Italia para recuperar el honor imperial. En 1155 fue coronado emperador. Sin embargo, surgieron tensiones con el papado durante una campaña contra los normandos en el sur de Italia. Las relaciones diplomáticas con Bizancio también se deterioraron. Cuando Barbarroja intentó reforzar la administración del Imperio en Italia en el Reichstag de Roncaglia, las ciudades-estado del norte de Italia, especialmente la rica y poderosa Milán, se le resistieron. Las relaciones eran tan malas que se formó la Liga Lombarda, que se impuso militarmente contra los Hohenstaufen. La elección del nuevo Papa Alejandro III fue controvertida, y Barbarroja se negó inicialmente a reconocerlo. Sólo después de darse cuenta de que no cabía esperar una victoria militar -el ejército imperial fue diezmado por una epidemia frente a Roma en 1167 y luego derrotado en 1176 en la batalla de Legnano- se firmó la paz de Venecia en 1177 entre el papa y el emperador. Incluso las ciudades del norte de Italia se reconciliaron con el emperador, que hacía tiempo que no podía llevar a cabo sus proyectos italianos.

Mientras se reconciliaban, el emperador se enemistó con su primo Enrique el León, el poderoso duque de Sajonia y Baviera de la Casa de Welfs. Mientras Enrique establecía las condiciones para su participación en una campaña en Italia, Federico Barbarroja aprovechó la oportunidad para desbancarlo. En 1180, Enrique fue juzgado, el Ducado de Sajonia fue desmantelado y Baviera fue reducida. Sin embargo, no fue el emperador quien se benefició de ello, sino los señores territoriales del Imperio.

Barbarroja muere en junio de 1190 durante la Tercera Cruzada. Su segundo hijo le sucedió como Enrique VI. Ya en 1186, su padre le había dado el título de César y ya se le consideraba el heredero designado. En 1191, el año de su coronación imperial, Enrique intentó tomar posesión de Sicilia y del reino normando en la Baja Italia. Como estaba casado con una princesa normanda, Constanza de Hauteville, y la casa de la que descendía su esposa se había extinguido por falta de un descendiente varón, Enrique VI pudo hacer valer sus pretensiones sin poder hacerse valer. No fue hasta 1194 cuando consiguió conquistar la baja Italia, empleando en ocasiones una extrema brutalidad contra sus oponentes. Joseph Rovan escribió que «Enrique VI fue el gobernante más poderoso desde Otón I, si no es que Carlomagno». En Alemania, Enrique tuvo que luchar contra la resistencia de los Welfs. Su plan para hacer que la realeza sea hereditaria, el Erbreichsplan, fracasó, al igual que había fracasado con Otón I. Enrique VI también desarrolló una ambiciosa pero infructuosa política mediterránea, cuyo objetivo era probablemente conquistar Tierra Santa al final de una cruzada alemana, o posiblemente incluso lanzar una ofensiva contra Bizancio.

La prematura muerte de Enrique VI en 1197 frustró el último intento de crear un poder central fuerte en el Imperio. Tras la doble elección de 1198, en la que Felipe de Suabia fue elegido en marzo en Mühlhausen y Otón IV en junio en Colonia, hubo dos reyes en el Imperio. Aunque el hijo de Enrique VI, Federico II, ya había sido elegido rey a la edad de dos años, en 1196, su derecho a la realeza fue rápidamente barrido. La elección es interesante en el sentido de que todos tratan de señalar los precedentes para demostrar su propia legitimidad. Muchos de los argumentos y principios formulados en ese momento fueron retomados en las elecciones reales posteriores. Este desarrollo alcanzó su punto álgido a mediados del siglo XIV, tras la experiencia del Gran Interregno de la Bula de Oro. Felipe de Suabia había adquirido una influencia considerable, pero fue asesinado en junio de 1208. Otón IV fue coronado emperador en 1209, pero al año siguiente fue excomulgado por el papa Inocencio III. Inocencio III apoyó a Federico II, al que todos se unieron.

Al viajar a Alemania en 1212 para hacer valer sus derechos, Federico II dio más libertad de acción a los príncipes. Mediante dos leyes -el Statutum in favorem principum para los príncipes temporales y la Confoederatio cum principibus ecclesiasticis para los eclesiásticos- Federico II les garantizó importantes derechos para asegurar su apoyo. Quería que su hijo Enrique fuera elegido y reconocido como su sucesor. Los privilegios concedidos constituyen los principios legales sobre los que ahora pueden construir su poder de forma independiente. Estos privilegios fueron también el inicio de la formación de estados a escala de los territorios imperiales en la última parte de la Edad Media. El cultísimo Federico II, que centralizaba cada vez más la administración del reino de Sicilia siguiendo el modelo bizantino, había entrado en conflicto abierto con el Papa y las ciudades del norte de Italia. El Papa incluso lo hizo pasar por el Anticristo. Al final, Federico II parecía dominar militarmente. Murió allí el 13 de diciembre de 1250. El Papa lo había declarado depuesto en 1245.

A partir de San Luis, la modernización del sistema jurídico ha atraído a muchas regiones vecinas a la esfera cultural francesa. En particular, en las tierras del Imperio, las ciudades del Dauphiné de Viennois o del condado de Borgoña (más tarde Franco-Condado) recurren a la justicia real para dirimir los litigios desde San Luis. Por ejemplo, el rey envía al alguacil de Mâcon, que interviene en Lyon para resolver las disputas, al igual que el senescal de Beaucaire interviene en Viviers o Valence. Así, la corte del rey Felipe VI era en gran medida cosmopolita: muchos señores, como el Condestable de Brienne, tenían posesiones a caballo entre varios reinos. Los reyes de Francia ampliaron la influencia cultural del reino atrayendo a la nobleza de estas regiones a su corte mediante la concesión de rentas y una hábil política matrimonial. Así, los condes de Saboya pagaban tributos al rey de Francia a cambio de pensiones. Esto tuvo consecuencias para el Sacro Imperio Romano. Los reyes de Francia o su entorno inmediato se afianzaron en el Imperio: Carlos V recibió el Dauphiné de Viennois, su hermano menor Luis de Anjou heredó la Provenza y el menor Felipe el Temerario creó un principado a caballo entre el reino de Francia y el Sacro Imperio Romano Germánico (tomó posesión del ducado francés de Borgoña, el condado imperial de Borgoña conocido como «Franche-Comté», los condados franceses de Artois y Flandes, el condado imperial de Aalst conocido como «Flandes imperial», mientras que sus descendientes adquirieron el ducado imperial de Brabante y los condados imperiales de Henao y Holanda) Por otra parte, la anexión de la Champaña por San Luis en 1261 y la fiscalidad restrictiva que introdujo en ella provocaron el declive de las ferias de Champaña, que habían sido el centro del comercio europeo, en beneficio del antiguo eje comercial que unía las cuencas del Po (conectadas con el Mediterráneo) y las del Rin y el Mosa (conectadas con el Mar del Norte) a través de los pasos alpinos. Esto condujo a un fortalecimiento del poder y la autonomía de las ciudades lombardas y renanas o de los cantones suizos. En el siglo XIV, este proceso se aceleró con la Guerra de los Cien Años.

Con el declive de los Hohenstaufen y el subsiguiente interregno hasta el reinado de Rodolfo I, el poder central se debilitó, mientras que el poder de los príncipes electores aumentó. La expansión francesa hacia el oeste del Imperio supuso una pérdida total de influencia sobre el antiguo reino de Borgoña. Esta pérdida de influencia también afecta a la Italia imperial (principalmente a Lombardía y Toscana). No fue hasta la campaña italiana de Enrique VII, entre 1310 y 1313, cuando se reactivó la política italiana del Imperio. Después de Federico II, Enrique fue el primer rey alemán que pudo obtener la corona imperial. Sin embargo, la política italiana de los gobernantes bajomedievales se aplicó dentro de unas fronteras más pequeñas que las de sus predecesores. La influencia del Imperio también disminuyó en Suiza. Rodolfo I intentó restablecer la autoridad de los Habsburgo sobre Suiza, a la que el emperador Federico II había concedido la inmediatez imperial en 1240. Rudolf he fallado. A su muerte, los nobles de Uri, Schwyz y Nidwalden se reunieron y firmaron un pacto de alianza y defensa en agosto de 1291. Nació la Confederación de los Tres Cantones, el primer paso hacia la Confederación Suiza, que se independizó del Sacro Imperio Romano Germánico en 1499 con el Tratado de Basilea.

El traslado del papado a Aviñón en 1309 le permitió escapar de las influencias italianas y beneficiarse de la protección de los reinos de Nápoles y Francia contra la amenaza de una intervención militar imperial, que reavivó la voluntad teocrática de la Santa Sede. El viejo conflicto entre el papado y el imperio por la preeminencia de la cristiandad se reavivó durante el reinado de Luis IV. Cuando el emperador Enrique VII murió en 1313, los príncipes se habían dividido en dos facciones, y el emprendedor y autoritario Papa Juan XXII creyó que podía aprovecharse de ello: se negó a elegir entre los dos elegidos. Declaró vacante el Imperio y nombró a Roberto el Sabio, rey de Nápoles, como vicario para Italia el 14 de marzo de 1314. Este conflicto planteó una cuestión de principios: el papa pretendía ser el vicario del imperio en Italia durante la vacante del trono imperial. A sus ojos, el trono estaba vacante porque el nombramiento de Luis de Baviera no había sido aprobado por el Papa. Los debates político-teóricos fueron iniciados, por ejemplo, por Guillermo de Ockham o Marsilio de Padua. En 1338, Luis IV, viendo que las negociaciones se alargaban y sintiendo que el papado se volvía impopular en el país, cambió su tono y lanzó el manifiesto Fidem catholicam el 17 de mayo. En él proclamaba que el emperador tenía un rango tan elevado como el del papa, que su mandato procedía de sus electores y que no necesitaba la aprobación papal para cumplir su misión; por último, sostenía que un verdadero concilio que representara a la Iglesia universal era superior a las asambleas que el papa podía hacer o deshacer a su antojo. Evidentemente, los príncipes electores apoyaron este texto, que aumentaba su poder electivo al no estar ya sujeto a la aprobación papal, y el 16 de julio, reunidos en Renania, realizaron un gesto de considerable importancia: por primera vez, actuaron como cuerpo, no para elegir o deponer a un soberano, sino para preservar los intereses del Imperio, del que se consideraban representantes.

Con la muerte de Carlos IV en 1378, el poder de la Casa de Luxemburgo se derrumba. El hijo del soberano, Wenceslao, fue incluso depuesto por un grupo de príncipes electores el 20 de agosto de 1400, debido a su notoria incapacidad. En su lugar, el Conde Palatino del Rin, Roberto, fue elegido rey. Sin embargo, su poder y sus recursos eran demasiado débiles para aplicar una política eficaz. Esto era tanto más cierto cuanto que la Casa de Luxemburgo no aceptaba la pérdida de la dignidad real. Tras la muerte de Roberto en 1410, el último representante de la Casa de Luxemburgo, Segismundo, subió al trono. Habían surgido problemas políticos y religiosos, como el Gran Cisma de Occidente en 1378. Sólo bajo Segismundo se desactivó la crisis. La labor internacional de Segismundo, al que Francis Rapp llamó «peregrino de la paz», tenía como objetivo preservar o restaurar la paz. Con su muerte en 1437, la Casa de Luxemburgo se extingue. La dignidad real pasó a manos de los Habsburgo, y así continuó hasta el final del Imperio.

La época moderna y la llegada de los Habsburgo

Bajo los emperadores Federico III, Maximiliano I y Carlos V, el Imperio renació y fue reconocido de nuevo. El cargo de emperador estaba vinculado a la nueva organización del Imperio. De acuerdo con el movimiento de reforma iniciado bajo Federico III, Maximiliano I inició una reforma general del Imperio en 1495. Esto incluyó la introducción de un impuesto general, el Gemeiner Pfennig (penique común), así como una paz perpetua (Ewiger Landfrieden), que fue uno de los proyectos más importantes de los reformistas. Estas reformas no fueron del todo exitosas, ya que sólo quedaron los Círculos Imperiales y el Reichskammergericht. Sin embargo, la reforma es la base del Imperio moderno. Se le dotó de un sistema de normas más preciso y de una estructura institucional. La cooperación entre el emperador y los estados imperiales así definida iba a desempeñar un papel decisivo en el futuro. La Dieta del Imperio, que se formó en esta época, iba a seguir siendo el foro central de la vida política del Imperio.

La primera mitad del siglo XVI vuelve a estar marcada por la judicialización y la densificación del Imperio. Se promulgaron edictos de policía en 1530 y 1548. En 1532 se estableció la Constitutio Criminalis Carolina, que proporcionó un marco penal para el Imperio. Por otro lado, la Reforma Protestante provocó una división de la fe que tuvo un efecto desintegrador en el Imperio. El hecho de que las regiones y los territorios se alejaran de la antigua Iglesia romana puso a prueba al Imperio, que se proclamaba santo.

El Edicto de Worms de 1521 desterró a Martín Lutero del Imperio. El Edicto todavía no ofrecía ninguna posibilidad de una política favorable a la Reforma, aunque no se observó en todo el Imperio, fue aplazado el 6 de marzo de 1523 y las decisiones posteriores de la Dieta del Imperio se desviaron de él. La mayoría de los compromisos de la Dieta eran poco claros y ambiguos y dieron lugar a nuevas disputas legales. Por ejemplo, la Dieta de Núremberg declaró en 1524 que todos debían seguir el Edicto de Worms «en la medida de lo posible». Sin embargo, no se pudo encontrar una solución de paz definitiva y se llegó a un compromiso a la espera de la siguiente.

Esta situación no es satisfactoria para ninguna de las partes. El bando protestante no tenía seguridad jurídica y vivía con el temor de una guerra religiosa. El bando católico, especialmente el emperador Carlos V, no quería una división religiosa duradera. Carlos V, que al principio no se tomó en serio el caso de Lutero y no percibió su importancia, no quiso aceptar la situación porque se consideraba, como los gobernantes medievales, garante de la verdadera Iglesia. El Imperio universal necesita una Iglesia universal.

Este periodo también estuvo marcado por dos acontecimientos. En primer lugar, la sublevación de los campesinos que se produjo en el sur de Alemania entre 1524 y 1526, siendo 1525 el punto álgido del movimiento. Los campesinos plantearon una serie de reivindicaciones, entre ellas la abolición del trabajo pesado y la elección de los sacerdotes. Lutero instó a los campesinos a ser pacíficos y a someterse a la autoridad. El segundo acontecimiento fue la invasión otomana. Segismundo, como rey de Hungría, había sido duramente derrotado en la batalla de Nicópolis en 1396. Tras conquistar Oriente, Solimán el Magnífico se lanzó a la conquista de Europa. Atacó por primera vez a Hungría y ganó la batalla de Mohács en 1526. El Imperio Otomano se extendía hasta Viena, con Hungría dividida en tres partes: una administrada por los otomanos, otra por el Sacro Imperio Romano Germánico y otra por los príncipes locales. En 1529, Viena fue sitiada. Carlos V siguió luchando contra los otomanos para preservar la paz en su Imperio. Su tarea se vio dificultada por el hecho de que Francia, en la persona del rey Francisco I, apoyaba a los otomanos. Los Habsburgo aumentaron sus contactos con los sefevíes, la dinastía chiíta que gobernaba Persia en aquella época, para contrarrestar a los turcos suníes, sus enemigos comunes. No fue hasta la tregua de Crépy-en-Laonnois en 1544 que la rivalidad entre los dos soberanos llegó a su fin. Esta rivalidad había sido tanto mayor cuanto que Francisco I había sido el rival de Carlos V en la elección imperial. Tres años después, Carlos V firmó la paz con Solimán en 1547. Entonces tuvo que enfrentarse a los problemas religiosos que desgarraban el Imperio.

Tras un largo periodo de vacilación, Carlos V destierra del Imperio a los líderes de la Liga de Smalkalde, un grupo de príncipes protestantes rebeldes, y despliega el ejército del Sacro Imperio Romano Germánico para castigar a los rebeldes: la Reichsexecution. Este enfrentamiento de 1546-1547 pasará a la historia como la Guerra de Smalkalde. Tras la victoria del emperador, los príncipes protestantes tuvieron que aceptar un compromiso religioso, el Intermedio de Augsburgo, en la Dieta de Augsburgo de 1548. Los pastores podrían seguir casándose y los protestantes no clérigos podrían seguir recibiendo la comunión en ambas especies. Este resultado realmente favorable de la guerra para los estados imperiales protestantes se debió a que Carlos V perseguía proyectos constitucionales en paralelo a sus objetivos político-religiosos. Estos proyectos constitucionales van a conducir a la desaparición de la constitución por orden y su sustitución por un gobierno central. Los conflictos religiosos en el Imperio están -en la idea de Carlos V de un vasto Imperio de los Habsburgo- relacionados con una monarchia universalis que debe incluir a España, los territorios hereditarios de los Habsburgo y el Sacro Imperio Romano. Sin embargo, no consiguió que el cargo de emperador fuera hereditario ni que se intercambiara la corona imperial entre las líneas austriaca y española de los Habsburgo. El levantamiento de los príncipes contra Carlos V bajo el liderazgo del elector Mauricio de Sajonia y la consiguiente Paz de Passau firmada en 1552 entre los príncipes y el futuro Fernando I fueron los primeros pasos hacia una paz religiosa duradera, ya que el tratado garantizaba la libertad de culto para los protestantes. Esto condujo a la Paz de Augsburgo en 1555.

La Paz de Augsburgo no sólo es importante como paz religiosa, sino que también tiene un importante papel político-constitucional al marcar muchos hitos en la política constitucional. Por ejemplo, prevé la Reichsexekutionsordnung, el último intento de preservar la paz perpetua que hizo necesaria la Segunda Guerra de los Margraves dirigida por Alberto II Alcibíades de Brandeburgo-Kulmbach, que se desarrolló entre 1552 y 1554. Alberto II extorsionó dinero e incluso territorio de las distintas regiones de Franconia. El emperador Carlos V no condenó a Alberto II, sino que incluso lo tomó a su servicio y legitimó así la ruptura de la Paz Perpetua. Como los territorios afectados se niegan a avalar el robo confirmado por el emperador, Alberto II los arrasa. En el norte del Imperio, se forman tropas bajo el liderazgo de Mauricio de Sajonia para luchar contra Alberto. Fue un príncipe del imperio y no el emperador quien tomó medidas militares contra los que rompían la paz. El 9 de julio de 1553 tuvo lugar la batalla más sangrienta de la Reforma, la batalla de Sievershausen, en la que murió Mauricio de Sajonia.

El Reichsexekutionsordnung de la Dieta de Augsburgo de 1555 debilitó el poder imperial y afianzó el principio de los estados imperiales. Además de sus funciones habituales, los círculos imperiales locales y los estados recibieron también la facultad de hacer cumplir las sentencias del Reichskammergericht y el nombramiento de los asesores que allí se reunían. Además, se les concedió el derecho a acuñar monedas y a ejercer otros poderes antes reservados al emperador. Dado que el emperador se había mostrado incapaz de cumplir una de sus principales tareas, la de preservar la paz, su papel fue asumido en adelante por los estados de los círculos imperiales.

La paz religiosa proclamada el 25 de septiembre de 1555 es tan importante como la Exekutionsordnung, pues abandona la idea de un imperio unido en la religión. A los señores territoriales se les concedió el derecho a decidir sobre la confesión de sus súbditos, que se resume en la fórmula cujus regio, ejus religio. En los territorios protestantes, la jurisdicción religiosa pasaba a los señores, que se convertían en los líderes espirituales de sus territorios. Todas las normas promulgadas condujeron a una solución pacífica de los problemas religiosos, pero hicieron aún más visible la creciente división del Imperio y condujeron a medio plazo a un bloqueo de las instituciones imperiales. En septiembre de 1556, el emperador Carlos V abdica en favor de su hermano Fernando, rey de los romanos desde 1531. La política interior y exterior de Carlos V había fracasado definitivamente. Fernando decidió limitar su política a Alemania y consiguió unir los estados imperiales al emperador en favor de éste.

Hasta principios de la década de 1580, el Imperio se encontraba en una fase sin conflictos militares significativos. La paz religiosa fue una «mera tregua». En esta época se produjo la confesionalización, es decir, la consolidación y delimitación entre las tres confesiones del luteranismo, el calvinismo y el catolicismo. Las formas de Estado que surgieron en los territorios en esta época plantearon un problema constitucional para el Imperio. Las tensiones aumentaron porque el Imperio y sus instituciones ya no podían cumplir su función de mediador. El tolerante emperador Maximiliano II murió en 1576, y su hijo Rodolfo II nombró a una mayoría de católicos para el Consejo Áulico y la Cámara Imperial de Justicia, rompiendo con la política de su padre. A finales del siglo XVI, estas instituciones estaban bloqueadas: en 1588, la Cámara Imperial de Justicia ya no funcionaba.

Desde que, a principios del siglo XVII, los estados protestantes dejaron de reconocer el concilio áulico dirigido exclusivamente por el emperador católico, la situación siguió deteriorándose. Al mismo tiempo, los colegios de electores y los círculos imperiales se agrupaban según su denominación. Una diputación imperial en 1601 fracasó debido a la oposición entre los dos bandos. Lo mismo ocurrió en 1608 con la Dieta de Ratisbona, que se cerró sin emitir un decreto. El conde palatino calvinista y otros participantes abandonaron la asamblea porque el emperador se negó a reconocer su confesión.

Viendo que el sistema imperial y la paz estaban amenazados, seis príncipes protestantes fundaron el 14 de mayo de 1608 la Unión Protestante en torno a Federico IV. Otros príncipes y ciudades imperiales se unieron posteriormente a la Unión. El Elector de Sajonia y los príncipes del norte se negaron inicialmente a participar, pero más tarde el Elector de Sajonia se unió. Como reacción, los príncipes católicos fundaron la Liga Católica el 10 de julio de 1609 en torno a Maximiliano de Baviera. La Liga quería mantener el sistema existente y preservar el predominio católico en el Imperio. Las instituciones y el Imperio se paralizaron, anunciando un conflicto inevitable.

La defenestración de Praga fue el detonante de esta guerra, que el emperador, esperando al principio un gran éxito militar, intentó utilizar políticamente para consolidar su poder frente a los estados imperiales. Así, Fernando II, que fue elegido emperador por todos los príncipes electores -incluso los protestantes- el 19 de agosto de 1619 a pesar de la guerra, desterró del Imperio al príncipe elector y rey de Bohemia Federico V del Palatinado en 1621 y dio la dignidad electoral a Maximiliano I de Baviera.

La promulgación del Edicto de Restitución el 6 de marzo de 1629 fue el último acto importante del derecho imperial. Al igual que el destierro de Federico V, se basó en la pretensión de poder del emperador. Este edicto exigía la adaptación de la Paz de Augsburgo desde el punto de vista católico. En consecuencia, todos los obispados, obispados y arzobispados-principios que habían sido secularizados por los señores protestantes desde la Paz de Passau debían ser devueltos a los católicos. Estas acciones no sólo habrían supuesto la recatolización de amplios territorios protestantes, sino también un refuerzo crucial del poder imperial, ya que hasta entonces las cuestiones religioso-políticas eran decididas conjuntamente por el emperador, los estados imperiales y los príncipes electores. Sin embargo, estos últimos formaron una coalición confesional que no aceptó que el emperador emitiera un edicto tan decisivo sin su acuerdo.

En su reunión de 1630, los príncipes electores, encabezados por Maximiliano I de Baviera, obligaron al emperador a destituir al generalísimo Wallenstein y a conceder una revisión del edicto. Ese mismo año, Suecia entró en la guerra del lado de los protestantes. Al principio, las tropas suecas demostraron ser superiores a las del emperador. Pero en 1632 Gustavo Adolfo, rey de Suecia, murió en la batalla de Lützen, cerca de Leipzig. Se erigió una capilla en el lugar de su muerte, y una inscripción le agradecía haber «defendido el luteranismo con las armas en la mano». El emperador consiguió recuperar la ventaja en la batalla de Nördlingen en 1634. La Paz de Praga firmada entre el emperador y el elector de Sajonia en 1635 permitió a Fernando suspender el Edicto de Restitución durante 40 años. El emperador se vio fortalecido por esta paz, ya que se disolvieron todas las alianzas, excepto las de los príncipes electores, y el emperador obtuvo el alto mando del ejército imperial, que los protestantes no aceptaron. Se celebraron negociaciones para revertir esta cláusula del tratado. El problema religioso que planteaba el Edicto de Restitución sólo se había pospuesto durante cuarenta años, ya que el emperador y la mayoría de los estados imperiales habían acordado que lo más urgente era unificar el imperio políticamente, expulsar a las potencias extranjeras del territorio y poner fin a la guerra.

Francia entró en guerra en 1635; Richelieu intervino del lado de los protestantes para evitar un fortalecimiento del poder de los Habsburgo en Alemania, y la situación se volvió contra el emperador. Fue entonces cuando la guerra de religión, que originalmente se había librado en Alemania, se convirtió en una lucha hegemónica en toda Europa. Por lo tanto, la guerra continuó, ya que los problemas confesionales y políticos que se habían resuelto provisionalmente con la Paz de Praga pasaron a un segundo plano frente a Francia y Suecia. Además, la Paz de Praga presentaba graves deficiencias, por lo que los conflictos internos del Imperio continuaron.

A partir de 1640, las distintas partes empezaron a firmar acuerdos de paz por separado, ya que el Imperio apenas se defendía en el estado actual de las cosas, que se basaba en la solidaridad confesional y en la política tradicional de alianzas. En mayo de 1641, el príncipe elector de Brandeburgo se puso al frente. Firmó un tratado de paz con Suecia y desmovilizó su ejército, lo que era imposible según las Convenciones de Praga porque su ejército pertenecía al ejército imperial. Otros estados imperiales siguieron su ejemplo. El Elector de Sajonia, a su vez, firmó una paz con Suecia y el Elector de Maguncia una con Francia en 1647. El Imperio salió devastado de la guerra.

El emperador, Suecia y Francia acordaron en 1641 en Hamburgo llevar a cabo negociaciones de paz mientras continuaba la lucha. Estas negociaciones tuvieron lugar en 1642 y 1643 en Osnabrück entre el emperador, los estados imperiales protestantes y Suecia, y en Münster entre el emperador, los estados imperiales católicos y Francia. El hecho de que el emperador no represente solo al Imperio es un símbolo importante de su derrota. El poder imperial se puso de nuevo en entredicho. Por ello, los estados imperiales vieron preservados sus derechos aún más al no estar solos contra el emperador, sino al llevar a cabo negociaciones sobre cuestiones constitucionales bajo la mirada de las potencias extranjeras. Francia mostró su benevolencia en este sentido, ya que estaba decidida a reducir el poder de los Habsburgo apoyando firmemente la petición de los Estados imperiales de participar en las negociaciones. Así pues, los Estados imperiales fueron admitidos en las negociaciones en contra de los deseos de Fernando III, emperador desde 1637, que quería representar al Imperio en solitario en las conversaciones de paz de Münster y Osnabrück, resolver las cuestiones europeas en las negociaciones de Westfalia, firmar un acuerdo de paz con Francia y Suecia y tratar los problemas constitucionales alemanes al final de una Dieta. Esta última se convocaría unos años más tarde, en 1653. Si el emperador aceptó finalmente la participación de los estados imperiales en las negociaciones, lo hizo para no desvincularse definitivamente de ellos.

Las dos ciudades en las que se están llevando a cabo las negociaciones y las carreteras que las conectan se declaran desmilitarizadas (sólo en el caso de Osnabrück se ha aplicado plenamente). Todas las legaciones pueden moverse libremente. Las delegaciones de mediación proceden de la República de Venecia, Roma y Dinamarca. Los representantes de las demás potencias europeas acuden a Westfalia y participan en las negociaciones, excepto el Imperio Otomano y Rusia. Las negociaciones de Osnabrück se convirtieron, paralelamente a las negociaciones entre el Imperio y Suecia, en una convención en la que se discutieron problemas constitucionales y político-religiosos. En Münster, se discute el marco europeo y los cambios legales relativos a los derechos señoriales en los Países Bajos y Suiza. También se negoció una paz entre España y las Provincias Unidas el 30 de enero de 1648.

Hasta finales del siglo XX, los Tratados de Westfalia se consideraron destructivos para el Imperio. Hartung lo justificó argumentando que la paz había dado al emperador y a los estados imperiales una libertad de acción ilimitada, por lo que el Imperio se había desmembrado. Para Hartung, esto fue una «desgracia nacional». Sólo se había resuelto la cuestión religioso-política. Sin embargo, el Imperio se había petrificado, una petrificación que llevaría a su caída. Joseph Rovan habla de «disolución avanzada».

Sin embargo, en el periodo inmediatamente posterior a los Tratados de Westfalia, la paz se veía de una manera completamente diferente. Se acogió como una nueva ley fundamental, válida dondequiera que se reconociera al emperador con sus privilegios y como símbolo de la unidad del Imperio. La paz equipara los poderes territoriales y las diferentes confesiones y codifica los mecanismos surgidos tras la crisis constitucional de principios del siglo XVI. Además, condenó los mecanismos de la Paz de Praga. Georg Schmidt lo resume así: «La paz no supuso el desmembramiento del Estado ni el absolutismo principesco. La paz hizo hincapié en la libertad de los Estados, pero no los convirtió en Estados soberanos.

Aunque se conceda a los Estados imperiales plenos derechos de soberanía y se restablezca el derecho de alianza anulado por la Paz de Praga, no se contempla la plena soberanía de los territorios, ya que éstos siguen sometidos al emperador. El derecho de alianza -que también es contrario a la plena soberanía de los territorios del Imperio- no puede ejercerse contra el emperador y el Imperio, ni contra la paz o el tratado. Según los juristas de la época, los Tratados de Westfalia eran una especie de costumbre tradicional de los Estados imperiales, que se limitaban a plasmar por escrito.

En la parte relativa a la política religiosa, los príncipes que cambian de religión ya no pueden imponerla a sus súbditos. La Paz de Augsburgo es confirmada en su totalidad y declarada intocable, pero las cuestiones contenciosas vuelven a ser resueltas. La situación jurídica y religiosa a partir del 1 de enero de 1624 es la referencia. Todos los estados imperiales debían tolerar las otras dos denominaciones, por ejemplo, si ya existían en sus territorios en 1624. Todas las posesiones debían ser devueltas a sus antiguos propietarios y todas las decisiones posteriores del emperador, los estados imperiales o las potencias ocupantes debían ser declaradas nulas.

Los Tratados de Westfalia traen al Imperio la paz que ha estado esperando durante treinta años. El Sacro Imperio Romano Germánico perdió algunos territorios de la actual Francia, las Provincias Unidas y la República de Ginebra. Por lo demás, no hubo otros cambios importantes. Se restablece el equilibrio de poder entre el emperador y los estados imperiales, sin restaurar los poderes tal y como eran antes de la guerra. La política imperial no se desconfiguró, sólo se reguló la relación con las confesiones. Según Gotthard, uno de los errores de apreciación más evidentes es considerar los Tratados de Westfalia como destructivos del Imperio y de la idea de Imperio. Los resultados de las negociaciones de paz demuestran lo absurdo de la guerra: «Después de que se hayan desperdiciado tantas vidas humanas por tan poco propósito, los hombres deberían haber comprendido lo totalmente inútil que es dejar los asuntos de la fe al juicio de la espada.

Tras la firma de los Tratados de Westfalia, un grupo de príncipes exigió reformas radicales en el Imperio para reducir el poder de los electores y ampliar el privilegio de elegir al rey a otros príncipes del Imperio. Sin embargo, la minoría principesca no pudo ganar la Dieta de 1653-1654. La llamada Última Dieta Imperial -fue la última antes de que se celebrara de forma permanente a partir de 1663- decidió que los súbditos debían pagar impuestos a sus señores para que éstos pudieran mantener tropas, lo que a menudo llevó a la formación de ejércitos en los distintos territorios más grandes, que recibieron el nombre de Estados Armados Imperiales (en alemán Armierte Reichsstände).

Después de 1648, la posición de los círculos imperiales se fortaleció y se les dio un papel decisivo en la nueva constitución militar imperial. En 1681, la Dieta decidió una nueva constitución militar (Reichskriegsverfassung) cuando el Imperio se vio de nuevo amenazado por los turcos. En esta nueva constitución, los contingentes del ejército imperial se fijaron en 40.000 hombres. Los círculos imperiales fueron los responsables de su despliegue. Desde 1658, el emperador Leopoldo I está en el poder. Su actuación se considera mediocre. Estaba más preocupado por los territorios hereditarios que por el Imperio.

El emperador se opuso a la política de las Reuniones de Luis XIV e intentó que los círculos y estados imperiales se resistieran a las anexiones francesas. Consiguió vincular a los estados imperiales menores y mayores con el Imperio y su constitución mediante una combinación de diferentes instrumentos. En 1682, el emperador se unió a varios círculos, como el de Franconia y el del Alto Rin, en la Liga de Augsburgo para proteger el Imperio. Esta situación demuestra que la política imperial no formó parte de la política de gran potencia de los Habsburgo, como ocurrió durante el reinado de sus sucesores en el siglo XVIII. También hay que destacar la política matrimonial de Leopoldo I y el reparto de todo tipo de títulos, como la concesión de la novena dignidad de elector a Ernesto-Augusto de Hannover en 1692 y la concesión del título de «Rey en Prusia» a los príncipes electores de Brandeburgo a partir de 1701 para asegurarse su apoyo.

A partir de 1740, los dos mayores conjuntos territoriales del Imperio -las posesiones hereditarias de los Habsburgo y Brandeburgo-Prusia- se desvinculan cada vez más del Imperio. Tras su victoria sobre los turcos, Austria conquistó grandes territorios fuera del Imperio, lo que automáticamente desplazó el foco de la política de los Habsburgo hacia el sureste, algo que se hizo más evidente durante el reinado de los sucesores de Leopoldo I. Lo mismo ocurrió con Brandeburgo-Prusia, gran parte de cuyo territorio se encontraba fuera del Imperio. Sin embargo, además de la creciente rivalidad, también se produjeron cambios en la forma de pensar.

Si un título o una posición en la jerarquía del Imperio y en la nobleza europea eran importantes para el prestigio de un soberano antes de la Guerra de los Treinta Años, esta situación cambia después. Sólo un título real es importante a nivel europeo. Ahora entran en juego otros factores como el tamaño del territorio o el poder económico y militar. A partir de ahora, la potencia que realmente cuenta es la que se puede cuantificar con estos nuevos factores. Según los historiadores, se trata de una consecuencia a largo plazo de la Guerra de los Treinta Años, durante la cual los títulos y las posiciones jurídicas apenas desempeñaron ya un papel, especialmente para los estados imperiales más pequeños. Sólo importaban los imperativos bélicos.

Por lo tanto, Brandeburgo-Prusia y Austria dejaron de formar parte del Imperio, no sólo por su extensión territorial, sino también por su constitucionalidad. Ambos territorios se han convertido en estados. En el caso de Austria, por ejemplo, es difícil no distinguirla del Sacro Imperio Romano. Ambos reformaron sus países y rompieron la influencia de los estados provinciales. Había que administrar y proteger adecuadamente los territorios conquistados y financiar un ejército. Los territorios más pequeños quedaron excluidos de estas reformas. Un gobernante que quisiera llevar a cabo reformas tan amplias habría entrado inevitablemente en conflicto con las cortes imperiales, ya que éstas apoyaban a los estados provinciales cuyos privilegios eran atacados por el gobernante en cuestión. Como gobernante austriaco, el emperador naturalmente no tenía que temer el Consejo Áulico de la misma manera que otros gobernantes podrían temerlo, ya que lo presidía. En Berlín, las instituciones imperiales apenas se tienen en cuenta. La ejecución de las sentencias habría sido efectivamente imposible. Estas dos formas de reaccionar ante las instituciones también contribuyeron al aislamiento del Imperio.

El llamado dualismo austro-prusiano condujo a varias guerras. Prusia ganó las dos Guerras de Silesia y obtuvo Silesia, mientras que la Guerra de Sucesión Austriaca terminó a favor de Austria. Fue Carlos VII, miembro de la familia Wittelsbach, quien, con el apoyo francés, llegó al trono tras esta guerra de sucesión en 1742. Sin embargo, no pudo conquistar el trono y, a su muerte en 1745, los Habsburgo-Lorena volvieron a ocupar el trono en la persona de Francisco I, esposo de María Teresa.

Estos conflictos, al igual que la Guerra de los Siete Años, fueron desastrosos para el Imperio. Los Habsburgo, frustrados por la alianza de muchos estados imperiales con Prusia y por la elección de un emperador que no era de los Habsburgo, se apoyaron aún más que antes en una política centrada en Austria y su poder. Las instituciones del Imperio se convirtieron en escenarios secundarios de la política del poder y la constitución del Imperio estaba lejos de estar en sintonía con la realidad. Mediante la instrumentalización de la Dieta, Prusia intentó llegar al Imperio y a Austria. El emperador José II se retiró casi por completo de la política imperial. José II había intentado reformar las instituciones del Imperio, en particular la Cámara Imperial de Justicia, pero pronto encontró la resistencia de los estados imperiales, que se separaron del Imperio. Con ello, evitaron que la Cámara se inmiscuyera en sus asuntos internos. José II se rinde.

Sin embargo, cabe destacar que José II actuó de manera desafortunada y abrupta. La política de José II centrada en Austria durante la Guerra de Sucesión de Baviera en 1778 y 1779 y la solución de paz de Teschen, iniciada por potencias extranjeras como Rusia, resultaron desastrosas para el Imperio. De hecho, cuando la línea bávara de los Wittelsbach se extinguió en 1777, José vio la posibilidad de incorporar Baviera a los territorios de los Habsburgo y reforzar así su poder. Bajo la enorme presión de Viena, el heredero de la línea palatina de los Wittelsbach, el elector Carlos Teodoro de Baviera, aceptó un tratado de cesión de partes de Baviera. La idea de un futuro intercambio con los Países Bajos austríacos fue sugerida a Carlos Teodoro, que había aceptado la herencia contra su voluntad. En cambio, José II ocupó los territorios bávaros para presentar a Carlos Teodoro un hecho consumado y hacerse con un territorio imperial para él como emperador. Federico II se opuso, haciéndose pasar por protector del Imperio y de los pequeños estados imperiales y elevándose así al rango de «contraemperador». Las tropas prusianas y sajonas marchan sobre Bohemia.

En el Tratado de Teschen del 13 de mayo de 1779, preparado por Rusia, Austria recibió el Innviertel, una pequeña región al sureste del Inn, que le había sido prometida, pero el emperador fue el perdedor. Por segunda vez desde 1648, un problema interno alemán se resolvió con la ayuda de potencias externas. No fue el Emperador quien trajo la paz al Imperio, sino Rusia, que, además de su papel como garante de la Paz de Teschen, había sido garante de los Tratados de Westfalia y se había convertido así en uno de los protectores de la constitución del Imperio. El Imperio se había desmontado. Aunque Federico II era visto como el protector del Imperio, su plan no era protegerlo y consolidarlo, sino debilitar al emperador y, a través de él, la estructura del Imperio, lo que consiguió. El concepto de una Tercera Alemania, que nació del temor de que los estados imperiales pequeños y medianos se convirtieran en instrumento de los más grandes, fracasó debido a la eterna oposición confesional entre los distintos estados. Unos años más tarde, Napoleón asestó el golpe definitivo a un Imperio que ya no tenía resistencia.

Desaparición del Imperio

Frente a las tropas revolucionarias francesas, las dos grandes potencias alemanas unen sus fuerzas en la Primera Coalición. Sin embargo, el objetivo de esta alianza no era proteger los derechos del Imperio, sino ampliar su esfera de influencia y asegurarse de que el aliado no ganara solo. Al insistir en la expansión del territorio austriaco -si fuera necesario a costa de los demás miembros del Imperio-, el emperador Francisco II, elegido a toda prisa y por unanimidad el 5 de julio de 1792, desperdició la oportunidad de recibir el apoyo de los demás estados imperiales. Prusia también quería compensar los costes de la guerra con la anexión de territorios eclesiásticos. Por lo tanto, es imposible formar un frente unido contra las tropas revolucionarias francesas y lograr así el éxito militar.

Decepcionada por la falta de éxito y con el fin de afrontar mejor la resistencia nacida en torno a la nueva partición de Polonia, Prusia firmó una paz independiente en 1795 con Francia, la Paz de Basilea. En 1796, Baden y Württemberg hicieron lo mismo. Los acuerdos así firmados estipulaban que las posesiones de la orilla izquierda del Rin debían ser cedidas a Francia. Sin embargo, los propietarios debían ser compensados recibiendo territorios eclesiásticos en la orilla derecha, que luego fueron secularizados. Los demás estados imperiales también negociaron armisticios o tratados de neutralidad.

En 1797, Austria firmó el Tratado de Campo-Formio. Cedió varias posesiones, como los Países Bajos austriacos y el Gran Ducado de Toscana. En compensación, Austria, al igual que Prusia, debía recibir territorios en la orilla derecha del Rin. Las dos grandes potencias del Imperio se compensaron así a costa de los miembros más pequeños del Imperio. De este modo, concedieron a Francia el derecho a intervenir en la futura organización del Imperio. Al actuar como rey de Hungría y Bohemia, pero obligado a garantizar la integridad del Imperio como emperador, Francisco II le causó un daño irreparable al desmembrar algunos de los otros estados imperiales.

En marzo de 1798, en el Congreso de Rastadt, la delegación del Imperio aceptó la cesión de los territorios de la orilla izquierda del Rin y la secularización de los de la orilla derecha, con la excepción de los tres electores eclesiásticos. Pero la Segunda Coalición puso fin al regateo por los distintos territorios. El Tratado de Lunéville firmado en 1801 puso fin a la guerra. Fue aprobado por la Dieta, pero no proporcionó ninguna definición clara de la compensación. Las negociaciones de paz de Basilea con Prusia, de Campo Formio con Austria y de Lunéville con el Imperio exigían una compensación que sólo podía ser aprobada por una ley imperial. Por lo tanto, se convoca una diputación para resolver la situación. Finalmente, la diputación aceptó el plan de compensación franco-ruso del 3 de junio de 1802 sin modificarlo sustancialmente. El 24 de marzo de 1803, la Dieta del Imperio aceptó por fin el Recreo Imperial.

Casi todas las ciudades del Imperio, los territorios temporales más pequeños y casi todos los principados eclesiásticos fueron elegidos para compensar a las potencias perjudicadas. La composición del Imperio se alteró considerablemente. El banco de príncipes de la Dieta, que había sido predominantemente católico, se convirtió en protestante. Dos de los tres electorados eclesiásticos desaparecieron. Incluso el príncipe elector de Maguncia perdió su puesto y fue destinado a Ratisbona. Al mismo tiempo, sólo había dos Grandes Príncipes eclesiásticos del Imperio: el Gran Maestre de la Orden de San Juan de Jerusalén y el Gran Maestre de la Orden Teutónica. En total, desaparecieron 110 territorios y 3,16 millones de personas cambiaron de gobernante.

Esta nueva organización territorial del Imperio iba a tener una influencia duradera en el panorama político europeo. El año 1624 se denomina Normaljahr, es decir, año de referencia, y lo mismo ocurre con el año 1803 en lo que respecta a las relaciones confesionales y patrimoniales en Alemania. La recesión del Imperio creó un claro número de poderes intermedios de una multitud de territorios. Para reparar la situación, se llevó a cabo la secularización y la mediatización. En ocasiones, la compensación superó lo que la potencia en cuestión debería haber recibido a la vista de sus pérdidas. El margrave de Baden, por ejemplo, recibió nueve veces más súbditos de los que había perdido en la cesión de los territorios de la orilla izquierda del Rin y siete veces más territorio. Una de las razones es que Francia quiere crear una serie de estados satélites, lo suficientemente grandes como para crear dificultades al emperador pero lo suficientemente pequeños como para no amenazar la posición de Francia.

La Iglesia del Imperio ha dejado de existir. Estaba tan arraigada en el sistema imperial que desapareció incluso antes de que el Imperio se derrumbara. La postura anticlerical de Francia hizo el resto, sobre todo porque el emperador perdió así uno de sus poderes más importantes. El espíritu de la Aufklärung y la locura por el poder absolutista también contribuyeron a la obsolescencia de la Iglesia Imperial y a la codicia de los príncipes imperiales católicos.

El 18 de mayo de 1804, Napoleón se convirtió en emperador de los franceses y fue coronado el 2 de diciembre de 1804. Esta coronación, que reforzaba su poder, mostraba también su deseo de convertirse en el heredero de Carlomagno y legitimar así su acción inscribiéndola en la tradición medieval. Por este motivo, visitó la catedral de Aquisgrán en septiembre de 1804 y la tumba de Carlomagno. Durante las discusiones diplomáticas entre Francia y Austria sobre el título de emperador, Napoleón exigió en una nota secreta del 7 de agosto de 1804 que se reconociera su imperio; Francisco II sería reconocido como emperador hereditario de Austria. Unos días después, el deseo se convirtió en un ultimátum. Se ofrecieron entonces dos soluciones: la guerra o el reconocimiento del imperio francés. El emperador Francisco II cedió. El 11 de agosto de 1804, añadió a su título de emperador del Sacro Imperio Romano Germánico el de emperador hereditario de Austria para él y sus sucesores. Sin embargo, esta medida representó una violación del derecho imperial, ya que ni los príncipes electores fueron informados de ella ni la Dieta Imperial la aceptó. Aparte de las consideraciones legales, muchos consideran que este paso es precipitado. Friedrich von Gentz escribió a su amigo el príncipe Metternich: «Si la corona imperial alemana permanece en la Casa de Austria -¡y ya hay tal masa de no-política hoy en día donde no hay un peligro inminente claramente visible que uno teme lo contrario! – toda la dignidad imperial es vana».

Sin embargo, Napoleón perdió definitivamente la paciencia. Durante la Tercera Coalición, dirigió su ejército a Viena. Las tropas del ejército bávaro y del ejército de Württemberg vinieron a reforzarlo. Así ganó la batalla de Austerlitz, el 2 de diciembre de 1805, a los rusos y austriacos. El Tratado de Presburgo que Napoleón dictó a Francisco II y al zar Alejandro I selló el fin del Imperio. Napoleón impuso que Baviera se convirtiera en un reino como Württemberg y Baden, equiparándose así a Prusia y Austria. La estructura del Imperio volvía a ser atacada, ya que al adquirir la plena soberanía, estos reinos se desprendían de él. Así lo subraya una observación de Napoleón a su ministro de Asuntos Exteriores, Talleyrand: «Sin embargo, habré arreglado la parte de Alemania que me interesa: ya no habrá Dieta en Ratisbona, pues Ratisbona pertenecerá a Baviera; por tanto, ya no habrá Imperio Germánico, y lo dejaremos así.

El hecho de que el Elector de Maguncia, Carlos-Teodoro de Dalberg, nombrara al gran capellán del Imperio francés, el cardenal José Fesch, su coadjutor, con la esperanza de salvar el Imperio, fue un golpe definitivo a favor de la abdicación de la corona. Dalberg, canciller del Imperio y, por lo tanto, jefe de la Cancillería del Imperio, guardián de la corte imperial y de los archivos imperiales, nombró a un francés que no hablaba una palabra de alemán y que, además, era tío de Napoleón. En caso de muerte o renuncia de Dalberg, el tío del emperador francés se convertiría en Canciller del Imperio. La Dieta Imperial tomó nota de la situación el 27 de mayo de 1806. Según el ministro austriaco de Asuntos Exteriores, Johann Philipp von Stadion, sólo había dos soluciones posibles: la desaparición del Imperio o su reorganización bajo dominio francés. Así, Francisco II decidió protestar el 18 de junio, pero en vano.

El 12 de julio de 1806, mediante el Tratado de la Confederación del Rin, el Electorado de Maguncia, Baviera, Württemberg, el Electorado de Baden, el Landgraviato de Hesse-Darmstadt, actual Gran Ducado de Hesse, el Ducado de Nassau, el Ducado de Berg y Cleves y otros príncipes fundaron en París la Confederación del Rin. Napoleón se convirtió en su protector y se separaron del Imperio el 1 de agosto. En enero, el rey de Suecia ya había suspendido la participación de los enviados de Pomerania Occidental en las sesiones de la Dieta y, como reacción a la firma de las Actas de la Confederación el 28 de junio, declaró suspendida la constitución imperial en los territorios imperiales bajo mando sueco y también declaró disueltos los estados y consejos provinciales. En cambio, introdujo la constitución sueca en la Pomerania sueca. Esto puso fin al régimen imperial en esta parte del Imperio, que para entonces prácticamente había dejado de existir.

La abdicación de la corona imperial fue anticipada por un ultimátum presentado el 22 de julio de 1806 en París al enviado austriaco. Si el emperador Francisco II no abdicaba antes del 10 de agosto de 1806, las tropas francesas atacarían Austria. Sin embargo, durante varias semanas Johann Aloys Josef von Hügel y el conde von Stadion habían estado trabajando en un informe de expertos sobre la conservación del Imperio. Su análisis racional les llevó a la conclusión de que Francia intentaría disolver la constitución del Imperio y transformarlo en un estado federal influenciado por Francia. La conservación de la dignidad imperial conducirá inevitablemente a un conflicto con Francia, por lo que la renuncia a la corona es inevitable.

El 17 de junio de 1806 se presentó el dictamen al emperador. El 1 de agosto, el enviado francés La Rochefoucauld entra en la cancillería austriaca. Sólo después de que La Rochefoucauld confirmara formalmente a von Stadion, tras acalorados enfrentamientos, que Napoleón no llevaría la corona imperial y respetaría la independencia austriaca, el ministro de Asuntos Exteriores austriaco aprobó la abdicación, que fue promulgada el 6 de agosto.

En su acto de abdicación, el emperador indica que ya no puede cumplir con sus obligaciones como jefe del Imperio y declara: «Por lo tanto, declaramos que consideramos disueltos los lazos que hasta ahora nos unían al cuerpo del Imperio alemán, que consideramos que el cargo y la dignidad de Jefe del Imperio se han extinguido con la formación de la Confederación del Rin; y que, por lo tanto, nos consideramos liberados de todos nuestros deberes hacia este Imperio». Francisco II no sólo renuncia a su corona, sino que disuelve el Sacro Imperio Romano Germánico por completo sin la aprobación de la Dieta Imperial, proclamando: «Liberamos al mismo tiempo a los electores, a los príncipes y a los estados, y a todos los miembros del Imperio, es decir, también a los miembros de los tribunales supremos y a otros funcionarios del Imperio, de todos los deberes por los que estaban vinculados a Nosotros, como Jefe legal del Imperio, por la constitución. También disolvió los territorios del Imperio bajo su propio poder y los sometió al Imperio austriaco. Aunque la disolución del Imperio no tenga carácter legal, no hay voluntad ni poder para preservarlo.

La caída del Sacro Imperio Romano Germánico parecía inevitable desde que Napoleón se propuso redefinir su mapa geopolítico. Las reacciones a esta desaparición fueron variadas, oscilando entre la indiferencia y el asombro, como muestra uno de los testimonios más conocidos, el de la madre de Goethe, Catharina Elisabeth Textor, que escribió el 19 de agosto de 1806, menos de quince días después de la abdicación de Francisco II: «Estoy en el mismo estado de ánimo que cuando un viejo amigo está muy enfermo. Los médicos lo declaran condenado, estamos seguros de que pronto morirá y, ciertamente, nos disgustamos cuando llega el correo anunciando que ha muerto». La indiferencia ante la muerte demuestra lo esclerótico que se había vuelto el Sacro Imperio Romano Germánico y cómo sus instituciones ya no funcionaban. Al día siguiente de la abdicación, Goethe escribió en su diario que una discusión entre un cochero y su ayuda de cámara levantó más pasiones que la desaparición del Imperio. Otros, como los de Hamburgo, celebraron el fin del Imperio.

Tras el Congreso de Viena de 1815, los Estados alemanes se unieron en la Confederación Alemana. Antes, en noviembre de 1814, un grupo de veintinueve gobernantes de estados pequeños y medianos propuso a la comisión que elaboraba un plan para construir un estado federal que reintrodujera la dignidad imperial en Alemania. No era una expresión de fervor patriótico, sino más bien un temor a la dominación de los príncipes que se habían convertido en reyes de territorios soberanos bajo Napoleón, como los reyes de Württemberg, Baviera y Sajonia.

También se discute si se debe elegir un nuevo emperador. Se propone que el cargo imperial se altere entre los poderosos príncipes del sur y del norte de Alemania. Sin embargo, los portavoces del Imperio eran partidarios de que Austria, y por tanto Francisco II, asumiera la dignidad imperial. Pero Francisco II rechazó la propuesta debido a la débil posición que ocuparía. El emperador no tendría los derechos que lo convertirían en un verdadero jefe del Imperio. Así, Francisco II y su canciller Metternich consideraban el cargo imperial como una carga, pero no querían que el título de emperador recayera en Prusia ni en ningún otro príncipe poderoso. El Congreso de Viena se disolvió sin renovar el Imperio. La Confederación Alemana se fundó el 8 de junio de 1815 y Austria la gobernó hasta 1866.

El concepto de constitución del Sacro Imperio Romano Germánico no debe entenderse en el sentido jurídico actual de un documento legal completo. Se compone esencialmente de tradiciones y ejercicios de normas jurídicas que sólo se han plasmado en leyes básicas escritas desde finales de la Edad Media y, sobre todo, desde la Edad Moderna. La constitución del imperio, tal y como ha sido definida por los juristas a partir del siglo XVIII, es más bien un conglomerado de fundamentos jurídicos escritos y no escritos sobre la idea, la forma, la construcción, las competencias, la acción del imperio y de sus miembros.

La organización federal con su gran número de reglamentos entrelazados ya fue criticada por contemporáneos como Samuel von Pufendorf, que en 1667 escribió su obra De statu imperii Germanici bajo el seudónimo de Severinus von Monzambano en apoyo de los príncipes protestantes, en la que describía el imperio como un «monstro simile».

Sin embargo, el imperio es un estado con una cabeza, el emperador, y sus miembros, los estados imperiales. El carácter especial del imperio y su constitución era conocido por los juristas de la época, que intentaron teorizarlo. Según una de estas teorías, el imperio está gobernado por dos majestades. Por un lado está la majestas realis ejercida por los estados imperiales y la majestas personalis por el emperador elegido. Este estado de cosas se hace visible a través de la formulación frecuentemente utilizada de emperador e imperio (Kaiser und Kaisertum), según esta teoría jurídica el emperador sería un soberano constitucionalmente sometido a la soberanía de los estados. En realidad, con el ascenso de la monarquía austriaca dentro del imperio, el poder de los «círculos del imperio» y de la Dieta tendió a disminuir.

Cien años después de Pufendorf, el arzobispo de Maguncia, Carlos-Teodoro de Dalberg, defendió la organización del imperio con las siguientes palabras: «un edificio gótico duradero, que no está construido según las reglas del arte, pero en el que se vive con seguridad».

Leyes básicas

Las leyes y textos que han formado parte de la constitución imperial se han desarrollado a lo largo de diferentes siglos y su reconocimiento como leyes integrantes de la constitución no ha sido general. Sin embargo, algunas de ellas son designadas como leyes fundamentales.

La primera convención que puede considerarse de derecho constitucional es el Concordato de Worms de 1122, que puso fin a la disputa de las investiduras. El establecimiento por escrito de la primacía del nombramiento de los obispos por parte del emperador antes de su instalación por parte del papa dio al poder temporal una cierta independencia del poder religioso. El Concordato fue un primer paso hacia la emancipación del Estado -que difícilmente podría calificarse como tal- de la Iglesia.

A nivel interno, el primer hito no se alcanzó hasta más de cien años después. En el siglo XII, los príncipes étnicos originalmente autónomos se convirtieron en príncipes del imperio. En la Dieta de Worms de 1231, Federico II tuvo que concederles derechos que antes se había reservado para sí mismo. Con el Statutum in favorem principum, los príncipes obtuvieron el derecho a acuñar monedas y a establecer aduanas. Federico II también concedió a los príncipes el derecho a legislar.

Junto con el Statutum in favorem principum, la Bula de Oro de 1356 es el texto considerado como el verdadero fundamento de la Constitución. Por primera vez, se codifican firmemente los principios de elección del rey, evitando así las dobles elecciones. También se define el grupo de príncipes electores. Estos últimos se declaran indivisibles para evitar que su número aumente. Además, la Bula de Oro excluye cualquier derecho papal a elegir al rey y reduce el derecho a emprender guerras privadas.

Los Concordatos de 1447 entre el Papa Nicolás V y el Emperador Federico III también se consideran una ley fundamental. En ellos se establecen los derechos y libertades papales de la Iglesia y de los obispos en el imperio. Esto incluye la elección de obispos, abades y priores, pero también la concesión de dignidades religiosas y las cuestiones relativas a la sucesión de tierras tras la muerte de un dignatario religioso. Los concordatos fueron la base del papel y la estructura de la iglesia como iglesia imperial en los siglos siguientes.

Otro gran avance constitucional fue la reforma del imperio promulgada en la Dieta de Worms el 7 de agosto de 1495. Estableció la Paz Perpetua, que prohibía todas las guerras privadas que los nobles podían emprender en ese momento y trataba de imponer el poder del Estado. Todos los conflictos armados y la justicia privada se consideran inconstitucionales. Los tribunales de los territorios, o más bien del imperio en el caso de los estados imperiales, debían resolver los litigios. Quien rompa la paz perpetua se expone a duras penas, como multas muy elevadas o el destierro del imperio.

A esto le siguieron una serie de leyes imperiales que se convirtieron en leyes básicas: el Reichsmatrikel de Worms de 1521, que establecía los contingentes de tropas que todos los estados imperiales debían poner a disposición del ejército imperial. También define las sumas que deben pagarse para el mantenimiento del ejército. A pesar de algunos ajustes, esta ley es la base de la Reichsheeresverfassung. Además de la Ley de Matriculación, hubo otras leyes importantes, como la Paz de Augsburgo del 25 de septiembre de 1555, que amplió la paz perpetua a nivel confesional y abandonó la idea de la unidad religiosa.

Tras la Guerra de los Treinta Años, los Tratados de Westfalia fueron declarados ley básica perpetua en 1654. Junto a los cambios territoriales, se reconoció la soberanía de los territorios del imperio. Los calvinistas también fueron reconocidos junto a los católicos y luteranos. Se introducen disposiciones sobre la paz religiosa y la igualdad religiosa en las instituciones imperiales. Con estas diversas leyes, la construcción de la constitución del imperio estaba esencialmente completa. Sin embargo, algunos tratados de paz fueron añadidos a la constitución por varios juristas. Entre ellos se encuentran el Tratado de Nimega de 1678 y el Tratado de Ryswick de 1697, que modificaron las fronteras de partes del imperio, así como tratados como el Último Tratado Imperial de 1654 y la Convención de la Dieta Perpetua del Imperio de 1663. Algunos historiadores consideran hoy que el Reichsdeputationshauptschluss es la última ley fundamental, ya que crea una base completamente nueva para la constitución del imperio. Sin embargo, no todos lo consideran así porque señala el fin del imperio. Según Anton Schindling, que ha analizado el potencial de desarrollo del recès, el análisis histórico debe considerarlo seriamente como una oportunidad para una nueva ley básica para un imperio renovado.

Costumbres y Reichsherkommen

El derecho alemán, por naturaleza, tiene en cuenta las costumbres. Fred E. Schrader lo resume así: «Lo que distingue al derecho alemán del derecho romano es su principio acumulativo de derechos sustantivos. Un código de normas no podría comprender ni sustituir este sistema. Por un lado, hay derechos y costumbres que nunca se han plasmado por escrito y, por otro, derechos y costumbres que han dado lugar a la modificación de leyes y contratos. Por ejemplo, la Bula de Oro fue modificada en lo que respecta a la coronación del rey, que a partir de 1562 tuvo lugar en Fráncfort y no en Aquisgrán como se había acordado. Para que una acción de este tipo se convierta en derecho consuetudinario, debe repetirse sin que se plantee ninguna objeción. La secularización de los obispados del norte de Alemania por parte de los príncipes territoriales que se hicieron protestantes en la segunda mitad del siglo XVI, por ejemplo, nunca llegó a formar parte de la ley posteriormente, ya que el emperador se opuso varias veces. Si bien el derecho no escrito puede tener fuerza de ley, la falta de aplicación de una norma puede ser suficiente para abolirla.

El Reichsherkommen (traducido como observancia) comprende las costumbres que rigen los asuntos del Estado. La Reichspublizistik se encargaba de recopilarlos. Los juristas de la época definieron dos grupos: la costumbre propiamente dicha y la costumbre que definía el modo de aplicación de la primera. El primer grupo incluye el acuerdo de que desde los tiempos modernos sólo un alemán puede ser elegido rey y que desde 1519 debe negociar una capitulación de elección con el electorado, o la práctica de que el gobernante recién elegido debe recorrer sus territorios. Según el antiguo derecho consuetudinario, los estados imperiales más nobles pueden añadir «Por la gracia de Dios» a su título. Del mismo modo, los estados imperiales religiosos están mejor considerados que los estados imperiales temporales del mismo rango. El segundo grupo incluye la división de los estados imperiales en tres colegios, cada uno con diferentes derechos, la conducción de la Dieta Imperial y la administración de los servicios imperiales (Erzämter).

Emperador

Los gobernantes imperiales de la Edad Media se veían a sí mismos -en relación con la Renovatio imperii, la reconstrucción del Imperio Romano bajo Carlomagno- como los sucesores directos de los césares romanos y los emperadores carolingios. Propagaron la idea de la Translatio imperii, según la cual la omnipotencia temporal, el Imperium, pasó de los romanos a los germanos. Por esta razón, además de la elección del Rey de los Romanos, el rey pretendía ser coronado emperador por el Papa en Roma. Para la posición legal del gobernante del Imperio, es importante que también se convierta en el gobernante de los territorios vinculados al Imperio, de la Italia imperial y del Reino de Borgoña.

Originalmente, la elección del rey debía ser decidida, en teoría, por todo el pueblo libre del Imperio, luego por los Príncipes del Imperio y después sólo por los príncipes más importantes del Imperio, generalmente aquellos que pudieran parecer rivales o que pudieran hacer imposible el gobierno del rey. Sin embargo, el círculo exacto de estas personas siguió siendo controvertido, y en varias ocasiones hubo elecciones dobles, ya que los príncipes no pudieron ponerse de acuerdo sobre un candidato común. No fue hasta la Bula de Oro cuando se definió el principio de mayoría y el círculo de personas con derecho a elegir al rey.

Desde 1508, es decir, desde Maximiliano I, el nuevo rey elegido se denomina «emperador romano elegido por Dios» (en alemán Erwählter Römischer Kaiser). Este título, al que renunciaron todos menos Carlos V tras su coronación por el Papa, demuestra que el imperio no se originó con la coronación papal. En el lenguaje coloquial y en las investigaciones antiguas, el término emperador alemán (deutscher Kaiser) se utiliza para el emperador del Sacro Imperio Romano Germánico (Kaiser des Heiligen Römischen Reiches Deutscher Nation). En el siglo XVIII, estas denominaciones se utilizaban en los documentos oficiales. La investigación histórica moderna, en cambio, utiliza la denominación de emperador romano-alemán para distinguir entre los emperadores romanos de la antigüedad y los emperadores alemanes de los siglos XIX y XX.

El emperador es el jefe del Imperio, el juez supremo y el protector de la Iglesia. Cuando se utiliza el término emperador en los registros de la era moderna, siempre se designa al jefe del Imperio. Un posible rey elegido en vida del emperador sólo designa al sucesor y futuro emperador. Mientras el emperador esté vivo, el rey no puede derivar ningún derecho propio sobre el imperio a partir de su título. A veces se concede al rey el derecho a gobernar, como en el caso de Carlos V y su hermano, el rey Fernando I de Roma. Cuando el emperador muere o abdica, el rey asume directamente el poder imperial.

Desde principios de la era moderna, el título de emperador implica más poder del que realmente posee el emperador. No puede compararse con los césares romanos ni con los emperadores de la Edad Media. El emperador sólo puede llevar a cabo una política eficaz en cooperación con los estados imperiales y, en particular, con los electorados. Los jurisconsultos del siglo XVIII solían dividir los poderes imperiales en tres grupos. El primer grupo está formado por los derechos comiciales (iura comitialia) que debe aprobar la Dieta Imperial. Entre ellos se encuentran los impuestos imperiales, las leyes imperiales, así como las declaraciones de guerra o los tratados de paz que afectan a todo el Imperio. El segundo grupo está formado por los derechos reservados limitados del emperador (iura caesarea reservata limitata), como la convocatoria de la Dieta Imperial, la acuñación de monedas o la introducción de derechos de aduana, que requieren la aprobación de los príncipes electores. El tercer grupo, los derechos reservados ilimitados (iura reservata illimitata o iura reservata), son aquellos derechos que el emperador puede ejercer en todo el imperio sin necesidad de la aprobación de los electores. Los más importantes son el derecho a nombrar consejeros, a presentar un orden del día a la Dieta Imperial y a ennoblecer. Hay otros derechos de menor importancia para la política imperial, como el derecho a otorgar títulos académicos o a legitimar a los hijos naturales.

Los derechos imperiales han cambiado en el transcurso de la era moderna a derechos que requieren cada vez más aprobación. El destierro era originalmente un derecho reservado, pero más tarde se convirtió en un derecho comicial que requería la aprobación de la Dieta del Imperio.

Arzobispo de Maguncia

El arzobispo de Maguncia es uno de los siete electores alemanes que eligieron al emperador del Sacro Imperio Romano Germánico, cuyo estatus fue definido por la Bula de Oro de 1356. El Elector de Maguncia ocupa un lugar destacado en el Sacro Imperio Romano. Preside el colegio electoral, es decir, convoca a los otros seis electores para elegir al nuevo rey en Fráncfort del Meno. Es el primero en el proceso de elección del rey de los romanos y en las deliberaciones sobre las capitulaciones.

También es responsable de la coronación y unción del nuevo emperador. Es por derecho el archicanciller y, en términos de protocolo, el primer consejero de la Dieta Imperial. Tiene el control de los archivos de esta asamblea y ocupa un puesto especial en el Consejo Imperial y en la Cámara Imperial de Justicia. Como Príncipe del Estado Mandatario, era responsable de la dirección del Círculo Electoral del Rin. Sin embargo, la mayoría de estas funciones son de carácter representativo y, como tal, dan al arzobispo un peso político.

Estados Imperiales

El concepto de estados imperiales se refiere a las personas o corporaciones inmediatas que pueden sentarse y tener derecho a la ciudadanía en la Dieta del Imperio. No eran súbditos de ningún señor y pagaban sus impuestos al Imperio. Fue a principios del siglo XV cuando estos estados adquirieron finalmente su importancia. Los estados imperiales son el Reino de Bohemia, el Condado Palatino del Rin, el Ducado de Sajonia y la Marca de Brandeburgo.

Si los estados imperiales se diferencian en términos de rango, también se distinguen entre estados temporales y espirituales. Esta diferenciación es tanto más importante cuanto que los dignatarios eclesiásticos del Sacro Imperio Romano Germánico, como los arzobispos y los obispos, también pueden ser señores. Además de la diócesis, en la que el obispo es la cabeza de la iglesia, el obispo suele gobernar también una parte del territorio de la diócesis como señorío. En sus territorios, el dignatario eclesiástico promulga leyes, recauda impuestos y concede privilegios como lo haría un señor temporal. Para mostrar su doble papel como gobernante espiritual y temporal, el obispo toma entonces el título de príncipe-obispo. Sólo esta función temporal de los príncipes-obispos justificaba su pertenencia a los estados imperiales.

Los príncipes electores son un grupo de príncipes imperiales que tienen derecho a elegir al emperador. Son los pilares del Imperio. El colegio de electores representa al Imperio ante el emperador y actúa como la voz del Imperio. El colegio de electores es el cardo imperii, la bisagra entre el emperador y el Imperio. Los príncipes electores temporales desempeñan los cargos imperiales (Erzämter): archimiscal de Sajonia, archicampanario de Brandeburgo, arzobispo de Bohemia, archiconsiliario de Hannover, architesorero de Baviera, archicancilleres de los arzobispos de Maguncia, Colonia y Tréveris. Una de las funciones más importantes es la que desempeña el arzobispo de Maguncia como canciller. Controla varias oficinas del Imperio, como la Cámara Imperial de Justicia o la Dieta.

A finales de la Edad Media se formó el colegio de electores, cuyo número fue fijado en siete por la Bula de Oro de 1356. Los tres príncipes-arzobispos de Maguncia, Colonia y Tréveris (electores eclesiásticos) y los cuatro electores laicos, el rey de Bohemia, el margrave de Brandeburgo, el conde palatino del Rin y el duque de Sajonia, formaban el colegio. En 1632, el emperador Fernando II concedió el cargo electoral palatino al Ducado de Baviera. Los Tratados de Westfalia restituyeron el Palatinado como octavo electorado (el Palatinado y Baviera se reunieron como un solo electorado en 1777). En 1692, el ducado de Brunswick-Luneburgo recibió el noveno cargo electoral, que no fue confirmado por la Dieta hasta 1708. El rey de Bohemia desempeñó un papel especial, ya que desde las cruzadas husitas sólo participaba en la elección real sin tomar parte en las demás actividades del colegio electoral, situación que no cambió hasta 1708.

Gracias a su derecho electivo y a su posición privilegiada respecto a los demás príncipes del Imperio, los príncipes electores tuvieron un papel decisivo en la política del Imperio, sobre todo hasta el final de la Guerra de los Treinta Años. Hasta la década de 1630, eran responsables del Imperio en su conjunto. Fue a partir de ese momento cuando su pretensión de poder exclusivo se volvió controvertida y cuestionada. En la década de 1680, el papel de la Dieta se reactivó y la influencia del Colegio de Electores se redujo considerablemente, aunque siguió siendo el grupo más importante de la Dieta.

El grupo de príncipes del Imperio, que se formó a mediados de la Edad Media, incluye a todos los príncipes que obtienen su feudo directamente del emperador. Son vasallos inmediatos. Entre los príncipes del imperio se encuentran casas antiguas como la de Hesse, pero también otras que fueron elevadas posteriormente a este rango por los servicios prestados, como los Hohenzollern. Al igual que los electores, los príncipes del Imperio se dividen en dos grupos: príncipes temporales y príncipes religiosos.

Según la matriz imperial de 1521, los cuatro arzobispos de Magdeburgo, Salzburgo, Besançon y Bremen y cuarenta y seis obispos pertenecen a los príncipes religiosos del Imperio. Hasta 1792, este número se redujo a treinta y tres, incluidos los dos arzobispos de Salzburgo y Besançon y veintidós obispos. En contraste con el número de príncipes religiosos del imperio, que se redujo en un tercio hasta la caída del imperio, el número de príncipes temporales del imperio se multiplicó por más de dos. La Matrícula Imperial de Worms de 1521 cuenta con veinticuatro. A finales del siglo XVIII, el número había aumentado a 61.

En la Dieta de Augsburgo de 1582, el aumento del número de príncipes del Imperio se redujo a dinastías. La pertenencia a los estados imperiales quedó en adelante vinculada al territorio del príncipe, es decir, si una dinastía moría, el nuevo señor del territorio asumía esta pertenencia. En el caso de una herencia compartida, los herederos la asumen conjuntamente.

Los príncipes del Imperio forman el banco de príncipes en la Dieta del Imperio. Se divide según la naturaleza de su poder, temporal o espiritual. Los votos de cada príncipe están vinculados al poder que tiene sobre un territorio, siendo el número de votos definido por la Matrícula Imperial. Si un príncipe temporal o espiritual gobierna varios territorios, tiene un número correspondiente de votos. Los mayores de los príncipes son en su mayoría superiores a los obispos-príncipes en términos de poder y tamaño territorial y por lo tanto requieren desde el segundo tercio del siglo XVII una asimilación política y ceremonial de los príncipes del imperio con los príncipes-electores.

Además de los arzobispos y obispos que formaban parte del cuerpo de príncipes del Imperio, estaban los dirigentes de las abadías y capítulos inmediatos que formaban un cuerpo especial dentro del Imperio: los prelados del Imperio, entre los que se encontraban los abades del Imperio, los priores del Imperio y las abadesas del Imperio. La Matrícula del Imperio de 1521 cuenta con 83 prelados del Imperio. Su número disminuyó hasta 1792 debido a las mediaciones, secularizaciones, cesiones a otros estados europeos o nombramientos a rango de príncipes a 40. La secesión de la Confederación Helvética también contribuyó a la disminución del número de prelados del Imperio. San Gall, Schaffhausen, Einsiedeln y sus correspondientes abadías dejaron de formar parte del Imperio.

Los territorios de los prelados del Imperio suelen ser muy pequeños, y a veces sólo comprenden unos pocos edificios. Esto significa que sólo con dificultad pueden escapar de la influencia de los territorios circundantes. La mayoría de las prelaturas imperiales se encuentran en el suroeste del imperio. Su proximidad geográfica dio lugar a una cohesión que se consolidó en 1575 con la fundación del Schwäbisches Reichsprälatenkollegium (Consejo de la Prelatura de Suabia), que reforzó su influencia. En la Dieta Imperial, este colegio formaba un grupo cerrado y tenía una voz curial con el mismo peso que la de los príncipes del Imperio. Todos los demás prelados imperiales forman el Rheinisches Reichsprälatenkollegium, que también tiene voto propio. Sin embargo, estos últimos no tienen la influencia de los prelados suabos porque están más dispersos geográficamente.

Este grupo tiene el mayor número de miembros entre los estados imperiales e incluye a aquellos nobles que no han conseguido hacer un feudo de su territorio, ya que los condes son originalmente sólo administradores de las propiedades imperiales o más bien representantes del rey en determinados territorios. Integrados en la jerarquía del Imperio en 1521, los condes se situaban entre los príncipes territoriales y los caballeros del Imperio y ejercían un verdadero poder señorial, así como un importante papel político en la corte.

Sin embargo, los condes, al igual que los grandes príncipes, intentaron transformar sus posesiones en un estado territorial. De hecho, estos últimos han sido señores desde la Alta Edad Media y a veces se han unido al grupo de príncipes del Imperio, como el condado de Württemberg, que se convirtió en ducado en 1495.

Los numerosos territorios condales -la lista del Imperio de 1521 incluye, en efecto, 143 condados-, la mayoría de ellos pequeños, contribuyen significativamente a la impresión de un territorio imperial fragmentado. La lista de 1792 todavía muestra un centenar, lo que no se debe a las numerosas mediaciones o extinciones de familias, sino al nombramiento de muchos condes al rango de condes del Imperio, pero que ya no tenían un territorio inmediato.

Las ciudades del Imperio constituyen una excepción política y jurídica en el sentido de que la pertenencia a los estados imperiales no está vinculada a una persona sino a una ciudad en su conjunto representada por un consejo. Las ciudades imperiales se diferencian de las demás en que sólo tienen como gobernante al emperador. Legalmente, son iguales a los demás territorios del Imperio. Sin embargo, no todas las ciudades tienen derecho a sentarse y votar en la Dieta Imperial. Sólo tres cuartas partes de las 86 ciudades del Imperio mencionadas en la Matrícula de 1521 tienen un escaño en la Dieta. Para los demás, la pertenencia a los estados imperiales nunca se concedió. Hamburgo, por ejemplo, no fue incluida en la Dieta hasta 1770, ya que Dinamarca impugnó su estatus, que no aceptó hasta 1768 con el Tratado de Gottorp.

Los fundamentos de las ciudades del Imperio se encuentran en las fundaciones de las ciudades por parte de los emperadores en la Edad Media. Estas ciudades, que posteriormente fueron consideradas ciudades del Imperio, sólo estaban subordinadas al emperador. También hubo ciudades que, a finales de la Edad Media, fortalecidas por la disputa de las investiduras, consiguieron liberarse del poder de los señores religiosos. Estas llamadas ciudades libres, a diferencia de las ciudades imperiales, no tenían que pagar ningún impuesto ni tropas al emperador. A partir de 1489, las ciudades del Imperio y las ciudades libres formaron el colegio de ciudades del Imperio y se agruparon bajo el término ciudades libres y del Imperio (Freie- und Reichsstädte), denominación que con el tiempo se convirtió en ciudades libres del Imperio.

En 1792, sólo quedaban 51 ciudades del Imperio. Tras el censo de 1803, sólo había seis: Lübeck, Hamburgo, Bremen, Fráncfort, Augsburgo y Núremberg. El papel y la importancia de estas ciudades no había hecho más que disminuir desde la Edad Media, ya que muchas de ellas eran pequeñas y apenas podían escapar de la presión de los territorios circundantes. En las reuniones de la Dieta del Imperio, las opiniones de las ciudades imperiales sólo solían tomarse en cuenta por una cuestión de forma, después de haberse puesto de acuerdo con los electores y príncipes del Imperio.

Otros estados inmediatos

La orden inmediata de los Caballeros Imperiales (Reichsritter) no formaba parte de los estados imperiales, por lo que no hay rastro de ellos en la Matrícula de 1521. Los Caballeros Imperiales formaban parte de la baja nobleza y formaron su propio estado a finales de la Edad Media. No alcanzaron el pleno reconocimiento como los condes del Imperio, pero resistieron el dominio de los distintos príncipes territoriales y conservaron así su inmediatez. El emperador requería a menudo los servicios de los Caballeros Imperiales, que entonces podían ejercer una gran influencia en el ejército y la administración del Imperio, pero también sobre los príncipes territoriales.

Los caballeros gozan de la protección especial del emperador, pero quedan excluidos de la Dieta y de la constitución de los círculos imperiales. Los únicos caballeros imperiales presentes en la Dieta eran los que también eran príncipes eclesiásticos. Su levantamiento contra el emperador entre 1521 y 1526 marcó el deseo de los caballeros de formar parte de los estados imperiales. Desde finales de la Edad Media, formaron diversos grupos para proteger sus derechos y privilegios y cumplir con sus deberes hacia el emperador. A partir de mediados del siglo XVI, la caballería imperial se organizó en quince cantones (Ritterorte), que a su vez se agrupaban en tres círculos (Ritterkreise): Suabia, Franconia y Am Rhein. A partir del siglo XVII, los cantones se formaron según el modelo de la Confederación Helvética. A partir de 1577, se celebraron reuniones de caballeros del Imperio, conocidas como Generalkorrespondenztage. Sin embargo, los círculos y cantones siguieron siendo muy importantes por su fuerte arraigo territorial.

Las aldeas del Imperio fueron reconocidas por los Tratados de Westfalia en 1648 junto con los demás estados imperiales y la caballería del Imperio. Eran los restos de los bailliages disueltos en el siglo XV. Las aldeas del Imperio, que eran pocas, consistían en comunas o pequeñas porciones de territorio situadas en antiguas tierras de la corona. Únicamente subordinados al emperador, tenían autoadministración y alta jurisdicción. De las 120 villas imperiales originales, sólo quedaban cinco en 1803, que se adscribieron a los principados vecinos como parte de la cobertura mediática de la reencarnación.

Instituciones del Imperio

La Dieta Imperial (Reichstag) es el resultado más importante y duradero de las reformas imperiales de finales del siglo XV y principios del XVI. Se desarrolló a partir de la época de Maximiliano I, y en particular a partir de 1486, cuando el modo de deliberación se dividió entre los príncipes electores y los príncipes del Imperio, hasta convertirse en la institución constitucional y jurídica suprema, sin que, no obstante, existiera un acto fundacional o una base jurídica. En la lucha entre el emperador y los príncipes del imperio por hacer que el imperio sea más centralizado, por un lado, y más federalista, por otro, la Dieta resultó ser el garante del imperio. La Dieta se compone de tres bancos: el de los príncipes electores, el de los príncipes del Imperio y el de las ciudades del Imperio.

Hasta 1653-1654, la Dieta se reunió en varias ciudades imperiales, pero a partir de 1663 se reunió como Dieta perpetua en Ratisbona. La Dieta sólo puede ser convocada por el Emperador, que a partir de 1519 está obligado a obtener la aprobación de los Electorados antes de enviar las distintas convocatorias. El emperador también tiene derecho a fijar el orden del día, aunque tiene poca influencia en los temas tratados. La Dieta está dirigida por el Arzobispo de Maguncia, que desempeña un importante papel político y puede durar desde unas semanas hasta varios meses. Las decisiones de la Dieta se registran en el Reichsabschied. El último de ellos, el Último Recreo Imperial (recessus imperii novissimus), data de 1653-1654.

La permanencia de la Dieta Perpetua del Imperio después de 1663 nunca se decidió formalmente, sino que surgió de las circunstancias de las deliberaciones. La Dieta Perpetua se convirtió rápidamente en un simple congreso de enviados, en el que los estados imperiales apenas aparecían. Dado que la Dieta Permanente nunca se dio por terminada formalmente, las decisiones tomadas en ella se recogieron en forma de Conclusión Imperial (Reichsschluss). Estas conclusiones suelen ser ratificadas por el representante del emperador, el Prinzipalkommissar, en forma de decretos de comisión imperial (Kaiserlichen Commissions-Decrets).

Las leyes requieren la aprobación de los tres grupos y el emperador las ratifica. Si las decisiones se toman por mayoría o unanimidad en los respectivos consejos de estado, se intercambian los resultados de las consultas y se intenta presentar al emperador una decisión conjunta de los estados imperiales. Debido a la creciente dificultad del proceso, también se intenta facilitar las decisiones mediante la creación de diversas comisiones. Tras la Reforma y la Guerra de los Treinta Años, se formó el Corpus Evangelicorum y, posteriormente, el Corpus Catholicorum como resultado de la división confesional de 1653. Estos dos grupos reunían a los estados imperiales de ambas confesiones y discutían los asuntos del Imperio por separado. Los Tratados de Westfalia estipulan que las cuestiones religiosas ya no deben resolverse por mayoría, sino por consenso.

Los círculos imperiales surgieron como resultado de la reforma del Imperio a finales del siglo XV, o más probablemente a principios del siglo XVI con la promulgación de la Paz Perpetua en Worms en 1495. Los seis primeros círculos imperiales se establecieron en la Dieta de Augsburgo en 1500, al mismo tiempo que se creó el Gobierno Imperial (Reichsregiment). En aquella época, sólo se designaban por números y estaban formados por grupos de todos los estados imperiales, excepto los electorados. Con la creación de otros cuatro círculos imperiales en 1517, los territorios hereditarios y los electorados de los Habsburgo se incluyeron en la constitución de los círculos. Los círculos son: Austria, Borgoña, el electorado del Rin, la Baja Sajonia, la Alta Sajonia, Baviera, el Alto Rin, Suabia, Franconia y el Bajo Rin-Westfalia. Hasta la caída del Imperio, el Electorado y el Reino de Bohemia y los territorios vinculados a ellos -Silesia, Lusacia y Moravia- quedaron fuera de esta división en círculos, al igual que la Confederación Helvética, la Caballería Imperial, los feudos de la Italia Imperial y algunos condados y señoríos imperiales como Jever.

Su misión consiste principalmente en preservar y restablecer la paz nacional asegurando la cohesión geográfica entre ellos, y los círculos se ayudan mutuamente en caso de dificultades. También se encargan de resolver los conflictos que surgen, de hacer cumplir las leyes imperiales, imponiéndolas si es necesario, de recaudar impuestos y de llevar a cabo políticas comerciales, monetarias y sanitarias. Los círculos imperiales disponían de una Dieta en la que se discutían diversos asuntos económicos, políticos o militares, lo que los convertía en importantes actores políticos, especialmente en lo que respecta a la Cámara Imperial de Justicia. Para Jean Schillinger, los círculos probablemente «desempeñaron un papel importante en el surgimiento de una conciencia regional en territorios como Westfalia, Franconia o Suabia».

La Cámara Imperial de Justicia se estableció oficialmente el 7 de agosto de 1495, al mismo tiempo que la reforma del Imperio y el establecimiento de la Paz Perpetua bajo el emperador Maximiliano I, pero ya se había establecido bajo Segismundo en 1415. Funcionó hasta 1806. Junto con el Consejo Áulico, era el tribunal supremo del Imperio y tenía la tarea de establecer un procedimiento regulado para evitar las guerras privadas o la violencia. Es una institución «profesionalizada y burocratizada». La Cámara está formada por un juez y dieciséis asesores, la mitad de los cuales son caballeros del Imperio y la otra mitad juristas. La primera sesión tuvo lugar el 31 de octubre de 1495, cuando la Cámara se reunió en Fráncfort del Meno. A partir de 1527, la Cámara sesionó en Espira, después de haber sesionado también en Worms, Augsburgo, Núremberg, Ratisbona, Espira y Esslingen. Cuando Speyer fue destruida durante la Guerra de la Liga de Augsburgo, la Cámara se trasladó a Wetzlar, donde estuvo desde 1689 hasta 1806.

A partir de la Dieta del Imperio de 1507 en Constanza, los príncipes electores envían seis asesores a la Cámara, al igual que los círculos imperiales. El emperador nombra dos para sus territorios hereditarios y los dos últimos puestos son elegidos por los condes y los señores, lo que hace un total de dieciséis asesores. Los asesores que dimiten son sustituidos a propuesta de los círculos. Cuando el número de asesores pasó a ser de 24 en 1550, el papel de los gremios imperiales no cambió en cuanto a su importancia para la paz perpetua que debían preservar. A partir de entonces, cada círculo tenía derecho a enviar dos representantes: un jurista experimentado y un representante de la caballería imperial. Incluso después de los Tratados de Westfalia, cuando el número de asesores volvió a aumentar a cincuenta (26 católicos y 24 protestantes), y tras la Última Reconsideración Imperial, la mitad de los asesores eran representantes de los círculos imperiales.

Con la creación de la Cámara Imperial de Justicia, el emperador perdió su papel de juez absoluto, dejando el campo abierto a la influencia de los estados imperiales, que se encargaban de hacer cumplir las decisiones judiciales. Esto no ocurría desde principios del siglo XV con el tribunal de apelación real. Las primeras leyes que se promulgaron, como la Paz Perpetua o el impuesto llamado Óbolo Común, muestran el éxito de los estados imperiales en el trato con el emperador. Este éxito también es visible en la ubicación de la sede, una ciudad imperial alejada de la residencia imperial. Como tribunal de apelación, la Cámara Imperial permite a los súbditos demandar a sus respectivos señores.

Dado que los Estados imperiales participan en la creación y organización de la Cámara, también deben contribuir a los gastos que se producen, ya que los impuestos y otras tasas son insuficientes. Sí existe una «miseria financiera». Para que la Cámara pudiera funcionar, los estados provinciales aprobaron un impuesto imperial permanente (el Kammerzieler) después de que la Dieta de Constanza rechazara en 1507 el penique común como impuesto general. A pesar de tener una cantidad fija y un calendario, los pagos se aplazaban constantemente, provocando largas interrupciones en el trabajo de la Cámara. Sin embargo, Jean Schillinger subraya que la Cámara hizo mucho por la unificación jurídica del Imperio.

Junto con la Cámara Imperial de Justicia, el Consejo Áulico de Viena es el máximo órgano judicial. Sus miembros eran nombrados por el emperador y formaban un grupo para asesorarle. El Consejo Aliado estaba compuesto originalmente por entre doce y dieciocho miembros, que pasaron a ser veinticuatro en 1657 y treinta en 1711. Algunos territorios estaban bajo la jurisdicción conjunta de los dos organismos, pero algunos casos sólo podían ser tratados por el Consejo Áulico, como las cuestiones de los feudos, incluida la Italia imperial, y los derechos reservados imperiales.

Dado que el Consejo Áulico no se rige por normas legales como la Casa Imperial, los procedimientos ante el Consejo Áulico son generalmente rápidos y no burocráticos. Además, envió numerosas comisiones de Estados imperiales neutrales para investigar los acontecimientos sobre el terreno. Los demandantes protestantes se han preguntado a menudo si el Consejo de los Aliados, que consideran parcial, estaba destinado a ellos – el emperador es efectivamente católico.

Territorio imperial

En el momento de su fundación, el territorio imperial tenía unos 470.000 kilómetros cuadrados. Según cálculos aproximados, bajo Carlomagno había unos diez habitantes por kilómetro cuadrado. La parte occidental, que había pertenecido al Imperio Romano, estaba más poblada que la oriental. A mediados del siglo XI, el Imperio tenía entre 800.000 y 900.000 kilómetros cuadrados y una población de entre ocho y diez millones de habitantes. A lo largo de la Alta Edad Media, la población creció hasta los 12-14 millones de habitantes a finales del siglo XIII. Sin embargo, las oleadas de peste y la huida de muchos judíos a Polonia en el siglo XIV supusieron un importante declive. A partir de 1032, el Imperio estaba formado por el Regnum Francorum (Francia Oriental), más tarde llamado Regnum Teutonicorum, el Regnum Langobardorum o Regnum Italicum correspondiente a la actual Italia del norte y central, y el Reino de Borgoña.

El proceso de formación e institucionalización del Estado-nación en otros países europeos, como Francia e Inglaterra, a finales de la Edad Media y principios de la Edad Moderna, también implica la necesidad de unas fronteras exteriores claramente definidas dentro de las cuales está presente el Estado. En la Edad Media se trataba, a diferencia de las fronteras modernas trazadas con precisión, de zonas fronterizas más o menos amplias con solapamientos. A partir del siglo XVI, es posible reconocer un área territorial específica para cada territorio del imperio y cada estado europeo.

En cambio, el Sacro Imperio Romano Germánico en la época moderna incluye territorios estrechamente vinculados a él, zonas en las que la presencia del Imperio es reducida y territorios al margen que no participan en el sistema político del Imperio, aunque se consideran parte de él. La pertenencia al Imperio se define mucho más por el vasallaje al rey o al emperador y las consecuencias legales que se derivan.

Las fronteras del Imperio en el norte son bastante claras debido a la costa marítima y al río Eider, que separa el Ducado de Holstein, que forma parte del Imperio, y el Ducado de Schleswig, un feudo danés. En el sureste, los territorios hereditarios de los Habsburgo con Austria bajo los Enns, Estiria, Carniola, Tirol y el principado episcopal de Trento también marcan claramente las fronteras del Imperio. En el noreste, Pomerania y Brandeburgo pertenecen al Imperio. El territorio de la Orden Teutónica, en cambio, es considerado por la mayoría de los historiadores como no perteneciente al Imperio, aunque es de carácter alemán y fue considerado como feudo imperial en la Bula de Oro de Rímini ya en 1226 antes de su fundación. En aquella época tenía privilegios, que no habrían tenido sentido si el territorio no hubiera pertenecido al Imperio. La Dieta de Augsburgo de 1530 declaró a Livonia miembro del Imperio. La misma Dieta se negó durante mucho tiempo a transformar este territorio en un ducado polaco.

En general, el Reino de Bohemia aparece en los mapas como parte del Imperio. Esto es tanto más correcto cuanto que Bohemia es un feudo imperial y el rey de Bohemia -dignidad creada sólo bajo los Hohenstaufen- es un elector. Sin embargo, entre la población predominantemente checa, el sentimiento de pertenencia al Imperio era muy débil, e incluso había rastros de resentimiento.

En el oeste y el suroeste del Imperio, las fronteras seguían siendo difusas. Los Países Bajos son un buen ejemplo. Las Diez Séptimas Provincias, que en aquella época comprendían la actual Bélgica (con la excepción del Principado de Lieja), los Países Bajos y Luxemburgo, se transformaron en 1548 mediante el Tratado de Borgoña en un territorio con una débil presencia imperial. Por ejemplo, el territorio ya no estaba bajo la jurisdicción del Imperio, pero seguía siendo miembro de él. Tras la Guerra de los Treinta Años, en 1648, las trece provincias holandesas dejaron de ser consideradas parte del Imperio, hecho que nadie discute.

En el siglo XVI, los obispados de Metz, Toul y Verdún pasaron paulatinamente a manos de Francia, al igual que la ciudad de Estrasburgo, que se anexionó en 1681. En cuanto a la Confederación Helvética, dejó de pertenecer al Imperio a partir de 1648, pero desde la Paz de Basilea de 1499 no participó en la política imperial. Sin embargo, el argumento de que la Paz de Basilea supuso una secesión de facto de la Confederación con respecto al Imperio ya no es válido, ya que los territorios federales siguieron considerándose parte integrante del Imperio. Saboya, en el sur de Suiza, perteneció legalmente al Imperio hasta 1801, pero hace tiempo que su pertenencia no está sellada.

El emperador reclamó la soberanía sobre los territorios de la Italia imperial, es decir, el Gran Ducado de Toscana, los ducados de Milán, Mantua, Módena, Parma y Mirandola. El sentido de la germanidad de estos territorios es proporcional a su participación en la política imperial: inexistente. No reclamaban los derechos que tenía cualquier miembro del Imperio, pero tampoco se sometían a los deberes correspondientes. En general, estos territorios no fueron reconocidos como parte del Imperio, pero hasta finales del siglo XVIII siguió existiendo un relevo de la autoridad imperial en la península: un «Plenipotenciario» de Italia, normalmente con sede en Milán. Su jefe (Plenipotentiarius, commissarius caesareus) y el procurador (Fiscalis imperialis per Italiam) que le asistía fueron nombrados por el Emperador. Incluso en los tiempos modernos, los derechos imperiales en Italia se han vuelto insignificantes. Y al igual que en los tiempos en que los Staufen gobernaban el Reino de las Dos Sicilias, han sido «reactivados» en varias ocasiones por el establecimiento patrimonial de los Habsburgo en la península.

A raíz de la expulsión del Imperio de los príncipes culpables de haber abrazado el partido francés durante la Guerra de Sucesión Española, las posesiones de los Gonzaga (Mantua y Castiglione) fueron transferidas a la Casa de Austria (1707). Las sucesiones posteriores de Toscana (1718-1737), Parma (1718-1723) y Módena (1771) se resolvieron sobre la base de su condición de feudos imperiales. El rito de investidura del Imperio siguió siendo la norma en la mayor parte del «Reino de Italia», en cada cambio de sucesión de la familia gobernante o en cada acceso imperial. En 1755, la Casa de Saboya pagó 85.000 florines en concepto de impuestos feudales a la cancillería vienesa por la investidura del Piamonte y sus otras posesiones, mientras que los cuatro estados (Toscana, Parma, Génova y Lucca), sobre los que los derechos imperiales se habían convertido en los más conflictivos, pagaron sin embargo las contribuciones militares recaudadas en nombre del Imperio en el siglo XVIII. La soberanía judicial del Imperio no dejó de ejercerse en Italia: durante los veinticinco años del reinado de José II (1765-1790), unos 150 pleitos italianos estaban pendientes ante el Consejo áulico («Reichshofrat»). Estos hechos ponen de manifiesto la perdurabilidad dentro del Sacro Imperio Romano Germánico de esta Italia, que los atlas históricos suelen considerar eliminada del mapa imperial a partir de mediados del siglo XVII.

Población y lenguas

Los orígenes étnicos de la población del Imperio son múltiples; generalmente contaban menos que la adhesión a la religión cristiana. Junto a los territorios de habla alemana, había otros grupos lingüísticos. Los distintos dialectos del grupo alemán (agrupados en tres subgrupos: bajo, medio y alto alemán) son mayoritarios entre la población del centro y norte del Imperio. Pero estas no son las únicas lenguas, y los territorios de habla alemana difieren considerablemente entre sí debido a las diferentes condiciones históricas. También había lenguas eslavas en el este, y varias lenguas romances con la aparición del antiguo francés vehicular, antecesor del francés moderno, que persistió durante mucho tiempo en las antiguas ciudades del oeste del Imperio, y por supuesto las lenguas y dialectos italianos al sur de los Alpes.

Durante el regnum francorum, el latín era la lengua oficial. Todos los asuntos legales se escribían en latín. El latín era la lengua internacional de la época y siguió siendo la lengua de la diplomacia en el Sacro Imperio Romano Germánico y en Europa hasta al menos mediados del siglo XVII. El alemán se introdujo en la cancillería imperial a partir del reinado de Luis IV.

Tras las migraciones germánicas, los territorios orientales de la futura parte germanófona del Imperio seguían estando poblados principalmente por eslavos y los occidentales por alemanes. La frontera lingüística entre eslavos y germanos se estableció ya en los siglos VI y VII, y los eslavos avanzaron rápidamente hacia el oeste en el siglo VIII a expensas de los germanos. La tarea política de las élites francas y luego sajonas, eslavizadas localmente por incorporación familiar o de clanes, y ayudadas por las misiones de la religión cristiana, fue constituir marchas, que podrían favorecer más tarde una colonización medieval de la lengua alemana. La mayor parte de los territorios orientales de la esfera lingüística alemana se integraron gradualmente en el Imperio. Pero algunos territorios controlados posteriormente por los alemanes, como Prusia Oriental, nunca se integraron en el Imperio. Estos territorios, anteriormente poblados por bálticos y, por cierto, por eslavos, se germanizaron en mayor o menor medida a raíz de la Ostsiedlung (expansión hacia el este), por parte de colonos de habla alemana procedentes de los territorios occidentales. La red hanseática de ciudades mercantiles libres, en particular, apoyó esta expansión al controlar la navegación de todo el Mar Báltico. En algunos territorios de Europa del Este, las poblaciones bálticas, eslavas y germánicas se mezclaron a lo largo de los siglos.

En el territorio occidental, al suroeste del antiguo limes del Imperio Romano, aunque dominado políticamente por familias de origen o filiación germánica, todavía existían algunas influencias celtas regresivas en el campo en el siglo X, pero sobre todo había una presencia cultural y lingüística románica permanente, como en el vecino reino de Francia. A nivel local, estas influencias fueron inicialmente muy dispares. Con el tiempo, los diferentes grupos de población se mezclaron. Entre los siglos IX y X se estableció una frontera etnolingüística cada vez más clara entre las zonas de habla romana y germana del Imperio, independientemente de las fronteras políticas, pero según el origen mayoritario de las poblaciones de ambos lados. Allí donde la migración germánica había sido minoritaria, los dialectos romances se afianzaron y extendieron. En estas zonas del territorio dominaban las influencias étnicas de diferentes regiones del desaparecido Imperio Romano: italianas en el sur y galorromanas en el oeste. Fuera de la Francia occidental, esencialmente galorromana, que se convirtió en el reino de Francia, las ciudades episcopales de habla romana de obediencia imperial o «civitates in imperio», rodeadas de campiñas de habla romana, siguieron siendo, pues, numerosas. La historia simplificada del siglo XIX, limitándose a veces demasiado a las fronteras políticas, ha tendido a borrar estas particularidades culturales, que fueron durante mucho tiempo culturalmente determinantes para estos obispados medievales. Citemos Lieja, Metz, Toul, Verdún, Besançon, Ginebra, Lausana, Lyon, Viviers, Vienne (Isère), Grenoble y Arles.

Las poblaciones del Sacro Imperio Romano Germánico también experimentaron inmigración, emigración y otros movimientos de población dentro de las fronteras del Imperio. Después de la Guerra de los Treinta Años, una enorme y duradera explosión político-religiosa en el corazón del imperio, los príncipes que no contaban con una población densa, como por ejemplo en Prusia, aplicaron una política migratoria parcialmente dirigida, que provocó una considerable migración en los territorios afectados. Por ejemplo, el reino de Prusia, tras obtener el control del recurso del trigo en el siglo XVIII, pudo construir un Estado moderno y permitir o atraer, para asegurar su poder, a las poblaciones sajonas desfavorecidas del sur, pero también a las minorías protestantes germánicas y eslavas del este y del sur de la Europa medieval, así como a los refugiados protestantes británicos, alemanes o franceses…

El Águila Imperial

El águila es el símbolo del poder imperial desde el Imperio Romano, al que se adscribe el Sacro Imperio Romano. Fue en el siglo XII, con el emperador Federico Barbarroja, cuando el águila se convirtió en el escudo imperial y, por tanto, en el símbolo del Sacro Imperio Romano. Antes de esta fecha, fue utilizado por varios emperadores como símbolo del poder imperial, aunque no era un elemento fijo. Se encuentra bajo Otón I y Conrado II.

Antes de 1312, el águila imperial del escudo del Sacro Imperio Romano Germánico era única. No fue hasta después de esta fecha que el águila pasó a ser bicéfala bajo el reinado de Federico III. Sin embargo, la aparición del águila bicéfala fue gradual. Se encuentra ya en 1312 en el estandarte imperial, y es bajo Carlos IV cuando se utiliza en el estandarte. El estandarte del Imperio también sigue la evolución heráldica. Hasta 1410, lleva un solo águila. Sólo después de esta fecha lleva un águila bicéfala.

Fue bajo Segismundo I cuando el águila bicéfala se convirtió en el símbolo del emperador en sellos, monedas, la bandera imperial, etc., mientras que el águila simple pasó a ser el símbolo del rey. El uso del águila es un acto de lealtad al Imperio. Muchas ciudades imperiales adoptaron el águila imperial, como Fráncfort del Meno, que tiene un águila única en su escudo desde el siglo XIII, Lübeck, que tiene un águila bicéfala desde 1450, y Viena desde 1278. Tras la caída del Sacro Imperio Romano Germánico, el águila imperial fue adoptada por el Reichstag en 1848 como símbolo del Imperio Alemán.

Regalías imperiales

Las galas del Sacro Imperio Romano Germánico (Reichskleinodien) consisten en una serie de objetos, de los cuales unos 25 se recogen hoy en Viena. Entre las piezas más importantes se encuentran la corona imperial realizada bajo el reinado de Otón I, la cruz imperial fabricada en Lorena hacia 1025 como relicario de otras dos galas: la Santa Lanza y un trozo de la Santa Cruz. La espada, el orbe y el cetro son los otros tres componentes de la regalia imperial que posee el emperador en su coronación.

Además de estas galas, hay varios ornamentos, como el manto imperial del siglo XII, que el emperador lleva en su coronación. El abrigo está bordado con 100.000 perlas y pesa once kilos. Los ornamentos también incluyen guantes bordados con perlas y piedras preciosas, zapatos y zapatillas bordados, el alba y el evangelio.

Ante el avance de las tropas francesas, las galas fueron llevadas a Ratisbona y luego a Viena en 1800. Tras la caída del Imperio, las ciudades de Núremberg y Aquisgrán se disputaron la conservación de las galas. En 1938, fueron transportados a Nuremberg por orden de Hitler. Fueron encontrados en un búnker en 1945 y transportados a Viena al año siguiente. En la actualidad, las galas del Sacro Imperio Romano Germánico constituyen el tesoro medieval más completo.

Bibliografía

Fondation Maison des sciences de l»homme, París, 2018 (ISBN 2-7351-2395-2) (ISBN 978-2-7351-2395-7)

Enlaces externos

Fuentes

  1. Saint-Empire romain germanique
  2. Sacro Imperio Romano Germánico
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