Weegee

Resumen

Ascher Fellig, más tarde Usher Fellig y posteriormente el anglicismo Arthur Fellig, más conocido por su seudónimo Weegee, nacido el 12 de junio de 1899 en Złoczów, Galicia, y fallecido el 26 de diciembre de 1968 en la ciudad de Nueva York, fue un fotógrafo y fotoperiodista estadounidense famoso por sus fotografías en blanco y negro de la vida nocturna, especialmente la de su ciudad favorita, Nueva York.

Primeros pasos

Ascher Fellig (cuyo nombre de pila se convertiría en Usher) nació en 1899 en Złoczów, en Galicia, un pequeño pueblo (Shtetl) en la carretera de Lviv a Ternopil, cerca de Lemberg, en una región que entonces formaba parte del Imperio Austrohúngaro y hoy en el oeste de Ucrania.

En 1910, su familia se reunió con Bernard Fellig, el padre, que había emigrado a Estados Unidos poco después del nacimiento de Ascher. A su llegada a Ellis Island, el nombre del niño fue cambiado a Arthur. Su padre, un rabino, sobrevive con su esposa, Arthur y tres hermanos en el indigente Lower East Side de Nueva York. En 1914, cuando aún estaba en octavo grado, Arthur dejó la escuela para mantener a su familia económicamente mediante numerosos trabajos esporádicos (vendedor de coches, pastelero, etc.).

Un día, un fotógrafo ambulante le hizo una foto en la calle. Este encuentro sería el detonante que le hizo elegir la fotografía como profesión. El joven se compró una cámara de segunda mano y empezó a fotografiar a los niños con sus mejores galas para ofrecer las copias a las familias adineradas.

En 1917, decidió abandonar el hogar familiar porque se negaba a aceptar el judaísmo intransigente de su padre. Durante este periodo, Weegee vagaba de refugio en refugio en las estaciones de tren, buscando un lugar cálido para dormir.

Carrera profesional

En 1918, tras muchos intentos, Weegee consiguió un trabajo en el estudio fotográfico Ducket & Adler. Este nuevo trabajo le permitió pasar su tiempo en el laboratorio y aprender las técnicas de impresión.

En 1923, a la edad de 24 años, fue contratado como ayudante de laboratorio por la agencia ACME Newspictures, cuya actividad consistía en constituir un stock de fotografías para la prensa diaria de muchos estados americanos. Weegee trabajaba en el revelado de los negativos de muchos fotógrafos y, en caso de emergencia o indisponibilidad de alguno de ellos, cubría él mismo los acontecimientos urbanos de Nueva York.

Al cabo de unos años, la agencia le ofreció la posibilidad de convertirse en fotógrafo a tiempo completo. Weegee aceptó, pero no le gustó que sus fotografías pasaran a ser propiedad de ACME Newspictures y que su nombre nunca se asociara a las imágenes que tomó. Siempre tendrá una máquina de escribir en el maletero de su Chevrolet para firmar sus fotografías inmediatamente. No soporta no ser el único dueño de su obra.

Sin embargo, de este periodo de su vida habría heredado su apodo de fotógrafo. El origen de su seudónimo es incierto.

Durante su empleo en Acme Newspictures, su habilidad e ingenio para revelar impresiones sobre la marcha (por ejemplo, en un tren subterráneo) le valieron el nombre de «Mr. Squeegee». Pero Weegee podría ser una referencia al juego de la Ouija para comunicarse con los espíritus de los muertos, ya que para el personal femenino de ACME Newspictures, el fotógrafo daba la impresión de saber de antemano cuándo y dónde se desarrollarían los acontecimientos interesantes. Había una razón sencilla para ello: Weegee tenía una radio en su coche que estaba sintonizada con las frecuencias de la policía, y así era avisado al mismo tiempo que la policía cuando ocurría algo dramático en algún lugar.

En 1935, Weegee se convirtió finalmente en fotógrafo independiente y trabajó para la prensa estadounidense.

En aquella época, en Estados Unidos, la prensa exigía a los fotógrafos algo más que un simple enfoque documental. El fotoperiodismo se encargó de captar la realidad de la sociedad estadounidense, lo más cerca posible de los acontecimientos, tanto los más mediáticos como los más prosaicos. El trabajo fotográfico debe revelar los múltiples aspectos de la vida americana mediante imágenes de diferentes lugares y medios culturales (vida nocturna, reuniones políticas, ambiente popular, etc.). Esta función permite emancipar la figura profesional e independiente del fotógrafo y vincular estrechamente su actividad al periodismo. Escribe:

«En mi caso particular, no esperé a que alguien me diera un trabajo ni nada por el estilo, sino que fui y creé un trabajo para mí mismo: un fotógrafo independiente. Y lo que yo hice, lo puede hacer cualquiera. Lo que hice fue precisamente esto: fui a la Jefatura de Policía de Manhattan y durante dos años trabajé sin tarjeta de policía ni ningún tipo de información identificativa. Cuando una historia llegó a través de un teletipo de la policía, fui allí. La idea era vender las fotos a los periódicos. Y naturalmente escogería una historia que significara algo».

El terreno preferido de Weegee es Nueva York, y en particular su vida nocturna, en sus lugares emblemáticos (cabaret, restaurante, club nocturno, Metropolitan Opera…), y en sus incidentes sórdidos o trágicos (crímenes, accidentes, ahogamientos, incendios…). El arte del fotógrafo consiste, según sus propias palabras, en «mostrar cómo, en una ciudad de diez millones de habitantes, la gente vive en completa soledad».

Inicialmente, Weegee comienza sus excursiones nocturnas alrededor de la medianoche acudiendo a la comisaría de policía de Manhattan. Espera a que la noticia llegue a los transcriptores de la policía, y luego se dirige al lugar de los hechos para ser fotografiado. Condenado por este método a llegar siempre demasiado tarde, Weegee se compra un coche (Chevrolet Chevy Coupe), una radio de onda corta portátil y un pase de prensa para aprovechar sus relaciones con la policía y ganar autonomía.

En 1938, «Weegee el famoso» fue el primer y único fotógrafo que tuvo el privilegio de estar conectado a la radio de la policía. Esto le permitía llegar al lugar de los crímenes, accidentes, incendios y suicidios al mismo tiempo que la policía, o incluso antes. Sus crepitantes flashes captan escenas aún calientes, en las que las huellas dejadas no son limpiadas y devueltas a una cierta normalidad de la vida cotidiana por el trabajo de la policía; la sangre fluye sobre el pavimento, las armas del crimen ensucian el suelo, el humo llena la atmósfera de las calles, los volantes siguen en manos de las víctimas de los accidentes, los zapatos siguen bajo las ruedas, los choques emocionales quedan impresos en las fotografías. Dice que intenta «humanizar el reportaje».

Por 5 dólares por evento, Weegee pasa las noches en su coche y duerme en cualquier lugar para estar atento a los eventos. La disposición de su coche está meticulosamente diseñada. Alberga un laboratorio fotográfico en el maletero, numerosas cámaras precargadas con placas, así como un stock de bombillas de flash y una máquina de escribir para firmar sus fotos. Para aguantar el ritmo frenético de la noche, Weegee también tiene salami, una botella de coca-cola, una caja llena de puros y un traje de repuesto. El fotógrafo se viste con ropa holgada y con muchos bolsillos con cremallera para llevar lo esencial de su equipo y evitar extraviar los distintos componentes de su cámara. Weegee considera su coche y todo su equipo profesional como sus «alas». Weegee es muy fiel a su equipo. Suele utilizar una Speed Graphic 4×5 con un f

Su noche suele terminar cuando, una vez reveladas las planchas, acude a las distintas redacciones de los periódicos antes de las seis de la mañana para que sus impresiones se incluyan en las primeras ediciones del día. Esta forma de trabajar le da cierta libertad y autonomía en la elección de sus fotografías y temas. Entre sus principales clientes se encuentran el Herald Tribune, The Daily Mirror, New York Daily News, Life, Vogue y The Sun.

A través de esta autonomía, Weegee ayudó a iluminar una faceta poco conocida de la sociedad estadounidense durante la Gran Depresión de entreguerras. Nueva York estaba cada vez más abarrotada, los veranos eran calurosos, los inviernos fríos, los puestos de trabajo escaseaban y la delincuencia iba en aumento. Estos esbozos no son una reescritura de la historia de Estados Unidos, sino temas informados por la obra de Weegee. Como le gustan los desfavorecidos y los vagabundos que montan refugios de miseria y viven en barrios marginales, a Weegee le gusta decir que no tiene inhibiciones, y su cámara tampoco.

Weegee sólo cree en la instantánea y en la grabación de escenas dramáticas aún calientes de la vida cotidiana. Fotografía a las víctimas, a los agresores, a los policías, a los testigos y a los transeúntes, recreando así un fresco de escenas cotidianas que ponen de manifiesto la suavidad del sueño americano. Esta lectura de la obra de Weegee no está reñida con el trabajo fotográfico de la época. Por el contrario, forma parte del nacimiento del fotoperiodismo, que pretende estar lo más cerca posible de la realidad y hace todo lo posible para cumplir su misión. Mientras que otros fotógrafos estaban subvencionados por programas nacionales destinados a registrar visualmente las condiciones de vida de los estadounidenses (campos desertizados, trabajadores de fábricas, etc.), Weegee favoreció una autonomía que le permitía elegir sus temas fotográficos, lo que recibió una fuerte respuesta mediática por parte de los editores de periódicos.

A lo largo de su carrera, Weegee se convirtió en una figura ambigua, con personalidades diversas y a menudo criticada por algunos como un voyeur que fotografiaba las desgracias de sus conciudadanos. Como prueba de esta ambigüedad, algunos le consideran uno de los precursores de la fotografía sensacionalista de los tabloides, al tiempo que recibió el reconocimiento artístico de su obra por parte de instituciones oficiales (Museo de Arte Moderno de Nueva York en 1943). La ambigüedad proviene también del lugar que Weegee otorga a la muerte, a su entorno, a sus condiciones y a sus efectos, como demuestra una de las primeras exposiciones de sus fotografías, organizada por la Liga Fotográfica local en 1941, Murder is my Business.

En 1957, tras desarrollar una diabetes, se mudó a casa de Wilma Wilcox, una trabajadora social cuáquera a la que conocía desde la década de 1940, que se había ocupado de él y luego de su trabajo.

En 1959 fue invitado a dar conferencias en la Unión Soviética, también trabajó en Francia, Inglaterra y Bélgica, pero finalmente regresó a su ciudad natal, Nueva York, donde terminó su vida.

En 1962, Weegee protagonizó la película de explotación Nudie Cutie, que pretendía ser un pseudo-documental de su vida. Bautizada como «The Unlikely» Mr. Wee Gee, muestra a Fellig aparentemente enamorado de una modelo de escaparate a la que sigue a París, mientras persigue o fotografía a varias mujeres.

Weegee falleció el 26 de diciembre de 1968 tras las complicaciones de un tumor cerebral.

Actividades relacionadas y cultura popular

Weegee también se dedicó a filmar en 16 mm. De 1946 a 1960 trabajó en Hollywood como actor y asesor técnico en películas policíacas. También apareció en los créditos de Doctor Strangelove, de Stanley Kubrick, donde se dice que el acento de Peter Sellers como protagonista se inspiró directamente en el de Weegee. En la película de Howard Franklin The Public Eye (1992), Joe Pesci interpreta a un fotógrafo que trabaja mientras sintoniza la radio de la policía. Este personaje está directamente inspirado en la vida de Weegee.

En la década de 1960, Weegee viajó por Europa y experimentó con diferentes formatos fotográficos (panorámicas, distorsiones) y géneros (fotos de desnudos), especialmente para el Daily Mirror. Andy Warhol dice haber sido influenciado por el trabajo de Weegee, pero se refiere principalmente a su trabajo en la década de 1930.

La portada del álbum de 1990 del cantante británico George Michael, Listen without Prejudice, Vol. 1, es una fotografía de 1940 realizada por Weegee.

Según el director Dario Argento, el fotógrafo interpretado por Harvey Keitel en su segmento de 1990 Dos ojos malvados se inspiró en Weegee.

El episodio de 1999 de Expediente X, Tithonus, trata de un «Alfred Fellig» investigado por fotografiar las escenas del crimen antes de que lleguen los servicios de emergencia.

La película de 2014 Nightcrawler también se inspiró en Weegee.

Enlaces externos

Fuentes

  1. Weegee
  2. Weegee
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