Martha Graham

Resumen

Martha Graham (11 de mayo de 1894 – 1 de abril de 1991) fue una bailarina y coreógrafa moderna estadounidense. Su estilo, la técnica Graham, reconfiguró la danza estadounidense y aún se enseña en todo el mundo.

Graham bailó y enseñó durante más de setenta años. Fue la primera bailarina que actuó en la Casa Blanca, viajó al extranjero como embajadora cultural y recibió el más alto galardón civil de EE.UU.: la Medalla Presidencial de la Libertad con Distinción. A lo largo de su vida recibió honores que van desde la Llave de la Ciudad de París hasta la Orden Imperial de la Preciosa Corona de Japón. En el documental «The Dancer Revealed», de 1994, dijo «He pasado toda mi vida con la danza y siendo bailarina. Es permitir que la vida te utilice de una manera muy intensa. A veces no es agradable. A veces es temible. Pero, sin embargo, es inevitable». Fundada en 1926 (el mismo año que la compañía de danza profesional de Graham), la Martha Graham School es la escuela de danza más antigua de Estados Unidos. Ubicada por primera vez en un pequeño estudio dentro del Carnegie Hall, la escuela cuenta actualmente con dos estudios diferentes en la ciudad de Nueva York.

Graham nació en la ciudad de Allegheny -que más tarde se convertiría en parte de Pittsburgh, Pensilvania- en 1894. Su padre, George Graham, ejercía como lo que en la época victoriana se conocía como «alienista», un practicante de una forma temprana de psiquiatría. Los Graham eran presbiterianos estrictos. La Dra. Graham era una tercera generación de estadounidenses de ascendencia irlandesa. Su madre, Jane Beers, era una estadounidense de segunda generación de ascendencia irlandesa, escocesa e inglesa, y que afirmaba descender de Myles Standish. Si bien sus padres le proporcionaron un entorno confortable en su juventud, no era uno que fomentara la danza.

La familia Graham se trasladó a Santa Bárbara, California, cuando Martha tenía catorce años. En 1911, asistió al primer espectáculo de danza de su vida, viendo a Ruth St. Denis actuar en el Mason Opera House de Los Ángeles. A mediados de la década de 1910, Martha Graham comenzó sus estudios en la recién creada Denishawn School of Dancing and Related Arts, fundada por Ruth St. Denis y Ted Shawn, en la que permanecería hasta 1923. En 1922, Graham interpretó una de las danzas egipcias de Shawn con Lillian Powell en un cortometraje mudo de Hugo Riesenfeld que intentaba sincronizar una rutina de baile en la película con una orquesta en directo y un director en pantalla.

Cuando abandonó el establecimiento Denishawn en 1923, Graham lo hizo con el impulso de hacer de la danza una forma de arte más basada en la crudeza de la experiencia humana y no una mera forma de entretenimiento. Esto motivó a Graham a despojarse de los movimientos más decorativos del ballet y de su formación en la escuela Denishawn y a centrarse más en los aspectos fundamentales del movimiento.

En 1925, Graham trabajó en la Escuela de Música Eastman, donde Rouben Mamoulian era director de la Escuela de Arte Dramático. Entre otras actuaciones, Mamoulian y Graham produjeron juntos un cortometraje en dos colores titulado La flauta de Krishna, en el que aparecían estudiantes de Eastman. Mamoulian dejó Eastman poco después y Graham optó por marcharse también, aunque le pidieron que se quedara.

En 1926 se creó el Centro Martha Graham de Danza Contemporánea, en un pequeño estudio del Upper East Side de Nueva York. El 18 de abril de ese mismo año, Graham estrenó su primer concierto independiente, consistente en 18 solos y tríos cortos que había coreografiado. Esta actuación tuvo lugar en el 48th Street Theatre de Manhattan. Más tarde diría sobre el concierto: «Todo lo que hice estuvo influenciado por Denishawn». El 28 de noviembre de 1926, Martha Graham y otros miembros de su compañía dieron un recital de danza en el Klaw Theatre de Nueva York. Al mismo tiempo, inició una larga colaboración con el fotógrafo pictórico japonés-estadounidense Soichi Sunami, y durante los cinco años siguientes crearon juntos algunas de las imágenes más icónicas de la danza moderna temprana. Graham formó parte del profesorado de la Neighborhood Playhouse School of the Theatre cuando ésta abrió sus puertas en 1928.

Una de las alumnas de Graham fue la heredera Bethsabée de Rothschild, con la que entabló una estrecha amistad. Cuando Rothschild se trasladó a Israel y creó la Compañía de Danza Batsheva en 1965, Graham se convirtió en el primer director de la compañía.

La técnica de Graham fue pionera en un principio conocido como «contracción y liberación» en la danza moderna, que se deriva de una concepción estilizada de la respiración.

Contracción y liberación: El deseo de resaltar un aspecto más básico del movimiento humano llevó a Graham a crear la «contracción y liberación», por la que se haría conocida. Cada movimiento podía utilizarse por separado para expresar emociones positivas o negativas, liberadoras o constrictivas, según la colocación de la cabeza. La contracción y la liberación eran la base del estilo de Graham, pesado y con los pies en la tierra, que se opone directamente a las técnicas clásicas de ballet que suelen crear una ilusión de ingravidez. Para contrarrestar los movimientos más percusivos y entrecortados, Graham acabó añadiendo la forma de espiral al vocabulario de su técnica para incorporar una sensación de fluidez.

La nueva era de la danza

Después de su primer concierto de solos, Graham creó Heretic (1929), la primera pieza de grupo de las muchas que presentó, una clara desviación de sus días con Denishawn, y que sirvió como una visión de su trabajo que seguiría en el futuro. La pieza, compuesta por movimientos constreñidos y bruscos con los bailarines vestidos de forma poco glamurosa, se centraba en el tema del rechazo, que volvería a aparecer en otras obras de Graham.

Con el paso del tiempo, Graham se alejó de la estética de diseño más austera que adoptó al principio y empezó a incorporar a su obra decorados y escenarios más elaborados. Para ello, colaboró a menudo con Isamu Noguchi, un diseñador estadounidense de origen japonés, cuyo ojo para la escenografía complementaba la coreografía de Graham.

Entre los muchos temas que Graham incorporó a su obra, hay dos a los que parece adherirse más: la vida americana y la mitología griega. Una de las piezas más conocidas de Graham que incorpora el tema de la vida americana es Appalachian Spring (1944). Colaboró con el compositor Aaron Copland -que ganó un premio Pulitzer por su trabajo en la obra- y con Noguchi, que creó el decorado no literal. Como solía hacer, Graham se situó en su propia obra como la novia de una pareja de recién casados cuyo optimismo por comenzar una nueva vida juntos se ve contrarrestado por una pionera con los pies en la tierra y un sermoneador. Dos de las obras de Graham -Cave of Heart (1946) y Night Journey (1947)- muestran su intriga no sólo con la mitología griega, sino también con la psique de una mujer, ya que ambas obras vuelven a contar los mitos griegos desde el punto de vista de una mujer.

En 1936, Graham creó Chronicle, que llevó a escena temas serios de forma dramática. Influido por el crack de Wall Street de 1929, la Gran Depresión que le siguió y la Guerra Civil española, el baile se centraba en la depresión y el aislamiento, lo que se reflejaba en la naturaleza oscura tanto del decorado como del vestuario.

Ese mismo año, con motivo de los Juegos Olímpicos de Verano de 1936 en Berlín, el gobierno alemán quiso incluir la danza en los concursos de arte que se celebraban durante las Olimpiadas, un evento que anteriormente incluía arquitectura, escultura, pintura, música y literatura. Aunque Joseph Goebbels, Ministro de Propaganda del Reich, no apreciaba la forma de arte de la danza moderna y cambió la danza alemana de más vanguardista a más tradicional, él y Adolf Hitler aún acordaron invitar a Graham a representar a Estados Unidos. El resultado fue que Estados Unidos no estuvo representado en los concursos de arte, ya que Martha Graham rechazó la invitación declarando:

Me resultaría imposible bailar en Alemania en la actualidad. Tantos artistas a los que respeto y admiro han sido perseguidos, han sido privados del derecho a trabajar por razones ridículas e insatisfactorias, que consideraría imposible identificarme, aceptando la invitación, con el régimen que ha hecho posible tales cosas. Además, algunos de los integrantes de mi grupo de conciertos no serían bienvenidos en Alemania.

El propio Goebbels le escribió una carta en la que le aseguraba que sus bailarines judíos «recibirían completa inmunidad», sin embargo, no fue suficiente para que Graham aceptara dicha invitación.

Estimulada por los acontecimientos de los Juegos Olímpicos de 1936 y la propaganda que escuchaba por la radio de las potencias del Eje, Martha Graham crea American Document en 1938. La danza expresa los ideales americanos y la democracia, ya que Graham se dio cuenta de que podía empoderar a los hombres e inspirarlos para luchar contra las ideologías fascistas y nazis. American Document acabó siendo una declaración patriótica centrada en los derechos y las injusticias de la época, representando al pueblo estadounidense, incluida su herencia indígena y la esclavitud. Durante la representación se leyeron fragmentos de la Declaración de Independencia, el Discurso de Gettysburg de Lincoln y la Proclamación de Emancipación. Eran pasajes que ponían de relieve los ideales americanos y representaban lo que hacía americano al pueblo estadounidense. Para Graham, una danza debía «revelar ciertas características nacionales porque sin ellas la danza no tendría validez, ni raíces, ni relación directa con la vida».

El inicio de American Document marca los conceptos modernos del arte escénico uniendo la danza, el teatro y la literatura y definiendo claramente los papeles del espectador y de los actores-bailarines. El narrador-actor comienza «estableciendo una conciencia del lugar y el tiempo presentes, que sirve no sólo de puente entre el pasado y el presente, sino también entre lo individual y lo colectivo, lo particular y lo general». Junto con su técnica única, esta innovación sociológica y filosófica sitúa a la danza como una clara expresión de ideas y lugares actuales y a Graham como pilar de la revolución de la danza moderna.

1938 fue un gran año para Graham; los Roosevelt invitaron a Graham a bailar en la Casa Blanca, convirtiéndola en la primera bailarina en actuar allí. Además, en 1938, Erick Hawkins se convirtió en el primer hombre en bailar con su compañía. Se unió oficialmente a su compañía al año siguiente, bailando el papel principal masculino en varias obras de Graham. Se casaron en julio de 1948, tras el estreno en Nueva York de Night Journey. Dejó la compañía en 1951 y se divorció en 1954.

El 1 de abril de 1958, la Martha Graham Dance Company estrenó el ballet Clytemnestra, basado en la antigua leyenda griega Clytemnestra, que se convirtió en un gran éxito y un gran logro para Graham. Con una partitura del compositor de origen egipcio Halim El-Dabh, este ballet fue una obra de gran envergadura y el único trabajo de larga duración en la carrera de Graham. Graham coreografió y bailó el papel principal, pasando casi toda la duración de la representación en el escenario. El ballet se basa en la mitología griega del mismo título y cuenta la historia de la reina Clitemnestra, casada con el rey Agamenón. Agamenón sacrifica a la hija de ambos, Ifigenia, en una pira, como ofrenda a los dioses para asegurar vientos favorables a Troya, donde se desarrolla la Guerra de Troya. A la vuelta de Agamenón después de 10 años, Clitemnestra mata a Agamenón para vengar el asesinato de Ifigenia. A continuación, Clitemnestra es asesinada por su hijo, Orestes, y el público experimenta a Clitemnestra en el más allá. Este ballet fue considerado una obra maestra del modernismo estadounidense del siglo XX y tuvo tanto éxito que se representó en el 54th Street Theatre de Broadway, bajo la dirección de Robert Irving, con voces cantadas por Rosalia Maresca y Ronald Holgate.

Graham colaboró con muchos compositores, como Aaron Copland en Appalachian Spring, Louis Horst, Samuel Barber, William Schuman, Carlos Surinach, Norman Dello Joio y Gian Carlo Menotti. La madre de Graham murió en Santa Bárbara en 1958. Su más antiguo amigo y colaborador musical, Louis Horst, murió en 1964. Ella dijo de Horst: «Su simpatía y comprensión, pero sobre todo su fe, me dieron un paisaje en el que moverme. Sin él, seguramente me habría perdido».

Graham se resistía a que se grabaran sus bailes porque creía que las actuaciones en directo sólo debían existir en el escenario tal y como se vivían. Hubo algunas excepciones notables. Por ejemplo, además de su colaboración con Sunami en la década de 1920, también trabajó de forma limitada con las fotógrafas Imogen Cunningham en la década de 1930 y Barbara Morgan en la de 1940. Graham consideraba las fotografías de Philippe Halsman de Dark Meadow el registro fotográfico más completo de cualquiera de sus bailes. Halsman también fotografió en la década de 1940 Letter to the World, Cave of the Heart, Night Journey y Every Soul is a Circus. En años posteriores, su pensamiento sobre el asunto evolucionó y otros la convencieron de que les permitiera recrear parte de lo que se había perdido. En 1952, Graham permitió que se grabara su encuentro e intercambio cultural con la famosa autora, activista y conferenciante sordociega Helen Keller, quien, tras una visita a uno de los ensayos de la compañía de Graham, se convirtió en una estrecha amiga y partidaria. Graham se inspiró en la alegría de Keller y en su interpretación de la danza, utilizando su cuerpo para sentir la vibración de los tambores y de los pies y el movimiento que movía el aire a su alrededor.

En su biografía Martha, Agnes de Mille cita que la última actuación de Graham tuvo lugar la noche del 25 de mayo de 1968, en Time of Snow. Pero en A Dancer»s Life, el biógrafo Russell Freedman indica que el año de la última actuación de Graham fue 1969. En su autobiografía de 1991, Blood Memory, la propia Graham indica que su última actuación fue en 1970 en Cortege of Eagles, cuando tenía 76 años. Las coreografías de Graham abarcan 181 composiciones.

En los años que siguieron a su salida de los escenarios, Graham se hundió en una profunda depresión alimentada por las vistas desde los bastidores de jóvenes bailarines que ejecutaban muchos de los bailes que había coreografiado para ella y su antiguo marido. La salud de Graham decayó precipitadamente mientras abusaba del alcohol para adormecer su dolor. En Blood Memory escribió,

No fue hasta años después de haber renunciado a un ballet que pude soportar ver a otra persona bailarlo. Creo que nunca hay que mirar atrás, nunca hay que dejarse llevar por la nostalgia, ni rememorar. Sin embargo, ¿cómo puedes evitarlo cuando miras en el escenario y ves a una bailarina maquillada con tu aspecto de hace treinta años, bailando un ballet que creaste con alguien de quien entonces estabas profundamente enamorada, tu marido? Creo que es un círculo del infierno que Dante omitió.

Graham no sólo sobrevivió a su estancia en el hospital, sino que se recuperó. En 1972, dejó de beber, volvió a su estudio, reorganizó su compañía y pasó a coreografiar diez nuevos ballets y muchas reposiciones. Su último ballet terminado fue Maple Leaf Rag, de 1990.

Graham realizó coreografías hasta su muerte en Nueva York a causa de una neumonía en 1991, a la edad de 96 años. Justo antes de enfermar de neumonía, terminó el borrador final de su autobiografía, Blood Memory, que se publicó póstumamente en otoño de 1991. Fue incinerada y sus cenizas se esparcieron por las montañas Sangre de Cristo, en el norte de Nuevo México.

A veces se ha calificado a Graham como la «Picasso de la danza», en el sentido de que su importancia e influencia en la danza moderna puede considerarse equivalente a la que tuvo Pablo Picasso en las artes visuales modernas. Su impacto también se ha comparado con la influencia de Stravinsky en la música y de Frank Lloyd Wright en la arquitectura.

Para celebrar el que habría sido su 117º cumpleaños, el 11 de mayo de 2011, el logotipo de Google se convirtió por un día en uno dedicado a la vida y el legado de Graham.

Se ha dicho que Graham fue quien introdujo la danza en el siglo XX. Gracias al trabajo de sus asistentes, Linda Hodes, Pearl Lang, Diane Gray, Yuriko y otros, se ha conservado gran parte del trabajo y la técnica de Graham. Grabaron entrevistas de Graham describiendo toda su técnica y vídeos de sus actuaciones. Como dijo Glen Tetley a Agnes de Mille, «Lo maravilloso de Martha en sus buenos tiempos era su generosidad. Mucha gente robaba el vocabulario personal único de Martha, consciente o inconscientemente, y lo interpretaba en los conciertos. Nunca he oído a Martha decir: »Fulano ha utilizado mi coreografía»». Ella creó todo un movimiento que revolucionó el mundo de la danza y creó lo que hoy se conoce como danza moderna. Ahora, bailarines de todo el mundo estudian e interpretan la danza moderna. Coreógrafos y bailarines profesionales se inspiran en ella.

Según Agnes de Mille:

Lo más grande que me han dicho fue en 1943, tras el estreno de ¡Oklahoma!, cuando de repente obtuve un éxito inesperado y flamante por una obra que yo consideraba sólo medianamente buena, después de años de abandono por un trabajo que creía que estaba bien. Estaba desconcertado y me preocupaba que toda mi escala de valores fuera poco fiable. Hablé con Martha. Recuerdo bien la conversación. Fue en un restaurante Schrafft»s tomando un refresco. Le confesé que tenía un deseo ardiente de ser excelente, pero ninguna fe en que pudiera serlo. Martha me dijo, en voz muy baja: «Hay una vitalidad, una fuerza vital, una energía, una aceleración que se traduce a través de ti en acción, y como sólo hay uno de vosotros en todo el tiempo, esta expresión es única. Y si la bloqueas, nunca existirá a través de ningún otro medio y se perderá. El mundo no la tendrá. No es tu asunto determinar cuán buena es, ni cuán valiosa, ni cómo se compara con otras expresiones. Lo que te incumbe es hacer que sea tuya de forma clara y directa, mantener el canal abierto. Ni siquiera tienes que creer en ti mismo o en tu trabajo. Tienes que mantenerte abierto y consciente a los impulsos que te motivan. Mantener el canal abierto… Ningún artista está satisfecho. Ninguna satisfacción en ningún momento. Sólo hay una extraña insatisfacción divina, una bendita inquietud que nos mantiene en marcha y nos hace más vivos que los demás.»

En 2021 la actriz Mary Beth Peil retrató a Graham en la serie de Netflix Halston.

La Martha Graham Dance Company es la compañía de danza más antigua de Estados Unidos, fundada en 1926. Ha ayudado a formar a muchos bailarines y coreógrafos famosos de los siglos XX y XXI, como Erick Hawkins, Anna Sokolow, Merce Cunningham, Lila York y Paul Taylor. Continúa actuando, incluso en el Saratoga Performing Arts Center en junio de 2008. La compañía también actuó en 2007 en el Museo de Arte Contemporáneo de Chicago, con un programa compuesto por: Appalachian Spring, Embattled Garden, Errand into the Maze y American Original.

Los primeros bailarines

Las bailarinas originales de Graham eran Bessie Schonberg, Evelyn Sabin, Martha Hill, Gertrude Shurr, Anna Sokolow, Nelle Fisher, Dorothy Bird, Bonnie Bird, Sophie Maslow, May O»Donnell, Jane Dudley, Anita Alvarez, Pearl Lang y Marjorie G. Mazia. Un segundo grupo incluía a Yuriko, Ethel Butler, Ethel Winter, Jean Erdman, Patricia Birch, Nina Fonaroff, Matt Turney y Mary Hinkson. El grupo de bailarines masculinos estaba formado por Erick Hawkins, Merce Cunningham, David Campbell, John Butler, Robert Cohan, Stuart Hodes, Glen Tetley, Bertram Ross, Paul Taylor, Donald McKayle, Mark Ryder y William Carter.

En 1957, Graham fue elegida miembro de la Academia Americana de las Artes y las Ciencias. En 1976 recibió la Medalla Presidencial de la Libertad de manos del Presidente Gerald Ford (la Primera Dama Betty Ford había bailado con Graham en su juventud). Ford la declaró «un tesoro nacional».

Graham fue la primera en recibir el premio del Festival de Danza de Estados Unidos por su trayectoria en 1981.

En 1984, Graham recibió la más alta orden del mérito francesa, la Legión de Honor, de manos del entonces Ministro de Cultura, Jack Lang.

Graham ingresó en el Salón de la Fama del Sr. y la Sra. Cornelius Vanderbilt Whitney del Museo Nacional de la Danza en 1987.

En 1990, el Consejo de Diseñadores de Moda de América concedió a Graham el premio Geoffrey Beene Lifetime Achievement Award.

En 1998, Graham fue nombrada póstumamente «Bailarina del Siglo» por la revista Time, y uno de los «Iconos del Siglo» femeninos por People.

En 2015 fue incluida a título póstumo en el Salón Nacional de la Fama de la Mujer.

El 11 de mayo de 2020, en el que habría sido el 126º cumpleaños de Graham, la Biblioteca Pública de Nueva York para las Artes Escénicas anunció que había adquirido los archivos de Graham para su División de Danza Jerome Robbins. El archivo está formado principalmente por material en papel, fotografías y películas, entre las que se incluyen raras imágenes de Graham bailando en obras como «Appalachian Spring» y «Hérodiade»; su guión para «Night Journey»; y sus notas manuscritas para «American Document».

Este extracto de las críticas de John Martin en The New York Times ofrece una visión del estilo coreográfico de Graham. «Con frecuencia, la vivacidad e intensidad de su propósito son tan potentes que al levantarse el telón golpean como un golpe, y en ese momento uno debe decidir si está a favor o en contra de ella. Ella reduce sus estados de ánimo y movimientos hasta que están desprovistos de toda sustancia extraña y se concentran al máximo». Graham creó 181 ballets.

Fuentes citadas

Fuentes

  1. Martha Graham
  2. Martha Graham
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