León el Africano

Resumen

Joannes Leo Africanus (c. 1494 – c. 1554) fue un diplomático y escritor bereber andalusí conocido por su libro Descrittione dell»Africa (Descripción de África), centrado en la geografía del Magreb y el Valle del Nilo. El libro fue considerado entre sus colegas académicos en Europa como el tratado más autorizado sobre el tema hasta la exploración moderna de África. Por esta obra, León se convirtió en un nombre conocido entre los geógrafos europeos. Se convirtió del Islam al cristianismo y cambió su nombre por el de Johannes Leo de Medicis.

La mayor parte de lo que se sabe sobre su vida se ha recogido de las notas autobiográficas de su propia obra. León Africano nació como al-Hasan, hijo de Mahoma, en Granada alrededor del año 1494. El año de nacimiento puede estimarse a partir de la edad que él mismo declaró en el momento de varios acontecimientos históricos. Su familia se trasladó a Fez poco después de su nacimiento. En Fez estudió en la Universidad de al-Qarawiyyin (también escrito al-Karaouine). De joven acompañó a un tío en una misión diplomática, llegando hasta la ciudad de Tombuctú (c. 1510), entonces parte del Imperio Songhai. En 1517, al regresar de una misión diplomática a Estambul en nombre del sultán de Fez Muhammad II, se encontró en el puerto de Rosetta durante la conquista otomana de Egipto. Continuó su viaje a través de El Cairo y Asuán y cruzó el mar Rojo hasta llegar a Arabia, donde probablemente realizó una peregrinación a La Meca.

De regreso a Túnez en 1518, fue capturado por corsarios españoles cerca de la isla de Djerba o, más probablemente, cerca de Creta, y encarcelado en la isla de Rodas, sede de los Caballeros Hospitalarios. El destino habitual de los cautivos musulmanes no rescatados era la esclavitud en galeras cristianas, pero cuando sus captores se dieron cuenta de su inteligencia e importancia, lo trasladaron al Castillo de Sant»Angelo en Roma y lo presentaron al Papa León X. Pronto fue liberado y se le concedió una pensión para convencerlo de que se quedara. Fue bautizado en la Basílica de San Pedro en 1520. Tomó el nombre latino de Johannes Leo de Medicis (Giovanni Leone en italiano). En árabe, prefirió traducir este nombre como Yuhanna al-Asad al-Gharnati (literalmente significa Juan el León de Granada). Es probable que Leo Africanus fuera acogido en la corte papal, ya que el Papa temía que las fuerzas turcas pudieran invadir Sicilia y el sur de Italia, y un colaborador dispuesto podría proporcionar información útil sobre el norte de África.

León Africano abandonó Roma y pasó los siguientes tres o cuatro años viajando por Italia. La muerte de su mecenas León X en 1521, y las sospechas del nuevo Papa Adriano VI contra un musulmán en la corte, fueron probablemente el motivo de su marcha de Roma. Durante su estancia en Bolonia escribió un vocabulario médico árabe-hebreo-latín, del que sólo se conserva la parte árabe, y una gramática del árabe de la que sólo se conserva un fragmento de ocho páginas. Regresó a Roma en 1526 bajo la protección del nuevo Papa Clemente VII, primo de León X que sustituyó a Adriano. Según León, ese mismo año completó su manuscrito sobre geografía africana. La obra fue publicada en italiano con el título Della descrittione dell»Africa et delle cose notabili che ivi sono, per Giovan Lioni Africano en 1550 por el editor veneciano Giovanni Battista Ramusio. El libro fue muy popular y se reimprimió cinco veces. También se tradujo a otros idiomas. En 1556 se publicaron ediciones en francés y en latín, mientras que en 1600 se publicó una versión en inglés con el título A Geographical Historie of Africa. La edición en latín, que contenía muchos errores y traducciones erróneas, se utilizó como fuente para la traducción al inglés.

Existen varias teorías sobre su vida posterior, y ninguna de ellas es segura. Según una teoría, la pasó en Roma hasta que murió alrededor de 1550, el año en que se publicó Descripción de África. Esta teoría se basa en una alusión indirecta en un prefacio posterior a este libro. Según otra teoría, se marchó poco antes del saqueo de Roma por las tropas de Carlos V en 1527. Regresó entonces al norte de África y vivió en Túnez hasta su muerte, algún tiempo después de 1550. Esta teoría se basa en los registros del orientalista alemán Johann Albrecht Widmannstetter, que llegó a Italia y planeó (pero finalmente no lo consiguió) viajar a Túnez para reunirse con León, que desde entonces se había convertido del Islam al cristianismo. Otra teoría afirmaba que abandonó Túnez tras su captura por Carlos V en 1535 para dirigirse a Marruecos, su segunda patria después de Granada, donde aún vivían sus parientes. Esta teoría se basaba en la suposición de que León, tras abandonar Granada, no habría querido volver a vivir bajo el dominio cristiano español, y en su deseo (recogido en la Descripción de África) de regresar a su país natal «con la ayuda de Dios».

Viaje a África

Es poco probable que León Africano haya visitado todos los lugares que describe, por lo que debió basarse en la información obtenida de otros viajeros. En particular, es dudoso que haya visitado alguna vez Hausalandia y Bornu, e incluso es posible que nunca cruzara el Sáhara, sino que se basara en la información de otros viajeros que conoció en Marruecos. El historiador Pekka Masonen ha argumentado que la creencia de que realizó otros viajes se basó en las interpretaciones erróneas de los estudiosos modernos, que interpretaron su libro como un itinerario.

En la época en que León visitó la ciudad de Tombuctú, ésta era una próspera ciudad islámica famosa por su aprendizaje. Hogar de muchos eruditos y hombres de letras, Tombuctú también poseía una Gran Mezquita, famosa por su amplia biblioteca. La ciudad se convertiría en un sinónimo en Europa como la más inaccesible de las ciudades. En la época del viaje de León, era el centro de un intenso comercio de productos africanos, oro, algodón impreso y esclavos, así como de libros islámicos.

En un autógrafo de uno de sus manuscritos que se conservan, un fragmento de un vocabulario médico árabe-hebreo-latino que escribió para el médico judío Jacob Mantino, firmó su nombre en árabe como Yuhanna al-Asad al-Garnati (literalmente significa Juan el León de Granada), una traducción de su nombre cristiano, Juan-Leo, o Johannes Leo (latín), o Giovanni Leone (italiano). También se le dio el apellido Medici en honor a su patrón, la familia del Papa León X. El mismo manuscrito contenía también su nombre original, al-Hasan ibn Muhammad al-Wazzan al-Fasi. al-Hasan ibn Muhammad era un nombre patronímico que significaba «al-Hasan, hijo de Muhammad», y al-Fasi es el demémino árabe de alguien de Fez, Marruecos.

Descripción de África, publicada en 1550 por Giovanni Battista Ramusio, es la obra más famosa de León.

Además, escribió un vocabulario médico árabe-hebreo-latín para el médico judío Jacob Mantino. También escribió una traducción al árabe de las Epístolas de San Pablo, fechada en enero de 1521, cuyo manuscrito pertenece actualmente a la Biblioteca Estense de Módena. Otra obra que se conserva es una enciclopedia biográfica de 25 grandes eruditos islámicos y 5 grandes eruditos judíos. Fue terminada en Roma antes de que abandonara la ciudad en 1527 y publicada por primera vez en latín por Johann Heinrich Hottinger en 1664. A diferencia de Descripción de África, esta obra biográfica apenas tuvo repercusión en Europa. Además, contiene varios datos erróneos, probablemente debido a su falta de acceso a las fuentes pertinentes cuando estaba en Italia, lo que le obligó a basarse únicamente en la memoria.

En Descripción de África, también se refirió a los planes de escribir otros libros. Tenía previsto escribir otras dos descripciones de lugares, una de lugares de Oriente Medio y otra de lugares de Europa. También tenía previsto escribir una exposición de la fe islámica y una historia del norte de África. Sin embargo, ninguno de estos libros ha sobrevivido ni hay pruebas de que los haya completado. Esto podría deberse a su posible regreso al norte de África.

El autor libanés-francés Amin Maalouf ha creado un relato ficticio de la vida de Leo Africanus, que rellena las principales lagunas de la historia y sitúa a Leo Africanus en los acontecimientos destacados de su época.

La BBC produjo un documental sobre su vida titulado «Leo Africanus: Un hombre entre mundos» en 2011. Fue presentado por Badr Sayegh y dirigido por Jeremy Jeffs. La película seguía los pasos de Leo desde Granada, pasando por Fez y Tombuctú, hasta llegar a Roma.

Se ha sugerido que William Shakespeare podría haberse inspirado en el libro de Leo Africanus para crear el personaje de Otelo.

Fuentes

  1. Leo Africanus
  2. León el Africano
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