Leif Erikson

Resumen

Leif Erikson, Leiv Eiriksson o Leif Ericson, también conocido como Leif el Afortunado (en nórdico antiguo Leifr hinn Heppni) (c. 970 – c. 1020), fue un explorador nórdico de Islandia. Se cree que fue el primer europeo que pisó la América del Norte continental, aproximadamente medio milenio antes que Cristóbal Colón. Según las sagas de los islandeses, estableció un asentamiento nórdico en Vinland, que suele interpretarse como la costa de Norteamérica. Se especula que el asentamiento realizado por Leif y su tripulación se corresponde con los restos de un asentamiento nórdico encontrado en Terranova (Canadá), llamado L»Anse aux Meadows y que fue ocupado hacia el año 1000.

Leif era hijo de Erik el Rojo, el fundador del primer asentamiento nórdico en Groenlandia, y de Thjodhild (Þjóðhildur) de Islandia. No se conoce su lugar de nacimiento, pero se supone que nació en Islandia, que había sido colonizada recientemente por nórdicos procedentes principalmente de Noruega. Creció en la finca familiar Brattahlíð, en el asentamiento oriental de Groenlandia. Leif tuvo dos hijos conocidos: Thorgils, nacido de la noble Thorgunna en las Hébridas; y Thorkell, que le sucedió como jefe del asentamiento de Groenlandia.

Leif era hijo de Erik el Rojo y su esposa Thjodhild, y nieto de Thorvald Ásvaldsson, y pariente lejano de Naddodd. Aunque el lugar de nacimiento de Leif no se menciona en las sagas, es probable que naciera en Islandia, probablemente en algún lugar de las afueras de Breiðafjörður, y posiblemente en la granja Haukadal, donde se dice que estaba la familia de Thjóðhild. Leif tenía dos hermanos, cuyos nombres eran Thorsteinn y Thorvaldr, y una hermana, Freydís.

Thorvald Ásvaldsson fue desterrado de Noruega por homicidio y se exilió en Islandia acompañado del joven Erik. Cuando Erik fue desterrado de Islandia, viajó más al oeste, a una zona que llamó Groenlandia, donde estableció el primer asentamiento permanente en 986. A Tyrker, uno de los siervos de Erik, se le había confiado especialmente el cuidado de los hijos de Erik, ya que Leif se refirió más tarde a él como su «padre adoptivo».

La Saga de Erik el Rojo y la Saga de los Groenlandeses, ambas escritas en torno al año 1200, contienen distintos relatos de los viajes a Vinlandia (normalmente interpretada como la costa de Norteamérica). Las dos únicas menciones estrictamente históricas que se conocen de Vinlandia se encuentran en la obra de Adán de Bremen, hacia 1075, y en el Libro de los islandeses, compilado hacia 1122 por Ari el Sabio. Según la Saga de Erik el Rojo, parece que Leif vio Vinlandia por primera vez tras desviarse de su ruta para introducir el cristianismo en Groenlandia.

Según las sagas islandesas, durante su estancia en Vinlandia, Leif y su tripulación entraron en contacto con los nativos, a los que llamaban skrælingi, un término arcaico para referirse a los «miserables». Según estas sagas, los encuentros con los indígenas fueron inicialmente amistosos, con una fuerte relación comercial. Las tensiones aumentaron cuando el hermano de Leif, Thorvald, fue alcanzado por una flecha en una pelea con los skrælingi. Es famoso por sacar la flecha y recitar poéticamente la frase: «Este es un país rico que hemos encontrado; hay mucha grasa alrededor de mis entrañas», tras lo cual muere.

Según una interpretación literal de la traducción de Einar Haugen de las dos sagas en el libro Voyages to Vinland, Leif no fue el primer europeo que descubrió América: había oído la historia del mercader Bjarni Herjólfsson, que afirmaba haber avistado tierra al oeste de Groenlandia después de haberse desviado de su rumbo. Sin embargo, Bjarni nunca llegó a tocar tierra. Más tarde, cuando viajaba de Noruega a Groenlandia, Leif también se desvió de su rumbo, hacia una tierra que no esperaba ver, donde encontró «campos de trigo sembrados por él mismo y vides». A continuación rescató a dos hombres que habían naufragado y regresó a Groenlandia y cristianizó a sus habitantes.

Leif se acercó entonces a Bjarni, compró su barco, reunió una tripulación de treinta y cinco hombres y montó una expedición hacia la tierra que Bjarni había descrito. Su padre, Erik, se dispuso a unirse a él, pero abandonó la expedición tras caerse del caballo cuando se dirigía a zarpar, incidente que interpretó como un mal presagio. Leif siguió la ruta de Bjarni a la inversa y desembarcó primero en un lugar rocoso y desolado al que llamó Helluland (posiblemente la isla de Baffin o el norte del Labrador). Tras aventurarse más por mar, desembarcó por segunda vez en un lugar boscoso al que llamó Markland (posiblemente cerca del cabo Porcupine, en Labrador). Después de dos días más en el mar, desembarcó en una isla al norte (posiblemente Belle Isle), y luego regresó a tierra firme, pasando por un cabo en el lado norte (quizás Cape Bauld). Navegaron hacia el oeste de éste y desembarcaron en una zona verde con un clima suave y abundantes suministros de salmón. Al acercarse el invierno, decidió acampar allí y envió partidas para explorar el país. Durante una de estas exploraciones, Tyrker descubrió que la tierra estaba llena de vides y uvas. Por ello, Leif bautizó la tierra con el nombre de Vinland («Tierra del Vino»). Allí, él y su tripulación construyeron un pequeño asentamiento, que los posteriores visitantes de Groenlandia llamaron Leifsbudir (las cabinas de Leif).

Tras pasar el invierno en Vinlandia, Leif regresó a Groenlandia en primavera con un cargamento de uvas y madera. En el viaje de vuelta, rescató a un náufrago islandés y a su tripulación, lo que le valió el apodo de «Leif el Afortunado».

Las investigaciones realizadas a principios de la década de 1960 por el explorador noruego Helge Ingstad y su esposa, la arqueóloga Anne Stine Ingstad, identificaron un yacimiento nórdico situado en el extremo norte de Terranova. Se ha sugerido que este sitio, conocido como L»Anse aux Meadows, es Leifsbudir. Los Ingstad demostraron que los nórdicos habían llegado a América unos 500 años antes que Cristóbal Colón. Pruebas arqueológicas posteriores sugieren que Vinland puede haber sido las zonas que rodean el Golfo de San Lorenzo y que el sitio de L»Anse aux Meadows era una estación de reparación de barcos y un punto de paso para los viajes hacia allí. Esto no contradice necesariamente la identificación de L»Anse aux Meadows como Leifsbudir, ya que las dos sagas parecen describir Vinlandia como una región más amplia que incluía varios asentamientos. La Saga de Erik el Rojo menciona otros dos asentamientos en Vinlandia: uno llamado Straumfjǫrðr, que se encontraba más allá del promontorio de Kjalarnes y de las Tierras de las Maravillas, y otro llamado Hóp, que estaba situado aún más al sur.

Leif fue descrito como un hombre sabio, considerado y fuerte de aspecto llamativo. Durante su estancia en las Hébridas, se enamoró de una noble, Thorgunna, que dio a luz a su hijo Thorgils. Thorgils fue enviado más tarde con Leif a Groenlandia, pero no llegó a ser popular.

Leif fue convertido al cristianismo por el rey de Noruega, Olaf Tryggvason. Tras su primer viaje a Vinlandia, Leif regresó a la finca familiar de Brattahlíð, en Groenlandia, y comenzó a predicar el cristianismo a la población nativa, por encargo del rey. Esto convertiría a Leif en el primer misionero cristiano en América, precediendo incluso a los viajes de Cristóbal Colón. Su padre, Erik, reaccionó con frialdad ante la sugerencia de que abandonara su religión, mientras que su madre, Thjóðhildr, se hizo rápidamente cristiana y construyó una iglesia llamada Iglesia de Thjóðhild. La última vez que se menciona a Leif con vida es en 1019, y en 1025 ya había dejado su jefatura de Eiríksfjǫrðr. No se menciona nada sobre su muerte en las sagas; probablemente murió en Groenlandia en algún momento entre estas fechas. No se sabe nada más sobre su familia, aparte de la sucesión de Thorkell como jefe.

Europa nórdica y medieval

El éxito de la expedición de Leif en Vinland animó a otros nórdicos a realizar también el viaje. El primer contacto aparente entre los nórdicos y la población indígena, a la que los nórdicos denominaron más tarde skrælingjar, fue realizado por su hermano Thorvald, y dio lugar a un conflicto. Se dice que el hermano de Leif Erikson tuvo el primer contacto con la población nativa de América del Norte que llegaría a ser conocida como los skrælings. Tras capturar y matar a ocho de los nativos, fueron atacados en sus barcos varados, que defendieron. Los nórdicos fueron los primeros europeos en colonizar América. Al final no hubo asentamientos nórdicos permanentes en Vinlandia, aunque los viajes esporádicos al menos a Markland en busca de forraje, madera y comercio posiblemente duraron siglos. El tono desenfadado de las referencias a estas zonas puede sugerir que su descubrimiento no era considerado especialmente significativo por los contemporáneos, o que se daba por hecho que era de dominio público, o ambas cosas. El conocimiento de los viajes a Vinlandia se extendió por toda la Europa medieval, aunque no está claro hasta qué punto; los escritores mencionaron tierras remotas al oeste y, en particular, el cronista medieval Adam de Bremen menciona directamente Vinlandia (c. 1075) basándose en informes de los daneses. Se ha sugerido que el conocimiento de Vinlandia podría haberse mantenido en los puertos marítimos europeos en el siglo XV, y que Cristóbal Colón, que afirmaba en una carta haber visitado Islandia en 1477, podría haber oído historias al respecto.

Otro caso de intercambio entre los continentes ocurrió en 1420, cuando los cautivos inuit fueron llevados a Escandinavia. Sus kayaks se expusieron en la catedral de Tromsø.

Viajes y conmemoraciones

Las historias del viaje de Leif a Norteamérica tuvieron un profundo efecto en la identidad y la autopercepción de los americanos nórdicos posteriores y de los inmigrantes nórdicos en Estados Unidos. La primera estatua de Leif (obra de Anne Whitney) se erigió en Boston en 1887 a instancias de Eben Norton Horsford, que se contaba entre los que creían que Vinland podría haber estado situada en el río Charles o en el Cabo Cod; no mucho después, se erigió otra copia de la estatua de Whitney en Milwaukee. También se erigió una estatua en Chicago en 1901, que se encargó originalmente para la Exposición Universal de 1893, coincidiendo con la llegada del barco vikingo reconstruido de Bergen (Noruega). Otra obra de arte realizada para la Exposición Colombina Mundial de 1893, el cuadro Leiv Eiriksson oppdager Amerika de Christian Krohg, estuvo en posesión de la Asociación Conmemorativa de Leif Erikson en Chicago antes de ser devuelto a la Galería Nacional de Noruega en 1900.

Con motivo del centenario de la primera inmigración oficial de noruegos a América, el presidente Calvin Coolidge declaró en la Feria Estatal de Minnesota de 1925, ante una multitud de 100.000 personas, que Leif había sido realmente el primer europeo en descubrir América. En 1949 se erigieron otras estatuas en el Capitolio del Estado de Minnesota, en St. Paul, cerca del Lago Superior en Duluth, Minnesota, en 1956, y en el centro de Seattle.

Las sagas no dan la fecha exacta de la llegada de Leif Erikson a América, sino que sólo dicen que fue en otoño. A sugerencia de Christian A. Hoen, de Edgerton, Wisconsin, se fijó el 9 de octubre, ya que esa era una fecha histórica para los noruegos en América, ya que el barco Restaurationen llegó al puerto de Nueva York el 9 de octubre de 1825 procedente de Stavanger con el primer grupo organizado de inmigrantes noruegos.

En 1924, un grupo de cuatro personas, compuesto por un sueco, un inglés y dos estadounidenses, intentó emular el viaje de Erikson en una embarcación homónima de 40 pies, pero se perdió tras llegar a la costa occidental de Groenlandia: 267 El 6 de octubre de 2000, el presidente Bill Clinton emitió la Proclamación Presidencial 7358, que proclamaba el lunes 9 de octubre de 2000 como Día de Leif Erikson.

En 1929, la Legislatura de Wisconsin aprobó un proyecto de ley para que el 9 de octubre fuera el «Día de Leif Erikson» en el estado. En 1964, el Congreso de los Estados Unidos autorizó y pidió al presidente que proclamara el 9 de octubre de cada año como «Día de Leif Erikson».

En 1930 se erigió una estatua de Erikson en el centro de la ciudad de Reikiavik (Islandia) -actualmente situada frente a Hallgrímskirkja- como regalo de Estados Unidos a Islandia para conmemorar el milenario de Alþingi, el parlamento de Islandia.

Los premios Leif Erikson, creados en 2015, los concede anualmente el Museo de la Exploración de Húsavík (Islandia). Se conceden por los logros en la exploración y en el estudio de la historia de la exploración.

Varios barcos llevan el nombre de Leif: una réplica de un barco vikingo y un transbordador comercial de pasajeros,

En la ficción

Fuentes

  1. Leif Erikson
  2. Leif Erikson