Francisco de Orellana

Resumen

Francisco de Orellana Bejarano Pizarro y Torres de Altamirano (1511 – noviembre de 1546) fue un explorador y conquistador español. Realizó la primera navegación conocida de toda la longitud del río Amazonas, inicialmente llamado «Río de Orellana» hasta que los informes de escaramuzas que incluían a las mujeres guerreras de la tribu Tapuyas provocaron el cambio de nombre. También fundó la ciudad de Guayaquil en el actual Ecuador.

Orellana murió durante una segunda expedición en el Amazonas.

Nacido en Trujillo (los biógrafos siguen citando varias fechas de nacimiento, entre 1490 y 1511), Orellana fue un amigo cercano y posiblemente un pariente de Francisco Pizarro, el conquistador de Perú nacido en Trujillo (su primo, según algunos historiadores). Viajó al Nuevo Mundo (probablemente en 1527). Orellana sirvió en Nicaragua hasta unirse al ejército de Pizarro en Perú en 1533, donde apoyó a Pizarro en su conflicto con Diego de Almagro (1538). Tras la victoria sobre los hombres de De Almagro, fue nombrado gobernador de La Culata. Restableció la ciudad de Guayaquil, fundada anteriormente por Pizarro y repoblada por Sebastián de Belalcázar (durante la guerra civil, se puso del lado de los Pizarros y fue alférez general de una fuerza enviada por Francisco Pizarro desde Lima para ayudar a Hernando Pizarro. Se le concedieron tierras en Puerto Viejo, en la costa de Ecuador).

En 1540 Gonzalo Pizarro llegó a Quito como vicegobernador y Francisco Pizarro, su hermanastro paterno mayor, le encargó una expedición para localizar la «Tierra de la Canela», que se pensaba que estaba en algún lugar del este. Orellana fue uno de los lugartenientes de Gonzalo Pizarro durante su expedición de 1541 al este de Quito en el interior de Sudamérica. En Quito, Gonzalo Pizarro reunió una fuerza de 220 españoles y 4000 nativos. Al mismo tiempo, como segundo al mando, Orellana fue enviado a Guayaquil para reunir tropas y caballos. Pizarro salió de Quito en febrero de 1541, justo antes de que llegara Orellana con sus 23 hombres y caballos. Orellana se apresuró a seguir a la expedición principal, contactando con ella en marzo. Sin embargo, cuando la expedición abandonó las montañas, 3000 nativos y 140 españoles habían muerto o desertado.

Al llegar al río Coca (afluente del Napo), se construyó un bergantín, el San Pedro, para transportar a los enfermos y las provisiones.Gonzalo Pizarro le ordenó que explorara el río Coca y regresara después de encontrar el final del río. Cuando llegaron a la confluencia con el río Napo, sus hombres amenazaron con amotinarse si no continuaban. El 26 de diciembre de 1541, aceptó ser elegido jefe de la nueva expedición y conquistar nuevas tierras en nombre del rey. Orellana (con el dominico Gaspar de Carvajal que hizo la crónica de la expedición) y 50 hombres partieron río abajo en busca de alimentos. Al no poder regresar contra la corriente, Orellana esperó a Pizarro, enviando finalmente a tres hombres con un mensaje, y comenzó a construir un segundo bergantín, el Victoria. Mientras tanto, Pizarro había regresado a Quito por una ruta más septentrional, y para entonces sólo le quedaban 80 hombres vivos.

Después de dejar el pueblo en el Napo, Orellana siguió río abajo hasta el Amazonas. Los 49 hombres comenzaron a construir un barco más grande para la navegación fluvial. Durante su navegación por el río Napo, fueron amenazados constantemente por los omaguas. Llegaron al río Negro el 3 de junio de 1542 y finalmente llegaron al río Amazonas.

A una longitud de unos 69°O, Orellana y sus hombres se vieron envueltos en una escaramuza con los nativos de Machiparo y fueron perseguidos río abajo. Siguiendo río abajo, pasaron consecutivamente el Río de la Trinidad (posiblemente el Río Juruá), el Pueblo Vicioso, el Río Negro (nombrado por Orellana), el Pueblo del Corpus, el Pueblo de los Quemados y el Pueblo de la Calle a unos 57°O. Allí entraron en el territorio de los Pira-tapuya.

Se dice que el nombre de «Amazonas» proviene de una batalla que Francisco de Orellana libró con una tribu de tapuyas. Las mujeres de la tribu lucharon junto a los hombres, como era costumbre entre la tribu. Orellana describió el río como «el río de las Amazonas», en referencia a las míticas Amazonas de Asia descritas por Heródoto (ver Las Historias ) y Diodoro en las leyendas griegas. El 24 de junio de 1542 se produjo una escaramuza con estas guerreras sudamericanas cuando Orellana se acercaba al río Trombetus, en las proximidades de la Ilha Tupinambarama, en la confluencia con el río Madeira.

A unos 54°O, se detuvieron durante 18 días para reparar los barcos y finalmente llegaron a mar abierto el 26 de agosto de 1542, y comprobaron la navegabilidad de los barcos. Mientras costeaban hacia la Guayana, los bergantines se separaron hasta reunirse en Nueva Cádiz, en la isla de Cubagua, frente a la costa de Venezuela. El Victoria, que llevaba a Orellana y Carvajal, pasó al sur de Trinidad y quedó atrapado en el Golfo de Paria durante siete días, llegando finalmente a Cubagua el 11 de septiembre de 1542. El San Pedro navegó al norte de Trinidad y llegó a Cubagua el 9 de septiembre.

Preparativos

Desde Cubagua, Orellana decidió volver a España para obtener de la Corona la gobernación sobre las tierras descubiertas, que denominó Nueva Andalucía. Tras una difícil navegación, tocó primero las costas de Portugal. El rey le recibió amistosamente y le hizo una oferta para volver al Amazonas bajo bandera portuguesa. La exploración de Orellana produjo un problema internacional. Según el Tratado de Tordesillas, la mayor parte del río Amazonas debía pertenecer a España. Sin embargo, la desembocadura debía ser gobernada por Portugal. Orellana rechazó la oferta portuguesa y se dirigió a Valladolid. Tras nueve meses de negociaciones, Carlos I le nombró gobernador de Nueva Andalucía el 18 de febrero de 1544. La carta establecía que debía explorar y poblar las tierras amazónicas con menos de 300 hombres y 100 caballos, y fundar dos ciudades, una en la desembocadura y otra en el interior de la cuenca.

Tras cautivar a la corte española con relatos y supuestas exageraciones de su viaje por el Amazonas, Orellana, tras nueve meses de deliberaciones, obtuvo una comisión para conquistar las regiones que había descubierto. Le permitió explorar y colonizar Nueva Andalucía, con no menos de 200 soldados de a pie, 100 jinetes y el material para construir dos barcos fluviales. A su llegada al Amazonas, debía construir dos ciudades, una justo en la desembocadura del río. El encargo fue aceptado el 18 de febrero de 1544. Sin embargo, los preparativos del viaje se vieron frustrados por las deudas impagadas, los espías portugueses y las disputas internas. Se consiguieron fondos suficientes gracias a los esfuerzos de Cosmo de Chaves, padrastro de Orellana. Sin embargo, los problemas se vieron agravados por la decisión de Orellana de casarse con una chica muy joven y pobre, Ana de Ayala, a la que pretendía llevarse consigo (junto con sus hermanas). Los acreedores de Orellana cedieron y le permitieron zarpar sólo a la llegada de una flota de espías portugueses a Sevilla. Al llegar a Sanlúcar fue detenido de nuevo, ya que las autoridades descubrieron que le faltaban hombres y caballos y que gran parte de su tripulación no era española. El 11 de mayo de 1545, Orellana (escondido en uno de sus barcos) salió subrepticiamente de Sanlúcar con cuatro naves y desapareció de la vista.

El 11 de mayo de 1545 salió de España con cuatro barcos, provisiones para construir dos embarcaciones fluviales, quizás 300 hombres, al menos 24 caballos y su joven esposa. Antes de abandonar tierra, saqueó una granja en busca de ganado, cerdos y pollos, que saló. En alta mar, asaltó una carabela y saqueó sus provisiones. A finales de mayo, llegó a Tenerife y pasó allí tres meses poniendo en orden sus barcos. A continuación, se dirigió a las islas de Cabo Verde, donde una epidemia mató a 98 de sus hombres y 50 o 60 desertaron. Con esta pérdida, abandonó uno de sus barcos tras salvar lo que pudo. Partió a mediados de noviembre. La travesía fue difícil, y uno de sus barcos se separó y nunca más fue visto. Con él se fueron 77 hombres, 11 caballos y suministros para construir un barco fluvial. Perdió varias anclas y tuvo que sustituirlas por cañones.

Llegó a la costa de Brasil, navegó cien leguas hasta que encontró agua dulce en el mar, que supuso provenía del Amazonas. Desembarcó el 20 de diciembre de 1545 con dos barcos, 11 caballos delgados y quizás 100 hombres. Como los nativos eran amistosos y había mucha comida, sus hombres sugirieron que se detuvieran a descansar y construyeran la embarcación. Orellana los desoyó y partió en busca del brazo principal del Amazonas cinco días después. Después de navegar más de 300 millas, acampó y comenzó a construir la barca. Esto les llevó desde enero hasta marzo. Se vieron obligados a canibalizar el más pequeño de los dos barcos. Los nativos eran hostiles, había poca comida en la zona y tuvieron que comerse todos sus perros y caballos. Murieron 57 hombres. Envió el barco recién construido a buscar comida, pero regresó sin alimentos y con varios hombres muertos de hambre o de heridas. Partió con el barco que le quedaba y con la embarcación fluvial. Tras recorrer 75 millas hacia el sureste, el barco naufragó en la orilla del río. Orellana continuó con la embarcación, dejando a muchos hombres en el campamento de náufragos. Después de casi un mes, regresó al naufragio, diciendo que había recorrido 500 millas (sic) y no había encontrado el río principal. Ahora estaba en mala forma, tanto física como mentalmente. Partió de nuevo con el barco. Diecisiete de sus hombres fueron heridos por flechas. Según su esposa, murió «de enfermedad y pena». Los supervivientes se dirigieron de alguna manera río abajo hacia el mar. Fueron conducidos por la corriente ecuatorial del sur hasta la base española de la isla Margarita, al oeste de Trinidad.

Después de que Orellana abandonara el campamento de náufragos, los 28 o 30 hombres que se encontraban allí comenzaron a construir un barco a partir de los restos del naufragio, lo que les llevó más de tres meses. El barco estaba mal construido y hacía aguas. Unos indios les guiaron hasta «un lugar donde el Amazonas se divide en tres brazos». Al no encontrar rastro de Orellana, se dirigieron río abajo. Diez hombres abandonaron el barco, prefiriendo la vida con los indios a una embarcación agujereada. Al llegar al mar, la corriente los llevó hacia el noroeste. A finales de noviembre, los 18 supervivientes llegaron a la isla Margarita, donde se reunieron con los otros 25 supervivientes y la esposa de Orellana.

En uno de los viajes más improbables de la historia conocida, Orellana consiguió navegar a lo largo del Amazonas, llegando a la desembocadura del río el 24 de agosto de 1542. Él y su grupo navegaron por la costa atlántica hasta llegar a la isla de Cubagua, cerca de la costa de Venezuela.

El documental de la BBC Unnatural Histories presenta pruebas de que la crónica de Carvajal sobre la expedición de Orellana, en lugar de ser una fantasía enormemente exagerada como se pensaba anteriormente, era correcta en sus observaciones de que una civilización avanzada estaba floreciendo a lo largo del Amazonas en la década de 1540. Se cree que la civilización fue posteriormente devastada por la propagación de la viruela y otras enfermedades desde Europa. Las pruebas que apoyan esta afirmación provienen del descubrimiento de numerosos geoglifos que datan de entre el 1 y el 1250 d.C., y de la terra preta resultante de las actividades indígenas. Es posible que en 1500 vivieran en la región amazónica unos cinco millones de personas en densos asentamientos a orillas del río, como el de Marajó, y en el interior. En 1900 la población se había reducido a un millón, y a principios de la década de 1980 no llegaba a los 200.000 habitantes.

Una narración moderna del épico viaje de Orellana y su tripulación, con material fuente proporcionado principalmente por Carvajal, está escrita en River of Darkness de Buddy Levy.

Los viajes de De Orellana sirvieron de inspiración parcial para la película Aguirre, la ira de Dios (1972). Un guión anterior, redactado por el director Werner Herzog, también incluía deliberadamente a De Orellana en la película, pero finalmente quedó fuera. El papel de De Orellana en la búsqueda de El Dorado también forma parte del argumento de la película Indiana Jones y el Reino de la Calavera de Cristal (2008).

La novela de 2008 de William Ospina El país de la canela incluye una versión novelada del viaje de Orellana.

Una de las campañas de Age of Empires II: The Forgotten se llama El Dorado y trata sobre la búsqueda de Francisco de Orellana y Francisco Pizarro para encontrar El Dorado, la legendaria Ciudad Perdida del Oro, que se cree que está escondida en algún lugar de la vasta selva amazónica. La campaña se basa en la primera exploración de De Orellana.

Fuentes

  1. Francisco de Orellana
  2. Francisco de Orellana