Daniel Gabriel Fahrenheit

Resumen

Daniel Gabriel Fahrenheit FRS (24 de mayo de 1686 – 16 de septiembre de 1736) fue un físico, inventor y fabricante de instrumentos científicos. Fahrenheit nació en Danzig (Gdańsk), por aquel entonces una ciudad predominantemente germanoparlante en el voivodato de Pomerania de la Mancomunidad de Polonia-Lituania. Posteriormente se trasladó a la República Holandesa a los 15 años, donde pasó el resto de su vida (1701-1736) y fue una de las figuras notables de la Edad de Oro de la ciencia y la tecnología holandesas.

Pionero de la termometría exacta, contribuyó a sentar las bases de la era de la termometría de precisión al inventar el termómetro de mercurio en vidrio (primer termómetro práctico y preciso de uso generalizado) y la escala Fahrenheit (primera escala de temperatura estandarizada de uso generalizado). En otras palabras, los inventos de Fahrenheit marcaron la primera revolución en la historia de la termometría (rama de la física que se ocupa de los métodos de medición de la temperatura). Desde principios de la década de 1710 hasta los inicios de la era electrónica, los termómetros de mercurio en vidrio fueron los más fiables y precisos que se inventaron.

Fahrenheit nació en Danzig (Gdańsk), entonces en la Mancomunidad Polaco-Lituana, pero vivió la mayor parte de su vida en la República Holandesa. Los Fahrenheit eran una familia de comerciantes alemanes de la Hanse que habían vivido en varias ciudades hanseáticas. El bisabuelo de Fahrenheit había vivido en Rostock, y las investigaciones sugieren que la familia Fahrenheit era originaria de Hildesheim. El abuelo de Daniel se trasladó de Kneiphof, en Königsberg (actual Kaliningrado), a Danzig y se estableció allí como comerciante en 1650. Su hijo, Daniel Fahrenheit (padre de Daniel Gabriel), se casó con Concordia Schumann, hija de una conocida familia de comerciantes de Danzig. Daniel fue el mayor de los cinco hijos de Fahrenheit (dos hijos y tres hijas) que sobrevivieron a la infancia. Su hermana, Virginia Elisabeth Fahrenheit, se casó con Benjamin Krüger y fue la madre de Benjamin Ephraim Krüger, clérigo y dramaturgo.

Daniel Gabriel comenzó a formarse como comerciante en Ámsterdam después de que sus padres murieran el 14 de agosto de 1701 por comer setas venenosas. Sin embargo, el interés de Fahrenheit por las ciencias naturales le llevó a iniciar estudios y experimentos en ese campo. A partir de 1717, viajó a Berlín, Halle, Leipzig, Dresde, Copenhague y también a su ciudad natal, donde aún vivía su hermano. Durante ese tiempo, Fahrenheit conoció o estuvo en contacto con Ole Rømer, Christian Wolff y Gottfried Leibniz. En 1717, Fahrenheit se estableció en La Haya como soplador de vidrio, fabricando barómetros, altímetros y termómetros. A partir de 1718 dio clases de química en Ámsterdam. En 1724 visitó Inglaterra y ese mismo año fue elegido miembro de la Royal Society. Desde agosto de 1736, Fahrenheit se alojó en la casa de Johannes Frisleven en la plaza Plein de La Haya, en relación con una solicitud de patente en los Estados de Holanda y Frisia Occidental. A principios de septiembre enfermó y el día 7 su salud se había deteriorado tanto que hizo venir al notario Willem Ruijsbroek para que redactara su testamento. El día 11, el notario volvió a pasar por allí para hacer algunos cambios. Cinco días después, Fahrenheit murió a la edad de cincuenta años. Cuatro días más tarde recibió el funeral de cuarta clase de quien está clasificado como indigente, en la Kloosterkerk de La Haya (la Iglesia del Claustro o del Monasterio).

Según el artículo de Fahrenheit de 1724, determinó su escala por referencia a tres puntos fijos de temperatura. La temperatura más baja se conseguía preparando una mezcla frigorífica de hielo, agua y una sal («cloruro de amonio o incluso sal marina»), y esperando a que el sistema eutéctico alcanzara la temperatura de equilibrio. A continuación, se introdujo el termómetro en la mezcla y se dejó que el líquido del termómetro descendiera hasta su punto más bajo. La lectura del termómetro allí se tomó como 0 °F. El segundo punto de referencia se seleccionó como la lectura del termómetro cuando se colocó en agua tranquila cuando se estaba formando hielo en la superficie. Se asignó como 30 °F. El tercer punto de calibración, tomado como 90 °F, se seleccionó como la lectura del termómetro cuando se colocó el instrumento bajo el brazo o en la boca.

Fahrenheit tuvo la idea de que el mercurio hierve alrededor de los 300 grados en esta escala de temperatura. Los trabajos de otros demostraron que el agua hierve unos 180 grados por encima de su punto de congelación. Posteriormente, la escala Fahrenheit se redefinió para que el intervalo entre la congelación y la ebullición fuera exactamente de 180 grados, un valor conveniente ya que 180 es un número muy compuesto, lo que significa que es divisible uniformemente en muchas fracciones. Debido a la redefinición de la escala, la temperatura media normal del cuerpo es hoy de 98,6 grados, mientras que en la escala original de Fahrenheit era de 96 grados.

La escala Fahrenheit fue el principal estándar de temperatura para fines climáticos, industriales y médicos en los países de habla inglesa hasta la década de 1970, y hoy en día ha sido sustituida por la escala Celsius, utilizada desde hace mucho tiempo en el resto del mundo, excepto en Estados Unidos, donde las temperaturas y los informes meteorológicos se siguen emitiendo en Fahrenheit.

Fuentes

  1. Daniel Gabriel Fahrenheit
  2. Daniel Gabriel Fahrenheit
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