Che Guevara

Resumen

Ernesto Guevara, más conocido como «Che Guevara» (en español : El Che Guevara, nacido el 14 de junio de 1928 en Rosario, Argentina, y ejecutado el 9 de octubre de 1967 en La Higuera, Bolivia, a la edad de 39 años, fue un revolucionario marxista-leninista argentino e internacionalista, además de político latinoamericano. Fue uno de los líderes de la revolución cubana, que teorizó e intentó exportar, sin éxito, al Congo y luego a Bolivia, donde murió.

Como joven estudiante de medicina, Guevara viajó por América Latina, lo que le hizo entrar en contacto directo con la pobreza en la que vivía gran parte de la población. Su experiencia y sus observaciones le llevaron a la conclusión de que las desigualdades socioeconómicas sólo podían abolirse mediante la revolución. Decidió intensificar su estudio del marxismo y viajar a Guatemala para conocer las reformas emprendidas por el presidente Jacobo Árbenz Guzmán, que fue derrocado unos meses después por un golpe de Estado respaldado por la CIA. Poco después, Guevara se unió al Movimiento 26 de Julio, un grupo revolucionario dirigido por Fidel Castro. Tras más de dos años de guerra de guerrillas, en la que Guevara llegó a ser comandante, este grupo tomó el poder en Cuba derrocando al dictador Fulgencio Batista en 1959.

En los meses siguientes, Guevara fue comandante en jefe de la prisión de La Cabaña. Fue nombrado fiscal de un tribunal revolucionario que ejecutó a los opositores. Luego creó campos de «trabajo y reeducación». Después ocupó varios cargos importantes en el gobierno cubano, que destituyó a los demócratas, logrando influir en la transición de Cuba hacia una economía al estilo de la URSS y en un acercamiento político al bloque del Este, pero fracasando en la industrialización del país como ministro. Durante esta época, Guevara escribió varias obras teóricas sobre la revolución y la guerra de guerrillas.

En 1965, tras denunciar la explotación del Tercer Mundo por parte de los dos bloques de la Guerra Fría, desapareció de la vida política y abandonó Cuba con la intención de difundir la revolución y sus convicciones comunistas marxistas. Se dirigió primero a Congo-Leopoldville, sin éxito, y luego a Bolivia, donde fue capturado y ejecutado sumariamente por el ejército boliviano entrenado y guiado por la CIA. Hay dudas y muchas versiones sobre el grado de influencia de la CIA y de Estados Unidos en esta decisión.

Tras su muerte, el Che Guevara se convirtió en un icono de los movimientos revolucionarios y en objeto de un culto a la personalidad, pero sigue siendo objeto de controversia entre los historiadores, debido a los relatos de ejecuciones de inocentes que hacen algunos de sus biógrafos. El retrato del Che Guevara realizado por Alberto Korda está considerado como una de las fotografías más famosas del mundo.

Etimología del nombre

Según el Robert des noms propres, Che, una costumbre argentina (Guevara era argentino) de anteponer a los nombres personales la interjección Che! podría traducirse como «¡hombre!» o «amigo». El término «che» también se utiliza a menudo para puntuar cada final de frase, ya que algunas personas utilizan tics del habla como «qué» o «ya sabes», algo que Ernesto Guevara hacía rápidamente, por lo que sus compañeros cubanos le apodaron rápidamente «Che». El apellido Guevara procede del nombre de un pueblo, Gebara en euskera o Guevara en castellano, situado en la provincia de Álava, España, del que es originaria su familia paterna.

Jóvenes

Ernesto Guevara de la Serna nació el 14 de junio de 1928 en Rosario, Argentina. Es el mayor de los cinco hijos, 2 niñas y 3 niños, de Ernesto Guevara Lynch, arquitecto de ascendencia vasco-española e irlandesa, y Celia de la Serna y Llosa, descendiente de José de la Serna e Hinojosa, último virrey español de Perú. Sin embargo, hay muchos indicios de que su fecha oficial de nacimiento se retrasó un mes para evitar el escándalo, ya que estaba demasiado cerca de la boda. Esto significa que el Che Guevara nació el 14 de mayo de 1928. Sus padres eran de linaje aristocrático pero vivían como una familia de clase media, con una inclinación por las ideas de izquierda no autoritaria, oponiéndose a Perón y a Hitler en particular.

La tía de Ernesto, que crió a su madre tras la prematura muerte de sus padres, es comunista. Sin embargo, su opinión sobre el general Perón cambiaría más tarde. Después de la revolución, le envió un ejemplar de su libro La guerra de guerrillas con una nota en la que le proponía venir a vivir a Cuba, firmada por «un antiguo opositor que ha evolucionado».

El mayor de cinco hijos, vivió primero en Córdoba, la segunda ciudad del país. A los tres años aprendió a jugar al ajedrez de la mano de su padre y a los 12 años empezó a participar en torneos. Su madre le enseñó francés, que hablaba con fluidez. Ernesto Guevara de la Serna se hizo rápidamente conocido por sus opiniones radicales incluso a una edad temprana. Quería ser uno de los soldados de Francisco Pizarro en su afán de aventura. Sus asignaturas favoritas en la escuela eran filosofía, matemáticas, ingeniería, ciencias políticas, sociología, historia y arqueología.

A lo largo de su vida sufrió graves ataques de asma, que le afectaron desde la infancia. Se enfrentó a esta enfermedad y trabajó para convertirse en un atleta consumado. A pesar de la oposición de su padre, se convirtió en jugador de rugby. Se ganó el apodo de «fuser», (contracción de furibundo y del apellido de su madre, «Serna») por su estilo de juego agresivo. Durante su adolescencia, aprovechó los periodos de descanso forzoso de sus ataques de asma para estudiar poesía y literatura, desde Pablo Neruda hasta Jack London, Emilio Salgari y Julio Verne, pasando por los ensayos sobre sexualidad de Sigmund Freud o los tratados de filosofía social de Bertrand Russell. Escribió poemas (a veces paródicos) a lo largo de toda su vida, como era habitual entre los latinoamericanos de su formación. También desarrolló un gran interés por la fotografía.

En 1948, comenzó a estudiar medicina en Buenos Aires. Jugó durante unos meses en el San Isidro Club, un equipo de rugby de primera división, que tuvo que dejar por culpa de su padre, que consideraba ese nivel de juego peligroso para un asmático, y luego jugó en equipos de un nivel inferior. Durante este periodo, pensó en casarse con una chica de la alta sociedad argentina y establecerse, pero no pudo llevar a cabo este proyecto por la oposición de la familia de ella, su propia personalidad, que ya era juzgada como inconformista, y su creciente deseo de viajar y descubrir.

Primer viaje a América Latina

En 1951, su viejo amigo reformista de izquierdas Alberto Granado, bioquímico, le propuso tomarse un año de vacaciones. De este modo, pudieron hacer realidad el viaje del que llevaban tiempo hablando, cruzando Sudamérica en una vieja moto Norton de 500cc apodada «La poderosa», en condiciones a menudo precarias (muchas veces durmiendo voluntariamente en una celda de la comisaría), con el objetivo de pasar unas semanas como voluntarios en el leprosario de San Pablo, a orillas del Amazonas, en Perú. Guevara relata este épico viaje en Diarios de motocicleta: Notas de viaje por América Latina, que fue adaptado al cine en una película de Walter Salles: Carnets de viaje. El viaje de nueve meses, que llevó a Guevara a Miami, les llevó primero a Chile, donde tuvieron que abandonar el Poderosa cuando se quedó sin vapor y donde visitaron las gigantescas minas de Chuquicamata y descubrieron las condiciones de vida de los mineros. Luego cruzaron los Andes, conocieron al Dr. Hugo Pesce, especialista en lepra y fundador del Partido Socialista Peruano, que tendría una gran influencia en los ideales de Guevara, y tras ayudar en la leprosería de San Pablo, donde el Che Guevara descubriría enormes disparidades, bajaron en canoa por el Amazonas hasta Colombia en plena época de Violencia y se separaron en Venezuela. En su libro Voyage à motocyclette, recuerda su estancia en Caracas y hace comentarios sobre los negros que hoy podrían calificarse de francamente racistas.

Guevara salió de Venezuela y voló a Estados Unidos en un avión de carga. Regresó a Buenos Aires el 31 de julio de 1952 para completar sus estudios de medicina.

A través de sus propias observaciones de la pobreza y la impotencia de las masas, e influenciado por sus lecturas marxistas, concluye que el único remedio para las desigualdades sociales de América Latina es la revolución por las armas. Esto le llevó a considerar a América Latina no como un conjunto de naciones separadas, sino como una entidad económica y cultural que requiere una «estrategia continental de liberación». Esta concepción bolivariana de una América Latina unida y sin fronteras, que comparte una cultura mestiza, es un tema que se repetirá de forma destacada en sus actividades revolucionarias posteriores.

De vuelta a Argentina, terminó sus estudios lo más rápido posible para continuar su viaje por América Latina y recibió su título el 12 de junio de 1953. Pierre Rigoulot, uno de los autores del Libro negro del comunismo, cuestionó el hecho de que el Che Guevara hubiera obtenido este diploma: «la mentira o incluso el deseo de embellecer la revolución cubana y sus grandes figuras sería evidente». La concesión del diploma es confirmada por sus otros biógrafos, entre ellos Jon Lee Anderson, y una copia que muestra la concesión del diploma a Guevara aparece en el libro de su amigo Carlos Ferrer. Cuando Guevara aprobó el último de sus exámenes en 1953, se dice que entregó una copia a Ferrer para demostrar que había aprobado a pesar de las dudas de éste.

Segundo viaje a América Latina y Guatemala

El 7 de julio de 1953 emprendió un largo viaje por Bolivia, Perú, Ecuador, Panamá, Costa Rica, Nicaragua, Honduras, El Salvador y Guatemala.

En Bolivia, participó en la revolución social populista del Movimiento Nacionalista Revolucionario (MNR) en el verano de 1953, pero más tarde se desvinculó de ella con indignación, por considerar que la revolución social seguía contaminada por las desigualdades raciales.

En una carta a su tía Beatriz, Ernesto Guevara explica su motivación para trasladarse a Guatemala: «En Guatemala me perfeccionaré y realizaré todo lo necesario para convertirme en un verdadero revolucionario.

Poco después de llegar a Ciudad de Guatemala, Guevara conoció a Hilda Gadea Acosta, una economista peruana que vivía y trabajaba en Guatemala, por consejo de un amigo común. Gadea, con quien más tarde se casaría, tenía muchos contactos políticos como miembro de la Alianza Popular Revolucionaria Americana (APRA) socialista, dirigida por Víctor Raúl Haya de la Torre. Presentó a Guevara a muchos funcionarios del gobierno de Arbenz, pero también le permitió renovar el contacto con un grupo de exiliados cubanos que ya había conocido en Costa Rica, miembros del Movimiento 26 de Julio de Fidel Castro. Guevara se une a estos moncadistas en la venta de objetos religiosos relacionados con el Cristo Negro de Esquipulas, y también es asistente de dos especialistas venezolanos en malaria en el hospital local. Ernesto Guevara no consigue un internado; su situación económica se vuelve muy precaria, lo que le lleva a vender algunas de las joyas de Hilda.

Fue durante este periodo cuando obtuvo su famoso apodo de Che, que significa «el argentino» (El acento tan particular de los argentinos y sus recientes orígenes europeos que los diferencian inmediatamente de los demás latinoamericanos dieron lugar al apodo de «che», sobre todo en México y Centroamérica, como término poco amistoso para cualquier argentino; la palabra misma proviene de la interjección argentina «che» utilizada en la zona geográfica del Río de la Plata y en la región de Valencia en España, interjección que marca esencialmente el asombro o sirve para llamar la atención).

La situación política cambia drásticamente a partir del 15 de mayo de 1954, cuando llega un cargamento de armas y artillería ligera Škoda de la Checoslovaquia comunista a Puerto Barrios al gobierno de Arbenz, a bordo del barco sueco Alfhem. Ernesto Guevara viaja brevemente a El Salvador para renovar su visado y regresa a Guatemala unos días antes del intento de golpe de Estado de Carlos Castillo Armas, apoyado por la CIA, que acusa a Arbenz de comunista. Las fuerzas antiargentinas de Honduras no lograron detener el transbordo de armas. Tras una pausa para reagruparse, la columna Castillo Armas vuelve a tomar la iniciativa, con el apoyo aéreo estadounidense. Guevara estaba ansioso por luchar por Arbenz e inicialmente se unió a una milicia creada por la Juventud Comunista. Frustrado por la inacción de este grupo, volvió a la medicina. Cuando el golpe de Estado está a punto de triunfar, se presenta de nuevo como voluntario para la lucha, pero en vano: Arbenz se refugia en la embajada de México y pide a sus partidarios que abandonen el país. Tras la detención de Hilda, se puso bajo la protección del consulado argentino, donde permaneció hasta que recibió un salvoconducto unas semanas después. A continuación, rechazó el vuelo gratuito a Argentina ofrecido por la embajada y prefirió dirigirse a México.

El derrocamiento del régimen de Arbenz, elegido democráticamente, por un golpe de Estado respaldado por la CIA (Operación PBSUCCESS) reforzó la convicción de Ernesto Guevara de que Estados Unidos, como potencia imperialista, se opondría implacablemente a cualquier gobierno que quisiera corregir las desigualdades socioeconómicas endémicas de Sudamérica y otros países en desarrollo. Se convenció definitivamente de que el socialismo alcanzado mediante la lucha y defendido por una población armada era la única forma de cambiar esa situación.

México

El Che Guevara llegó a Ciudad de México a principios de septiembre de 1954. Poco después, se reunió con Ñico López y otros exiliados cubanos que había conocido unos años antes en Guatemala. En junio de 1955, López le presentó a Raúl Castro. Unas semanas más tarde, Fidel Castro llegó a Ciudad de México tras ser amnistiado de su condena en Cuba. El 8 de julio de 1955, Raúl presentó a Guevara a su hermano mayor. Tras una conversación que duró toda la noche, el Che se convenció de que Fidel era el inspirado líder revolucionario que buscaba y se unió inmediatamente al Movimiento 26 de Julio, que intentaba derrocar al gobierno del dictador Fulgencio Batista.Nombrado inicialmente médico del grupo, el Che participó en un entrenamiento militar con los demás miembros del movimiento, al final del cual fue designado por su instructor, el coronel Alberto Bayo, como el mejor recluta.

Mientras tanto, Hilda Gadea llegó a Ciudad de México y reanudó su relación con Guevara. En el verano de 1955 le informó de que estaba embarazada, y él le propuso inmediatamente matrimonio, y se casaron el 18 de agosto. Su hija, Hilda Beatríz, nació el 15 de febrero de 1956. Durante este periodo fue médico en el Hospital General de la Ciudad de México y sus escritos sobre alergias fueron publicados en una revista médica. También empezó a aprender ruso.

La guerra de guerrillas y la revolución cubana

Ernesto »Che» Guevara fue uno de los 82 hombres (uno de los cuatro no cubanos de la expedición) que partieron hacia Cuba con Fidel Castro en noviembre de 1956 en el Granma, un pequeño yate en mal estado que no resistió bien el mal tiempo durante la travesía. Los guerrilleros fueron atacados nada más desembarcar por el ejército de Batista, que se había enterado de la expedición. Sólo una veintena de hombres sobrevivió a los combates y una docena llegó a la sierra, los demás murieron en la batalla o fueron ejecutados sumariamente.

El Che escribió más tarde que durante este enfrentamiento optó por abandonar su bolsa de material médico para recoger una caja de municiones que había dejado uno de sus compañeros de fuga, pasando así de la condición de médico a la de combatiente. Comenzó a firmar las cartas a su madre como «Che» y a veces como «Stalin 2».

Los rebeldes supervivientes se reagruparon y huyeron a las montañas de Sierra Maestra para iniciar una guerra de guerrillas contra el régimen de Batista. La Sierra Maestra fue a menudo escenario de guerrillas, como durante la Guerra de la Independencia de Cuba, entre 1895 y 1898. Desde allí, el grupo revolucionario pudo difundir el Movimiento 26 de Julio por toda la región. Allí contaron con el apoyo de los campesinos locales (guajiros o montunos) que sufrieron primero esta dictadura y después la represión política lanzada contra los guerrilleros y sus partidarios reales o supuestos. El Che Guevara actuó como médico y luchador, a pesar de sufrir numerosos ataques de asma debido al clima. El Che hizo hincapié en la importancia de ser aceptado por la población prestando asistencia sanitaria en aldeas aisladas o alfabetizando a los nuevos reclutas en el corazón de la selva.

Sus fuerzas (en armas y reclutas) aumentaron con el apoyo logístico de la parte urbana del movimiento 26 de julio (no comunista, el partido socialista popular cubano sólo ayudó a Castro cuando estuvieron seguros de su victoria, a mediados de 1958). La existencia de dos facciones en el movimiento sería muy importante en el futuro y crearía muchas tensiones. Los líderes urbanos más importantes fueron Frank País, Vilma Espín, Celia Sánchez, Faustino Pérez, Carlos Franqui, Haydée Santamaría, Armando Hart, René Ramos Latour (Daniel), en su mayoría demócratas y anticomunistas.

Guevara fue muy estricto con los actos de indisciplina, traición y crimen, no sólo contra sus propias tropas sino también contra los soldados enemigos y los campesinos que vivían en la zona. Esta parte de su personalidad se puso de manifiesto el 17 de febrero de 1957, cuando los guerrilleros descubrieron que uno de ellos, Eutimio Guerra, era un traidor que había delatado la ubicación del grupo, lo que permitió al ejército regular bombardear su posición en el pico de Caracas y luego emboscarlos en las alturas de Espinosas, poniendo a los rebeldes al borde de la derrota. Cuando fue detenido, estaba en posesión de armas y de un salvoconducto expedido por el enemigo. Eutimio pidió que lo mataran. Por ello, Fidel Castro decidió que debía ser fusilado por traición, pero sin nombrar a un verdugo. Ante la indecisión general que se produjo, fue el Che quien le ejecutó sumariamente, demostrando una frialdad y dureza contra la traición pero también contra los crímenes de guerra que le hizo famoso, lo que no impidió que Guevara sufriera un violento ataque de asma al día siguiente de la ejecución. Otra versión de la ejecución dice que Castro designó al guerrillero Universo para ejecutarlo; Universo y el Che llevaron al traidor a un lado para no matarlo delante de los hombres, y el Che lo ejecutó en el camino en el momento que consideró oportuno.

Entre 1957 y 1958, algunas estimaciones cifran en 15 el número de personas acusadas de traición o espionaje ejecutadas por orden de Guevara, incluida una delante de su propia familia sólo por expresar su oposición a la revolución, según un testigo de la guerrilla, exiliado desde entonces en Miami. Por el contrario, Guevara parece tolerar los errores de sus propias tropas y de los prisioneros enemigos. Esto contribuyó a la buena reputación del M26-Sierra y, posteriormente, animó a los soldados enemigos a rendirse en lugar de luchar con fuerza. En muchas ocasiones interviene ante Fidel Castro para evitar las ejecuciones. Él mismo trató a los soldados enemigos y prohibió formalmente la tortura o la ejecución de los prisioneros, a los que protegió con el mismo vigor con el que castigaba a los traidores. Otro testimonio, contradictorio con los anteriores, afirma que hizo fusilar a uno de los jóvenes guerrilleros por robar algo de comida. El historiador Pierre Rigoulot menciona que el Che Guevara hizo ejecutar sin juicio a los individuos acusados por la multitud.

Durante los primeros meses de 1957 el pequeño grupo guerrillero sobrevive en condiciones precarias, con poco apoyo de la población local. Fueron perseguidos por una red de espías campesinos (chivatos), por las tropas gubernamentales y tuvieron que luchar contra las infiltraciones y mejorar la disciplina militar. Siguieron pequeñas batallas y escaramuzas, con pocas pérdidas en ambos bandos.

A finales de febrero, el New York Times, el periódico más leído en Estados Unidos, publicó una entrevista con Fidel Castro realizada por Herbert Matthews en la Sierra Maestra. El impacto fue enorme y empezó a crear cierta simpatía por la guerrilla en la opinión pública nacional e internacional. El 28 de abril se celebró una conferencia de prensa en la cumbre del Pico Turquino, la montaña más alta de Cuba, para la CBS.

A finales de mayo, la guerrilla contaba con 128 combatientes bien armados y entrenados. El 28 de mayo tuvo lugar la primera acción importante, el ataque al cuartel de El Uvero, en el que murieron 6 guerrilleros y 14 soldados, con un gran número de heridos en ambos bandos. Tras la batalla, Fidel Castro decidió dejar los heridos al Che Guevara para no retrasar al grupo principal en la persecución de las tropas gubernamentales. Guevara se ocupó entonces de los heridos de ambos bandos y llegó a un honroso acuerdo con el médico del cuartel para dejar a los heridos más graves con la condición de que fueran encarcelados de forma respetable, pacto que respetó el ejército gubernamental.

El Che y cuatro hombres (Joel Iglesias, Alejandro Oñate («Cantinflas»), «Vilo» y un guía) tuvieron que esconder, proteger y cuidar a siete guerrilleros heridos durante cincuenta días. Durante este tiempo, Guevara no sólo cuidó y protegió a todos ellos, sino que mantuvo la disciplina del grupo, reclutó a nueve guerrilleros más, obtuvo el apoyo decisivo del administrador de una gran finca rural de la zona y estableció un sistema de abastecimiento y comunicación con Santiago de Cuba. Cuando se unió al resto de las tropas el 17 de julio, el Che estaba al frente de un grupo autónomo de 26 hombres. Los rebeldes mantenían entonces un pequeño territorio al oeste de Pico Turquino con 200 hombres disciplinados y buena moral. Fidel Castro decidió formar una segunda columna de 75 hombres, que más tarde llamaría cuarta columna para engañar al enemigo sobre el número de efectivos. Ascendió al Che Guevara al grado de capitán, y cinco días después lo nombró comandante de esta columna. Antes de eso, sólo Fidel Castro tenía el rango de comandante. A partir de ese momento, los guerrilleros tuvieron que llamarle «Comandante Che Guevara».

La columna contaba entonces con cuatro pelotones dirigidos por Juan Almeida, Ramiro Valdés, Ciro Redondo y Lalo Sardiñas como segundo al mando. Poco después, Camilo Cienfuegos sustituyó a Sardiñas, que había matado accidentalmente a uno de sus hombres al amenazarlo y cuya ejecución había sido votada por los guerrilleros por una estrecha mayoría, pero que había sido perdonada y degradada por Guevara. Entre Cienfuegos y el Che surge una estrecha amistad.

Guevara se distinguió por integrar en sus tropas a muchos guajiros (campesinos isleños) y afrocubanos, que eran entonces la categoría de población más marginada del país, en una época en la que el racismo y la segregación racial seguían siendo generalizados incluso en las filas del movimiento 26 de julio (en 1958, el acceso al parque central de Santa Clara estaba prohibido a las personas de piel negra).

Llamó «descamisados» a los nuevos reclutas que se incorporaron a su columna, utilizando la expresión que Eva Perón utilizaba para dirigirse a los trabajadores argentinos, también llamados peyorativamente «cabecitas negras». Uno de estos reclutas, Enrique Acevedo, un joven de quince años al que Guevara nombró jefe de la comisión disciplinaria de la columna, escribió más tarde sus impresiones de la época en un periódico:

La Cuarta Columna consiguió, gracias a algunas victorias (Bueycito, El Hombrito), hacerse con el control de la zona de El Hombrito y establecer allí una base permanente. Sus miembros construyeron un hospital de campaña, una panadería, una zapatería y una armería para tener una infraestructura de apoyo. El Che lanza el periódico El Cubano Libre.

Una de las funciones de la columna del Che era detectar y eliminar a los espías e infiltrados y mantener el orden en la región, ejecutando a los bandidos que se aprovechaban de la situación para asesinar, saquear y violar, a menudo haciéndose pasar por guerrilleros. La estricta disciplina mantenida en la columna hizo que muchos guerrilleros pidieran ser trasladados a otras columnas, aunque al mismo tiempo el comportamiento justo e igualitario de Guevara y la formación que daba a sus hombres, desde la alfabetización hasta el descubrimiento de la literatura política, los convirtió en un grupo muy unido.

Las tropas gubernamentales dirigidas por Ángel Sánchez Mosquera llevaron a cabo una política de guerra sucia en la región. El 29 de noviembre de 1957 atacaron a los guerrilleros, causando dos muertos, entre ellos Ciro Redondo. El Che fue herido (en el pie) al igual que Cantinflas y otros cinco combatientes. La base fue completamente destruida y la columna se reposicionó en un lugar llamado la mesa para construir una nueva. Creó la clandestina Radio Rebelde en febrero de 1958. Radio Rebelde emite información para la población cubana, pero también sirve de enlace entre las diferentes columnas repartidas por la isla. Radio Rebelde sigue existiendo hoy en día en Cuba.

A principios de 1958, Fidel Castro se había convertido en el hombre más buscado por la prensa internacional y decenas de periodistas de todo el mundo acudían a la Sierra Maestra para entrevistarlo. Por su parte, el Che Guevara se había convertido, para la prensa que defendía a Batista, en la figura central de la guerrilla. Evelio Lafferte, un teniente del ejército cubano que fue hecho prisionero y luego se convirtió en guerrillero de la columna del Che, recuerda:

En febrero, el ejército acorraló a 23 militantes del movimiento 26 de Julio y los fusiló en las primeras estribaciones de la Sierra Maestra, para simular una victoria contra la guerrilla. Este acontecimiento es un escándalo para el gobierno de Batista. El día 16, los guerrilleros castristas atacaron el cuartel de Pino del Agua con pérdidas en ambos bandos. Poco después, el periodista argentino Jorge Ricardo Masetti, que fue uno de los fundadores de la agencia de prensa cubana Prensa Latina y el organizador del primer intento de guerrilla del Che Guevara fuera de Cuba, llegó a Salta (Argentina) en 1963.

El Che entró en conflicto con los líderes de la parte urbana del movimiento 26 de julio. Estos últimos lo consideraban un marxista extremista con demasiada influencia sobre Fidel Castro, mientras que él los consideraba de derechas, con una concepción tímida de la lucha y una actitud demasiado complaciente hacia Estados Unidos. Sovietófilo convencido, escribió a su amigo René Ramos Latour en 1957: «Pertenezco, por mi formación ideológica, a los que creen que la solución de los problemas de este mundo está detrás del llamado Telón de Acero. El año 1958 fue un periodo de conflicto político en el seno del movimiento 26 de Julio entre el Che Guevara, que afirmaba sus convicciones comunistas, y Armando Hart y René Ramos Latour, ambos anticomunistas y que formaban parte de la dirección del movimiento, dirigiendo su sección urbana. Este último propuso la idea de un acercamiento a Estados Unidos para luchar contra Batista. De hecho, la CIA buscaba una alternativa al dictador y a su ejército corrupto, ineficaz y abusivo, pensando en controlar la parte no comunista del movimiento 26 de julio. El ejército estadounidense apoyó incondicionalmente a Batista, en nombre de la lucha contra el comunismo, dudando de la verdadera orientación política de Fidel Castro. Guevara también se declaraba admirador del difunto Stalin: «Quien no haya leído los catorce volúmenes de los escritos de Stalin no puede considerarse un comunista completo.

El 27 de febrero de 1958, Fidel Castro amplió las operaciones de la guerrilla creando tres nuevas columnas dirigidas por Juan Almeida, su hermano Raúl Castro y Camilo Cienfuegos, que se convirtieron en comandantes. Almeida debía operar en la parte oriental de la Sierra Maestra, Raúl Castro debía abrir un segundo frente y trasladarse a la Sierra Cristal, al norte de Santiago de Cuba. En abril Camilo Cienfuegos fue nombrado comandante militar de la zona comprendida entre las localidades de Bayamo, Manzanillo y Las Tunas, mientras que Castro estableció su cuartel general en La Plata.

El 3 de mayo tuvo lugar una reunión clave del movimiento 26 de julio en la que Fidel Castro y los guerrilleros de la Sierra tomaron el mando de la parte urbana más moderada. El Che Guevara, que tuvo un papel importante en esta reorganización, escribió un artículo en 1964 sobre estos hechos:

«Lo más importante es que se estaban juzgando y analizando dos concepciones que habían estado en conflicto desde el principio de la guerra. La concepción de la guerrilla saliendo triunfante del enfrentamiento, consolidando el prestigio y la autoridad de Fidel… Apareció una única capacidad de liderazgo, la de la Sierra, y concretamente un único líder, un comandante en jefe, Fidel Castro.

Al mismo tiempo, la batalla mediática continuó. El periodista argentino Jorge Ricardo Masetti organizó la primera intervención radiofónica del Che y también de Fidel que, fortalecido por su nuevo estatus, dirigió su primer discurso a los cubanos. A su regreso a Argentina, Masetti escribió el único libro disponible en la actualidad que ofrece una imagen completa de la revolución cubana, tanto dentro del movimiento guerrillero como en la red urbana.

En ese momento, el ejército de Batista, al mando del general Eulogio Cantillo, preparaba una ofensiva. Fidel Castro pidió al Che Guevara que dejara la cuarta columna y se hiciera cargo de la escuela militar de Minas del Frío para formar a los reclutas. El Che recibió la orden y organizó a su antojo la retaguardia, construyendo incluso una pista de aterrizaje cerca de La Plata. Camilo Cienfuegos le escribió entonces: «Che, mi hermano del alma: He recibido tu nota, veo que Fidel te ha puesto al frente de la escuela militar, me alegro porque así tendremos soldados de primera en el futuro, cuando me dijeron que venías a «regalarnos tu presencia», no me gustó mucho, jugaste un papel principal en esta zona; si te necesitamos en esta etapa insurreccional, Cuba te necesitará aún más cuando termine la guerra, así que el gigante hizo bien en ocuparse de ti. Me encantaría estar siempre a tu lado, has sido mi líder durante mucho tiempo y siempre lo serás. Gracias a ti tengo la oportunidad de ser más útil ahora, haré lo indecible para no deshonrarte. Tu eterno amigo. Camilo».

En Minas del Frío compartió la vida de Zoila Rodríguez García, una guajira que vivía en la Sierra Maestra y que colaboró activamente con la guerrilla, al igual que toda su familia. En un testimonio posterior, Zoila relata el tipo de relación que tenían: «Apareció en mí un amor muy grande y hermoso, me comprometí con él, no sólo como luchadora sino también como mujer. Un día me pidió que le trajera un libro de su mochila; tenía letras doradas y le pregunté si eran doradas. Le gustó la pregunta, se rió y dijo: «Es un libro sobre el comunismo». Me sentí mal al preguntarle qué significaba «comunismo», porque nunca había oído esa palabra.

El 6 de mayo comenzó la ofensiva del ejército, con 10.000 hombres, dos tercios de ellos reclutas. El plan consistía en desalojar a los guerrilleros, que contaban con 280 hombres y unas pocas mujeres, con bombardeos masivos con napalm y explosivos, y luego rodearlos en una red cada vez más estrecha. Durante las primeras semanas las fuerzas gubernamentales estuvieron a punto de derrotar a los guerrilleros, que sufrieron grandes pérdidas y la desorganización de sus redes, mientras aumentaba el sentimiento de derrota y las deserciones. Por su parte, el Che Guevara organizó una nueva columna (la «octava» y bautizada con el nombre de Ciro Redondo en homenaje a uno de sus lugartenientes muerto en combate el año anterior) con reclutas de la escuela de Minas del Frío. Cuando, el 26 de junio, Raúl Castro secuestró por iniciativa propia a 49 ingenieros y soldados norteamericanos para obligar a la aviación a suspender el bombardeo de su columna, el Che criticó su comportamiento como «extremismo peligroso».

Sin embargo, las tropas gubernamentales no lograron capturar a los guerrilleros, que se mantuvieron ocultos, y reanudaron la ofensiva. El 20 de julio obtuvieron su primera gran victoria en Jigüe y ese mismo día la mayoría de las fuerzas opositoras reconocieron a Fidel Castro como comandante en jefe. El 28 de julio, la columna del Che sitió a las tropas gubernamentales en La Habana, que huyeron y abandonaron sus puestos. El día 30, René Ramos Latour, principal adversario del Che dentro del movimiento, murió en combate. Sin embargo, el Che escribió en su diario: «Profundas diferencias ideológicas me separaban de René Ramos y éramos enemigos políticos, pero él supo morir cumpliendo con su deber, en primera línea, y murió así porque sintió un impulso interior que yo le negué, y que en este momento debo rectificar.

El 7 de agosto de 1958, el ejército inició su retirada masiva de la Sierra Maestra. La debilidad de Batista se hizo evidente y Fidel Castro decidió extender la guerra al resto de la isla. El Che Guevara y Camilo Cienfuegos tuvieron que marchar hacia el norte para dividir Cuba en dos y atacar la ciudad de Santa Clara, un punto estratégico en la carretera de La Habana.

El 31 de agosto de 1958, las columnas del Che Guevara y Camilo Cienfuegos partieron a pie hacia el oeste de Cuba. Tardaron seis semanas en llegar a la zona del Escambray, en la provincia de Las Villas, en el centro de la isla, atravesando 600 km de zona pantanosa, perseguidos por aviones y patrullas gubernamentales.

Guevara instaló su campamento en la cima de una colina inaccesible de 630 m de altura. Creó una nueva escuela militar para acoger a los nuevos reclutas, así como una central hidroeléctrica, un hospital de campaña, talleres y un periódico, El Miliciano.

Otras fuerzas guerrilleras estaban activas en la zona, como el Segundo Frente Nacional del Escambray, dirigido por el español Eloy Gutiérrez Menoyo, el Directorio Revolucionario, el Partido Socialista Popular (comunista) y las fuerzas locales del movimiento 26 de Julio, dirigidas por Enrique Oltuski. En general, estas fuerzas se peleaban y la unificación era imposible. En ese momento, el Che inició una relación con Aleida March, una activa activista anticomunista del movimiento 26 de julio. Se hicieron inseparables durante toda la guerra de guerrillas, incluso durante los combates.

El 3 de noviembre Batista convocó elecciones para mitigar la oposición generalizada y construir una salida electoral que aislara a la guerrilla. La guerrilla y los grupos de oposición exigieron el boicot de las elecciones, que tuvieron una baja participación, deslegitimando al candidato elegido, Andrés Rivero Agüero.

En Las Villas el Che Guevara completó la formación de la octava columna colocando en puestos clave a hombres de su confianza, la mayoría de ellos de origen modesto. Están los hombres de su escolta, Juan Alberto Castellanos, Hermes Peña, Carlos Coello («Tuma»), Leonardo Tamayo («Urbano») y Harry Villegas («Pombo»). También hay soldados que forman parte de su círculo íntimo, como Joel Iglesias, Roberto Rodríguez (»el Vaquerito»), Juan Vitalio Acuna (»Vilo»), Orlando Pantoja (»Olo»), Eliseo Reyes, Manuel Hernández Osorio, Jesús Suárez Gayol (»el Rubio»), Orlando Borrego. Muchos de estos hombres formaron un «comando suicida» dirigido por «el Vaquerito», formado únicamente por voluntarios y encargado de las misiones más difíciles.

A finales de noviembre, las tropas gubernamentales atacaron la posición del Che Guevara y de Camilo Cienfuegos. Los combates duraron una semana, al final de la cual el ejército de Batista se retiró en desorden y con muchas pérdidas en hombres y material. La guerrilla contraatacó, siguiendo una estrategia de aislamiento de las guarniciones gubernamentales, dinamitando carreteras y puentes ferroviarios. En los días siguientes los regimientos gubernamentales capitularon uno a uno: Fomento, Guayos, Cabaiguán (donde el Che se rompió el codo), Placetas, Sancti Spíritus.

A continuación, la columna de Cienfuegos tomó Yaguajay, en una gran batalla que duró del 21 al 31 de diciembre, mientras que Guevara capturó Remedios y el puerto de Caibarién el día 26 y el cuartel de Camajuaní al día siguiente, donde las tropas gubernamentales huyeron sin combatir.

El camino estaba ahora despejado para atacar Santa Clara, la cuarta ciudad más grande de Cuba y el último bastión del gobierno antes de La Habana. Batista fortificó la ciudad y envió 2.000 soldados y un tren blindado bajo el mando del oficial más competente a su disposición, el coronel Joaquín Casillas. En total, las tropas gubernamentales cuentan con 3.200 soldados para combatir a 364 guerrilleros. El 28 de diciembre comenzó un ataque especialmente sangriento (Santa Clara fue bombardeada por la aviación de Batista) que duró tres días. Durante los combates murió uno de los hombres más emblemáticos de la Octava Columna, Roberto Rodríguez, «el Vaquerito». Guevara estableció que el objetivo prioritario de la batalla era el tren blindado, que fue inmovilizado y neutralizado en la tarde del día 29.

En Santa Clara, se puede ver la siguiente inscripción en la estela que conmemora la toma del tren

«El 29 de diciembre de 1958, un pelotón de 18 hombres de la columna nº 8 «Ciro redondo» al mando del capitán Ramón Pardo Guerra Guile bajo las órdenes del comandante Ernesto Ché Guevara y con su participación directa en el descarrilamiento, atacó y se apoderó de un tren blindado compuesto por 2 locomotoras y 18 vagones, con 408 oficiales y soldados a bordo y un potente armamento que incluía; cañones, bazucas, lanzacohetes, ametralladoras de varios calibres, fusiles y abundante munición.

Esta hazaña de las armas fue una victoria decisiva que condujo directamente a la caída de Batista. Para el historiador Pierre Rigoulot, esta batalla no tuvo la importancia que los admiradores del Che quieren darle. De hecho, el comandante del lugar, el coronel Florentino Rosell Leyva, había negociado su rendición con otros guerrilleros. Pero el Che Guevara decidió atacar a estas tropas que estaban dispuestas a rendirse. Quiso mostrar su fuerza frente a la guerrilla rival, y entonces, siempre según Pierre Rigoulot, hizo fusilar a civiles como espías a sueldo de Batista.

La mayoría de los bastiones militares se rindieron o fueron conquistados en los últimos días de 1958. En Santa Clara, la única resistencia que quedaba era la jefatura de policía, que funcionaba como centro de tortura, y algunas bandas de mercenarios que temían las represalias. Guevara participó directamente en los combates: «los francotiradores disparaban desde todos los lados y él, tranquilamente, avanzaba como si nada, en medio de la calle», recuerda un soldado.

El 1 de enero de 1959 un golpe militar depuso a Fulgencio Batista, que decidió huir a la República Dominicana unas horas más tarde, acompañado por su familia, algunos funcionarios, entre ellos el presidente Andrés Rivero Agüero y su hermano, el alcalde de La Habana.

Los días que siguieron al derrocamiento de Batista no fueron turbulentos con la misma violencia que había seguido al derrocamiento del dictador cubano Gerardo Machado en 1933 o del venezolano Marcos Pérez Jiménez en 1958. Las milicias del M-26 mantienen el orden y prometen que los juicios se celebrarán pronto. Sin embargo, se están realizando algunos ajustes de cuentas. En Santa Clara, el jefe de policía, Cornelio Rojas, fue asesinado a tiros, posiblemente por orden del Che, según algunas fuentes. El coronel Joaquín Casillas, que había sido condenado en 1948 por el asesinato de un sindicalista, Jesús Menéndez, y luego puesto en libertad, fue detenido y murió en circunstancias turbias. La versión oficial afirma que Casillas fue asesinado mientras intentaba escapar, pero también es posible que fuera ejecutado por orden del Che.

El país quedó entonces completamente paralizado por una huelga general durante la cual los habitantes se armaron en las ciudades y pueblos, tomaron el control de las guarniciones, detuvieron a los hombres de Batista con la intención de juzgarlos y se hicieron con el control de las ciudades y pueblos. Esta huelga general insurreccional había sido solicitada por Fidel Castro. Siguiendo sus órdenes, las columnas del Che Guevara y Camilo Cienfuegos al frente de sus guerrilleros (conocidos como Barbudos) se dirigieron hacia La Habana para ocupar el cuartel de Columbia y la fortaleza de Cabaña los días 2 y 3 de enero. La huelga terminó el 4 de enero.

Gobierno revolucionario

El 2 de enero, el Che Guevara fue nombrado por Fidel Castro comandante y «fiscal supremo» de la prisión de la fortaleza de la Cabaña que da al puerto de La Habana. El historiador Pierre Rigoulot cuestiona las razones de Fidel Castro para confinar al Che Guevara a este papel secundario cuando era la segunda figura más importante de la revolución en ese momento. Para el historiador, el Che Guevara era «el símbolo del radicalismo revolucionario e incluso del comunismo internacional» y era preferible no dar esa imagen para evitar una intervención estadounidense. Por otra parte, no hay pruebas de que temiera la popularidad del argentino, sino que, según Pierre Rigoulot, esto estaba en consonancia con el carácter de Fidel Castro.

Durante sus cinco meses como fiscal, decidió las detenciones y supervisó los juicios, que a menudo sólo duraban un día, y firmó las ejecuciones de 156 a 550 personas, según la fuente. La mayoría de los acusados eran funcionarios del régimen de Batista: policías, políticos o personas influyentes acusados de haber contribuido a la represión en la que se había empeñado el régimen, especialmente en 1958, justo antes de su caída, miembros de la «oficina de represión de las actividades comunistas» que habían recurrido al secuestro, la tortura y el asesinato, o militares acusados de crímenes de guerra. Sólo los militares y policías fueron condenados a muerte, los civiles fueron llevados a otro tribunal. Juanita Castro, hermana de Fidel Castro, afirma haber informado a su hermano de la detención, condena y ejecución de inocentes, con órdenes procedentes principalmente del Che Guevara en su cuartel general de La Cabaña. Las ejecuciones no siguieron inmediatamente a las sentencias de muerte para evitar posibles errores judiciales.

Según un fiscal que trabajó con Guevara en estas acusaciones, el proceso fue ilegal porque «los hechos se juzgaron sin tener en cuenta los principios judiciales generales», «los elementos presentados por el agente investigador se consideraron pruebas irrefutables», «había familiares de víctimas del régimen anterior entre los miembros del jurado» y «el Che Guevara era también presidente del Tribunal de Apelación». Por otro lado, los medios de comunicación, incluso los estadounidenses, destacan que cada acusado tiene derecho a una defensa justa, a un abogado y a testigos, y que los juicios son públicos. El corresponsal especial del diario Le Monde afirma también que los ejecutados «son delincuentes comunes que han matado con sus propias manos». Sin embargo, el capellán de la prisión afirma que decenas de inocentes han sido ejecutados. Según él: «El Che nunca trató de ocultar su crueldad. Cuanto más le pedías compasión, más cruel era. Estaba completamente entregado a su utopía. La revolución le exigió que matara, mató; le exigió que mintiera, mintió. Según otra fuente, por el contrario, el padre franciscano encargado de asistir a los tiradores confesó al Che que estaban confesando crímenes aún mayores que aquellos por los que fueron condenados. Para la historiadora Lillian Guerra, algunas de las condenas a muerte dictadas bajo la responsabilidad del Che Guevara no se referían a asesinos o torturadores, sino a militantes anticomunistas. Según el periodista Jon Lee Anderson, biógrafo del Che, tras cinco años de investigación no hay pruebas de que Guevara condenara a inocentes. Estas ejecuciones provocaron protestas en todo el mundo (especialmente en Estados Unidos). Sin embargo, Herbert Matthews, del New York Times, informa de que no conoce ningún ejemplo de ejecución de un inocente y señala que «cuando los batistianos mataban a sus oponentes -normalmente después de torturarlos- a un ritmo espantoso, no hubo protestas estadounidenses».

Fidel Castro, de visita en Estados Unidos, pidió la suspensión de las ejecuciones. El Che se mostró en desacuerdo con la medida, argumentando que «el freno de las convenciones burguesas sobre derechos humanos había sido la razón de la caída del régimen de Arbenz en Guatemala» y que «las sentencias se produjeron tras un juicio que permitía la defensa y llevaba las firmas de los responsables», a diferencia de los asesinatos de las dictaduras latinoamericanas que no suscitaron ninguna protesta por parte de la prensa ni del gobierno de Estados Unidos, a pesar de que se produjeron después de terribles torturas, de forma anónima y a menudo sin que se encontraran los cadáveres. El grado de implicación de Guevara, que llevó a cabo una cuarta parte de estas ejecuciones, sigue siendo objeto de debate. Según Juan Martín Guevara, hermano del Che, éste le dijo que los juicios fueron una decisión de los dirigentes revolucionarios para evitar la justicia callejera sumaria por parte del pueblo, que hubiera sido mucho más violenta e injusta. Aleida March, que mantenía una relación con el Che en aquella época, dice que estos juicios eran muy difíciles y desagradables para él, especialmente cuando las familias de los condenados venían a verlo. Dice que fue tan doloroso para él que no asistió a ninguno de los juicios o ejecuciones. El Che Guevara exigió que se prestara menos atención a la ley y más a la defensa del nuevo poder «popular». Rufo López-Fresquet, que era entonces ministro de Hacienda, recuerda que los cubanos estaban más preocupados por los aspectos morales que por los legales de los juicios. Durante su estancia en la cárcel de La Cabaña le apodaron «El Carnicero» o «El Carnicerito».

El 7 de febrero de 1959, el nuevo gobierno proclamó al Che Guevara «ciudadano cubano por nacimiento» en reconocimiento a su papel en el triunfo de las fuerzas revolucionarias. El 22 de mayo de 1959 se divorció de Hilda Gadea (de la que se había separado antes de partir a Cuba), lo que le permitió regularizar su situación con Aleida March, una cubana del movimiento 26 de Julio, a la que había conocido en la provincia de Las Villas en 1958 y con la que se casó el 2 de junio de ese mismo año. Fidel Castro modificó la constitución del país para permitir que un extranjero que se hubiera distinguido durante la guerra de guerrillas y hubiera recibido el grado de comandante pudiera ser miembro del gobierno. Esta modificación sólo afecta al Guevara argentino.

El 7 de octubre, el Che Guevara, ayudado por su segundo al mando, Nathanael Bennoit, se convierte en uno de los líderes del Instituto Nacional de Reforma Agraria. Además, el 26 de noviembre asumió la presidencia del Banco Nacional de Cuba. Esta última postura era algo irónica, ya que el Che condenaba el dinero y soñaba con su abolición. La firma en los billetes sólo llevará su apodo «Che». El nombramiento de Guevara para este cargo por parte de Castro, a pesar de no tener formación económica ni política, colocó al Che en una posición estratégica para enfrentarse a los intereses norteamericanos. Su nombramiento fue interpretado como una provocación por el gobierno estadounidense, que suspendió sus créditos de importación.

A partir de 1959, ayudó a organizar expediciones revolucionarias a Panamá y a la República Dominicana, todas las cuales fracasaron.

Comprendiendo la importancia de la batalla mediática tanto en Cuba como en el extranjero, Ernesto Guevara lanzó la revista Verde Olivo y, sobre todo, apoyó la creación de una agencia de prensa internacional y panamericanista: Prensa Latina (abril de 1959). El periodista argentino Jorge Ricardo Masetti, un amigo cercano con las aptitudes necesarias, fue elegido para ser su director general. Durante su estancia en México, el Che había trabajado para la Agencia Latina, la agencia de prensa argentina de Perón, y esta experiencia, junto con su cobertura periodística de la contrarrevolución en Guatemala, le había hecho consciente de lo que estaba en juego en esa empresa mediática. La intensidad de su inversión -a menudo estaba presente por la noche en las oficinas del PL- se explica también, según su biógrafo mexicano Paco Taibo II, porque el comandante argentino «(…) quería recuperar todo el periodismo que no había hecho pero que le hubiera gustado hacer en vida. De hecho, Masetti se convirtió en el embajador no oficial de la tendencia guevarista de la Revolución Cubana en América Latina, subcontinente que no visitó el Che en 1959-1960.

En esta época también se reavivó su gusto por el ajedrez. Participó en la mayoría de los torneos celebrados en Cuba y promovió el juego.

Visitó Tokio en junio de 1959 para evaluar la radical reforma agraria llevada a cabo por Estados Unidos tras la Segunda Guerra Mundial. A pesar de ello, Cuba vio cómo se nacionalizaban la mayoría de sus actividades y se restringían las libertades individuales. Muchos demócratas y moderados fueron encarcelados, incluyendo líderes que habían brillado en la lucha contra Batista. El número de exiliados aumentó (llegando a 100.000 en 1961) y los periódicos y canales de televisión de la oposición fueron censurados o tomados por los partidarios de Castro. Como ilustración de su ideal comunista, Guevara hizo una propuesta a Julio Lobo, el hombre más rico de Cuba, para que mantuviera sus habilidades como líder y administrador de la producción de azúcar mientras se nacionalizaba su imperio. Ofreció un salario de 2.000 dólares al mes, considerado elevado por los revolucionarios, y un puesto como administrador de la industria azucarera cubana a un hombre con una fortuna estimada en cientos de millones de dólares. Lobo eligió el exilio.

El régimen se volvió cada vez más autoritario, en parte para implementar sus reformas económicas socialistas de estilo soviético, pero también en respuesta a la presión de Estados Unidos y a una invasión que parecía inevitable para el gobierno cubano. El alineamiento económico se acompañó así de un alineamiento político, y el Che Guevara exigió más ayuda a los soviéticos, diciendo que «no era ninguna broma reorientar un país de un bloque a otro».

En marzo de 1960, Guevara fue uno de los primeros en rescatar a las víctimas de la explosión del Coubre, un barco cargado de armas destinado al gobierno cubano. La operación de rescate se volvió aún más peligrosa cuando una segunda explosión mató a más de 100 personas. Las causas de la doble explosión nunca se establecieron con claridad. El gobierno cubano acusó a la CIA y a William Alexander Morgan, antiguo rival del Che en la lucha contra Batista y sospechoso de ser un agente estadounidense. Los exiliados cubanos (anticastristas) también teorizarán que el sabotaje fue organizado por opositores soviéticos a Guevara. Fue en el funeral por las víctimas donde se tomó la famosa foto del Che Guerrillero Heroico, realizada por Alberto Korda.

En mayo de 1960, Guevara desempeñó un papel clave como presidente del banco central en la escalada de tensión entre Cuba y Estados Unidos. Cuando el gobierno estadounidense se negó a permitir que sus empresas nacionales refinaran petróleo soviético, amenazó con no pagar la deuda petrolera cubana y nacionalizar las refinerías. Cuando Estados Unidos se negó a dar marcha atrás, las amenazas se cumplieron en julio de 1960. Las nacionalizaciones fueron seguidas inmediatamente por la cancelación de los acuerdos comerciales sobre las compras estadounidenses de azúcar cubano. La visión idealista del papel del dinero en la sociedad humana y el papel de redistribución de la riqueza que asigna al banco nacional cambia completamente sus objetivos.

Tras negociar un acuerdo comercial con la Unión Soviética en 1960, el Che Guevara representó a Cuba en numerosas delegaciones a países del bloque oriental y a países no alineados de África y Asia tras la imposición de restricciones comerciales. Estas restricciones condujeron a un embargo de Estados Unidos contra Cuba en 1962, que todavía está en vigor.

Guevara instigó el sistema cubano de campos de trabajo forzado (llamados «campos de trabajo correctivo») en 1960-1961, y creó el primero de ellos en Guanahacabibes para «reeducar» a los directivos de las empresas estatales culpables de diversas infracciones de la «ética revolucionaria». Podían negarse, pero tenían que renunciar a sus responsabilidades.

Guevara se convirtió en Ministro de Industria el 23 de febrero de 1961, y se propuso transformar la economía capitalista agraria de Cuba en una economía socialista industrial al estilo soviético. Fue uno de los participantes activos en las numerosas reformas económicas y sociales introducidas por el gobierno. El Che se hizo mundialmente famoso por sus encendidos ataques a la política exterior de Estados Unidos en África, Asia (guerra de Vietnam), pero sobre todo en América Latina, al tiempo que desarrollaba con Régis Debray la teoría del foco, haciendo hincapié en la guerra de guerrillas rural.

En este periodo, definió la política cubana y su propia opinión en numerosos discursos, artículos, cartas y ensayos.En Guerra de Guerrillas (1961), promovió la réplica de la revolución cubana en otros países, abogando por iniciar la rebelión con pequeños grupos (foco) de guerrilleros rurales, sin necesidad de crear previamente organizaciones de masas (de acuerdo, entre otras cosas, con la estrategia trotskista), para crear las condiciones de una revolución. Creía que un pequeño grupo de hombres podía, al iniciar una lucha armada contra un gobierno no elegido, generar un sentimiento revolucionario en la población, permitiendo así una transición gradual de la guerra de guerrillas a la guerra revolucionaria de masas. Sin embargo, este modelo de «revolución a la cubana» en Bolivia, con el Ejército de Liberación Nacional (ELN) y en otros lugares, fracasará debido, según algunos, a su falta de apoyo popular.

En 1964, se inició un grupo guerrillero en Salta, Argentina. Su líder era Jorge Ricardo Masetti, muy amigo del Che y antiguo periodista que había conocido en la Sierra Maestra. Bajo las órdenes del Comandante Segundo (Masetti), los guerrilleros de Salta entraron en acción en marzo de 1964, pero en julio el Che fue informado de que el Ejército Guerrillero del Pueblo (EGP) había sido desmantelado, habiendo sido capturados todos sus miembros (incluido Masetti), vivos o muertos, excepto dos o tres. Algunos sostienen que la estrategia foquista funcionó en Cuba porque la población quería deshacerse de Batista y porque las bases de una revolución ya habían sido sentadas por otros como Frank País (asesinado en 1957). Muchos años después, antiguos guerrilleros tupamaros, como Jorge Torres, atacarían duramente el mito de la Revolución Cubana transmitido por el Che, que obviaba las verdaderas operaciones de guerrilla urbana que se desarrollaron en Cuba (por ejemplo, en torno al líder Frank País), y sin las cuales la Revolución no habría sido posible. Según el guerrillero argentino de Montoneros Pablo Giussani, este mito causó miles de muertos en América Latina, empujando a muchos militantes a dedicarse a la guerrilla rural sin implicarse más en las ciudades. Es cierto que los Montoneros favorecieron la guerra de guerrillas urbana… no más eficaz. Además, el guerrillero cubano Alberto Castellanos, «guardaespaldas» y cercano al Che que se integró en la guerrilla salteña para preparar la llegada de Guevara, juzgó que la red urbana era «bastante buena».

Su ensayo El socialismo y el hombre en Cuba (1965) plantea la necesidad de un «hombre nuevo» junto con el «Estado socialista»: la transformación de las relaciones sociales de producción, o de la economía, debe ir acompañada de una revolución personal y ética. La aportación de la actividad individual a la sociedad, además de su actividad remunerada, se transforma en un valor ejemplar, en una fuente de solidaridad. Para el Che, la sociedad comunista ideal no es posible sin que el pueblo evolucione hacia ese «hombre nuevo». El Estado socialista es, en su opinión, sólo una primera fase necesaria para ser superada por una sociedad de iguales sin gobiernos ni Estados (lo que coincide plenamente, en este punto, con la visión marxista ortodoxa del fin de la historia). Cualquier sociedad que funcione únicamente sobre la base de la recompensa material, ya sea una economía socialista soviética o capitalista, estaría por tanto condenada al fracaso.

Como ministro, el Che Guevara se propuso demostrar con sus acciones ejemplares lo que debía ser ese «hombre nuevo». Pasaba regularmente los fines de semana y las noches haciendo trabajos voluntarios, ya sea en fábricas textiles, en los puertos o cosechando caña de azúcar, para mantener el contacto directo entre el pueblo y sus dirigentes.

Sin embargo, se enfrentó a muchas dificultades en sus tareas de reforma. La economía cubana era a menudo arcaica y desarticulada, con pocos incentivos para racionalizar los medios de producción. Guevara hizo de la lucha contra la burocracia emergente una de sus prioridades. Además, los equipos enviados por el bloque soviético eran a menudo de mala calidad u obsoletos. Fue en este momento cuando Guevara empezó a perder la fe en el modelo soviético y estalinista que le había animado desde Guatemala, y desarrolló su propia visión del comunismo.

El Che Guevara también era conocido por su austeridad personal, sus hábitos sencillos, aunque vivía en los barrios privados de la capital. Odiaba cualquier favoritismo ligado al rango (como ya ocurría durante la guerra de guerrillas). Rechazó un aumento de sueldo cuando fue nombrado ministro, prefiriendo mantener su salario como «comandante» del ejército. Esta austeridad se manifiesta también en un desprecio por la riqueza que se demuestra en numerosas ocasiones. Así, durante una cena con dirigentes políticos de la URSS, en la que la comida se sirve en valiosa vajilla, el Che pregunta sarcásticamente a sus anfitriones: «¿Así vive el proletariado en Rusia? Algunos le veían como el modelo austero pero «glamuroso» del «hombre nuevo».

Durante el desembarco de Bahía de Cochinos, en abril de 1961, organizó la defensa de la provincia de Pinar del Río, la parte más sensible de la isla con La Habana. Sin participar directamente en los combates en otra parte de la isla, fue herido accidentalmente por su propia arma. Va a Uruguay en agosto de 1961. El profesor Arbelio Ramírez fue entonces asesinado el 17 de agosto de 1961 por un grupo de extrema derecha vinculado a la CIA, víctima de una bala destinada al Che.

Tras el embargo estadounidense, anunciado en febrero de 1962 después de la nacionalización de las empresas estadounidenses, y la entrada de Cuba en el COMECON, se abandonó la industrialización masiva. La isla siguió siendo un proveedor agrícola, pero esta vez del bloque del Este.

Guevara desempeñó un papel clave en la crisis de los misiles de Cuba (octubre de 1962) al negociar con Raúl Castro en Moscú la instalación de misiles balísticos nucleares en la isla. El Che Guevara creía que la instalación de misiles soviéticos podría proteger a Cuba de cualquier ataque militar estadounidense. En una entrevista con el periódico británico Daily Worker, unas semanas después del final de la crisis, declaró, medio en broma, que si los misiles hubieran estado bajo control cubano, los habría utilizado.

El 4 de julio de 1963, el Che Guevara llegó a Argelia para asistir al primer aniversario de la independencia del país. Es recibido por Ahmed Ben Bella para una visita oficial de cuatro días, pero finalmente se queda 3 semanas recorriendo el país, acogido calurosamente por el pueblo argelino. Visita la Cabilia y participa en operaciones de desminado en la frontera con Marruecos. También fue a Constantina, donde fue recibido por Chadli Bendjedid, que le rindió homenaje en sus memorias. Durante un viaje al Aurès, tuvo un accidente de coche que le costó la vida a su conductor.

En diciembre de 1964, el Che Guevara viajó a Nueva York como jefe de la delegación cubana en la ONU, donde el 11 de diciembre pronunció un discurso ante la Asamblea General contra la política exterior estadounidense. Condenó la incapacidad de la ONU para enfrentarse a la «brutal política de apartheid» en Sudáfrica y denunció la política de Estados Unidos hacia su población negra. También declamó ante un público atónito: «Sí, hemos rodado, estamos rodando y seguiremos rodando todo lo que haga falta». Participó en un programa de televisión y conoció a personalidades tan diferentes como el senador Eugene McCarthy, compañeros de Malcolm X y los Rockefeller. El 17 de diciembre inició una gira internacional de tres meses durante la cual visitó China, Egipto, Argelia, Ghana, Guinea, Malí, Benín, la República del Congo y Tanzania, con paradas en Irlanda, París y Praga. En Pyongyang, declaró que Corea del Norte es un «modelo que Cuba debería seguir».

Su visita a China se hizo sin referencia a Fidel Castro; allí se reunió con Deng Xiaoping y la dirección del Partido Comunista Chino. Las películas lo muestran en octubre de 1960 en Pekín, dando un discurso en español a una pequeña multitud y fotografiado entre Zhou Enlai y Mao Zadong.

En febrero de 1965, estuvo en Argel y pronunció su último discurso en la escena internacional. El historiador Pierre Rigoulot indica que este discurso, considerado como su testamento político, marca su oposición a la política soviética de los años 60. Es un texto prochino en el que retoma la posición maoísta sobre lo que Pierre Rigoulot llama la «nueva aristocracia obrera de los países occidentales que está perdiendo su conciencia internacional» al aceptar la explotación de los países independientes. Según el Che, los países socialistas deben asumir la carga financiera de la lucha por la independencia. Además, las relaciones económicas entre los países socialistas y los países del Tercer Mundo, basadas principalmente en los precios del mercado, no eran justas. Así, cuestionó la política de la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas: «Los países socialistas tienen el deber moral de poner fin a su complicidad tácita con los países explotadores de Occidente. «No hay fronteras en esta lucha a muerte. No podemos permanecer indiferentes a lo que ocurre en cualquier parte del mundo. La victoria de cualquier país contra el imperialismo es nuestra victoria, al igual que la derrota de cualquier país es nuestra derrota.

Para Pierre Rigoulot fue la visita a China, enemiga de los soviéticos, y no el discurso de Argel lo que fue «la gota que colmó el vaso» para Fidel Castro. El discurso de Argel se reprodujo en la revista trimestral Política Internacional, pero la visita a China desapareció por completo de los medios de comunicación, ya que el viaje maoísta no se realizó.

Desaparición de la escena política cubana

Dos semanas después de su regreso a Cuba, donde fue recibido por Fidel y Raúl Castro, desapareció literalmente de la vida pública. Su actividad en 1965 fue un gran misterio, ya que se le consideraba entonces el número dos del gobierno, sobre todo porque el Che Guevara no asistió al desfile del Primero de Mayo. Se anuncia extraoficialmente un sucesor del Che al frente del Ministerio de Industria.

Las causas de su desaparición siguen siendo controvertidas y pueden atribuirse a diversos motivos:

Tras la crisis de los misiles de Cuba y lo que consideró una traición de Jruschov, que aceptó la retirada de los misiles sin consultar a Castro, el Che Guevara se volvió escéptico sobre el papel de la URSS. Como reveló en su último discurso en Argel, llegó a la conclusión de que el hemisferio norte, liderado por EEUU en el oeste y la URSS en el este, estaba explotando al hemisferio sur. Apoyó a Vietnam del Norte en la guerra de Vietnam y animó a la población de otros países en desarrollo a tomar las armas y crear «muchos Vietnams». Sin embargo, tanto Guevara como Castro eran partidarios de un «frente unido antiimperialista» y realizaron varios intentos de reconciliación con la Unión Soviética y China. Al final, fueron sobre todo las lecciones del fracaso de la guerra de guerrillas de Salta, que hizo improbable la perspectiva de una revolución en el Cono Sur de América, las que atrajeron a Guevara de nuevo al campo de batalla. Como dijo Manuel Piñeiro, número 2 de los servicios secretos cubanos, sobre la muerte en combate de sus amigos íntimos Masetti y Peña, «la idea de que mientras ocurría estaba aquí en una oficina le perturbaba.»

Presionado por los rumores y especulaciones internacionales sobre el destino del Che, Fidel Castro declaró el 16 de junio de 1965 que se informaría al pueblo sobre el Che cuando él mismo lo hubiera decidido. El 3 de octubre, Castro reveló una carta sin fecha que le escribió Guevara en la que reafirmaba su solidaridad con la revolución cubana, pero declaraba su intención de ir al extranjero a luchar por la revolución. También anuncia su dimisión de todos sus cargos en el gobierno, el partido y el ejército. También renunció a la ciudadanía cubana que se le había concedido. Castro revelaría poco después que sabía dónde estaba Guevara pero no lo dijo, añadiendo que su antiguo compañero de armas estaba en buen estado de salud.

A pesar de las garantías de Castro, el destino del Che Guevara sigue siendo un misterio y un secreto muy bien guardado durante los dos años siguientes.

Congo

Durante su encuentro en la noche del 14 al 15 de marzo de 1965, Guevara y Castro acordaron que el Che dirigiría personalmente la primera acción militar cubana en el África subsahariana. Algunas fuentes mencionan que Guevara convenció a Castro para que le apoyara en su empeño, mientras que otras fuentes sostienen que fue Castro quien convenció a Guevara para que emprendiera esta misión, argumentando que los países latinoamericanos a los que se dirigía no estaban aún en condiciones de establecer focos guerrilleros. El propio Castro afirmaba que esta última versión era la correcta.

Según Ahmed Ben Bella, que era presidente de Argelia en aquella época y mantuvo muchas conversaciones con Guevara, «la situación en África parecía tener un enorme potencial revolucionario, lo que llevó al Che a la conclusión de que África era el eslabón débil del imperialismo. Fue a África a donde decidió dedicar sus esfuerzos. Gamal Abdel Nasser, el presidente egipcio de la época, trató de disuadirlo, presintiendo un «desastre», y habló de un «Tarzán, un hombre blanco entre los negros, pretendiendo dirigirlos y protegerlos».

La operación cubana estaba planeada para ayudar al movimiento marxista Simba, favorable a Patrice Lumumba (cuyo asesinato en 1961 había indignado a Guevara) en Congo-Kinshasa (antiguo Congo Belga, futuro Zaire y actual República Democrática del Congo). El Che Guevara, su segundo al mando Victor Dreke y 12 cubanos llegaron a Baraka-Fizi en el Congo el 24 de abril de 1965. Poco después se les unió un contingente de unos 100 afrocubanos. La llegada del Che se mantuvo en secreto incluso para los miembros de la guerrilla congoleña.

Colaboraron durante un tiempo con el líder Laurent-Désiré Kabila, con quien organizaron los maquis de Hewa Bora, Ebamba y Wimbi. Kabila ayudó entonces a los partidarios de Lumumba a liderar una revuelta que fue eliminada en noviembre del mismo año por el ejército congoleño.Guevara pronto consideró a Kabila insignificante y escribió: «Nada me lleva a pensar que sea el hombre providencial.

Aunque el Che tenía 37 años y no tenía formación militar formal (había sido dado de baja del servicio militar argentino por su asma, algo de lo que se sentía orgulloso por su oposición al gobierno de Perón), ya había experimentado la guerrilla cubana y su decisiva marcha sobre Santa Clara. Mercenarios sudafricanos (dirigidos por Mike Hoare) y exiliados cubanos opuestos al régimen castrista colaboraron con el ejército regular congoleño para combatir a Guevara. Interceptaron con éxito sus comunicaciones, emboscaron a los rebeldes cada vez que intentaron un ataque y cortaron sus líneas de suministro. Aunque Guevara intentó ocultar su presencia en el Congo, el gobierno estadounidense estaba al tanto de su ubicación y sus actividades. De hecho, la Agencia de Seguridad Nacional (NSA) intercepta todas sus transmisiones a través del equipo del USNS Valdez, un barco de escucha en el Océano Índico.

El objetivo del Che era exportar la revolución cubana formando a los combatientes de Simba en la ideología comunista y en las estrategias de la guerra de guerrillas. Pero la incompetencia de los rebeldes congoleños, su intransigencia y las rivalidades internas se citan en su diario del Congo como las principales razones del fracaso de la revuelta. En lugar de asegurarse el apoyo de la población local, los combatientes congoleños a veces saquean las aldeas y matan a los civiles. No existe un mando único y los líderes locales compiten entre sí por el dinero y el equipamiento, que utilizan en beneficio propio. Algunos líderes guerrilleros son incluso asesinados por sus rivales. Finalmente, las tropas inexpertas creyeron más en la brujería que en la formación militar de los cubanos, lo que les llevó a una derrota tras otra.

Tras siete meses de frustración, enfermo de disentería y asmático, abrumado por las tropas de Mobutu, Guevara abandonó el Congo con los supervivientes cubanos (seis miembros de su columna murieron de los 12 que le acompañaban). Tuvieron que abandonar a buena parte de los combatientes congoleños por falta de espacio en las embarcaciones que volvieron a cruzar el lago Tanganica. En un momento dado, el Che sintió que debía quedarse solo para luchar hasta el final como ejemplo para la revolución. Fue disuadido por sus compañeros y por dos emisarios especiales enviados por Castro. Unas semanas más tarde, cuando escribió el prefacio de su diario del Congo, comenzó con las siguientes palabras: «Esta es la historia de un fracaso».

Clandestino

Debido a que Castro hizo pública la «carta de despedida» del Che en la que cortaba todos los lazos con Cuba para dedicarse a sus actividades revolucionarias en otros lugares del mundo (aunque sólo debería haber sido revelada en caso de su muerte), el Che sintió que no podía volver a Cuba por razones morales. Pasó los seis meses siguientes escondido en Dar es Salaam y Praga, donde escribió sus memorias sobre el Congo y dos libros, uno de ellos sobre filosofía. También visitó varios países de Europa Occidental para probar una nueva identidad falsa y los documentos (pasaporte, etc.) creados para él por la DGI, los servicios especiales cubanos, con vistas a su futuro viaje a Sudamérica.

En 1966 y 1967, el paradero del Che se mantiene en secreto. Los representantes del movimiento independentista mozambiqueño afirman haberse reunido con él a finales de 1966 o principios de 1967 en Dar es Salaam, donde rechazaron su oferta de ayuda a su revolución. Entre marzo y julio de 1966, estuvo de hecho en Checoslovaquia, con Haydee Tamara Bunke Bider (alias Tania), en Ládví (cs), a 25 km al sur de Praga. Allí, después del Congo, se recuperó de su asma y se le citó diciendo: «Aquí todo es aburrido, gris y sin vida. Esto no es socialismo, sino el fracaso del socialismo.

Durante este periodo, Castro siguió solicitando su regreso a Cuba. Guevara aceptó y salió de Checoslovaquia hacia Cuba el 19 de julio de 1966, pero con la condición de que su presencia allí fuera secreta y que su estancia sirviera para organizar una nueva revolución en América Latina. Para evitar cualquier riesgo de fuga, visitó a sus hijos disfrazado, sin revelar su identidad.

El Che estaba muy interesado en iniciar una guerra de guerrillas en Argentina, donde acababa de producirse un golpe militar dirigido por el general Onganía (junio de 1966), pero fue disuadido por Castro, que pensaba que el ejército argentino era mucho más eficaz que el boliviano.

En un discurso pronunciado en mayo de 1967, el Ministro de Defensa cubano anunció que Guevara estaba «sirviendo a la revolución en algún lugar de Sudamérica».

Bolivia

En 1966, Bolivia estaba gobernada por una dictadura militar dirigida por el general René Barrientos, que había derrocado al presidente electo Víctor Paz Estenssoro en un golpe de Estado y puesto fin a la revolución de 1952.

A petición de Castro, el Partido Comunista boliviano compró un terreno en la selva de la remota y montañosa región de Ñancahuazú para que sirviera de campo de entrenamiento. Este se encontraba en una zona geográfica muy alejada de las exigencias de Guevara, pero se inclinó para no perder tiempo.

El Che Guevara decidió probar sus nuevos pasaportes falsos en varios países europeos, pasaportes falsos creados por los servicios secretos cubanos, antes de volar a Sudamérica. Salió de Cuba con un pasaporte diplomático concedido por el ministro cubano de Relaciones Exteriores, Raúl Roa García, a nombre de Luis Hernández Gálvez, funcionario del Instituto Nacional de Reforma Agraria. Hizo su primera escala en Moscú el 23 de octubre de 1966, luego se dirigió a Praga el 24 de octubre antes de viajar a Viena en tren con el nombre de Ramón Benítez Fernández, ciudadano uruguayo y empresario. Volvió a cambiar su identidad en Viena por la de Adolfo Mena González, también de nacionalidad uruguaya, que había sido comisionado por la Organización de Estados Americanos (OEA) para estudiar las relaciones económicas y sociales en Bolivia. Llegó a La Paz el 3 de noviembre de 1966 a Bolivia, vía Brasil, con el pasaporte nº 130748, y pasó los distintos controles sin problemas. Comenzó su Diario de Bolivia el 7 de noviembre de 1966. Antes, disfrazado de sacerdote, fue a reunirse con Juan Perón, exiliado en Madrid, para intentar obtener, sin éxito, la ayuda de los peronistas argentinos en la guerrilla boliviana.

El grupo de 47 guerrilleros, que tomó el nombre de Ejército de Liberación Nacional (ELN), estaba compuesto principalmente por bolivianos, pero también por dieciséis cubanos del círculo cercano de Guevara y algunos peruanos y argentinos. Cuenta con algunos grupos de apoyo en zonas urbanas.

Se hizo poco para crear un verdadero ejército guerrillero, que nunca obtuvo el apoyo del campesinado. Guevara pensó que tenía la ayuda de los disidentes locales. Sin embargo, el PC local estaba más orientado hacia Moscú que hacia La Habana y no le ayudó a pesar de sus promesas. Además, la inflexibilidad del Che, que se negaba a dejar el control de la guerrilla al PC boliviano, no ayudó a llegar a un acuerdo con el secretario general Mario Monje, que vino a reunirse con ellos clandestinamente. Este rasgo de carácter ya existía durante la campaña de Cuba, pero había sido suavizado por la diplomacia castrista. La principal oficial de enlace en La Paz, Haydee Tamara Bunke Bider, conocida como «Tania», es la única mujer del grupo y, según el ejército estadounidense, es un antiguo miembro de la Stasi, también considerado agente del KGB. Este último puede o no haber ayudado involuntariamente a los intereses soviéticos al poner a las autoridades bolivianas tras la pista de Guevara. Según Anderson y sus antiguos compañeros de armas, Tania era efectivamente una agente de la Stasi, pero no había dudas sobre su lealtad al Che y a Castro, y según antiguos funcionarios soviéticos no era una agente del KGB.

El 9 de marzo de 1967, unos soldados de permiso y vestidos de paisano salieron a pescar y se encontraron con los guerrilleros sin que se produjeran enfrentamientos. El 11 de marzo, dos desertores del ELN fueron capturados, lo que alertó al gobierno boliviano, que pidió entonces ayuda a Estados Unidos y a los países vecinos. El campamento se descubrió gracias a la información proporcionada por los desertores, así como a una serie de alijos que contenían documentos, alimentos y fotos que fueron utilizados por la CIA para identificar al Che. Los guerrilleros tuvieron que abandonar su campamento para escapar de un cerco del ejército boliviano y tomar en sus filas a miembros de la sección de apoyo urbano, entre ellos Tania, el francés Régis Debray y el argentino Ciro Bustos (es).

El 23 de marzo, las fuerzas del ELN salieron victoriosas de las primeras escaramuzas contra el ejército regular, mucho menos experimentado, en un terreno difícil y montañoso. Pero los guerrilleros ya no tenían contacto constante por radio con La Habana: los dos transmisores que se les habían proporcionado eran defectuosos; la falta de organización y preparación llevó a algunos historiadores a sospechar de un sabotaje. El único vínculo de los guerrilleros con el mundo era un receptor de radio común. A pesar del carácter violento del conflicto, Guevara prestó atención médica a todos los soldados bolivianos heridos y liberó a todos los prisioneros. Una actitud que contrastaba con los métodos del ejército gubernamental boliviano: para el general Ovando «fue definitivamente una mala táctica por parte de la guerrilla dejar que veinte hombres volvieran a su base. Deberían haberles disparado.

El Che divide sus fuerzas el 17 de abril, para sacar de la zona a Régis Debray y Ciro Bustos, que ya no soportan las condiciones de vida de los guerrilleros, y para que puedan transmitir mensajes a Cuba y a los comunistas argentinos. Guevara pone a Juan Vitalio Acuña Núñez («Vilo») al mando de la segunda columna. Los dos grupos no pudieron reunirse en el punto de encuentro previsto tres días después, ya que Vilo se vio obligado a desplazarse debido a la proximidad del ejército boliviano. Sin un lugar de encuentro alternativo y sin medios de comunicación entre ellos, no podrían volver a reunirse.

Fue durante este periodo cuando Guevara escribió el Mensaje a los Pueblos del Mundo, que se leyó en la reunión tricontinental (Asia, África y América Latina) en Cuba, y que contenía sus declaraciones más radicales: en él proponía una guerra mundial abierta contra Estados Unidos, contradiciendo claramente la coexistencia pacífica defendida por la Unión Soviética y los partidos comunistas que seguían a Moscú. El Che comenzó su discurso con una de sus frases más famosas:

El ELN recibió un duro golpe el 20 de abril con la captura de Régis Debray y Ciro Bustos. Debray fue golpeado durante los primeros días de su detención, pero nunca fue torturado en el sentido literal. En ningún momento nadie le tocó un pelo a Bustos. Sólo al cabo de tres semanas, después de haber hablado deliberadamente en el vacío para no dar ninguna información concreta, Debray admitió lo evidente, es decir, la presencia del Che, ya reconocido por Bustos, los desertores y el guerrillero Vásquez Viana, detenido el 28 de abril y víctima de un subterfugio. Incluso después de la ruptura política de Debray con el régimen cubano, Manuel Piñeiro, jefe del servicio secreto cubano, reconoció que Debray sólo había «confirmado la presencia del Che en Bolivia», y que «no sería correcto por mi parte responsabilizar a Debray de la localización del guerrillero, y menos aún de la muerte del Che». En cuanto a Fidel Castro, que ya había mencionado la «actitud firme y valiente» de Debray en su prefacio al Diario del Che (1968), repite en su Biographie à deux voix que él mismo le había enviado en misión a Bolivia, y no le reprocha nada. El propio Debray, en su declaración ante el Consejo de Guerra, reveló y estigmatizó la presencia de la CIA en sus interrogatorios y las propuestas que se le hicieron para que se desvinculara a cambio de una liberación «rápida y discreta».

Guevara pensó que estaba tratando sólo con el ejército boliviano, mal entrenado y equipado. Sin embargo, cuando el gobierno estadounidense se entera de su ubicación, la CIA y las Fuerzas Especiales (incluido un batallón de Rangers del Ejército de Estados Unidos con base no muy lejos de la zona de la guerrilla) son enviadas para entrenar y apoyar a los militares bolivianos. En mayo, el ejército detuvo a campesinos sospechosos de ayudar a la guerrilla, tras retirar todos los medicamentos para el asma de los hospitales cercanos.

Muchas batallas tuvieron lugar durante el verano. El 1 de agosto, la CIA envía a dos agentes cubano-americanos para reforzar la búsqueda de Guevara, Gustavo Villoldo y Félix Rodríguez, que ya habían participado en la invasión de Bahía de Cochinos. El día 31, la columna de Vilo Acuña, que incluía a Tania, fue emboscada mientras cruzaba un río: Restituto Cabrera fue el único superviviente, pero fue capturado y ejecutado sumariamente el 4 de septiembre. Sus cuerpos se exhiben primero como trofeos y luego se entierran clandestinamente.

El último contacto de la parte urbana del ELN fue detenido el 15 de septiembre, mientras que el último miembro del servicio secreto cubano fue llamado inexplicablemente al país por su líder, Manuel Piñeiro, prosoviético y opositor al Che Guevara. A diferencia del Congo, Cuba no intentó rescatar o ayudar a Guevara y sus hombres. Aislada, la columna del Che estaba físicamente agotada, no tenía agua potable y a veces tenía que cargar con su líder, que sufría terribles ataques de asma. A pesar de todo, Guevara sigue teniendo la misma voluntad y siempre empuja a sus hombres hacia adelante, como cuando cruza un precipicio que los demás consideran imposible, pero que él cruza a pesar de su condición:

La retirada del grupo hacia el Río Grande fue cortada, obligándoles a subir a las montañas hacia el pequeño pueblo de La Higuera, donde la vanguardia fue emboscada y perdió tres hombres el 26 de septiembre. Los 17 supervivientes escaparon de nuevo y el 7 de octubre comenzaron a descender hacia el Río Grande.

Las fuerzas especiales bolivianas se enteran por un informante de la ubicación del campamento guerrillero. Más de 1.800 soldados llegaron al pueblo de La Higuera. El 8 de octubre de 1967, el campamento fue rodeado en la Quebrada del Yuro; Guevara ordenó que el grupo se dividiera en dos, enviando a los enfermos de vuelta y quedándose con el resto de los guerrilleros para contener a las tropas bolivianas.

Después de tres horas de lucha, el Che fue capturado con Simón Cuba Sarabia. Se rindió después de ser herido en las piernas y de que una bala destruyera la culata de su fusil. Según los soldados bolivianos presentes, gritó: «No disparen, soy el Che Guevara y soy más valioso para ustedes vivo que muerto» o «Es mejor que no me maten, soy el Che». Esta afirmación está en total contradicción con el comportamiento del Che durante la guerrilla cubana, que siempre quiso ser ejemplar, pero podría explicarse porque pensaba que la situación era desesperada. Otra versión de su captura indica que sólo en el momento de su detención se limitó a susurrar «Yo soy el Che Guevara» mientras los soldados buscaban la confirmación de las identidades de sus prisioneros en la documentación proporcionada por la C.I.A. y el servicio secreto boliviano. El grupo guerrillero se dispersó. Tres hombres murieron y uno fue gravemente herido, los demás fueron capturados o muertos por el ejército en los días siguientes. Cinco de ellos consiguieron finalmente llegar a la frontera chilena y fueron protegidos y evacuados por el senador socialista Salvador Allende, tras tener que rematar a uno de sus compañeros que había sido gravemente herido por el ejército boliviano. Según Harry Villegas («Pombo»), uno de los supervivientes, si Guevara hubiera optado por huir con ellos, habría sobrevivido.

Cuando se lo llevan y ve a los soldados bolivianos que también fueron heridos en el enfrentamiento, Guevara se ofrece a atenderlos, pero su oferta es rechazada por el oficial a cargo. Los dos prisioneros fueron llevados a una escuela abandonada en el pueblo cercano de La Higuera. En la mañana del 9 de octubre, el gobierno boliviano anunció la muerte del Che Guevara el día anterior en combate. Al mismo tiempo, el coronel Joaquín Zenteno Anaya y el agente de la CIA Félix Rodríguez llegaron a La Higuera y a la 1 de la tarde, el presidente Barrientos Ortuño dio la orden de ejecutar a los guerrilleros. Aunque nunca justificó su decisión, los colaboradores creen que no quería un juicio público que hubiera atraído la atención internacional hacia Bolivia, como acababa de ocurrir durante el juicio de Debray. Tampoco quería que el Che fuera condenado a prisión y luego liberado, como hizo Castro en su momento.

Hay dudas y muchas versiones sobre el grado de influencia de la CIA y de EEUU en esta decisión. El presidente Barrientos ve al embajador de EEUU el día antes de la ejecución del Che. Los documentos de la agencia desclasificados durante la presidencia de Bill Clinton muestran que la CIA quería evitar que la aventura de Guevara en Bolivia terminara con su muerte, pero otras fuentes indican que, por el contrario, la CIA presionó para que Guevara fuera fusilado.

Del mismo modo, hay varias versiones sobre quién dio la orden de ejecutar a Guevara. Según algunas fuentes, fue el agente Rodríguez quien recibió la orden de ejecutar a Guevara por radio desde Zenteno y la transmitió a los oficiales bolivianos presentes. Según otros testimonios, incluido el del Pentágono, fue el capitán Gary Prado Salmón, jefe de los Rangers bolivianos, quien decidió ejecutar al Che. Según otros biógrafos, el superior de Gary Prado Salmon, el coronel Zenteno, le dio la orden siguiendo las instrucciones de Barrientos. Rodríguez dice que se le ordenó mantener a Guevara vivo para interrogarlo cuando la CIA se enteró de su captura; se fletaron un helicóptero y un avión para llevarlo a Panamá, pero el coronel Joaquín Zenteno, comandante de las fuerzas bolivianas, dice que no tuvo más remedio que obedecer a sus superiores.

Rodríguez dio instrucciones para la ejecución a Mario Terán, un sargento del ejército boliviano, para que las heridas infligidas a Guevara tuvieran el aspecto de haber sido recibidas en batalla y no lo desfiguraran. Según las versiones, Teràn fue designado para matar a Guevara por un sorteo al azar porque había una disputa sobre quién tendría ese «privilegio» en la tropa, o por orden directa del coronel Zenteno. En el relato de Rodríguez, es él quien anuncia su ejecución al Che Guevara. Éste le confió un mensaje para su mujer, los dos se besaron y Rodríguez salió del colegio. Esta versión es rebatida por el jefe de las fuerzas especiales bolivianas, el capitán Gary Prado Salmón, quien subraya por el contrario que Rodríguez sólo había tenido un intercambio con Guevara: Rodríguez había amenazado al Che, quien en respuesta le había escupido en la cara y lo había acusado de traidor.

Mientras tanto, mucha gente vino a visitar a Guevara, incluido el maestro del pueblo que le llevó comida y relató un intercambio con el Che durante su último encuentro: «¿Por qué te pusiste en una situación así con tu físico, tu inteligencia, tu familia y tus responsabilidades? «Por mis ideales».

Poco antes del Che, Simeón Cuba y Juan Pablo Chang fueron ejecutados sumariamente. En 1977, la revista Paris Match publicó una entrevista con Mario Terán que relataba los últimos momentos del Che Guevara:

«Me quedé 40 minutos antes de ejecutar la orden. Fui a ver al coronel Pérez con la esperanza de que la orden hubiera sido cancelada. Pero el coronel se puso furioso. Así es como sucedió. Fue el peor momento de mi vida. Cuando llegué, el Che estaba sentado en un banco. Cuando me vio me dijo: «Has venido a matarme. Me sentí intimidado y bajé la cabeza sin responder. Entonces me preguntó: «¿Qué han dicho los demás? Le dije que no habían dicho nada y replicó: «¡Fueron valientes! No me atreví a disparar. En ese momento vi un Che, alto, muy alto, enorme. Sus ojos brillaban intensamente. Sentí que se levantaba y cuando me miró sentí náuseas. Pensé que con un movimiento rápido el Che podría quitarme el arma. Tengan calma», dijo, «y apunten bien». ¡Sólo matarás a un hombre! Así que di un paso atrás hacia la puerta, cerré los ojos y disparé la primera ráfaga. El Che, con las piernas mutiladas, cayó al suelo, contorsionado y perdiendo mucha sangre. Recuperé el sentido común y disparé una segunda ráfaga, que le alcanzó en el brazo, el hombro y el corazón. Por fin ha muerto.

Su cuerpo y los de otros guerrilleros muertos fueron trasladados por el ejército boliviano, con la ayuda de oficiales estadounidenses y agentes de la CIA, en helicóptero a Vallegrande, donde se expusieron a los medios de comunicación de todo el mundo en la lavandería del hospital local, que se había transformado en una morgue. Cientos de personas, soldados, civiles y curiosos, acuden a ver los cuerpos. Las monjas del hospital y las mujeres del pueblo notan su parecido con las representaciones de Jesús y le cortan mechones de pelo para hacer talismanes. Las fotografías del Che con los ojos abiertos dieron lugar a leyendas como San Ernesto de La Higuera y El Cristo de Vallegrande. A principios de la década de 1990 apareció un culto religioso al Che vinculado al catolicismo en las regiones de Vallegrande y La Higuera, con misas en su nombre.

Después de que un médico militar le amputara las manos para autentificar el cuerpo y conservar la prueba de su muerte, los oficiales bolivianos trasladaron y enterraron los restos el 11 de octubre en un lugar no revelado para evitar que se convirtiera en un lugar de peregrinación. Tras su ejecución, los militares bolivianos y Félix Rodríguez se repartieron las posesiones del Che, entre ellas dos relojes (uno de los cuales era un Rolex regalado al Che por uno de sus compañeros moribundos) y el diario de Guevara en Bolivia, que desapareció durante años. Hoy en día, algunas de sus pertenencias, incluida su linterna, están expuestas en la sede de la CIA. El 15 de octubre, Castro reconoció la muerte de Guevara y declaró tres días de luto nacional. Su muerte fue vista en su momento como un duro golpe para la revolución sudamericana y el Tercer Mundo.

El 21 de noviembre de 1995, Mario Vargas Salinas, un general boliviano retirado, declaró al New York Times que el Che «está enterrado bajo la pista de aterrizaje de Vallegrande». En junio de 1997, geólogos cubanos y antropólogos forenses argentinos exhuman los huesos de siete personas en una fosa común en el aeropuerto de Vallegrande. El médico cubano encargado de la operación identifica el cuerpo del Che, que es enviado a Cuba en julio de 1997. Los periodistas Bertrand de La Grange y Maite Rico creen que se trata de una invención de Fidel Castro para revivir la mística revolucionaria. Los investigadores señalan que el análisis de ADN que debía confirmar su identificación nunca se llevó a cabo. También señalan el extraño momento de la devolución de los restos a Cuba en vísperas de la conmemoración del trigésimo aniversario de la muerte del héroe y del quinto congreso del Partido Comunista de Cuba.

Estos siete cuerpos atribuidos al Che y a seis de sus compañeros de armas bolivianos yacen ahora en un mausoleo de la ciudad de Santa Clara tras un funeral de héroe nacional.

La mayoría de las biografías muestran que la personalidad del Che Guevara es mucho más compleja y contrastada que el retrato de un revolucionario romántico pintado por algunos de sus partidarios o la imagen de un monstruo sanguinario pintada por sus detractores.

¿Ejemplar o arrogante?

El Che estaba obsesionado con ser un ejemplo en todos los sentidos para él y sus hombres. No sólo superándose físicamente, como hizo luchando constantemente contra su asma en las selvas de las distintas guerrillas (y fumando el famoso habano), sino también asignándose las misiones más peligrosas -su grupo guerrillero en Cuba se llamaba el Pelotón Suicida-, el trabajo más duro y la disciplina más estricta. Se lo comentó al presidente Nasser durante un viaje oficial a Egipto:

«El momento decisivo en la vida de todo hombre es cuando debe decidir enfrentarse a la muerte. Si lo afronta, será un héroe, lo consiga o no. Puede ser un bien o un mal político, pero si no se decide a afrontarlo, nunca dejará de ser sólo un político».

Rechazó incluso los privilegios más triviales que podrían haberle favorecido en relación con sus hombres, y siguió haciéndolo cuando se convirtió en ministro: «Se empieza con pequeños privilegios, y luego se acostumbra y justifica privilegios cada vez mayores, hasta que el gobernante se convierte en un ayudante insensible a las necesidades de los demás.

El hecho de que fuera capaz de dar este ejemplo le llevó a desarrollar cierta impaciencia con los menos dotados o menos motivados, lo que puede interpretarse como arrogancia. Sin embargo, pasó mucho tiempo en el corazón de la Sierra Maestra enseñando a leer y escribir a guerrilleros a menudo analfabetos.

Despiadado y humano, idealista y extremista

El Che Guevara fue un seguidor de soluciones extremas en la defensa de sus ideas, y no sólo en la teoría: siempre en nombre del ejemplo, se encargó de la ejecución de los guerrilleros condenados por traición a la patria. Fidel Castro le confió el mando del tribunal revolucionario de La Cabaña encargado de juzgar a los responsables del régimen de Batista, porque sabía que Guevara no mostraría ninguna clemencia, la sentencia de los condenados por exacciones o torturas era casi siempre la muerte. Para Huber Matos, antiguo revolucionario condenado por traición, «creo que al final disfrutó matando gente».

Para el Che, su conducta estaba dictada, en su opinión, por la revolución mundial, que era una verdadera lucha a muerte contra el imperialismo. Estaba dispuesto a sacrificarse por su mundo mejor, como exigía a sus hombres, y Fidel Castro le reprendió varias veces durante la guerrilla cubana por los riesgos que corría. Según él, Guevara tenía un «desprecio absoluto por el peligro», y era «extraordinariamente agresivo» en la batalla y que éste era su talón de Aquiles. Como escribió en su mensaje de abril de 1967 a la Tricontinental, Guevara veía como indispensable «el odio como factor de lucha; el odio intransigente al enemigo, que permite al ser humano superar sus límites, y lo transforma en una eficiente, violenta, selectiva y fría máquina de matar».

Por el contrario, el Che Guevara dio muestras de humanismo hacia los soldados enemigos hechos prisioneros o heridos en combate y los trató como a sus propios hombres, desde los primeros días de la revolución cubana hasta la víspera de su ejecución en Bolivia, cuando, aún siendo prisionero y herido, ofreció sus servicios como médico a sus carceleros. Su biógrafo Michael Löwy señala que Guevara no se ajustaba al personaje sanguinario presentado por la propaganda antiguerrillera y describe un episodio «típico» de su personalidad en el que Guevara «puede ver pasar a la gente del ejército desde la emboscada en la que está apostado». Pasa un camión del ejército con soldados dentro, el Che se prepara para disparar, no hay mucho riesgo, él está arriba, ellos abajo, pero ve que tienen frío, les han puesto una manta y le da pena, le da pena. Así que aquí está el verdugo sanguinario.

Comunista y espíritu libre

Aunque era un ferviente marxista, el Che Guevara defendió la particularidad de sus ideas y su aplicación frente a Fidel y Raúl Castro, lo que dio lugar a numerosas disputas. Estaba en contra del alineamiento con el bloque soviético, contra la burocracia emergente en Cuba (pero a favor de la centralización), contra el despilfarro, contra la explotación del Tercer Mundo y contra los privilegios. Esto atrajo a muchos partidarios, pero también creó muchos enemigos. En Cuba, la habilidad política de Fidel Castro compensó este rasgo, pero fue una de las causas de sus fracasos en el Congo y Bolivia.

Provocador y espiritual

Martha Frayde lo describe como alguien que siempre quiere «impresionar», que busca hacerse «notar». «Era un jugador, jugaba con todo, con potencia, con la Revolución.

El Che solía puntuar sus declaraciones o conversaciones privadas u oficiales con comentarios humorísticos y provocativos. Así, siendo ministro de Industria, terminó una de sus cartas (dirigida a un psiquiatra que había publicado una revista médica especializada en el doble de ejemplares de los que había médicos en Cuba, mientras el papel escaseaba cruelmente) con la frase

«La revista es buena, la circulación intolerable. Créeme, porque los locos siempre dicen la verdad».

Cuando nació su segunda hija, Aleida, Guevara estaba de viaje oficial en el extranjero. Al telegrama que anunciaba: «Felicidades Comandante, es una niña», contestó a su mujer con humor argentino: «¡Si es una niña, tírala por el balcón!

Incluso la última página de su diario de Bolivia refleja este humor, en este último caso desesperado. Dos días antes de su muerte, cuando él y sus hombres estaban rodeados, hambrientos y exhaustos, escribió: «Los once meses de nuestro comienzo guerrillero están terminando sin complicaciones, bucólicamente…»

La revolución

El Che Guevara veía la lucha armada y la revolución socialista como la única forma de mejorar las condiciones de vida de los pobres de América Latina, explotados por Estados Unidos, así como por lo que quedaba del estado de ánimo colonial entre las clases dominantes y los latifundistas de estos países, que eran a su vez cómplices, según él, de la explotación capitalista y del imperialismo norteamericano, del que se aprovechaban para mantener su dominación de clase sobre las masas populares, mayoritariamente indígenas. Esto significa que su pensamiento y su análisis de las condiciones de vida de los pueblos de América Latina, que observó durante sus dos grandes viajes en 1951 y 1953, eran claramente marxistas, teñidos de indigenismo de segunda generación (es decir, de una mirada a la cuestión social amerindia desde el punto de vista indígena, en la tradición de José Carlos Mariátegui y José María Arguedas). Su punto de vista revolucionario seguía, pues, los de Marx y Lenin, a quienes había estudiado exhaustivamente, pero difería un poco en el método y la cronología revolucionaria (al igual que Lenin adaptó el marxismo a las condiciones objetivas de la revolución rusa).

Así, desarrolló una concepción -teórica y práctica- de la revolución, que resumió en el término foquismo, neologismo derivado del sustantivo foco, concepción que desarrolló en su libro La guerra de guerrillas (1960). Esta teoría guevarista de la revolución consiste en encender simultáneamente y luego federar varios focos de rebelión rural para crear, mediante la insurrección, las condiciones políticas de una revolución, incluso antes del advenimiento de un partido revolucionario de masas, necesario y previo a la lucha armada contra la opresión colonial y capitalista según el pensamiento de Marx y la vulgata comunista.

El Che Guevara esperaba que en este libro, que consideraba una especie de manual metodológico de la revolución a través de la guerra de guerrillas, todos los grupos insurgentes marxistas armados del mundo en los años 50 y 60 encontraran inspiración para abrir «al menos un Vietnam en cada continente». De hecho, se sabe que este libro también fue utilizado a contrario por la CIA y el Departamento de Defensa de Estados Unidos para entrenar a los dirigentes en ejercicio, a los militares y a los grupos armados anticomunistas y contrarrevolucionarios de toda América Latina en la Escuela de las Américas, el centro educativo militar e ideológico (reaccionario) que habían fundado en Panamá. Guevara había afirmado que la guerra de guerrillas era, por tanto, sobre todo un método útil contra los gobiernos dictatoriales, al tiempo que recomendaba «agotar primero todas las posibilidades de lucha legal».

Fue esta última vía legal y no violenta hacia el poder socialista (no excluida por Guevara, pero sí arriesgada según él) la que Salvador Allende teorizó y luego puso en práctica en Chile con la Unidad Popular en 1970, poco después de la muerte del Che, y que denominó la «vía chilena al socialismo», con ambiciosos proyectos como la nacionalización de sectores clave de la economía, la reforma agraria, así como reformas sociales y societarias. Después de un comienzo prometedor en términos de crecimiento del PIB y de reducción del desempleo en Chile en 1971, sabemos lo que pasó con el experimento chileno de socialismo legal, porque Chile estaba aislado en un continente dominado por las dictaduras militares, y en el centro de las cuestiones de la Guerra Fría, en el área de influencia directa de los Estados Unidos; y las fuerzas armadas chilenas habían aprendido las lecciones prácticas, ideológicas y económicas de la Escuela de las Américas y de los Chicago Boys neoliberales. El golpe de Estado fascista del 11 de septiembre de 1973, dirigido por Augusto Pinochet y apoyado por Estados Unidos, puso trágico fin a esta situación.

Pero para Guevara, que quizás era más lúcido sobre las relaciones de poder existentes en la época, la revolución en América Latina (pero también en África y Asia, porque para Guevara el teatro de la revolución, como el del capitalismo, es el mundo entero, y en particular el levantamiento del hemisferio Sur contra el Norte opresor) – tuvo que prepararse y pasar por la creación de varios de estos «focos» de rebelión, que se fueron transformando en guerrilla permanente, en un país donde existían las «condiciones objetivas» para una revolución: En particular, una fuerte disparidad social y un sentimiento ancestral de injusticia ligado a la miseria, la sobreexplotación y la opresión de las poblaciones rurales y obreras, generalmente indígenas. Estos focos le permitieron crear las «condiciones subjetivas» para un levantamiento general de la población. Creía que existía una estrecha relación entre la guerra de guerrillas, los campesinos y la reforma agraria. Esta posición difería del pensamiento soviético y se acercaba a las ideas maoístas. Acogió con satisfacción el inicio de la Revolución Cultural, sin saber que provocaría un gran número de muertes, estimadas entre 500.000 y 20 millones, poco después de su ejecución.

Aunque admiraba el modelo soviético y a Stalin por sus viajes y lecturas, empezó a distanciarse de él, sobre todo en 1956, durante la intervención militar en Budapest, lo que lamentó en sus cuadernos. Y a partir de su paso por el gobierno cubano, desarrolló su propia teoría económica comunista, que consideraba más moderna y mejor adaptada a las necesidades del Tercer Mundo. Sus últimos discursos fueron violentas críticas a la explotación del Tercer Mundo por parte de los bloques comunista y capitalista, lo que era lo contrario del dogma oficial.

Así resume el ideal y el modo de vida del revolucionario, que para él debe seguir siendo sobre todo humano:

«Permítanme decir, a riesgo de parecer ridículo, que el verdadero revolucionario se guía por grandes sentimientos de amor. Es imposible imaginar a un auténtico revolucionario sin esta cualidad. Quizás este sea uno de los grandes dramas del líder. Debe combinar un temperamento apasionado con una inteligencia fría y tomar decisiones dolorosas sin que le tiemble un solo músculo. Nuestros revolucionarios de vanguardia deben idealizar este amor de los pueblos, de las causas más sagradas, y hacerlo único, indivisible. No pueden descender al nivel en el que el hombre común ejerce su pequeña dosis de afecto diario.

Sin embargo, esta visión ideal cede a veces a la realpolitik, y para él el fin justifica los medios, como decía Nicolás Maquiavelo. A una persona que se quejó en Cuba de que un amigo suyo había sido ejecutado por distribuir folletos anticomunistas, Guevara le respondió:

«Mira, las revoluciones son feas pero necesarias, y parte del proceso revolucionario es la injusticia al servicio de la justicia futura».

En contra de la creencia generalizada, el Che no estaba en contra de que un partido revolucionario se presentara a las elecciones. Para él, la forma revolucionaria debía adaptarse a la época y al lugar:

«Sería un error imperdonable subestimar lo que un programa revolucionario puede lograr a través de un determinado proceso electoral. Pero también sería imperdonable pensar sólo en las elecciones y descuidar otras formas de lucha».

Sin embargo, consideraba que tarde o temprano sería necesario recurrir a la lucha armada porque los opositores se arriesgarían a dar un golpe militarizado para derrocar el régimen socialista elegido.

El nuevo hombre

Según él, la revolución debe realizarse también a nivel individual, creando un «hombre nuevo». El individuo en la sociedad revolucionaria debe buscar una recompensa moral (la solidaridad y el bien común) y no material. Para él, la felicidad sólo puede alcanzarse mediante la recompensa moral, siendo la recompensa material una prerrogativa del capitalismo. Buscar la recompensa material, como ocurrió en la Unión Soviética, supondría el fracaso de la revolución comunista. El trabajo voluntario para la comunidad, además del realizado para mantenerse, era un ejemplo de las acciones que debía emprender el hombre nuevo. También mantenía a los dirigentes en contacto con la realidad del pueblo.

El Che Guevara no ocultó la dificultad de este cambio a nivel individual y social: «Derribar una dictadura es fácil, construir una nueva sociedad es difícil». El Che Guevara fue el instigador del internamiento administrativo y extrajudicial, que no se basaba en ninguna ley y dependía únicamente del poder discrecional de los gestores o administradores. Así, envió a sus colaboradores cercanos que, según él, habían cometido una falta, a un campo de trabajo en Guanahacabibes, por un período de unas semanas a un mes. Pueden negarse, pero deben renunciar a sus responsabilidades en el ministerio. Además, según Régis Debray, el Che Guevara envió a los homosexuales a los campos de trabajo. Guevara se impuso a sí mismo períodos de trabajo en campos agrícolas para dar ejemplo.

Derecho a la huelga y a la representación de los trabajadores

El Che Guevara no estaba a favor del derecho de huelga de los trabajadores. Como Ministro de Industria en 1961, dijo: «Los trabajadores cubanos deben acostumbrarse a vivir bajo un régimen colectivista y, por tanto, a no poder hacer huelga». El académico Samuel Farber considera que el Che Guevara argumenta que, al ser el Estado un Estado obrero, no hay conflictos de intereses entre el Estado y los trabajadores. Así, ignora las diferencias de clase social e incluso la división jerárquica del trabajo.

Entre 1961 y 1964, se crearon comités de quejas en las empresas, con miembros elegidos por los trabajadores, la dirección y el Ministerio de Trabajo. El Ministerio de Trabajo tenía derecho a vetar las decisiones adoptadas. Sin embargo, algunos comités de quejas apoyaron a las bases contra la dirección de la empresa. El Che Guevara criticó esta situación, considerando que la prioridad absoluta era la producción. Para el Che Guevara, los sindicatos no deben «entorpecer la Revolución», pueden señalar errores o disfunciones pero no tienen vocación de defender derechos: «El mejor dirigente sindical es aquel que capta perfectamente el proceso revolucionario y que, analizándolo y comprendiéndolo en profundidad, apoyará al gobierno y convencerá a sus compañeros explicándoles las razones de determinadas medidas revolucionarias».

Panamericanismo y universalismo

Según el Che Guevara, las fronteras de América Latina eran artificiales y un obstáculo para la lucha contra el imperialismo estadounidense.

Para él, la revolución era global, era una lucha total contra el imperialismo. En este contexto, la solidaridad global es el elemento más importante para un mundo mejor.

Culto a la personalidad

A medida que las fotos del cuerpo de Guevara circulaban por el mundo y se debatían las circunstancias de su muerte, su leyenda comenzó a extenderse. Se hicieron manifestaciones contra su ejecución, se escribieron artículos, homenajes, canciones y poemas sobre su vida y su muerte.

Estas predicciones se confirmaron cuando Guevara se convirtió en un poderoso símbolo de rebelión y revolución durante las protestas estudiantiles mundiales de mayo del 68. Los activistas de izquierda admiraban la aparente indiferencia de Guevara por los premios y la gloria, y respaldaban su justificación de la violencia como una necesidad para establecer el ideal socialista. El lema «¡El Che vive! (¡El Che vive!) empezaron a aparecer en las paredes de todo el bloque occidental, mientras que Jean-Paul Sartre, figura y teórico principal del movimiento, describió a Guevara como «el ser humano más completo de nuestro tiempo».

A pesar de las controversias, el estatus del Che como icono popular ha continuado en todo el mundo y en todas las épocas, lo que ha llevado a hablar de un «culto al Che» global. Una fotografía del Che Guevara tomada por Alberto Korda se ha convertido en una de las imágenes más famosas del siglo XX. Transformado en un gráfico monocromo, el retrato se reprodujo en todo tipo de materiales, como camisetas, carteles, tazas de café y gorras, una forma bastante irónica de obtener grandes beneficios del símbolo del anticapitalismo. La imagen del Che Guevara se compara con una moda global, perdiendo a menudo gran parte de su connotación ideológica y política, y el culto al Che se ha relativizado a veces como un mero «romanticismo revolucionario adolescente».

El escritor Christopher Hitchens, partidario de la revolución cubana en los años 60, resumió el legado de Guevara de la siguiente manera: «El estatus del Che como icono histórico se aseguró porque fracasó. Su historia es la de la derrota y el aislamiento, y por eso es tan atractivo. Si hubiera vivido, el mito del Che habría muerto hace tiempo.

Mechones de pelo del Che, fotos inéditas de su cuerpo y huellas dactilares fueron vendidas en una subasta en Dallas el 25 de octubre de 2007 por 100.000 dólares por Gustavo Villoldo, uno de los agentes de la CIA que había participado en su búsqueda en Bolivia. La viuda del Che Guevara, Aleida March, protestó contra la subasta.

Las manos, que habían sido cortadas para tomar las huellas dactilares, también se convirtieron en reliquias. Fueron recogidos por Antonio Argüedas, ministro del Interior boliviano, que los guardó en frascos llenos de formol. En 1969, decidió devolver las manos a Cuba, que, tras muchos rodeos, fueron entregadas a Castro por el periodista Victor Zannier, junto con la máscara funeraria. Las manos fueron blandidas por el Lider Máximo durante un discurso el 26 de julio de 1970. En la década de 1980, tras el restablecimiento de las relaciones diplomáticas entre Bolivia y Cuba, Castro envió a dos historiadores a la nueva embajada cubana en La Paz para que siguieran recogiendo objetos o fragmentos del cuerpo del Che. El propio esqueleto fue repatriado en 1997 y enterrado bajo el monumento de Santa Clara.

Impacto en América Latina

En la década de 1990, el fracaso de las reformas neoliberales en América Latina intensificó la oposición al Consenso de Washington, lo que llevó a un resurgimiento de muchas de las opiniones políticas del Che Guevara, como el panamericanismo, el apoyo a los frentes populares en la región, la nacionalización de industrias clave y la centralización del gobierno.

En Nicaragua, los sandinistas guevaristas fueron reelegidos en 2006 tras 16 años en el poder, y sus partidarios llevaban camisetas de Guevara.El presidente boliviano Evo Morales ha rendido homenaje a Guevara en numerosas ocasiones y ha instalado en su suite presidencial un retrato del argentino hecho con hojas de coca locales.

En 2006, el presidente venezolano Hugo Chávez, conocido por pronunciar discursos con una camiseta del Che, acompañó a Fidel Castro en una visita a Alta Gracia, la ciudad de la provincia de Córdoba (Argentina) en la que Guevara había vivido durante algunos años cuando era niño, acompañado por una multitud de miles de personas que proclamaban consignas guevarianas. La hija de Guevara, Aleida, escribió un libro de entrevistas con Chávez en el que éste explicaba sus planes para la «nueva América Latina».

Guevara sigue siendo uno de los inspiradores de la estructura socioeconómica de las FARC-EP, las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia y el Ejército Zapatista de Liberación Nacional en México.

Legado en Cuba

En Cuba, la muerte de Guevara precipitó el abandono de la guerra de guerrillas como instrumento de política exterior, lo que aceleró el acercamiento a la Unión Soviética y la remodelación del gobierno según las pautas soviéticas. Cuando las tropas cubanas volvieron a África en la década de 1970, lo hicieron como parte de una expedición militar a gran escala, y el apoyo a los movimientos revolucionarios en América Latina y el Caribe pasó a ser logístico y organizativo. Ya en 1965, el periódico comunista yugoslavo Borba observó la existencia de muchas fábricas abandonadas o inacabadas en Cuba, herencia del fallido plan de industrialización.

Cuba obtuvo los cuadernos de Ernesto Guevara escritos durante su expedición a Bolivia a través del Ministro del Interior boliviano, que temía que la CIA los encontrara y los alterara para convertir al guerrillero en una figura criminal.

Tras su muerte, se desarrolló en Cuba el culto a la personalidad del Che. Un enorme retrato fue instalado en una de las paredes del Ministerio del Interior en la Plaza de la Revolución de La Habana. El mausoleo de Santa Clara alberga sus restos y se ha convertido en un lugar de importancia casi religiosa para muchos cubanos. Al inicio de las clases, los niños exclaman: «Seremos como el Che». Se han creado estatuas y obras de arte en su honor por todo el país, y los billetes con su imagen decoran escuelas, centros de trabajo y edificios públicos.

Para Alain Foix, el Che es un Dios vivo para los cubanos.

Canek Guevara, nieto del Che, decidió abandonar Cuba por su oposición al régimen, que considera un capitalismo de Estado. Se autodenomina «guevarista», pero dice que el Che «cometió errores al apoyar una revolución que se convirtió en una dictadura».

Legado en África

Mientras luchaba contra el apartheid, el futuro presidente de Sudáfrica, Nelson Mandela, a principios de los años 60, se planteaba pasar de la lucha no violenta inspirada en Gandhi a la guerra de guerrillas armada como la del Che Guevara y estudiaba su estrategia. En 1991, durante una visita a La Habana, Mandela dijo que «las hazañas del Che Guevara en nuestro continente fueron de tal magnitud que ninguna prisión o censura podría ocultarlas. La vida del Che es una inspiración para todos los seres humanos amantes de la libertad. Siempre honraremos su memoria».

Por su carisma, su marxismo revolucionario, su voluntad de predicar con el ejemplo y su asesinato casi a la misma edad que Guevara, al presidente burkinés Thomas Sankara se le suele llamar el «Che Guevara africano».

Legado en Argentina

El primer homenaje oficial al Che Guevara en Argentina tuvo lugar en el 80º aniversario de su nacimiento, el 14 de junio de 2008, en Rosario, con la construcción de una estatua inspirada en la foto de Alberto Korda en el centro de una plaza que lleva su nombre. La estatua de bronce, que no lleva armas, se financió con donaciones, entre ellas la del músico Manu Chao. Antes sólo había un museo en Alta Gracia, donde Hugo Chávez y Fidel Castro fueron a presentar sus respetos en julio de 2005.

Patrimonio político en Francia

Los medios de comunicación (como el periódico Combat) y los intelectuales franceses anticolonialistas y antiimperialistas (Régis Debray, Jean-Paul Sartre) han ido configurando el mito del Che desde 1957, marcado por la epopeya de la Sierra Maestra, cuyo recuerdo sigue siendo muy fuerte en la actualidad.

Mucho más tarde, en 1996, Régis Debray atribuyó al Che Guevara la apertura de los primeros campos de trabajos forzados (los Guanahacahibes) en los que se pretendía reeducar a los trabajadores considerados por el régimen como responsables de «crímenes contra la moral revolucionaria».

El legado del Che Guevara en Francia es reivindicado esencialmente por una parte de la izquierda y de la extrema izquierda. Así, para el líder socialista y Presidente de la República François Mitterrand, «la lucha de Guevara es la de los hombres libres».

Para el Partido Comunista Francés, el Che Guevara es un revolucionario excepcional que dejó su huella en la historia y cuyo pensamiento político sigue siendo actual. Su ejecución sumaria es considerada por ellos como un verdadero asesinato. En el aniversario de su muerte, en 2007, el PCF organizó una serie de reuniones públicas para debatir su legado.

El portavoz de la Ligue communiste révolutionnaire (LCR), Olivier Besancenot, considera que el pensamiento del Che Guevara «es una fuente inagotable de inspiración», que era un marxista humanista opuesto a las ejecuciones sumarias y al terrorismo, no un icono sino un hombre falible, que sin embargo se correspondía con sus palabras. Sin embargo, criticó cierto elitismo y una visión sacrificada del activismo. Además, una gran parte de la LCR considera que no puso la autoemancipación de los trabajadores en el centro de su estrategia. El Nuevo Partido Anticapitalista, sucesor de la LCR y creado en febrero de 2009, quiere reunir «lo mejor de la tradición del movimiento obrero, trotskistas, comunistas, guevaristas, ecologistas y feministas».

Daniel Cohn-Bendit, copresidente del grupo de los Verdes/Alianza Libre Europea en el Parlamento Europeo y antiguo dirigente de extrema izquierda de Mayo del 68, describe al Che Guevara en el prefacio de un álbum de apoyo a Reporteros sin Fronteras como «un icono político, un símbolo sexual transgeneracional, cuya revolución salió bastante mal».

Controversias

Algunos historiadores, como Stéphane Courtois en Le Livre noir du communisme publicado en 1997, pero también los adversarios de Ernesto Guevara, entre ellos la mayoría de los cubanos en el exilio, los activistas anticomunistas, así como los refugiados de otros países comunistas, lo consideran un asesino y un terrorista, y el historiador cubano en el exilio Jacobo Machover lo califica de «verdugo fanático». Afirman que el Che Guevara fue «personalmente responsable» de la ejecución de cientos de personas en las cárceles cubanas, especialmente cuando comandaba la fortaleza de La Cabaña. Sus detractores, como Jacobo Machover, sostienen que nunca tuvo un título de médico y que, en contra de la leyenda que lo describe como un extraordinario luchador, era en realidad un mal estratega. Para él, el Che, lejos de representar un marxismo original en su versión cubana, es un marxista ortodoxo. Para el historiador Pierre Rigoulot, el mito del Che no fue cuestionado en vida y sólo se esbozó en el trigésimo aniversario de su muerte, en 1997. Se refiere a un artículo publicado en 2004 en el diario español El País, titulado El mito engañado del Che, en el que el autor recuerda los repetidos fracasos del Che en el terreno económico y político, como guerrillero y como diplomático, debido a su rigidez y a su incapacidad para dialogar y negociar. «Mientras la gente escriba biografías destacando su compromiso con un mundo mejor en lugar de contarnos la verdad sobre su vida, el mito del Che seguirá vivo. En 2005, cuando Carlos Santana llevó una camiseta del Che a los premios de la Academia, el músico de jazz cubano exiliado Paquito d»Rivera escribió una carta abierta a Santana, fustigándole por su apoyo al «Carnicero de la Cabaña», porque su propio primo fue fusilado allí, según Santana, por su fe cristiana, junto con muchos otros cristianos. El periodista Paul Berman es muy crítico con las películas sobre Guevara, como Diarios de motocicleta. Sostiene que el moderno culto al Che oscurece las importantísimas luchas sociales y políticas que tienen lugar hoy en Cuba contra la dictadura e impide un mejor apoyo a disidentes como Raúl Rivero.

Para el académico y periodista Jean Ortiz, los detractores como Jacobo Machover no están haciendo su trabajo como historiadores porque su enfoque se basa en los testimonios de opositores que no tienen fuentes históricas. Según él, se trata de una empresa política destinada a criminalizar al Che y, a través de él, a quienes abogan por un cambio en la sociedad. También les criticó por sacar de contexto el periodo de la caída de la dictadura de Batista, cuando los tribunales respondieron a la demanda de justicia del pueblo. Jean Ortiz sostiene que fueron los criminales los que fueron ejecutados y que esta purga fue más limitada que la de la liberación en Francia. El periodista y escritor Jon Lee Anderson, considerado el autor de la mejor biografía del Che Guevara por Le Monde, dijo en respuesta a las acusaciones de los crímenes de Guevara: «Todavía no he encontrado una sola fuente creíble que muestre un caso en el que el Che haya ejecutado a «un inocente». Los ejecutados por Guevara o por orden suya fueron condenados por los delitos que suelen castigarse con la muerte en tiempos de guerra o poco después: deserción, traición o delitos como la violación, la tortura o el asesinato. Debo añadir que mi investigación abarcó cinco años, e incluyó a cubanos anticastristas entre la comunidad de exiliados en Miami y otros lugares.

La legitimidad de los juicios y ejecuciones revolucionarias llevadas a cabo por el gobierno cubano sigue siendo objeto de un intenso debate entre partidarios y detractores de la revolución cubana.

Según el sociólogo Vincent Bloch, «la construcción del hombre nuevo» fue utilizada como «pretexto ideológico» por el régimen castrista durante los años sesenta para mantener alejados a todos los «diversionistas», como los hippies, los homosexuales, los testigos de Jehová o las «personas poco fiables», que fueron internados en «campos de concentración, llamados Unidad Militar de Ayuda a la Producción (UMAP)».

Aunque la mayor oposición a los métodos de Guevara procedía de la derecha, los grupos anarquistas consideraban a Guevara autoritario, estalinista y responsable de la creación de un régimen burocrático y totalitario, incluido el nieto del Che, Canek Sánchez Guevara. Sus detractores también han teorizado que las revoluciones inspiradas por el Che han reforzado de hecho la represión latinoamericana y las dictaduras militares durante muchos años. La corriente trotskista Socialismo Internacional consideraba que el enfoque guerrillero de Guevara sólo podía ser elitista porque no movilizaba el poder económico de la masa de trabajadores. También señalaron el apoyo de Guevara a la bomba nuclear rusa, y el hecho de que su salida de Cuba mostraba, en su opinión, su falta de conexión con la gente común en Cuba.

La memoria del Che Guevara merece, según el obispo brasileño Hélder Câmara, tanto respeto como la de Martin Luther King, pero, añade, es preferible la «violencia de los pacíficos», porque el uso de la fuerza bruta para combatir la violencia institucionalizada fomenta una espiral de violencia.

Según Frédéric Martel: «La mayoría de los cubanos odian al Che Guevara», conservando la imagen negativa del «ideólogo dogmático» y «asesino».

Ernesto Guevara se casó dos veces y tuvo cinco hijos de dos mujeres diferentes:

Se casó con la economista comunista peruana Hilda Gadea (1925-1974) el 18 de agosto de 1955. Tuvieron una hija, Hilda Beatriz Guevara Gadea (1956-1995), que nació en México mientras Guevara se entrenaba para la guerrilla cubana. El Che escribió un poema en honor a su hija Hilda Beatriz y la llamó «el pétalo más profundo del amor».

Aunque se separaron antes de que el Che se fuera a Cuba, él e Hilda se divorciaron oficialmente y un mes después, el 9 de junio de 1959, Guevara se volvió a casar con Aleida March (1936), a quien había conocido en 1958, antes de la batalla de Santa Clara. Juntos tuvieron cuatro hijos, Aleida Guevara March (1960), Camilo Guevara March (1962), llamado así por su amigo fallecido Camilo Cienfuegos, Celia Guevara March (1963), a la que Guevara puso el nombre de su madre, y Ernesto Guevara March (1965). Hilda Beatriz visitaba a su padre muy a menudo.

Guevara es descrito como un padre cariñoso, pero estaba constantemente en un viaje de Estado o en el trabajo, por lo que no podía pasar mucho tiempo con sus hijos. A menudo les enviaba postales con dibujos y siempre mencionaba en las cartas que enviaba a Aleida March: «Nunca olvides educar a los niños». El Che también guardaba fotos de su hija Aleida y de su hijo Camilo en el cristal de su despacho como ministro de Industria. Cuando vivía ilegalmente en Tanzania, se grababa a sí mismo contando historias para que las cintas pudieran ser entregadas a sus hijos.

En el Congo, mientras participaba en la guerra revolucionaria lejos de su familia, escribió en su diario: «Dejo atrás casi once años de trabajo al lado de Fidel por la revolución cubana y un hogar feliz, si es que esa es la palabra adecuada para describir el hogar de un revolucionario dedicado a su tarea, y un puñado de hijos que apenas saben cuánto los quería.

En 1966, antes de partir para su viaje a Bolivia, escribió una carta de despedida a sus hijos que no sería abierta hasta su muerte.

El Che Guevara era un escritor prolífico que escribía su diario o notas para sus libros casi a diario, incluso en medio de las operaciones de la guerrilla.

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Mangas

El Che Guevara inspiró el personaje de Monkey D. Dragon, el líder de los Revolucionarios en One Piece, que participa en revoluciones en países distintos a su tierra natal. Va vestido con una capa de color caqui. Gaburu Gaburu, uno de sus hombres, lleva un sombrero con la estrella roja.

El Che Guevara también aparece en el manga Baki Hanma: Son Of Ogre, donde está encarcelado en el centro de detención más inviolable del mundo, situado en Arizona. Se llama «Mister unchained two».

Canciones

Muchas canciones rinden homenaje o mencionan al Che Guevara:

Películas

Salvo que se indique lo contrario, el actor que figura en cada película es el intérprete del Che Guevara.

Otros

Ordenados por idiomas y autores.

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Enlaces externos

Fuentes

  1. Che Guevara
  2. Che Guevara