Arnold Palmer

Resumen

Arnold Daniel Palmer (10 de septiembre de 1929 – 25 de septiembre de 2016) fue un golfista profesional estadounidense ampliamente considerado como uno de los mejores y más carismáticos jugadores de la historia de este deporte. Desde 1955, ganó numerosos eventos tanto en el PGA Tour como en el circuito ahora conocido como PGA Tour Champions. Apodado El Rey, Palmer fue una de las estrellas más populares del golf y considerado un pionero, la primera superestrella de la era televisiva de este deporte, que comenzó en la década de 1950.

El impacto social de Palmer en el golf no tiene parangón entre sus compañeros de profesión; sus modestos orígenes y su popularidad sin pelos en la lengua contribuyeron a cambiar la percepción del golf, que pasó de ser un pasatiempo elitista de clase alta en clubes privados a ser un deporte más populista accesible a las clases medias y trabajadoras a través de los campos públicos. Palmer, Jack Nicklaus y Gary Player fueron «los tres grandes» del golf durante la década de 1960; a ellos se les atribuye la popularización y comercialización de este deporte en todo el mundo.

En una carrera de más de seis décadas, Palmer ganó 62 títulos del PGA Tour entre 1955 y 1973. Es el quinto en la lista de victorias de todos los tiempos del Tour, sólo por detrás de Sam Snead, Tiger Woods, Jack Nicklaus y Ben Hogan. Ganó siete títulos importantes en un dominio de más de seis años, desde el Masters de 1958 hasta el Masters de 1964. También ganó el premio PGA Tour Lifetime Achievement Award en 1998, y en 1974 fue uno de los 13 miembros originales del Salón de la Fama del Golf.

Arnold Daniel Palmer nació el 10 de septiembre de 1929, hijo de Doris (de soltera Morrison) y Milfred Jerome «Deacon» Palmer, en Latrobe, Pensilvania, una ciudad obrera de la industria del acero. Aprendió a jugar al golf gracias a su padre, que había sufrido poliomielitis a una edad temprana y era jefe de profesionales y cuidador de greens en el Latrobe Country Club, lo que permitió al joven Palmer acompañar a su padre en el mantenimiento del campo.

Palmer asistió al Wake Forest College con una beca de golf. Lo dejó tras la muerte de su amigo Bud Worsham y se alistó en la Guardia Costera de EE.UU., donde sirvió durante tres años, de 1951 a 1954. En el Centro de Entrenamiento de la Guardia Costera en Cape May, Nueva Jersey, construyó un campo de nueve hoyos y tuvo tiempo para seguir perfeccionando sus habilidades de golf. Una vez finalizado el período de alistamiento de Palmer, volvió a la universidad y al golf de competición.

Palmer ganó el U.S. Amateur de 1954 en Detroit y tomó la decisión de hacerse profesional en noviembre de ese año. «Esa victoria fue el punto de inflexión en mi vida», dijo. «Me dio la confianza de que podía competir al más alto nivel del juego». Cuando los periodistas allí presentes le preguntaron a Gene Littler quién era el joven golfista que estaba rompiendo bolas en el tee de prácticas, Littler dijo: «Ese es Arnold Palmer. Va a ser un gran jugador algún día. Cuando golpea la bola, la tierra tiembla».

Después de ganar ese partido, Palmer dejó su trabajo vendiendo pintura y jugó en el torneo Waite Memorial en Shawnee-on-Delaware, Pennsylvania. Allí conoció a su futura esposa, Winifred Walzer, y permanecieron casados durante 45 años hasta la muerte de ella en 1999.

El 17 de noviembre de 1954, Palmer anunció sus intenciones de hacerse profesional. «Lo que otros encuentran en la poesía, yo lo encuentro en el vuelo de un buen impulso», dijo Palmer.

La primera victoria de Palmer en el circuito se produjo durante su temporada de novato en 1955, cuando ganó el Open de Canadá y obtuvo 2.400 dólares por su esfuerzo. Aumentó su nivel de juego durante las siguientes temporadas. El carisma de Palmer fue un factor importante para establecer el golf como un evento televisivo atractivo en las décadas de 1950 y 1960, lo que sentó las bases para la popularidad de la que goza hoy en día. Su primera victoria en un gran campeonato en el Torneo de Maestros de 1958, en el que ganó 11.250 dólares, estableció su posición como una de las principales estrellas del golf, y en 1960 se convirtió en el primer cliente del pionero agente deportivo Mark McCormack.

En entrevistas posteriores, McCormack enumeró cinco atributos que hacían a Palmer especialmente comercializable: su atractivo; su origen relativamente modesto (la forma en que jugaba al golf, asumiendo riesgos y llevando sus emociones en la manga; su participación en una serie de emocionantes finales en los primeros torneos televisados; y su afabilidad.

A Palmer también se le atribuye el mérito de haber asegurado el estatus de The Open Championship (Abierto Británico) entre los jugadores estadounidenses. Antes de que Ben Hogan ganara ese campeonato en 1953, pocos profesionales estadounidenses habían viajado para jugar en The Open, debido a sus extensos requisitos de viaje, a la bolsa relativamente pequeña y al estilo de sus campos links (radicalmente diferentes de la mayoría de los campos estadounidenses). Palmer quería emular las hazañas de sus predecesores Bobby Jones, Sam Snead y Hogan en su intento de convertirse en un golfista estadounidense de primera fila.

En particular, Palmer viajó a Escocia en 1960 para competir en el Open Británico por primera vez. Ya había ganado el Masters y el Open de Estados Unidos y estaba intentando emular la hazaña de Hogan en 1953 de ganar los tres torneos en un solo año. Palmer jugó lo que él mismo dijo que eran las cuatro mejores rondas de su carrera, haciendo 70-71-70-68. Sus resultados hicieron que los ingleses afirmaran con entusiasmo que Palmer podría ser el mejor golfista de la historia. Los aficionados británicos estaban entusiasmados con la idea de que Palmer participara en el Open. Aunque no pudo ganar, ya que perdió ante Kel Nagle por un solo golpe, sus posteriores victorias en el Open a principios de la década de 1960 convencieron a muchos profesionales estadounidenses de que merecía la pena viajar a Gran Bretaña, y sin duda aseguraron la popularidad de Palmer entre los aficionados británicos y europeos, no sólo entre los estadounidenses.

Palmer se sintió muy decepcionado por su segundo puesto en el Open Británico de 1960. Su aparición en el extranjero atrajo la atención de los estadounidenses hacia el Open Championship, que hasta entonces había sido ignorado por los golfistas americanos. Palmer ganó el Open Championship en 1961 y 1962, y jugó por última vez en 1995. Martin Slumbers, director ejecutivo de la R&A, calificó a Palmer de «auténtico caballero, uno de los mejores jugadores de la historia y una figura verdaderamente emblemática del deporte». Su participación en el Open Championship a principios de la década de 1960 «fue el catalizador de la verdadera internacionalización del golf», dijo el director ejecutivo del European Tour, Keith Pelley.

Palmer ganó siete campeonatos importantes:

Los años más prolíficos de Palmer fueron de 1960 a 1963, cuando ganó 29 eventos del PGA Tour, incluidos cinco torneos importantes, en cuatro temporadas. En 1960, ganó el Cinturón Hickok como mejor deportista profesional del año y el premio «Deportista del Año» de la revista Sports Illustrated. Creó una amplia base de fans, a la que a menudo se referían como «el ejército de Arnie», y en 1967 se convirtió en el primer hombre en alcanzar el millón de dólares de ganancias en su carrera en el PGA Tour. A finales de la década de 1960, Jack Nicklaus y Gary Player habían adquirido un claro dominio en su rivalidad, pero Palmer ganó un evento del PGA Tour cada año desde 1955 hasta 1971 inclusive, y en 1971 disfrutó de un resurgimiento, ganando cuatro eventos.

Palmer ganó el Trofeo Vardon al promedio de puntuación más bajo en cuatro ocasiones: 1961, 1962, 1964 y 1967. Jugó en seis equipos de la Ryder Cup: 1961, 1963, 1965, 1967, 1971 y 1973. Fue el último capitán que jugó en 1963, y volvió a capitanear el equipo en 1975.

Palmer fue elegible para el Senior PGA Tour (ahora PGA Tour Champions) desde su primera temporada en 1980, y fue uno de los nombres de la marquesina que ayudó a su éxito. Ganó diez pruebas en el circuito, incluidos cinco majors senior.

Palmer ganó el primer Campeonato Mundial Match Play que se celebró en Inglaterra. El evento fue organizado originalmente por McCormack para mostrar su cuadra de jugadores. Su asociación fue una de las más importantes en la historia del marketing deportivo. Mucho tiempo después de que dejara de ganar torneos, Palmer siguió siendo uno de los jugadores con mayores ingresos del golf gracias a su atractivo para los patrocinadores y el público.

En 2004, compitió por última vez en el Torneo de Maestros, lo que supuso su 50ª participación consecutiva en ese evento. A su muerte, él y Jack Nicklaus eran los dos únicos campeones del Masters que eran miembros regulares del Augusta National Golf Club, organizador del Masters (a diferencia de la afiliación honorífica que el club concede a todos los campeones del Masters).

Desde 2007 hasta su muerte, Palmer fue titular honorífico del Masters. Se retiró del golf de torneos el 13 de octubre de 2006, cuando se retiró del Champions Tours» Administaff Small Business Classic después de cuatro hoyos debido a su insatisfacción con su propio juego. Jugó los hoyos restantes pero no llevó la cuenta.

Negocios de golf

Palmer tuvo una variada carrera empresarial relacionada con el golf, incluyendo la propiedad del Bay Hill Club and Lodge en Orlando, Florida, que es la sede del Arnold Palmer Invitational del PGA Tour (rebautizado como Bay Hill Invitational en 2007), ayudando a fundar The Golf Channel, y negociando el acuerdo para construir el primer campo de golf en la República Popular China. Todo ello llevó a la formación de Palmer Course Design en 1972, que pasó a llamarse Arnold Palmer Design Company cuando la empresa se trasladó a Orlando, Florida, en 2006. El socio de diseño de Palmer fue Ed Seay.

Palmer diseñó más de 300 campos de golf en 37 estados, 25 países y cinco continentes (todos excepto África y la Antártida), incluido el primer campo moderno construido en China, en 1988. En 1971, compró el Latrobe Country Club (donde su padre era el profesional del club) y fue su propietario hasta su muerte. Las licencias, los avales, las asociaciones de portavoces y las asociaciones comerciales creadas por Palmer y McCormack son gestionadas por Arnold Palmer Enterprises. Palmer también fue miembro de la Sociedad Americana de Arquitectos de Campos de Golf.

En 1997, Palmer y su colega golfista Tiger Woods iniciaron un proceso civil en un esfuerzo por detener la venta no autorizada de sus imágenes y supuestas firmas en el mercado de los recuerdos. La demanda se presentó contra Bruce Matthews, propietario de Gotta Have It Golf, Inc. y otros. Matthews y las partes asociadas contrademandaron que Palmer y las empresas asociadas cometieron varios actos, incluyendo el incumplimiento de contrato, el incumplimiento del deber implícito de buena fe y la violación de la Ley de Prácticas Comerciales Engañosas y Desleales de Florida. El 12 de marzo de 2014, un jurado de Florida falló a favor de Gotta Have It sobre su incumplimiento de contrato y otras reclamaciones relacionadas. El mismo jurado rechazó las contrademandas de Palmer y Woods, y concedió a Gotta Have It 668.346 dólares por daños y perjuicios.

Uno de los productos más recientes de Palmer (producido en masa a partir de 2001) es un uso de marca de la bebida conocido como Arnold Palmer, que combina té helado azucarado con limonada.

Empresas de automoción

Palmer se introdujo en el negocio del automóvil en 1974, cuando, junto con sus socios Mark McCormack y Don Massey, adquirió un concesionario de Cadillac en Charlotte (Carolina del Norte). A lo largo de los años, Palmer adquiriría otros concesionarios en varios estados, incluyendo una tienda de Buick-Cadillac en su ciudad natal, Latrobe. El concesionario de Latrobe, conocido como Arnold Palmer Motors, cerró en 2017 tras 36 años de actividad.

Según Adam Schupak, de Golf Week, «nadie hizo más por popularizar este deporte que Palmer». «Su elegante presencia sacó el golf de los clubes de campo y lo introdujo en la corriente principal. Sencillamente, hizo que el golf fuera cool». Jack Nicklaus dijo:

«Arnold trascendió el juego del golf. Era más que un golfista o incluso un gran golfista. Era un icono. Era una leyenda. Arnold fue un pionero en su deporte. Llevó el juego de un nivel a otro más alto, prácticamente por sí mismo».

Lo menciona el caddie de James Bond en Goldfinger: «Si esa es la bola original, soy Arnold Palmer».

En el año 2000, Palmer fue clasificado como el sexto mejor jugador de todos los tiempos en la clasificación de la revista Golf Digest, y en 2008 había ganado unos 30 millones de dólares.

Palmer ingresó en Omicron Delta Kappa, la Sociedad Nacional de Honor del Liderazgo, en 1964 en la Universidad de Wake Forest. Recibió la Medalla Presidencial de la Libertad en 2004 y la Medalla de Oro del Congreso en 2009. Fue el primer golfista en recibir la Medalla Presidencial de la Libertad y el segundo golfista, después de Byron Nelson, en recibir la Medalla de Oro del Congreso.

Además de la impresionante lista de premios de Palmer, se le concedió el honor de dar el pistoletazo de salida al Torneo de Maestros a partir de 2007. De 2007 a 2009, Palmer fue el único juez de salida honorífico. En 2010, su viejo amigo y competidor Jack Nicklaus fue nombrado por el Augusta National para acompañar a Palmer. En 2012, los tres grandes del golf se reunieron cuando el golfista sudafricano Gary Player se unió a los golpes de salida ceremoniales como titulares honoríficos para la 76ª edición del Torneo de Maestros. Al describir el efecto que Palmer tuvo en el deporte, el biógrafo James Dodson afirmó:

«Le queríamos con una alegría americana mítica… Él representaba todo lo que es grande en el golf. La amistad, el compañerismo, las risas, la imposibilidad del golf, el momento de arrebato repentino que te devuelve, un momento que nunca olvidas, eso es Arnold Palmer en abundancia. Es la figura que define el golf».

Palmer estaba casado con la antigua Winnie Walzer (la pareja tuvo dos hijas. Winnie falleció a los 65 años el 20 de noviembre de 1999 por complicaciones derivadas de un cáncer de ovarios. Su nieto, Sam Saunders, es un golfista profesional que creció jugando en Bay Hill, donde ganó el campeonato del club a los 15 años. Sam asistió a la Universidad de Clemson, en Carolina del Sur, con una beca de golf y se hizo profesional en 2008. Saunders declaró que el apodo familiar de Palmer es «Dumpy». Arnold se casó con su segunda esposa, Kathleen Gawthrop, en 2005 en Hawai.

Durante los meses de primavera y verano, Palmer residía en Latrobe, y pasaba los inviernos en Orlando y La Quinta, California. Visitó Orlando por primera vez en 1948 durante un partido universitario. Cuando fijó su residencia en Orlando, Palmer contribuyó a que la ciudad se convirtiera en un destino recreativo, «convirtiendo todo el estado de Florida en un paraíso del golf». Eso incluyó la construcción de uno de los principales eventos del PGA Tour en esa ciudad, además de su contribución a los nuevos hospitales. Al enterarse de la muerte de Palmer, Tiger Woods dijo: «Mis hijos nacieron en el Winnie Palmer Hospital for Women & Babies, y su labor filantrópica será recordada junto con sus logros en el golf». El bulevar Arnold Palmer lleva su nombre en su honor.

Palmer apoyaba al club de fútbol escocés Rangers F.C. desde su infancia. Era miembro de los masones desde 1958. Palmer creó la Fundación Benéfica Arnie»s Army para ayudar a los niños y jóvenes. La Fundación vio la creación del Centro del Hospital Winnie Palmer para Mujeres y Bebés, el Centro Howard Philips para Niños y Familias, el Hospital Arnold Palmer para Niños y la Reserva Natural Winnie Palmer. Él y O.J. Simpson fueron portavoces de Hertz Rent-a-Car. Palmer formó parte del consejo asesor de U.S. English, un grupo que apoya que el inglés sea la lengua oficial de Estados Unidos.

Durante su carrera como jugador, Palmer fumaba cigarrillos, lo que le hizo luchar contra una adicción a la nicotina. Observó que muchos de sus colegas fumaban, e incluso apoyó el producto en anuncios de televisión. Más adelante, Palmer dio un giro completo e instó al público a dejar de fumar. Afirmó que el consumo de cigarrillos tiene un efecto negativo en todos los órganos del cuerpo. Como testimonio de los productos para dejar de fumar, fue representado en una foto de 1989 por Robert Straus que fue objeto de litigio por derechos de autor hasta 20 años después.

Palmer era republicano y donó dinero a Pat Toomey, John McCain, Mitt Romney, Rick Santorum y George W. Bush. El Partido Republicano se puso en contacto con él en múltiples ocasiones para animarle a presentarse a un cargo político, pero se negó en todas ellas.

Piloto

El temprano «miedo a volar» de Palmer fue lo que le llevó a obtener su certificado de piloto. Después de casi 55 años, acumuló casi 20.000 horas de vuelo en varios aviones. En su página web personal se puede leer:

«Además de casarse con su mujer, Winnie, y de decidirse por una carrera profesional en el golf, sólo hay una decisión que Arnold Palmer considera más inteligente. Aprender a pilotar un avión».

En 1999, cuando Palmer cumplió 70 años, el aeropuerto del condado de Westmoreland en Latrobe pasó a llamarse Aeropuerto Regional Arnold Palmer en su honor. Según su página web «Comenzó como Longview Flying Field en 1924. Se convirtió en el Aeropuerto J.D. Hill en 1928, en el Aeropuerto de Latrobe en 1935 y en el Aeropuerto del Condado de Westmoreland en 1978. Como complemento a una rica historia arraigada en algunos de los primeros pioneros de la aviación, el nombre se cambió a Arnold Palmer Regional en 1999 para honrar a la leyenda del golf oriunda de Latrobe, que creció a menos de una milla de la pista de aterrizaje donde vio la primera recogida oficial de correo aéreo del mundo en 1939 y más tarde aprendió a volar él mismo». Frente a la entrada del aeropuerto hay una estatua de Palmer realizada por Zenos Frudakis que sostiene un palo de golf, inaugurada en 2007.

Palmer pensó en pilotar un avión por última vez el 31 de enero de 2011, y voló desde Palm Springs, en California, hasta Orlando en su Cessna Citation X. Su certificado médico de piloto caducó ese día y decidió no renovarlo. Sin embargo, los registros públicos de la FAA muestran que se le expidió un nuevo certificado médico de tercera clase en mayo de 2011.

Palmer falleció el 25 de septiembre de 2016 (poco después de cumplir 87 años) mientras esperaba una operación de corazón en el Centro Médico de la Universidad de Pittsburgh (Shadyside), en Pittsburgh (Pensilvania). Había ingresado tres días antes para someterse a pruebas en el corazón. Tras su funeral, fue incinerado y sus cenizas fueron esparcidas en su ciudad natal, en el Latrobe Country Club. Su patrimonio fue valorado en 875 millones de dólares y se dividió entre sus dos hijas, su segunda esposa (que recibió 10 millones de dólares), ocho empleados que recibieron 25.000 dólares cada uno y su organización benéfica, Arnie»s Army, que recibió 10 millones de dólares.

Homenajes

Menos de una semana después de la muerte de Palmer, su vida fue celebrada por ambos equipos en la Ryder Cup en el Hazeltine National Golf Club de Chaska, Minnesota, a las afueras de las Ciudades Gemelas. La celebración incluyó un vídeo de homenaje y un momento de silencio durante la ceremonia de apertura, que también incluyó homenajes de los capitanes rivales -Davis Love III por el equipo de EE.UU. y Darren Clarke de Irlanda del Norte por el equipo de Europa- y de los capitanes honorarios rivales -Nicklaus por el equipo de EE.UU. y Tony Jacklin de Inglaterra por el equipo de Europa-. Durante los partidos, los jugadores rindieron homenaje a Palmer, que incluyó el uso de un logotipo, un botón y un pin especiales. La bolsa de Palmer de la Ryder Cup de 1975 también se colocó en el primer tee como homenaje. Palmer había ganado más de 22 partidos de la Ryder Cup y también había capitaneado el equipo de EE.UU. en dos ocasiones, además de ostentar o estar empatado en los récords de capitán más joven, mayor número de puntos en individuales en su carrera y mayor número de puntos en una sola Ryder Cup. El presidente de la PGA de América, Derek Sprague, declaró:

El juego nunca ha conocido a un deportista más entusiasta que Arnold Palmer. Así que es justo que rindamos tributo al Sr. Palmer durante la 41ª Ryder Cup, para celebrar de una manera muy especial, la vida de un campeón inolvidable y amable embajador del juego.

Dos días después de la victoria por 17-11, que supuso el primer triunfo estadounidense en la Ryder Cup desde 2008 en Valhalla y que Love dedicó a Palmer, la mayor parte del equipo asistió al servicio conmemorativo por Palmer en el St. Vincent College de Latrobe y también llevó el trofeo después de que la hija de Palmer, Amy, preguntara al equipo si podían hacerlo.

El 1 de enero de 2017 se dedicó a Palmer una estrella dorada en el Paseo de las Estrellas de Palm Springs.

El Servicio Postal de Estados Unidos emitió un sello conmemorativo en honor a Palmer el 4 de marzo de 2020.

Calendario de resultados

R256, R128, R64, R32, R16, QF, SF = Ronda en la que el jugador perdió en match play

Fuente:

Victorias en el PGA Tour (62)

Récord de desempate en el PGA Tour (14-10)

Fuente:

Victorias en el Tour de Canadá (1)

Otras victorias (11)

*Nota: La Copa de Canadá de 1963 se acortó a 63 hoyos debido a la niebla.

Victorias en el Senior PGA Tour (10)

Récord de desempate en el Senior PGA Tour (2-1)

Otras victorias senior (5)

Récord de desempate en el PGA Tour de Australasia (0-1)

Ganancias (7)

1Derrota de Player (Palmer (68), Player (71) y Finsterwald (77). 1º, 2º y 3º puestos premiados en este desempate.

Calendario de resultados

CUT = no llegó a la mitad del corteWD = se retiró «T» = empató

Ganancias (5)

a Esta fue la edición de enero del torneo.1 Palmer lo ganó con un birdie en el primer hoyo de desempate.2 Ganado en un desempate de 18 hoyos, Palmer hizo un (70) frente a los (74) de Stone y los (77) de Casper.

Profesional

Fuentes

  1. Arnold Palmer
  2. Arnold Palmer