Alfredo el Grande

Resumen

Alfredo el Grande (alt. Ælfred 848

Tras subir al trono, Alfredo pasó varios años luchando contra las invasiones vikingas. Obtuvo una victoria decisiva en la batalla de Edington en 878 y llegó a un acuerdo con los vikingos, dividiendo Inglaterra entre el territorio anglosajón y el Danelaw, gobernado por los vikingos, compuesto por el norte de Inglaterra, las Midlands del noreste y Anglia Oriental. Alfredo también supervisó la conversión del líder vikingo Guthrum al cristianismo. Defendió su reino contra el intento de conquista vikingo, convirtiéndose en el gobernante dominante en Inglaterra. Los detalles de su vida se describen en una obra del erudito y obispo galés del siglo IX, Asser.

Alfredo tenía fama de ser un hombre culto y misericordioso, de carácter bondadoso y ecuánime, que fomentó la educación, proponiendo que la enseñanza primaria se impartiera en inglés antiguo en lugar de en latín y mejorando el sistema jurídico y la estructura militar y la calidad de vida de su pueblo. En el siglo XVI recibió el epíteto de «el Grande».

Alfredo era hijo de Æthelwulf, rey de Wessex, y de su esposa Osburh. Según su biógrafo, Asser, escribiendo en 893, «En el año de la Encarnación de nuestro Señor 849 Alfredo, rey de los anglosajones», nació en la finca real llamada Wantage, en el distrito conocido como Berkshire (que se llama así por el bosque de Berroc, donde el boj crece muy abundantemente)». Esta fecha ha sido aceptada por los editores de la biografía de Asser, Simon Keynes y Michael Lapidge, y por otros historiadores como David Dumville y Richard Huscroft. Las listas genealógicas de Sajonia Occidental indican que Alfredo tenía 23 años cuando se convirtió en rey en abril de 871, lo que implica que nació entre abril de 847 y abril de 848. Esta datación se adopta en la biografía de Alfredo de Alfred Smyth, que considera la biografía de Asser como fraudulenta, alegación que es rechazada por otros historiadores. Richard Abels, en su biografía, discute ambas fuentes, pero no se decide entre ellas y data el nacimiento de Alfredo en 847

Era el menor de seis hijos. Su hermano mayor, Æthelstan, tenía edad suficiente para ser nombrado sub-rey de Kent en 839, casi 10 años antes de que naciera Alfredo. Murió a principios del año 850. Los tres hermanos siguientes de Alfredo fueron sucesivamente reyes de Wessex. Æthelbald (858-860) y Æthelberht (860-865) también eran mucho mayores que Alfredo, pero Æthelred (865-871) era sólo uno o dos años mayor. La única hermana conocida de Alfredo, Æthelswith, se casó con Burgred, rey del reino de Mercia, en 853. La mayoría de los historiadores piensan que Osburh fue la madre de todos los hijos de Æthelwulf, pero algunos sugieren que los mayores nacieron de una primera esposa no registrada. Osburh descendía de los gobernantes de la isla de Wight. El biógrafo de Alfredo, Asser, la describió como «una mujer muy religiosa, noble por temperamento y noble por nacimiento». Murió en 856, cuando Æthelwulf se casó con Judith, hija de Carlos el Calvo, rey de Francia Occidental.

En 868, Alfredo se casó con Ealhswith, hija del noble merciano Æthelred Mucel, ealdorman de los Gaini, y de su esposa Eadburh, de ascendencia real merciana. Sus hijos fueron Æthelflæd, que se casó con Æthelred, señor de los mercios; Eduardo el Viejo, sucesor de Alfredo como rey; Æthelgifu, abadesa de Shaftesbury; Ælfthryth, que se casó con Balduino, conde de Flandes; y Æthelweard.

El abuelo de Alfredo, Ecgberht, se convirtió en rey de Wessex en el año 802, y en opinión del historiador Richard Abels, a los contemporáneos les debió parecer muy poco probable que estableciera una dinastía duradera. Durante 200 años, tres familias habían luchado por el trono de Sajonia Occidental, y ningún hijo había seguido a su padre como rey. Ningún antepasado de Ecgberht había sido rey de Wessex desde Ceawlin a finales del siglo VI, pero se creía que era descendiente paterno de Cerdic, el fundador de la dinastía sajona occidental. Esto convertía a Ecgberht en un ætheling, un príncipe elegible para el trono. Pero después del reinado de Ecgberht, la descendencia de Cerdic ya no era suficiente para convertir a un hombre en un ætheling. Cuando Ecgberht murió en el año 839, le sucedió su hijo Æthelwulf; todos los reyes posteriores de Sajonia Occidental eran descendientes de Ecgberht y Æthelwulf, y también eran hijos de reyes.

A principios del siglo IX, Inglaterra estaba casi totalmente bajo el control de los anglosajones. Mercia dominaba el sur de Inglaterra, pero su supremacía llegó a su fin en el año 825, cuando fue derrotada decisivamente por Ecgberht en la batalla de Ellendun. Los dos reinos se convirtieron en aliados, lo que fue importante en la resistencia a los ataques vikingos. En 853, el rey Burgred de Mercia solicitó la ayuda de Sajonia Occidental para reprimir una rebelión galesa, y Æthelwulf dirigió un contingente de Sajonia Occidental en una exitosa campaña conjunta. Ese mismo año, Burgred se casó con la hija de Æthelwulf, Æthelswith.

En 825, Ecgberht envió a Æthelwulf a invadir el subreino merciano de Kent, y su subrey, Baldred, fue expulsado poco después. En el año 830, Essex, Surrey y Sussex se habían sometido a Ecgberht, y éste había designado a Æthelwulf para gobernar los territorios del sureste como rey de Kent. Los vikingos asolaron la isla de Sheppey en 835, y al año siguiente derrotaron a Ecgberht en Carhampton, en Somerset, pero en 838 salió victorioso de una alianza de córnicos y vikingos en la batalla de Hingston Down, reduciendo a Cornualles a la condición de reino cliente. Cuando Æthelwulf le sucedió, nombró a su hijo mayor Æthelstan como sub-rey de Kent. Es posible que Ecgberht y Æthelwulf no tuvieran la intención de establecer una unión permanente entre Wessex y Kent, ya que ambos nombraron a sus hijos como sub-reyes, y los estatutos de Wessex fueron atestiguados (ambos reyes mantuvieron el control general, y a los sub-reyes no se les permitió emitir su propia moneda.

Las incursiones vikingas aumentaron a principios de la década de 840 a ambos lados del Canal de la Mancha, y en 843 Æthelwulf fue derrotado en Carhampton. En el año 850, Æthelstan derrotó a una flota danesa frente a Sandwich en la primera batalla naval registrada en la historia de Inglaterra. En el 851, Æthelwulf y su segundo hijo, Æthelbald, derrotaron a los vikingos en la batalla de Aclea y, según la Crónica Anglosajona, «hicieron la mayor matanza de un ejército de asalto pagano que hemos oído contar hasta hoy, y se llevaron la victoria». Æthelwulf murió en el 858 y le sucedió su hijo mayor, Æthelbald, como rey de Wessex y su siguiente hijo mayor, Æthelberht, como rey de Kent. Æthelbald sólo sobrevivió a su padre dos años, y Æthelberht unió entonces por primera vez Wessex y Kent en un solo reino.

Según Asser, en su infancia Alfred ganó un libro de poesía inglesa bellamente decorado, ofrecido como premio por su madre al primero de sus hijos capaz de memorizarlo. Se lo debieron leer porque su madre murió cuando él tenía unos seis años y no aprendió a leer hasta los doce. En el año 853, la Crónica Anglosajona informa que Alfredo fue enviado a Roma, donde fue confirmado por el Papa León IV, quien lo «ungió como rey». Los escritores victorianos interpretaron posteriormente este hecho como una coronación anticipada en preparación de su eventual sucesión al trono de Wessex. Esto es poco probable; su sucesión no podía preverse en aquel momento porque Alfredo tenía tres hermanos mayores vivos. Una carta de León IV muestra que Alfredo fue nombrado «cónsul» y una mala interpretación de esta investidura, deliberada o accidental, podría explicar la confusión posterior. Puede basarse en el hecho de que Alfredo acompañó más tarde a su padre en una peregrinación a Roma, donde pasó algún tiempo en la corte de Carlos el Calvo, rey de los francos, alrededor de 854-855. A su regreso de Roma, en 856, Æthelwulf fue depuesto por su hijo Æthelbald. Ante la inminente guerra civil, los magnates del reino se reunieron en consejo para llegar a un compromiso. Æthelbald conservó los condados occidentales (es decir, el Wessex histórico), y Æthelwulf gobernó en el este. Tras la muerte del rey Æthelwulf en el año 858, Wessex fue gobernado por tres hermanos de Alfredo sucesivamente: Æthelbald, Æthelberht y Æthelred.

No se menciona a Alfredo durante los breves reinados de sus hermanos mayores Æthelbald y Æthelberht. La Crónica anglosajona describe el desembarco del Gran Ejército pagano de daneses en Anglia Oriental con la intención de conquistar los cuatro reinos que constituían la Inglaterra anglosajona en el año 865. La vida pública de Alfredo comenzó en el año 865, a la edad de 16 años, con la llegada de su tercer hermano, Æthelred, de 18 años. Durante este periodo, el obispo Asser otorgó a Alfredo el singular título de secundarius, que puede indicar una posición similar a la del tanista celta, un sucesor reconocido y estrechamente asociado al monarca reinante. Este acuerdo puede haber sido sancionado por el padre de Alfredo o por el Witan para protegerse del peligro de una sucesión disputada si Æthelred caía en batalla. Era una tradición bien conocida entre otros pueblos germánicos -como los suecos y los francos, con los que los anglosajones estaban estrechamente relacionados- coronar a un sucesor como príncipe real y comandante militar.

Invasión vikinga

En el año 868, Alfredo aparece luchando al lado de Æthelred en un intento fallido de mantener al Gran Ejército pagano dirigido por Ivar el Deshuesado fuera del reino contiguo de Mercia. Los daneses llegaron a su tierra natal a finales de 870, y se libraron nueve combates en el año siguiente, con resultados dispares; no se han registrado los lugares ni las fechas de dos de estas batallas. A una escaramuza exitosa en la batalla de Englefield, en Berkshire, el 31 de diciembre de 870, le siguió una severa derrota en el asedio y la batalla de Reading por parte del hermano de Ivar, Halfdan Ragnarsson, el 5 de enero de 871. Cuatro días más tarde, los anglosajones obtuvieron una victoria en la batalla de Ashdown, en las colinas de Berkshire, posiblemente cerca de Compton o Aldworth. Los sajones fueron derrotados en la batalla de Basing el 22 de enero. Volvieron a ser derrotados el 22 de marzo en la batalla de Merton (quizás Marden en Wiltshire o Martin en Dorset). Æthelred murió poco después, en abril.

Primeras luchas

En abril de 871 murió el rey Æthelred y Alfredo accedió al trono de Wessex y a la carga de su defensa, aunque Æthelred dejó dos hijos menores de edad, Æthelhelm y Æthelwold. Esto se ajustaba al acuerdo que Æthelred y Alfred habían hecho a principios de ese año en una asamblea en un lugar no identificado llamado Swinbeorg. Los hermanos habían acordado que el que sobreviviera al otro heredaría los bienes personales que el rey Æthelwulf había dejado conjuntamente a sus hijos en su testamento. Los hijos del difunto sólo recibirían las propiedades y riquezas que su padre les había dejado y las tierras adicionales que su tío había adquirido. La premisa no declarada era que el hermano superviviente sería el rey. Dada la invasión danesa y la juventud de sus sobrinos, es probable que la ascensión de Alfredo fuera incontestable.

Mientras estaba ocupado con las ceremonias de entierro de su hermano, los daneses derrotaron al ejército sajón en su ausencia en un lugar sin nombre y luego de nuevo en su presencia en Wilton en mayo. La derrota en Wilton acabó con cualquier esperanza de que Alfredo pudiera expulsar a los invasores de su reino. En su lugar, Alfredo se vio obligado a firmar la paz con ellos. Aunque los términos de la paz no están registrados, el obispo Asser escribió que los paganos aceptaron abandonar el reino y cumplieron su promesa.

El ejército vikingo se retiró de Reading en el otoño de 871 para pasar el invierno en el Londres merciano. Aunque no lo mencionan ni Asser ni la Crónica Anglosajona, es probable que Alfredo pagara a los vikingos en efectivo para que se marcharan, al igual que harían los mercianos al año siguiente. Los tesoros que datan de la ocupación vikinga de Londres en 871

En 876, bajo sus tres líderes Guthrum, Oscetel y Anwend, los daneses se escabulleron del ejército sajón y atacaron y ocuparon Wareham en Dorset. Alfredo los bloqueó pero no pudo tomar Wareham por asalto. Negoció una paz que implicaba un intercambio de rehenes y juramentos, que los daneses hicieron sobre un «anillo sagrado» asociado al culto de Thor. Los daneses incumplieron su palabra y, tras matar a todos los rehenes, se escabulleron al amparo de la noche hacia Exeter, en Devon.

Alfredo bloqueó los barcos vikingos en Devon, y con una flota de socorro dispersada por una tormenta, los daneses se vieron obligados a someterse. Los daneses se retiraron a Mercia. En enero de 878, los daneses atacaron repentinamente Chippenham, una fortaleza real en la que Alfredo se había alojado durante las Navidades «y mataron a la mayoría de la gente, excepto al rey Alfredo, y él, con un pequeño grupo, se abrió camino por el bosque y el pantano, y después de la Pascua hizo un fuerte en Athelney, en los pantanos de Somerset, y desde ese fuerte siguió luchando contra el enemigo». Desde su fuerte en Athelney, una isla en los pantanos cerca de North Petherton, Alfredo pudo montar una campaña de resistencia, reuniendo a las milicias locales de Somerset, Wiltshire y Hampshire. El año 878 fue el nadir de la historia de los reinos anglosajones. Con todos los demás reinos habiendo caído ante los vikingos, sólo Wessex resistía.

La leyenda del pastel

Una leyenda cuenta que, cuando Alfredo huyó por primera vez a los niveles de Somerset, una campesina le dio cobijo y, sin saber su identidad, le dejó vigilando unas tortas de trigo que había dejado cocinando en el fuego. Preocupado por los problemas de su reino, Alfredo dejó accidentalmente que los pasteles se quemaran y a su regreso la mujer lo regañó. No hay pruebas contemporáneas de la leyenda, pero es posible que existiera una antigua tradición oral. El primer relato escrito que se conoce del incidente es de unos 100 años después de la muerte de Alfredo.

Contraataque y victoria

En la séptima semana después de Pascua (del 4 al 10 de mayo de 878), en torno a la fiesta de Pentecostés, Alfredo cabalgó hasta la Piedra de Egberto, al este de Selwood, donde fue recibido por «toda la gente de Somerset y de Wiltshire y de la parte de Hampshire que está a este lado del mar (es decir, al oeste de Southampton Water), y se alegraron de verlo». La salida de Alfredo de su fortaleza en las marismas formaba parte de una ofensiva cuidadosamente planificada que implicaba el levantamiento de los fyrds de tres condados. Esto significaba no sólo que el rey había conservado la lealtad de los ealdormen, los reeves reales y los thegns del rey, encargados de recaudar y dirigir estas fuerzas, sino que habían mantenido sus posiciones de autoridad en estas localidades lo suficientemente bien como para responder a su llamada a la guerra. Las acciones de Alfredo también sugieren un sistema de exploradores y mensajeros.

Alfredo obtuvo una victoria decisiva en la batalla de Edington, que pudo haberse librado cerca de Westbury, Wiltshire. A continuación, persiguió a los daneses hasta su fortaleza de Chippenham y los sometió por hambre. Una de las condiciones de la rendición fue que Guthrum se convirtiera al cristianismo. Tres semanas después, el rey danés y 29 de sus principales hombres fueron bautizados en la corte de Alfredo en Aller, cerca de Athelney, y Alfredo recibió a Guthrum como su hijo espiritual.

Según Asser,

La desvinculación de la crisma al octavo día tuvo lugar en una finca real llamada Wedmore.

En Wedmore, Alfredo y Guthrum negociaron lo que algunos historiadores han llamado el Tratado de Wedmore, pero habría que esperar algunos años después del cese de las hostilidades para que se firmara un tratado formal. Según los términos del llamado Tratado de Wedmore, el converso Guthrum debía abandonar Wessex y regresar a Anglia Oriental. En consecuencia, en 879 el ejército vikingo abandonó Chippenham y se dirigió a Cirencester. El Tratado formal de Alfredo y Guthrum, conservado en inglés antiguo en el Corpus Christi College de Cambridge (Manuscrito 383), y en una compilación latina conocida como Quadripartitus, se negoció más tarde, quizá en 879 u 880, cuando el rey Ceolwulf II de Mercia fue depuesto.

Ese tratado dividió el reino de Mercia. Según sus términos, la frontera entre los reinos de Alfredo y Guthrum debía subir por el río Támesis hasta el río Lea, seguir el Lea hasta su nacimiento (cerca de Luton), desde allí extenderse en línea recta hasta Bedford, y desde Bedford seguir el río Ouse hasta Watling Street.

Alfredo sucedió al reino de Ceolwulf, que consistía en la Mercia occidental, y Guthrum incorporó la parte oriental de Mercia a un reino ampliado de Anglia Oriental (en adelante conocido como el Danelaw). Además, según los términos del tratado, Alfredo tendría el control de la ciudad merciana de Londres y sus cecas, al menos por el momento. En el año 825, la Crónica Anglosajona había registrado que los pueblos de Essex, Sussex, Kent y Surrey se habían rendido a Egberto, el abuelo de Alfredo. Desde entonces y hasta la llegada del Gran Ejército pagano, Essex había formado parte de Wessex. Tras la fundación de Danelaw, parece que parte de Essex habría sido cedida a los daneses, pero no está claro en qué medida.

Con la firma del Tratado de Alfredo y Guthrum, un acontecimiento que se considera más comúnmente que tuvo lugar alrededor del año 880, cuando la gente de Guthrum comenzó a asentarse en Anglia Oriental, Guthrum quedó neutralizado como amenaza. El ejército vikingo, que había permanecido en Fulham durante el invierno de 878-879, navegó hacia Gante y estuvo activo en el continente desde 879 hasta 892.

Hubo incursiones locales en la costa de Wessex a lo largo de la década de 880. En 882, Alfredo libró una pequeña batalla naval contra cuatro barcos daneses. Dos de los barcos fueron destruidos y los otros se rindieron. Esta fue una de las cuatro batallas marítimas registradas en la Crónica Anglosajona, en tres de las cuales participó Alfredo. Pequeñas escaramuzas similares con asaltantes vikingos independientes se habrían producido durante gran parte del período, como ocurrió durante décadas.

En 883, el papa Marino eximió de impuestos al barrio sajón de Roma, probablemente a cambio de la promesa de Alfredo de enviar limosnas anualmente a Roma, lo que puede ser el origen del impuesto medieval llamado Óbolo de Pedro. El papa envió regalos a Alfredo, entre ellos lo que se supone que es un trozo de la Vera Cruz.

Tras la firma del tratado con Guthrum, Alfredo se libró de conflictos a gran escala durante algún tiempo. A pesar de esta relativa paz, el rey se vio obligado a hacer frente a una serie de ataques e incursiones danesas. Entre ellas, una incursión en Kent, un reino aliado en el sureste de Inglaterra, durante el año 885, que fue posiblemente la mayor incursión desde las batallas con Guthrum. El relato de Asser sobre la incursión sitúa a los asaltantes daneses en la ciudad sajona de Rochester, donde construyeron una fortaleza temporal para asediar la ciudad. En respuesta a esta incursión, Alfredo dirigió una fuerza anglosajona contra los daneses que, en lugar de enfrentarse al ejército de Wessex, huyeron a sus barcos varados y navegaron hacia otra parte de Gran Bretaña. Se supone que la fuerza danesa en retirada abandonó Gran Bretaña al verano siguiente.

Poco después de la fallida incursión danesa en Kent, Alfredo envió su flota a Anglia Oriental. El propósito de esta expedición es discutido, pero Asser afirma que fue para el saqueo. Tras remontar el río Stour, la flota fue recibida por barcos daneses que sumaban 13 o 16 (las fuentes varían en cuanto al número), y se produjo una batalla. La flota anglosajona salió victoriosa y, como cuenta Huntingdon, «cargada de botín». La flota victoriosa fue sorprendida cuando intentaba salir del río Stour y fue atacada por una fuerza danesa en la desembocadura del río. La flota danesa derrotó a la flota de Alfredo, que podría haber quedado debilitada en el enfrentamiento anterior.

Un año después, en 886, Alfredo volvió a ocupar la ciudad de Londres y se propuso hacerla habitable de nuevo. Alfredo confió la ciudad al cuidado de su yerno Æthelred, edil de Mercia. La restauración de Londres avanzó a lo largo de la segunda mitad de la década de 880 y se cree que giró en torno a un nuevo plan de calles; fortificaciones añadidas además de las murallas romanas existentes; y, según algunos, la construcción de fortificaciones coincidentes en la orilla sur del río Támesis.

Este es también el periodo en el que casi todos los cronistas coinciden en que el pueblo sajón de la Inglaterra anterior a la unificación se sometió a Alfredo. En el año 888 también murió Æthelred, el arzobispo de Canterbury. Un año después, Guthrum, o Athelstan por su nombre de bautismo, antiguo enemigo de Alfredo y rey de Anglia Oriental, murió y fue enterrado en Hadleigh, Suffolk. La muerte de Guthrum cambió el panorama político de Alfredo. El vacío de poder resultante provocó la aparición de otros caudillos ávidos de poder, deseosos de ocupar su lugar en los años siguientes. Los años tranquilos de la vida de Alfredo estaban llegando a su fin.

Ataques vikingos (años 890)

Tras una nueva pausa, en el otoño de 892 u 893, los daneses volvieron a atacar. Al ver que su posición en la Europa continental era precaria, cruzaron a Inglaterra en 330 barcos en dos divisiones. Se atrincheraron, el cuerpo más numeroso en Appledore, Kent, y el menos numeroso, bajo el mando de Hastein, en Milton, también en Kent. Los invasores llevaron consigo a sus esposas e hijos, lo que indica un intento significativo de conquista y colonización. Alfredo, en 893 u 894, tomó una posición desde la que podía observar a ambas fuerzas.

Mientras estaba en conversaciones con Hastein, los daneses de Appledore se desataron y atacaron hacia el noroeste. Fueron alcanzados por el hijo mayor de Alfredo, Eduardo, y fueron derrotados en la batalla de Farnham, en Surrey. Se refugiaron en una isla de Thorney, en el río Colne, entre Buckinghamshire y Middlesex, donde fueron bloqueados y obligados a dar rehenes y prometer que abandonarían Wessex. Luego se dirigieron a Essex y, tras sufrir otra derrota en Benfleet, se unieron a la fuerza de Hastein en Shoebury.

Alfredo se dirigía a relevar a su hijo en Thorney cuando se enteró de que los daneses de Northumbria y East Anglian estaban sitiando Exeter y una fortaleza sin nombre en la costa del norte de Devon. Alfred se apresuró inmediatamente hacia el oeste y levantó el sitio de Exeter. No consta el destino del otro lugar.

La fuerza al mando de Hastein se puso en marcha hacia el valle del Támesis, posiblemente con la idea de ayudar a sus amigos en el oeste. Se encontraron con una gran fuerza al mando de los tres grandes ealdormen de Mercia, Wiltshire y Somerset y se vieron obligados a dirigirse hacia el noroeste, siendo finalmente alcanzados y bloqueados en Buttington. (Algunos lo identifican con Buttington Tump, en la desembocadura del río Wye, otros con Buttington, cerca de Welshpool). El intento de romper las líneas inglesas fracasó. Los que escaparon se retiraron a Shoebury. Después de recoger refuerzos, se lanzaron repentinamente a través de Inglaterra y ocuparon las ruinas de las murallas romanas de Chester. Los ingleses no intentaron un bloqueo invernal, sino que se contentaron con destruir todos los suministros del distrito.

A principios de 894 u 895 la falta de alimentos obligó a los daneses a retirarse una vez más a Essex. A finales de año, los daneses subieron sus barcos por el río Támesis y el río Lea y se fortificaron a veinte millas (32 km) al norte de Londres. Un ataque frontal a las líneas danesas fracasó, pero más tarde, ese mismo año, Alfredo vio la forma de obstruir el río para impedir la salida de los barcos daneses. Los daneses se dieron cuenta de que habían sido superados, se alejaron hacia el noroeste y pasaron el invierno en Cwatbridge, cerca de Bridgnorth. Al año siguiente, 896 (o 897), abandonaron la lucha. Algunos se retiraron a Northumbria, otros a Anglia Oriental. Los que no tenían conexiones en Inglaterra volvieron al continente.

Las tribus germánicas que invadieron Gran Bretaña en los siglos V y VI confiaban en la infantería sin armadura suministrada por su leva tribal, o fyrd, y de este sistema dependía el poder militar de los diversos reinos de la Inglaterra anglosajona primitiva. El fyrd era una milicia local en el condado anglosajón en la que todos los hombres libres tenían que servir; los que se negaban al servicio militar estaban sujetos a multas o a la pérdida de sus tierras. Según el código de leyes del rey Ine de Wessex, publicado hacia el año 694,

Si un noble que posee tierras descuida el servicio militar, pagará 120 chelines y perderá sus tierras; un noble que no posee tierras pagará 60 chelines; un plebeyo pagará una multa de 30 chelines por descuidar el servicio militar

La historia de fracasos de Wessex que precedió al éxito de Alfredo en 878 le hizo ver que el sistema tradicional de batalla que había heredado jugaba a favor de los daneses. Aunque los anglosajones y los daneses atacaban los asentamientos para saquearlos, empleaban tácticas diferentes. En sus incursiones, los anglosajones preferían tradicionalmente atacar de frente reuniendo sus fuerzas en un muro de escudos, avanzando contra su objetivo y superando el muro que se les oponía en defensa. Los daneses preferían elegir objetivos fáciles, trazando incursiones cautelosas para no arriesgar su botín con ataques de gran envergadura para conseguir más. Alfred determinó que su táctica consistía en lanzar pequeños ataques desde una base segura a la que pudieran retirarse si sus asaltantes encontraban una fuerte resistencia.

Las bases se preparaban con antelación, a menudo capturando una finca y aumentando sus defensas con fosos, murallas y empalizadas. Una vez dentro de la fortificación, Alfredo se dio cuenta de que los daneses gozaban de ventaja, mejor situados para durar más que sus oponentes o aplastarlos con un contraataque, ya que las provisiones y la resistencia de las fuerzas asediantes disminuían.

Los medios con los que los anglosajones reunían fuerzas para defenderse de los merodeadores también los hacían vulnerables a los vikingos. Era responsabilidad del fyrd del condado hacer frente a las incursiones locales. El rey podía llamar a la milicia nacional para defender el reino, pero en el caso de las incursiones vikingas, los problemas de comunicación y de obtención de suministros hicieron que la milicia nacional no pudiera reunirse con la suficiente rapidez. Sólo cuando empezaron las incursiones se hizo un llamamiento a los terratenientes para que reunieran a sus hombres para la batalla. Grandes regiones podían ser devastadas antes de que la fyrd pudiera reunirse y llegar. Aunque los terratenientes estaban obligados ante el rey a suministrar estos hombres cuando se les llamaba, durante los ataques del 878 muchos de ellos abandonaron a su rey y colaboraron con Guthrum.

Con estas lecciones en mente, Alfredo aprovechó los años relativamente pacíficos que siguieron a su victoria en Edington con una ambiciosa reestructuración de las defensas sajonas. En un viaje a Roma, Alfredo se había alojado con Carlos el Calvo, y es posible que estudiara cómo los reyes carolingios se habían enfrentado a los invasores vikingos. Aprendiendo de sus experiencias, pudo establecer un sistema de impuestos y defensa para Wessex. En la Mercia anterior a los vikingos existía un sistema de fortificaciones que puede haber sido una influencia. Cuando se reanudaron las incursiones vikingas en 892, Alfredo estaba mejor preparado para hacerles frente con un ejército de campaña permanente y móvil, una red de guarniciones y una pequeña flota de barcos que navegaba por los ríos y estuarios.

Administración y fiscalidad

Los arrendatarios de la Inglaterra anglosajona tenían una triple obligación basada en su posesión de tierras: las llamadas «cargas comunes» del servicio militar, el trabajo en las fortalezas y la reparación de puentes. Esta triple obligación se ha denominado tradicionalmente trinoda necessitas o trimoda necessitas. El nombre en inglés antiguo de la multa debida por descuidar el servicio militar era fierdwite. Para mantener los burhs y reorganizar el fyrd como ejército permanente, Alfredo amplió el sistema de impuestos y reclutamiento basado en la productividad de las tierras de los arrendatarios. La piel era la unidad básica del sistema sobre la que se evaluaban las obligaciones públicas del arrendatario. Se cree que una piel representa la cantidad de tierra necesaria para mantener a una familia. El tamaño de la piel variaba en función del valor y los recursos de la tierra, y el terrateniente debía prestar un servicio en función del número de pieles que poseía.

Sistema municipal

La base del nuevo sistema de defensa militar de Alfredo era una red de burhs, distribuidos en puntos tácticos por todo el reino. Había treinta y tres burhs, separados por unos 30 kilómetros (19 millas), lo que permitía al ejército hacer frente a los ataques en cualquier lugar del reino en un día.

Los burhs de Alfredo (de los cuales 22 se convirtieron en distritos) iban desde antiguas ciudades romanas, como Winchester, donde se repararon las murallas de piedra y se añadieron fosos, hasta enormes murallas de tierra rodeadas de amplios fosos, probablemente reforzadas con revestimientos de madera y empalizadas, como en Burpham, en Sussex Occidental. El tamaño de los burhs variaba desde pequeños puestos de avanzada, como Pilton en Devon, hasta grandes fortificaciones en ciudades establecidas, siendo la más grande la de Winchester.

Un documento conocido actualmente como Burghal Hidage proporciona una visión de cómo funcionaba el sistema. Enumera el hidage de cada una de las ciudades fortificadas que figuran en el documento. Wallingford tenía un hidage de 2.400, lo que significaba que los terratenientes eran responsables de suministrar y alimentar a 2.400 hombres, número suficiente para mantener 9.900 pies (3,0 kilómetros) de muralla. En total se necesitaban 27.071 soldados, aproximadamente uno de cada cuatro de todos los hombres libres de Wessex. Muchos de los burhs eran ciudades gemelas que se extendían a lo largo de un río y estaban conectadas por un puente fortificado, como los construidos por Carlos el Calvo una generación antes. Los burhs dobles bloqueaban el paso por el río, obligando a los barcos vikingos a navegar bajo un puente con guarnición, bordeado de hombres armados con piedras, lanzas o flechas. Otros burhs se situaban cerca de las villas reales fortificadas, lo que permitía al rey controlar mejor sus fortalezas.

Los burhs estaban conectados por un sistema de carreteras mantenido para el uso del ejército (conocido como herepaths). Los caminos permitían reunir rápidamente un ejército, a veces de más de un burh, para enfrentarse al invasor vikingo. La red de carreteras planteaba importantes obstáculos a los invasores vikingos, especialmente a los que iban cargados de botín. El sistema amenazaba las rutas y las comunicaciones vikingas, lo que las hacía mucho más peligrosas. Los vikingos carecían de equipo para un asedio contra un burh y de una doctrina desarrollada de asedio, habiendo adaptado sus métodos de lucha a los ataques rápidos y a las retiradas sin obstáculos hacia fortificaciones bien defendidas. El único medio que les quedaba era hacer que el burh se sometiera por hambre, pero esto daba tiempo al rey para enviar su ejército de campaña o guarniciones de los burhs vecinos a lo largo de los caminos del ejército. En estos casos, los vikingos eran extremadamente vulnerables a la persecución de las fuerzas militares conjuntas del rey. El sistema de burgos de Alfredo suponía un reto tan formidable contra los ataques vikingos que, cuando éstos volvieron en 892 y asaltaron una fortaleza a medio construir y con poca guarnición en el estuario de Lympne, en Kent, los anglosajones pudieron limitar su penetración a las fronteras exteriores de Wessex y Mercia. El sistema de burgos de Alfredo era revolucionario en su concepción estratégica y potencialmente costoso en su ejecución. Su biógrafo contemporáneo, Asser, escribió que muchos nobles se resistieron a las exigencias que se les imponían, aunque fueran para «las necesidades comunes del reino».

Armada inglesa

Alfredo también probó suerte en el diseño naval. En el año 896 ordenó la construcción de una pequeña flota, quizás una docena de barcos largos que, con 60 remos, duplicaban el tamaño de los barcos de guerra vikingos. Este no fue, como afirman los victorianos, el nacimiento de la marina inglesa. Wessex había tenido una flota real antes de esto. El hermano mayor de Alfredo, el sub-rey Æthelstan de Kent y el Ealdorman Ealhhere, habían derrotado a una flota vikinga en 851 capturando nueve barcos y Alfredo había llevado a cabo acciones navales en 882. El año 897 marcó un importante desarrollo en el poder naval de Wessex. El autor de la Crónica anglosajona relató que los barcos de Alfredo eran más grandes, más rápidos, más estables y cabalgaban más alto en el agua que los barcos daneses o frisones. Es probable que, bajo la tutela clásica de Asser, Alfredo utilizara el diseño de los barcos de guerra griegos y romanos, con costados altos, diseñados para la lucha más que para la navegación.

Alfredo tenía en mente el poder marítimo; si podía interceptar a las flotas de asalto antes de que desembarcaran, podría evitar que su reino fuera asolado. Puede que los barcos de Alfredo fueran superiores en su concepción, pero en la práctica resultaron ser demasiado grandes para maniobrar bien en las aguas cercanas de los estuarios y ríos, los únicos lugares en los que se podía librar una batalla naval. Los buques de guerra de la época no estaban diseñados para ser asesinos de barcos, sino para transportar tropas. Se ha sugerido que, al igual que las batallas marítimas en la Escandinavia de finales de la era vikinga, estas batallas podían consistir en que un barco se pusiera al lado de otro, se amarraran los dos barcos y luego se abordara la embarcación. El resultado era una batalla terrestre en la que se luchaba cuerpo a cuerpo a bordo de los dos barcos amarrados.

En el único enfrentamiento naval del que se tiene constancia, en el año 896, la nueva flota de Alfredo, compuesta por nueve barcos, interceptó seis naves vikingas en la desembocadura de un río no identificado en el sur de Inglaterra. Los daneses habían varado la mitad de sus barcos y se habían adentrado en el interior. Los barcos de Alfredo se movilizaron inmediatamente para bloquear su huida. Los tres barcos vikingos a flote intentaron atravesar las líneas inglesas. Sólo uno lo consiguió; los barcos de Alfredo interceptaron los otros dos. Atando los barcos vikingos a los suyos, la tripulación inglesa abordó y procedió a matar a los vikingos. Uno de los barcos escapó porque los pesados barcos de Alfredo se quedaron en tierra al bajar la marea. Se produjo una batalla terrestre entre las tripulaciones. Los daneses estaban muy superados en número, pero al subir la marea, volvieron a sus barcos que, con menor calado, se liberaron primero. Los ingleses observaron cómo los vikingos les pasaban a remo, pero sufrieron tantas bajas (120 muertos frente a 62 frisones e ingleses) que tuvieron dificultades para hacerse a la mar. Todos estaban demasiado dañados para remar alrededor de Sussex, y dos fueron conducidos contra la costa de Sussex (posiblemente en Selsey Bill). Los náufragos fueron llevados ante Alfredo en Winchester y ahorcados.

A finales de la década de 880 o principios de la de 890, Alfredo publicó un largo domboc o código de leyes que consistía en sus propias leyes, seguido de un código publicado por su predecesor de finales del siglo VII, el rey Ine de Wessex. En conjunto, estas leyes están organizadas en 120 capítulos. En su introducción, Alfredo explica que reunió las leyes que encontró en muchos «libros sinodales» y «ordenó que se escribieran muchas de las que observaban nuestros antepasados, las que me agradaban; y muchas de las que no me agradaban, las rechacé con el consejo de mis consejeros, y ordené que se observaran de otra manera».

Alfredo destacó en particular las leyes que «encontró en los días de Ine, mi pariente, o de Offa, rey de los mercios, o del rey Æthelberht de Kent, que fue el primero del pueblo inglés en recibir el bautismo». Añadió, más que integró, las leyes de Ine en su código y, aunque incluyó, al igual que Æthelbert, un baremo de pagos en compensación por las lesiones sufridas en diversas partes del cuerpo, las dos tarifas por lesiones no están alineadas. No se sabe que Offa emitiera un código de leyes, lo que lleva al historiador Patrick Wormald a especular que Alfredo tenía en mente el capitulario legatino de 786 que fue presentado a Offa por dos legados papales.

Alrededor de una quinta parte del código de leyes está ocupada por la introducción de Alfredo, que incluye traducciones al inglés de los Diez Mandamientos, algunos capítulos del Libro del Éxodo y la Carta Apostólica de los Hechos de los Apóstoles (15:23-29). La introducción puede entenderse mejor como una meditación de Alfred sobre el significado de la ley cristiana. Traza la continuidad entre el don de la ley de Dios a Moisés y la propia emisión de la ley de Alfredo al pueblo de Sajonia Occidental. De este modo, vincula el pasado sagrado con el presente histórico y representa la promulgación de la ley por parte de Alfredo como un tipo de legislación divina.

Asimismo, Alfredo dividió su código en 120 capítulos porque 120 era la edad a la que murió Moisés y, en el simbolismo numérico de los primeros exégetas bíblicos medievales, 120 representaba la ley. El vínculo entre la ley mosaica y el código de Alfredo es la Carta Apostólica que explicaba que Cristo «no había venido a romper o anular los mandamientos, sino a cumplirlos; y enseñó la misericordia y la mansedumbre» (Intro, 49.1). La misericordia que Cristo infundió en la ley mosaica subyace en las tarifas por lesiones que figuran de forma tan destacada en los códigos de derecho bárbaro, ya que los sínodos cristianos «establecieron, por esa misericordia que Cristo enseñó, que para casi todas las fechorías a la primera infracción los señores seculares podían, con su permiso, recibir sin pecado la compensación monetaria que entonces fijaban».

El único delito que no podía compensarse con un pago de dinero era la traición a un señor, «ya que Dios Todopoderoso no adjudicó a ninguno de los que le despreciaron, ni Cristo, el Hijo de Dios, adjudicó a ninguno de los que le entregaron a la muerte; y ordenó a todos que amaran a su señor como a sí mismos». La transformación de Alfredo del mandamiento de Cristo, de «Ama a tu prójimo como a ti mismo» (Mateo 22:39-40) a amar a tu señor secular como amarías al propio Señor Cristo, subraya la importancia que Alfredo daba al señorío, que entendía como un vínculo sagrado instituido por Dios para el gobierno del hombre.

Cuando se pasa de la introducción del domboc a las leyes propiamente dichas, es difícil descubrir una ordenación lógica. La impresión es la de una mezcolanza de leyes diversas. El código de leyes, tal y como se ha conservado, es singularmente inadecuado para su uso en juicios. De hecho, varias de las leyes de Alfredo contradecían las leyes de Ine que forman parte del código. La explicación de Patrick Wormald es que el código de leyes de Alfredo debe entenderse no como un manual legal sino como un manifiesto ideológico de la realeza «diseñado más para el impacto simbólico que para la dirección práctica». En términos prácticos, la ley más importante del código puede haber sido la primera: «Ordenamos, lo que es más necesario, que cada hombre mantenga cuidadosamente su juramento y su promesa», que expresa un principio fundamental de la ley anglosajona.

Alfred dedicó mucha atención y reflexión a los asuntos judiciales. Asser subraya su preocupación por la equidad judicial. Alfredo, según Asser, insistía en revisar las sentencias impugnadas por sus ediles y corregidores y «examinaba cuidadosamente casi todas las sentencias que se dictaban en su ausencia en cualquier lugar del reino para ver si eran justas o injustas». Una carta del reinado de su hijo Eduardo el Viejo representa a Alfredo escuchando una de estas apelaciones en su cámara mientras se lavaba las manos.

Asser representa a Alfredo como un juez salomónico, meticuloso en sus propias investigaciones judiciales y crítico con los funcionarios reales que dictaban sentencias injustas o desacertadas. Aunque Asser nunca menciona el código legal de Alfredo, sí dice que éste insistió en que sus jueces fueran alfabetizados para que pudieran aplicarse «a la búsqueda de la sabiduría». El incumplimiento de esta orden real debía ser castigado con la pérdida del cargo.

La Crónica anglosajona, encargada en la época de Alfredo, se escribió probablemente para promover la unificación de Inglaterra, mientras que La vida del rey Alfredo, de Asser, promovía los logros y las cualidades personales de Alfredo. Es posible que el documento se diseñara así para que pudiera ser difundido en Gales, ya que Alfredo había adquirido el señorío de ese país.

Asser habla con grandiosidad de las relaciones de Alfredo con las potencias extranjeras, pero se dispone de poca información concreta. Su interés por los países extranjeros queda demostrado por las inserciones que hizo en su traducción de Orosio. Mantuvo correspondencia con Elías III, el patriarca de Jerusalén, y fueron bastante frecuentes las embajadas a Roma para transmitir las limosnas inglesas al papa. Hacia el año 890, Wulfstan de Hedeby emprendió un viaje desde Hedeby, en Jutlandia, a lo largo del mar Báltico hasta la ciudad comercial prusiana de Truso. Alfredo recogió personalmente los detalles de este viaje.

Las relaciones de Alfredo con los príncipes celtas de la mitad occidental de Gran Bretaña son más claras. Comparativamente, al principio de su reinado, según Asser, los príncipes galeses del sur, debido a la presión ejercida sobre ellos por Gales del Norte y Mercia, se encomendaron a Alfredo. Más adelante en su reinado, los galeses del norte siguieron su ejemplo y estos últimos cooperaron con los ingleses en la campaña de 893 (o 894). Que Alfredo envió limosnas a los monasterios irlandeses y continentales puede tomarse con la autoridad de Asser. La visita de tres peregrinos «escoceses» (es decir, irlandeses) a Alfredo en 891 es sin duda auténtica. La historia de que, en su infancia, fue enviado a Irlanda para ser curado por San Modwenna puede mostrar el interés de Alfredo por esa isla.

En la década de 880, al mismo tiempo que «engatusaba y amenazaba» a sus nobles para que construyeran y tripularan los burhs, Alfredo, quizá inspirado por el ejemplo de Carlomagno casi un siglo antes, emprendió un esfuerzo igualmente ambicioso para reavivar el aprendizaje. Durante este periodo, las incursiones vikingas se veían a menudo como un castigo divino, y puede que Alfredo deseara reavivar el temor religioso para aplacar la ira de Dios.

Este renacimiento supuso la contratación de eruditos clericales de Mercia, Gales y el extranjero para mejorar el tenor de la corte y del episcopado; la creación de una escuela de la corte para educar a sus propios hijos, a los hijos de sus nobles y a los muchachos intelectualmente prometedores de menor nacimiento; un intento de exigir la alfabetización de los que ocupaban cargos de autoridad; una serie de traducciones a la lengua vernácula de las obras latinas que el rey consideraba «más necesarias de conocer para todos los hombres»; la compilación de una crónica que detallaba el ascenso del reino y la casa de Alfredo, con una genealogía que se remontaba a Adán, dando así a los reyes de Sajonia Occidental una ascendencia bíblica.

Se sabe muy poco de la iglesia bajo Alfredo. Los ataques daneses habían sido especialmente perjudiciales para los monasterios. Aunque Alfredo fundó monasterios en Athelney y Shaftesbury, éstas fueron las primeras casas monásticas nuevas en Wessex desde principios del siglo VIII. Según Asser, Alfredo atrajo a monjes extranjeros a Inglaterra para su monasterio de Athelney porque había poco interés por parte de los lugareños en llevar la vida monástica.

Alfredo no emprendió ninguna reforma sistemática de las instituciones eclesiásticas ni de las prácticas religiosas en Wessex. Para él, la clave del renacimiento espiritual del reino era nombrar obispos y abades piadosos, eruditos y dignos de confianza. Como rey, se consideraba responsable tanto del bienestar temporal como del espiritual de sus súbditos. La autoridad secular y la espiritual no eran categorías distintas para Alfredo.

Se sentía igualmente cómodo distribuyendo su traducción de la Pastoral de Gregorio Magno a sus obispos para que pudieran formar y supervisar mejor a los sacerdotes y utilizando a esos mismos obispos como funcionarios y jueces reales. Su piedad tampoco le impidió expropiar tierras eclesiásticas estratégicamente situadas, sobre todo en la frontera con el Danelaw, y transferirlas a los teñidores y funcionarios reales que podían defenderlas mejor contra los ataques vikingos.

Efecto de las redadas danesas en la educación

Las incursiones danesas tuvieron un efecto devastador sobre el aprendizaje en Inglaterra. Alfred se lamentaba en el prefacio de su traducción de la Pastoral de Gregorio de que «el aprendizaje había decaído tanto en Inglaterra que había muy pocos hombres a este lado del Humber que pudieran entender sus servicios divinos en inglés o incluso traducir una sola letra del latín al inglés: y supongo que tampoco había muchos más allá del Humber». Sin duda, Alfred exageró, para conseguir un efecto dramático, el pésimo estado del aprendizaje en Inglaterra durante su juventud. Que el aprendizaje del latín no había sido borrado queda demostrado por la presencia en su corte de clérigos mercianos y sajones occidentales como Plegmund, Wæferth y Wulfsige.

La producción de manuscritos en Inglaterra se redujo drásticamente en torno a la década de 860, cuando comenzaron las invasiones vikingas, y no se recuperó hasta finales de siglo. Numerosos manuscritos anglosajones ardieron junto con las iglesias que los albergaban. Un diploma solemne de Christ Church, Canterbury, fechado en 873, está tan mal construido y escrito que el historiador Nicholas Brooks postuló que el escriba era tan ciego que no podía leer lo que escribía o que sabía poco o nada de latín. «Está claro», concluye Brooks, «que la iglesia metropolitana debió de ser bastante incapaz de proporcionar una formación eficaz en las escrituras o en el culto cristiano».

Creación de una escuela judicial

Alfredo estableció una escuela de la corte para la educación de sus propios hijos, los de la nobleza, y «un buen número de los de menor nacimiento». Allí estudiaban libros en inglés y en latín y «se dedicaban a escribir, hasta tal punto… que se les veía como devotos e inteligentes estudiantes de las artes liberales». Reclutó a eruditos del continente y de Gran Bretaña para que ayudaran al renacimiento del aprendizaje cristiano en Wessex y para que proporcionaran al rey instrucción personal. Grimbald y Juan el Sajón vinieron de Francia; Plegmund (a quien Alfredo nombró arzobispo de Canterbury en 890), el obispo Wærferth de Worcester, Æthelstan, y los capellanes reales Werwulf, de Mercia; y Asser, de San David en el suroeste de Gales.

Defensa de la educación en inglés

Las ambiciones educativas de Alfredo parecen haber ido más allá del establecimiento de una escuela de la corte. Creyendo que sin la sabiduría cristiana no puede haber prosperidad ni éxito en la guerra, Alfredo se propuso «dedicar a la enseñanza (mientras no sean útiles para otro empleo) a todos los jóvenes nacidos en libertad que se encuentren en Inglaterra y que tengan los medios para dedicarse a ella». Consciente de la decadencia de la alfabetización en latín en su reino, Alfredo propuso que la educación primaria se impartiera en inglés y que los que quisieran acceder a las órdenes sagradas continuaran sus estudios en latín.

Había pocos «libros de sabiduría» escritos en inglés. Alfredo trató de remediar esta situación mediante un ambicioso programa centrado en la corte para traducir al inglés los libros que consideraba «más necesarios para que todos los hombres los conozcan». Se desconoce cuándo lanzó Alfredo este programa, pero puede que fuera durante la década de 880, cuando Wessex disfrutaba de un respiro de los ataques vikingos. Hasta hace poco, se consideraba que Alfredo era el autor de muchas de las traducciones, pero ahora se considera dudoso en casi todos los casos. Los estudiosos se refieren más a menudo a las traducciones como «alfredianas», indicando que probablemente tuvieron algo que ver con su patrocinio, pero que es poco probable que sean obra suya.

Aparte del perdido Handboc o Encheiridio, que parece haber sido un libro de cabecera llevado por el rey, la primera obra que se tradujo fue los Diálogos de Gregorio Magno, un libro muy popular en la Edad Media. La traducción fue realizada por orden de Alfredo por Wærferth, obispo de Worcester, y el rey se limitó a hacer un prefacio. Sorprendentemente, Alfredo -sin duda con el consejo y la ayuda de los eruditos de su corte- tradujo él mismo cuatro obras: La Pastoral de Gregorio Magno, la Consolación de la Filosofía de Boecio, los Soliloquios de San Agustín y los primeros cincuenta salmos del Salterio.

Se podría añadir a esta lista la traducción, en el código de leyes de Alfredo, de extractos del Libro del Éxodo de la Vulgata. Las versiones en inglés antiguo de las Historias de Orosio contra los paganos y de la Historia Eclesiástica del Pueblo Inglés de Bede ya no son aceptadas por los estudiosos como traducciones propias de Alfredo debido a las diferencias léxicas y estilísticas. No obstante, el consenso sigue siendo que formaban parte del programa alfrediano de traducción. Simon Keynes y Michael Lapidge sugieren lo mismo para el Leechbook de Bald y el anónimo Martirologio inglés antiguo.

El prefacio de la traducción de Alfred de la Pastoral del Papa Gregorio Magno explicaba por qué consideraba necesario traducir obras como ésta del latín al inglés. Aunque describió su método como traducir «a veces palabra por palabra, a veces sentido por sentido», la traducción se mantiene muy cerca del original aunque, a través de su elección de lenguaje, difuminó en todo momento la distinción entre autoridad espiritual y secular. Alfredo quiso que la traducción se utilizara y la hizo circular entre todos sus obispos. El interés por la traducción de la Pastoral de Alfredo fue tan duradero que todavía se hacían copias en el siglo XI.

La Consolación de la Filosofía de Boecio fue el manual filosófico más popular de la Edad Media. A diferencia de la traducción de la Pastoral, el texto alfrediano trata con mucha libertad el original y, aunque el difunto Dr. G. Schepss demostró que muchos de los añadidos al texto no se deben al propio traductor, sino a las glosas y comentarios que utilizó, todavía hay mucho en la obra que es distintivo de la traducción y que se ha considerado que refleja las filosofías de la realeza en el entorno de Alfredo. Es en el Boecio donde aparece la frase tan citada: «Para hablar brevemente: Deseé vivir dignamente mientras viviera, y después de mi vida dejar a los que vinieran después, mi memoria en buenas obras». El libro ha llegado hasta nosotros sólo en dos manuscritos. En uno de ellos la escritura es en prosa, en el otro una combinación de prosa y versos aliterados. Este último manuscrito sufrió graves daños en los siglos XVIII y XIX.

La última de las obras alfredianas es la que lleva el nombre de Blostman (»Florecimiento») o Antología. La primera mitad se basa principalmente en los Soliloquios de San Agustín de Hipona, y el resto procede de diversas fuentes. Tradicionalmente se ha considerado que el material contiene mucho de lo que es propio de Alfredo y muy característico de él. Se pueden citar las últimas palabras, que constituyen un epitafio apropiado para el más noble de los reyes ingleses. «Por lo tanto, me parece un hombre muy insensato, y verdaderamente desdichado, que no aumentará su entendimiento mientras esté en el mundo, y siempre deseará y anhelará alcanzar esa vida sin fin donde todo se aclarará». Alfredo aparece como personaje en el poema del siglo XII o XIII El búho y el ruiseñor, donde se elogia su sabiduría y habilidad con los proverbios. Los Proverbios de Alfredo, una obra del siglo XIII, contiene refranes que probablemente no se originaron con Alfredo, pero que atestiguan su reputación medieval póstuma de sabiduría.

La joya Alfred, descubierta en Somerset en 1693, se ha asociado durante mucho tiempo con el rey Alfred debido a su inscripción en inglés antiguo AELFRED MEC HEHT GEWYRCAN («Alfred me mandó hacer»). La joya mide unos 6,4 centímetros de largo, es de oro filigranado y encierra una pieza muy pulida de cristal de cuarzo bajo la que se encuentra una placa de esmalte cloisonné con una imagen esmaltada de un hombre que sostiene cetros floreados, tal vez personificando la Vista o la Sabiduría de Dios.

En un tiempo estuvo sujeta a una fina varilla o bastón a partir de la cavidad que tiene en su base. La joya data sin duda del reinado de Alfredo. Aunque se desconoce su función, se ha sugerido a menudo que la joya era una de las æstels -punteros para la lectura- que Alfredo ordenó enviar a cada obispado acompañando una copia de su traducción de la Pastoral. Cadaæstel tenía un valor de 50 mancus, lo que encaja bien con la calidad de la mano de obra y los costosos materiales de la joya de Alfredo.

El historiador Richard Abels considera que las reformas educativas y militares de Alfredo son complementarias. Restaurar la religión y el aprendizaje en Wessex, sostiene Abels, era para Alfredo tan esencial para la defensa de su reino como la construcción de los burhs. Como observó Alfredo en el prefacio de su traducción al inglés de la Pastoral de Gregorio Magno, los reyes que no obedecen su deber divino de promover el aprendizaje pueden esperar que los castigos terrenales caigan sobre su pueblo. La búsqueda de la sabiduría, aseguraba a sus lectores del Boecio, era el camino más seguro hacia el poder: «Estudia, pues, la sabiduría y, cuando la hayas aprendido, no la condenes, porque te digo que por su medio puedes alcanzar sin falta el poder, sí, aunque no lo desees».

La descripción de la resistencia de los sajones occidentales a los vikingos por parte de Asser y el cronista como una guerra santa cristiana era más que mera retórica o propaganda. Reflejaba la propia creencia de Alfredo en una doctrina de premios y castigos divinos arraigada en una visión de un orden mundial cristiano jerárquico en el que Dios es el Señor al que los reyes deben obediencia y a través del cual derivan su autoridad sobre sus seguidores. La necesidad de persuadir a sus nobles para que trabajaran por el «bien común» llevó a Alfredo y a los eruditos de su corte a reforzar y profundizar en la concepción de la realeza cristiana que había heredado, basándose en el legado de reyes anteriores, como Offa, de escritores clericales, como Bede, y de Alcuino y de varios participantes en el renacimiento carolingio. No se trataba de un uso cínico de la religión para manipular a sus súbditos para que le obedecieran, sino de un elemento intrínseco en la visión del mundo de Alfredo. Creía, como otros reyes de la Inglaterra y la Francia del siglo IX, que Dios le había confiado el bienestar espiritual y físico de su pueblo. Si la fe cristiana caía en la ruina en su reino, si el clero era demasiado ignorante para entender las palabras latinas que masacraban en sus oficios y liturgias, si los antiguos monasterios y colegiatas yacían desiertos por indiferencia, él era responsable ante Dios, como lo había sido Josías. La responsabilidad última de Alfredo era el cuidado pastoral de su pueblo.

Asser escribió sobre Alfredo en su Vida del Rey Alfredo,

Ahora bien, fue muy amado, más que todos sus hermanos, por su padre y su madre -en realidad, por todo el mundo- con un amor universal y profundo, y siempre fue educado en la corte real y en ningún otro lugar… se le veía más apuesto en apariencia que a sus otros hermanos, y más agradable en sus maneras, en su forma de hablar y en su comportamiento… a pesar de todas las exigencias de la vida presente, ha sido el deseo de sabiduría, más que cualquier otra cosa, junto con la nobleza de su nacimiento, lo que ha caracterizado la naturaleza de su noble mente.

También escribe Asser que Alfred no aprendió a leer hasta los 12 años o más, lo que se describe como una «vergonzosa negligencia» de sus padres y tutores. Alfred era un excelente oyente y tenía una memoria increíble y retenía muy bien la poesía y los salmos. Asser cuenta que su madre les mostró a él y a sus hermanos un libro de poesía sajona y les dijo: «Le daré este libro al que más rápido pueda aprenderlo». Después de preguntar emocionado: «¿Realmente le darás este libro al que más pronto pueda entenderlo y recitarlo?». Alfred se lo llevó a su maestro, se lo aprendió y se lo recitó a su madre.

Se sabe que Alfredo llevaba consigo un pequeño libro, probablemente una versión medieval de un pequeño cuaderno de bolsillo, que contenía salmos y muchas oraciones que recogía a menudo. Asser escribe: éstas «las recogía en un solo libro, como he podido comprobar por mí mismo; en medio de todos los asuntos de la vida presente lo llevaba consigo a todas partes para rezar, y era inseparable de él». Excelente cazador en todas las ramas del deporte, Alfred es recordado como un cazador entusiasta contra el que nadie podía compararse.

Aunque era el más joven de sus hermanos, probablemente era el más abierto de mente. Fue un temprano defensor de la educación. Su deseo de aprender podría provenir de su temprana afición a la poesía inglesa y de su incapacidad para leerla o registrarla físicamente hasta más tarde. Asser escribe que Alfredo «no pudo satisfacer su ansia por lo que más deseaba, es decir, las artes liberales; pues, como solía decir, no había buenos eruditos en todo el reino de los sajones occidentales en aquella época».

En 868, Alfredo se casó con Ealhswith, hija de un noble merciano, Æthelred Mucel, Ealdorman de los Gaini. Los Gaini eran probablemente uno de los grupos tribales de los mercianos. La madre de Ealhswith, Eadburh, era miembro de la familia real merciana.

Tuvieron cinco o seis hijos juntos, entre ellos Eduardo el Viejo, que sucedió a su padre como rey; Æthelflæd, que se convirtió en señora de los Mercianos; y Ælfthryth, que se casó con Balduino II, conde de Flandes. La madre de Alfredo era Osburga, hija de Oslac de la isla de Wight, mayordomo principal de Inglaterra. Asser, en su Vita Ælfredi afirma que esto demuestra su linaje de los jutos de la isla de Wight.

Osferth fue descrito como un pariente en el testamento del rey Alfredo y atestiguó los estatutos en una posición elevada hasta el año 934. Una carta del reinado de Eduardo lo describía como hermano del rey – erróneamente según Keynes y Lapidge, y en opinión de Janet Nelson, probablemente era un hijo ilegítimo del rey Alfredo.

Alfredo murió el 26 de octubre de 899 a la edad de 50 ó 51 años. Se desconoce cómo murió, pero sufrió durante toda su vida una dolorosa y desagradable enfermedad. Su biógrafo Asser describió detalladamente los síntomas de Alfredo, lo que ha permitido a los médicos modernos ofrecer un posible diagnóstico. Se cree que tenía la enfermedad de Crohn o hemorroides. Su nieto, el rey Eadred, parece haber padecido una enfermedad similar.

Alfredo fue enterrado temporalmente en la Vieja Cisterna de Winchester con su esposa Ealhswith y, más tarde, con su hijo Eduardo el Viejo. Antes de su muerte, ordenó la construcción de la Nueva Cisterna con la esperanza de que se convirtiera en un mausoleo para él y su familia. Cuatro años después de su muerte, los cuerpos de Alfredo y su familia fueron exhumados y trasladados a su nuevo lugar de descanso en la Nueva Cisterna y permanecieron allí durante 211 años. Cuando Guillermo el Conquistador subió al trono inglés tras la conquista normanda en 1066, muchas abadías anglosajonas fueron demolidas y sustituidas por catedrales normandas. Una de esas abadías desafortunadas fue la propia abadía de New Minster, donde descansó Alfredo. Antes de la demolición, los monjes de la New Minster exhumaron los cuerpos de Alfredo y su familia para trasladarlos con seguridad a un nuevo lugar. Los monjes de New Minster se trasladaron a Hyde en 1110, un poco al norte de la ciudad, y los trasladaron a la abadía de Hyde junto con el cuerpo de Alfredo y los de su esposa e hijos, que fueron enterrados ante el altar mayor.

En 1536, muchas iglesias católicas romanas fueron objeto de vandalismo por parte del pueblo de Inglaterra, estimulado por la desilusión con la iglesia durante la Disolución de los Monasterios. Una de esas iglesias católicas fue el lugar de enterramiento de Alfredo, la abadía de Hyde. Una vez más, el lugar de descanso de Alfredo fue perturbado por tercera vez. La abadía de Hyde fue disuelta en 1538 durante el reinado de Enrique VIII, el emplazamiento de la iglesia fue demolido y tratado como una cantera, ya que las piedras que componían la abadía fueron luego reutilizadas en la arquitectura local. Las tumbas de piedra que albergaban a Alfredo y su familia permanecieron bajo tierra, y la tierra volvió a ser cultivada. Estas tumbas permanecieron intactas hasta 1788, cuando el lugar fue adquirido por el condado para la construcción de una cárcel municipal.

Antes de que se iniciara la construcción, se envió a los convictos que más tarde serían encarcelados en el lugar para que prepararan el terreno y lo dejaran listo para la construcción. Mientras cavaban las zanjas de los cimientos, los convictos descubrieron los ataúdes de Alfred y su familia. El Dr. Milner, sacerdote católico local, relata este suceso:

Así, los malhechores se acuestan en medio de las cenizas de nuestros Alfreds y Edwards; y donde antes el silencio y la contemplación religiosa sólo eran interrumpidos por la campana de la observancia regular, el canto de la devoción, ahora sólo resuenan el tintineo de las cadenas de los cautivos y los juramentos de los despilfarradores. Al excavar para los cimientos de aquel luctuoso edificio, casi a cada golpe de azadón o pala se violaba algún antiguo sepulcro, cuyo venerable contenido era tratado con marcada indignidad. En esta ocasión se desenterró un gran número de ataúdes de piedra, con una variedad de otros artículos curiosos, como cálices, patenas, anillos, hebillas, el cuero de los zapatos y las botas, el terciopelo y el encaje de oro pertenecientes a las casullas y otras vestimentas; así como el báculo, los bordes y las juntas de un hermoso báculo doblemente dorado.

Los convictos rompieron los ataúdes de piedra en pedazos, el plomo, que forraba los ataúdes, se vendió por dos guineas, y los huesos que había dentro se esparcieron por la zona.

La prisión fue demolida entre 1846 y 1850. Otras excavaciones no fueron concluyentes en 1866 y 1897. En 1866, el anticuario aficionado John Mellor afirmó haber recuperado una serie de huesos del lugar que, según él, eran los de Alfred. Estos huesos llegaron a manos del vicario de la cercana iglesia de San Bartolomé, que los volvió a enterrar en una tumba sin nombre en el cementerio de la iglesia.

Las excavaciones llevadas a cabo por el Servicio de Museos de Winchester en el emplazamiento de la abadía de Hyde en 1999 localizaron una segunda fosa excavada delante de donde se habría situado el altar mayor, que se identificó como probablemente de la excavación de Mellor de 1866. La excavación arqueológica de 1999 descubrió los cimientos de los edificios de la abadía y algunos huesos, que en su momento se sugirió que eran los de Alfred; en cambio, se demostró que pertenecían a una mujer mayor. En marzo de 2013, la diócesis de Winchester exhumó los huesos de la tumba sin nombre de San Bartolomé y los colocó en un almacén seguro. La diócesis no afirmó que se tratara de los huesos de Alfredo, sino que pretendía protegerlos para su posterior análisis, y de la atención de personas cuyo interés puede haber sido despertado por la reciente identificación de los restos del rey Ricardo III. Los huesos fueron datados por radiocarbono, pero los resultados mostraron que eran de la década de 1300 y, por tanto, no eran de Alfredo. En enero de 2014, un fragmento de pelvis que había sido desenterrado en la excavación de 1999 del yacimiento de Hyde, y que posteriormente había permanecido en un almacén del museo de Winchester, fue datado por radiocarbono en el período correcto. Se ha sugerido que este hueso podría pertenecer a Alfredo o a su hijo Eduardo, pero esto sigue sin probarse.

Aunque Enrique VI de Inglaterra intentó sin éxito que Alfredo fuera canonizado por el Papa Eugenio IV en 1441, fue venerado a veces en la Iglesia Católica. El actual «Martirologio Romano» no menciona a Alfredo. La Comunión Anglicana lo venera como héroe cristiano, con una Fiesta Menor el 26 de octubre, y a menudo se le puede encontrar representado en las vidrieras de las iglesias parroquiales de la Iglesia de Inglaterra.

Alfredo encargó al obispo Asser que escribiera su biografía, que inevitablemente enfatizó los aspectos positivos de Alfredo. Los historiadores medievales posteriores, como Geoffrey de Monmouth, también reforzaron la imagen favorable de Alfredo. En la época de la Reforma, Alfredo era visto como un gobernante cristiano piadoso que promovía el uso del inglés en lugar del latín, por lo que las traducciones que encargaba se consideraban no contaminadas por las influencias católicas romanas posteriores de los normandos. En consecuencia, fueron los escritores del siglo XVI los que dieron a Alfredo el epíteto de «el Grande», y no ninguno de sus contemporáneos. El epíteto fue conservado por las generaciones siguientes, que admiraron el patriotismo de Alfredo, su éxito contra la barbarie, la promoción de la educación y el establecimiento del estado de derecho.

Varios centros educativos llevan el nombre de Alfred:

La Marina Real nombró a un barco y a dos establecimientos costeros HMS King Alfred, y uno de los primeros barcos de la Marina de los Estados Unidos se llamó USS Alfred en su honor. En 2002, Alfred ocupó el puesto número 14 en la lista de los 100 británicos más grandes de la BBC tras una votación realizada en todo el Reino Unido.

Southwark

Una estatua de Alfredo el Grande situada en la plaza de la Iglesia de la Trinidad, en Southwark, se considera la estatua al aire libre más antigua de Londres, y se ha descubierto que parte de ella data de la época romana. La escultura se creía medieval hasta que en 2021 se realizaron trabajos de conservación. Entonces se descubrió que la mitad inferior era piedra de Bath y que formaba parte de una colosal escultura antigua dedicada a la diosa Minerva. Es típica del siglo II, datada en torno al reinado de Adriano. Es probable que la mitad más antigua haya sido tallada por un artesano continental acostumbrado a trabajar con la piedra británica.

Winchester

Una estatua de bronce de Alfredo el Grande se encuentra en el extremo oriental de The Broadway, cerca del emplazamiento de la Puerta Este medieval de Winchester. La estatua fue diseñada por Hamo Thornycroft, fundida en bronce por Singer & Sons de Frome y erigida en 1899 para conmemorar los mil años de la muerte de Alfredo. La estatua está colocada sobre un pedestal formado por dos inmensos bloques de granito gris de Cornualles.

Pewsey

Una prominente estatua del rey Alfredo el Grande se alza en el centro de Pewsey. Fue inaugurada en junio de 1913 para conmemorar la coronación del rey Jorge V.

Wantage

La estatua de Alfredo el Grande, situada en la plaza del mercado de Wantage, fue esculpida por el conde Gleichen, pariente de la reina Victoria, e inaugurada el 14 de julio de 1877 por los príncipes de Gales. La estatua fue objeto de vandalismo en la víspera de Año Nuevo de 2007, y perdió parte de su brazo derecho y su hacha. Después de reemplazar el brazo y el hacha, la estatua volvió a ser objeto de vandalismo en la víspera de Navidad de 2008, perdiendo el hacha.

Universidad de Alfred, Nueva York

La pieza central del patio de la Universidad Alfred es una estatua de bronce del rey, creada en 1990 por el entonces profesor William Underhill. Representa al rey de joven, con un escudo en la mano izquierda y un libro abierto en la derecha.

Cleveland, Ohio

Una estatua de mármol de Alfredo el Grande se encuentra en el lado norte del Palacio de Justicia del Condado de Cuyahoga en Cleveland, Ohio. Fue esculpida por Isidore Konti en 1910.

Fuentes

  1. Alfred the Great
  2. Alfredo el Grande
  3. ^ a b Since 1974 Wantage has been in Oxfordshire.[1]
  4. ^ Tomas Kalmar argues that we do know when Alfred was born. He regards the date of birth of 849 in Asser»s biography is a later interpolation, and considers that the period of 23 years in the genealogy (in MS A of the Anglo-Saxon Chronicle) is not Alfred»s age when he acceded to the throne, but the period from his succession to the date the genealogy was compiled.[10]
  5. ^ According to Richard Abels, Ealhswith was descended from King Cenwulf of Mercia.[14]
  6. ^ Historians have expressed doubt both whether the genealogy for Ecgberht going back to Cerdic was fabricated to legitimise his seizure of the West Saxon throne,[16] and broadly whether Cerdic was a real person or if the story of Cerdic is a «foundation myth».[17]
  7. ^ The inscription reads «ALFRED THE GREAT AD 879 on this Summit Erected his Standard Against Danish Invaders To him We owe The Origin of Juries The Establishment of a Militia The Creation of a Naval Force ALFRED The Light of a Benighted Age Was a Philosopher and a Christian The Father of his People The Founder of the English MONARCHY and LIBERTY».[44]
  8. ^ Gli storici hanno messo in dubbio che la genealogia di Egberto fosse legata a Cerdic, ritenendola un»invenzione volta a legittimare la sua presa del trono della Sassonia occidentale. Inoltre, sono state presentate riserve sulla stessa figura di Cerdic, non essendo questo ritenuto da tutti una persona reale e considerato forse un personaggio immaginario volto a glorificare il nobile: Edwards (2004); Yorke (2004).
  9. ^ Dal 1974, Wantage rientra nell»Oxfordshire: Wantage (archiviato dall»url originale il 26 giugno 2020)..
  10. ^ Tomas Kalmar sostiene che l»anno di nascita di Alfredo non debba considerarsi un dato incerto. Egli ritiene che l»849 indicato nella biografia di Asser sia un»interpolazione successiva e considera che il periodo di 23 anni indicato nell»opera del gallese non si riferisca all»età di Alfredo quando salì al trono, ma al periodo intercorso tra la sua nomina a re alla data in cui lo scritto fu compilato: Kalmar (2016a); Kalmar (2016b).
  11. ^ L»iscrizione recita «ALFREDO IL GRANDE AD 879 su questo vertice eresse il suo stendardo contro gli invasori danesi A lui dobbiamo L»origine delle giurie L»istituzione di una milizia La creazione di una forza navale ALFREDO La luce di un»era ottenebrata era un filosofo e un cristiano Il padre del suo popolo Il fondatore della monarchia inglese e della libertà»: Horspool (2006), p. 73.
  12. ^ Il burh di epoca alfrediana ha rappresentato una tappa nell»evoluzione delle città e dei borghi medievali inglesi. Dei 22 borghi che divennero distretti, 3 non raggiungevano il pieno status di città: Tait (1999), p. 18; Loyn (1991), p. 138.
  13. Crofton, Ian (2006). The Kings & Queens of England. Quercus Publishing. p. 8. ISBN 978-1-84724-628-8.
  14. Cornwell, Bernard (2009), «Historical Note» (p. 385 and following), in «The Burning Land» (Harper)
  15. Keynes/ Lapidge. Alfred the Great. pp.16-17
  16. 1,0 1,1 Εθνική Βιβλιοθήκη της Γερμανίας, Κρατική Βιβλιοθήκη του Βερολίνου, Βαυαρική Κρατική Βιβλιοθήκη, Εθνική Βιβλιοθήκη της Αυστρίας: (Γερμανικά, Αγγλικά) Gemeinsame Normdatei. 118637681. Ανακτήθηκε στις 14  Οκτωβρίου 2015.
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