Τσακ Γιέιγκερ

Σύνοψη

Ο ταξίαρχος Charles Elwood Yeager YAY-gər, 13 Φεβρουαρίου 1923 – 7 Δεκεμβρίου 2020 ήταν αξιωματικός της Πολεμικής Αεροπορίας των Ηνωμένων Πολιτειών της Αμερικής, ιπτάμενος άσος και πιλότος δοκιμών με ρεκόρ, ο οποίος το 1947 έγινε ο πρώτος πιλότος στην ιστορία που επιβεβαιωμένα ξεπέρασε την ταχύτητα του ήχου σε ισόπεδη πτήση.

Ο Yeager μεγάλωσε στο Hamlin της Δυτικής Βιρτζίνια. Η καριέρα του ξεκίνησε στον Β” Παγκόσμιο Πόλεμο ως οπλίτης του στρατού των Ηνωμένων Πολιτειών, ο οποίος εντάχθηκε στις Αεροπορικές Δυνάμεις του Στρατού το 1941. Αφού υπηρέτησε ως μηχανικός αεροσκαφών, τον Σεπτέμβριο του 1942, μπήκε στην εκπαίδευση στρατευμένων πιλότων και μετά την αποφοίτησή του προήχθη στον βαθμό του αξιωματικού πτήσης (η εκδοχή της Αεροπορίας Στρατού του Β” Παγκοσμίου Πολέμου για τον αξιωματικό του Στρατού), ενώ αργότερα πέτυχε τις περισσότερες από τις εναέριες νίκες του ως πιλότος μαχητικού αεροσκάφους P-51 Mustang στο Δυτικό Μέτωπο, όπου πιστώθηκε την κατάρριψη 11,5 εχθρικών αεροσκαφών (η μισή πίστωση προέρχεται από έναν δεύτερο πιλότο που τον βοήθησε σε μία μόνο κατάρριψη). Στις 12 Οκτωβρίου 1944, απέκτησε την ιδιότητα του “άσου σε μια μέρα”, καταρρίπτοντας πέντε εχθρικά αεροσκάφη σε μια αποστολή.

Μετά τον πόλεμο, ο Yeager έγινε πιλότος δοκιμών και πέταξε με πολλούς τύπους αεροσκαφών, συμπεριλαμβανομένων πειραματικών πυραυλοκίνητων αεροσκαφών για την Εθνική Συμβουλευτική Επιτροπή Αεροναυπηγικής (NACA). Μέσω του προγράμματος της NACA, έγινε ο πρώτος άνθρωπος που έσπασε επίσημα το φράγμα του ήχου στις 14 Οκτωβρίου 1947, όταν πέταξε το πειραματικό Bell X-1 με ταχύτητα 1 Mach σε υψόμετρο 13.700 μέτρων (45.000 πόδια), για το οποίο κέρδισε τα βραβεία Collier και Mackay το 1948. Στη συνέχεια κατέρριψε πολλά άλλα ρεκόρ ταχύτητας και ύψους τα επόμενα χρόνια. Το 1962 έγινε ο πρώτος διοικητής της Σχολής Πιλότων Αεροδιαστημικής Έρευνας της USAF, η οποία εκπαίδευε και παρήγαγε αστροναύτες για τη NASA και την Πολεμική Αεροπορία.

Αργότερα ο Yeager διοικούσε μοίρες και πτέρυγες μαχητικών στη Γερμανία, καθώς και στη Νοτιοανατολική Ασία κατά τη διάρκεια του πολέμου του Βιετνάμ. Σε αναγνώριση των επιτευγμάτων του και των εξαιρετικών επιδόσεων των μονάδων αυτών, προήχθη σε ταξίαρχο το 1969 και εισήχθη στο National Aviation Hall of Fame το 1973, ενώ συνταξιοδοτήθηκε την 1η Μαρτίου 1975. Η τριπολεμική καριέρα του ως ιπτάμενου εν ενεργεία αξιωματικού διήρκεσε περισσότερα από 30 χρόνια και τον οδήγησε σε πολλά μέρη του κόσμου, συμπεριλαμβανομένης της εμπόλεμης ζώνης της Κορέας και της Σοβιετικής Ένωσης κατά την κορύφωση του Ψυχρού Πολέμου.

Ο Yeager αναφέρεται από πολλούς ως ένας από τους σπουδαιότερους πιλότους όλων των εποχών και κατατάχθηκε πέμπτος στον κατάλογο του Flying με τους 51 ήρωες της αεροπορίας το 2013. Κατά τη διάρκεια της ζωής του, πέταξε περισσότερους από 360 διαφορετικούς τύπους αεροσκαφών σε μια περίοδο 70 ετών και συνέχισε να πετάει για δύο δεκαετίες μετά τη συνταξιοδότησή του ως σύμβουλος πιλότος της Πολεμικής Αεροπορίας των Ηνωμένων Πολιτειών.

Ο Yeager γεννήθηκε στις 13 Φεβρουαρίου 1923 στη Myra της Δυτικής Βιρτζίνια, από γονείς αγρότες, τον Albert Hal Yeager (1898-1987). Όταν ήταν πέντε ετών, η οικογένειά του μετακόμισε στο Χάμλιν της Δυτικής Βιρτζίνια. Ο Yeager είχε δύο αδέλφια, τον Roy και τον Hal Jr. και δύο αδελφές, την Doris Ann (σκοτώθηκε κατά λάθος σε ηλικία δύο ετών από τον εξάχρονο Roy που έπαιζε με μια καραμπίνα) και την Pansy Lee.

Φοίτησε στο Hamlin High School, όπου έπαιξε μπάσκετ και ποδόσφαιρο, ενώ πήρε τους καλύτερους βαθμούς του στη γεωμετρία και τη δακτυλογράφηση. Αποφοίτησε από το λύκειο τον Ιούνιο του 1941.

Η πρώτη του εμπειρία με τον στρατό ήταν ως έφηβος στο Στρατόπεδο Στρατιωτικής Εκπαίδευσης Πολιτών στο Φορτ Μπέντζαμιν Χάρισον της Ινδιανάπολης της Ιντιάνα, τα καλοκαίρια του 1939 και 1940. Στις 26 Φεβρουαρίου 1945, ο Yeager παντρεύτηκε την Glennis Dickhouse και το ζευγάρι απέκτησε τέσσερα παιδιά. Η Glennis Yeager πέθανε το 1990, προλαβαίνοντας τον σύζυγό της κατά 30 χρόνια.

Ο ξάδελφός του, Steve Yeager, ήταν επαγγελματίας catcher του μπέιζμπολ.

Δεύτερος Παγκόσμιος Πόλεμος

Ο Yeager κατατάχθηκε ως στρατιώτης στις Αεροπορικές Δυνάμεις του Στρατού των ΗΠΑ (USAAF) στις 12 Σεπτεμβρίου 1941 και έγινε μηχανικός αεροσκαφών στην αεροπορική βάση George Air Force Base, Victorville, Καλιφόρνια. Κατά την κατάταξή του, ο Yeager δεν ήταν επιλέξιμος για πτητική εκπαίδευση λόγω της ηλικίας του και του μορφωτικού του υπόβαθρου, αλλά η είσοδος των ΗΠΑ στον Β” Παγκόσμιο Πόλεμο λιγότερο από τρεις μήνες αργότερα ώθησε την USAAF να αλλάξει τα πρότυπα στρατολόγησης. Ο Yeager είχε ασυνήθιστα ευκρινή όραση (οπτική οξύτητα 20

Κατά την αποδοχή της πτητικής του εκπαίδευσης, ήταν επικεφαλής πληρώματος σε ένα AT-11. Πήρε τα φτερά του πιλότου και προαγωγή σε αξιωματικό πτήσης στο αεροδρόμιο Luke Field της Αριζόνα, όπου αποφοίτησε από την τάξη 43C στις 10 Μαρτίου 1943. Τοποθετήθηκε στην 357η Ομάδα Μαχητικών στο Tonopah της Νεβάδα, όπου αρχικά εκπαιδεύτηκε ως πιλότος μαχητικών, πετώντας με Bell P-39 Airacobra (καθηλώθηκε για επτά ημέρες επειδή έκοψε το δέντρο ενός αγρότη κατά τη διάρκεια μιας εκπαιδευτικής πτήσης), και στάλθηκε στο εξωτερικό με την ομάδα στις 23 Νοεμβρίου 1943.

Τοποθετημένος στο Ηνωμένο Βασίλειο στη RAF Leiston, ο Yeager πέταξε P-51 Mustang σε μάχες με την 363d Fighter Squadron. Ονόμασε το αεροσκάφος του Glamorous Glen από τη φίλη του, Glennis Faye Dickhouse, η οποία έγινε σύζυγός του τον Φεβρουάριο του 1945. Ο Yeager είχε κερδίσει μία νίκη πριν καταρριφθεί πάνω από τη Γαλλία με το πρώτο του αεροσκάφος (P-51B-5-NA s

Παρά τον κανονισμό που απαγόρευε στους “διαφυγόντες” (διαφεύγοντες πιλότους) να πετούν ξανά πάνω από εχθρικό έδαφος, σκοπός του οποίου ήταν να αποτραπεί η έκθεση των αντιστασιακών ομάδων δίνοντας στον εχθρό μια δεύτερη ευκαιρία να τον συλλάβει, ο Yeager επανήλθε στις πτήσεις μάχης. Είχε ενωθεί με έναν άλλο δραπέτη, τον συνάδελφο του πιλότο P-51 1ο υπολοχαγό Fred Glover, μιλώντας απευθείας στον Ανώτατο Διοικητή των Συμμάχων, στρατηγό Dwight D. Eisenhower, στις 12 Ιουνίου 1944. “Έκανα τόση φασαρία που ο στρατηγός Αϊζενχάουερ με άφησε τελικά να επιστρέψω στη μοίρα μου” είπε ο Yeager. “Με άφησε ελεύθερο για μάχη μετά την D Day, επειδή όλοι οι ελεύθεροι Γάλλοι – Μακί και τέτοιοι άνθρωποι – είχαν βγει στην επιφάνεια”. Ο Αϊζενχάουερ, αφού πήρε την άδεια από το Υπουργείο Πολέμου να αποφασίσει για τα αιτήματα, συμφώνησε με τους Yeager και Glover. Εν τω μεταξύ, ο Yeager κατέρριψε το δεύτερο εχθρικό αεροσκάφος του, ένα γερμανικό βομβαρδιστικό Junkers Ju 88, πάνω από τη Μάγχη.

Ο Yeager επέδειξε εξαιρετικές πτητικές ικανότητες και ηγετική ικανότητα στη μάχη. Στις 12 Οκτωβρίου 1944, έγινε ο πρώτος πιλότος της ομάδας του που έκανε “άσο σε μια μέρα”, καταρρίπτοντας πέντε εχθρικά αεροσκάφη σε μια μόνο αποστολή. Δύο από αυτές τις σκοτώσεις σημειώθηκαν χωρίς να ρίξει ούτε μία βολή: όταν πέταξε σε θέση βολής εναντίον ενός Messerschmitt Bf 109, ο πιλότος του αεροσκάφους πανικοβλήθηκε, έσπασε προς τα δεξιά και συγκρούστηκε με τον αβανταδόρο του. Ο Γέγκερ είπε ότι και οι δύο πιλότοι εγκατέλειψαν το αεροπλάνο. Ολοκλήρωσε τον πόλεμο με 11,5 επίσημες νίκες, συμπεριλαμβανομένης μιας από τις πρώτες νίκες αέρος-αέρος επί μαχητικού αεροσκάφους, ενός γερμανικού Messerschmitt Me 262, το οποίο κατέρριψε καθώς βρισκόταν σε τελική προσέγγιση για προσγείωση.

Στα απομνημονεύματά του το 1986, ο Yeager θυμήθηκε με αηδία ότι “διαπράχθηκαν φρικαλεότητες και από τις δύο πλευρές”, και είπε ότι πήγε σε μια αποστολή με διαταγές από την Όγδοη Πολεμική Αεροπορία να “βομβαρδίσει οτιδήποτε κινείται”. Κατά τη διάρκεια της ενημέρωσης για την αποστολή, ψιθύρισε στον ταγματάρχη Donald H. Bochkay: “Αν πρόκειται να κάνουμε τέτοια πράγματα, καλύτερα να σιγουρευτούμε ότι είμαστε στην πλευρά των νικητών”. Ο Yeager είπε: “Σίγουρα δεν είμαι περήφανος για τη συγκεκριμένη αποστολή βομβαρδισμού εναντίον αμάχων. Αλλά είναι εκεί, στο αρχείο και στη μνήμη μου”. Εξέφρασε επίσης πικρία για τη μεταχείρισή του στην Αγγλία κατά τη διάρκεια του Β” Παγκοσμίου Πολέμου, περιγράφοντας τους Βρετανούς ως “αλαζόνες” και “κακούς”.

Ο Yeager ανακηρύχθηκε ανθυπολοχαγός ενώ βρισκόταν στο Leiston και προήχθη σε λοχαγό πριν από το τέλος της θητείας του. Πέταξε την 61η και τελευταία του αποστολή στις 15 Ιανουαρίου 1945 και επέστρεψε στις Ηνωμένες Πολιτείες στις αρχές Φεβρουαρίου 1945. Ως φυγάς, έλαβε την επιλογή των αποστολών του και, επειδή η νέα του σύζυγος ήταν έγκυος, επέλεξε το Wright Field για να είναι κοντά στο σπίτι του στη Δυτική Βιρτζίνια. Ο μεγάλος αριθμός ωρών πτήσης και η εμπειρία του στη συντήρηση τον έκαναν ικανό να γίνει πιλότος λειτουργικών δοκιμών επισκευασμένων αεροσκαφών, γεγονός που τον έφερε υπό τις διαταγές του συνταγματάρχη Άλμπερτ Μπόιντ, επικεφαλής του Τμήματος Πτητικών Δοκιμών Αεροναυτικών Συστημάτων.

Μετά τον Δεύτερο Παγκόσμιο Πόλεμο

Ο Yeager παρέμεινε στις Αεροπορικές Δυνάμεις του Στρατού των ΗΠΑ μετά τον πόλεμο, και έγινε πιλότος δοκιμών στο Muroc Army Air Field (σημερινή αεροπορική βάση Edwards), μετά την αποφοίτησή του από τη Σχολή Αεροπορικών Επιδόσεων της Διοίκησης Αεροπορικού Υλικού (Class 46C). Αφού ο πιλότος δοκιμών της Bell Aircraft Chalmers “Slick” Goodlin απαίτησε 150.000 δολάρια ΗΠΑ (που αντιστοιχούν σε 1.820.000 δολάρια το 2021) για να σπάσει το “φράγμα” του ήχου, η USAAF επέλεξε τον 24χρονο Yeager για να πετάξει το πυραυλοκίνητο Bell XS-1 σε ένα πρόγραμμα της NACA για την έρευνα της πτήσης υψηλής ταχύτητας. Σύμφωνα με τον νόμο περί εθνικής ασφάλειας του 1947, η USAAF έγινε η Πολεμική Αεροπορία των Ηνωμένων Πολιτειών (USAF) στις 18 Σεπτεμβρίου.

Η δυσκολία αυτού του έργου ήταν τέτοια που η απάντηση σε πολλές από τις εγγενείς προκλήσεις ήταν περίπου η εξής: “Ο Yeager καλύτερα να έχει πληρωμένη ασφάλιση”. Δύο νύχτες πριν από την προγραμματισμένη ημερομηνία της πτήσης, ο Yeager έσπασε δύο πλευρά όταν έπεσε από ένα άλογο. Ανησύχησε ότι ο τραυματισμός αυτός θα τον απέκλειε από την αποστολή και ανέφερε ότι πήγε σε έναν πολιτικό γιατρό στο κοντινό Rosamond, ο οποίος του έδεσε τα πλευρά με ταινία. Εκτός από τη σύζυγό του που ίππευε μαζί του, ο Yeager είπε για το ατύχημα μόνο στον φίλο του και συνάδελφο πιλότο του προγράμματος Jack Ridley. Την ημέρα της πτήσης, ο Yeager πονούσε τόσο πολύ που δεν μπορούσε να σφραγίσει μόνος του την καταπακτή του X-1. Ο Ridley έφτιαξε μια συσκευή, χρησιμοποιώντας την άκρη μιας λαβής σκούπας ως επιπλέον μοχλό, για να μπορέσει ο Yeager να σφραγίσει την καταπακτή.

Ο Yeager έσπασε το φράγμα του ήχου στις 14 Οκτωβρίου 1947, σε ισόπεδη πτήση, ενώ πιλοτάριζε το X-1 Glamorous Glennis με ταχύτητα 1,05 Mach σε υψόμετρο 13.700 μέτρων (45.000 πόδια) πάνω από τη λίμνη Rogers Dry Lake της ερήμου Μοχάβε στην Καλιφόρνια. Η επιτυχία της αποστολής δεν ανακοινώθηκε στο κοινό για σχεδόν οκτώ μήνες, μέχρι τις 10 Ιουνίου 1948. Ο Yeager τιμήθηκε με τα βραβεία Mackay Trophy και Collier Trophy το 1948 για την πτήση υπέρβασης του mach, και με το Harmon International Trophy το 1954. Το X-1 με το οποίο πέταξε εκείνη την ημέρα τέθηκε αργότερα σε μόνιμη έκθεση στο Εθνικό Μουσείο Αεροπορίας και Διαστήματος του Ινστιτούτου Smithsonian. Κατά τη διάρκεια του 1952, παρακολούθησε το Air Command and Staff College.

Ο Yeager συνέχισε να σπάει πολλά άλλα ρεκόρ ταχύτητας και ύψους. Ήταν επίσης ένας από τους πρώτους Αμερικανούς πιλότους που πέταξε ένα MiG-15 Mikoyan-Gurevich, αφού ο πιλότος του, No Kum-sok, αυτομόλησε στη Νότια Κορέα. Επιστρέφοντας στο Muroc, κατά το δεύτερο μισό του 1953, ο Yeager συμμετείχε στην ομάδα της USAF που εργαζόταν πάνω στο X-1A, ένα αεροσκάφος σχεδιασμένο να ξεπεράσει τα 2 Mach σε επίπεδη πτήση. Εκείνη τη χρονιά, πέταξε ένα αεροσκάφος καταδίωξης για την πολιτική πιλότο Jackie Cochran, καθώς έγινε η πρώτη γυναίκα που πέταξε με ταχύτητα μεγαλύτερη από τον ήχο.

Στις 20 Νοεμβρίου 1953, το πρόγραμμα του Πολεμικού Ναυτικού των ΗΠΑ που αφορούσε τον πύραυλο D-558-II Skyrocket και τον πιλότο του, Scott Crossfield, έγινε η πρώτη ομάδα που έφτασε στο διπλάσιο της ταχύτητας του ήχου. Αφού τους ξεπέρασαν, οι Ridley και Yeager αποφάσισαν να καταρρίψουν το ρεκόρ ταχύτητας του αντιπάλου Crossfield σε μια σειρά δοκιμαστικών πτήσεων που ονόμασαν “Επιχείρηση NACA Weep”. Όχι μόνο νίκησαν τον Κρόσφιλντ, σημειώνοντας νέο ρεκόρ με 2,44 Mach στις 12 Δεκεμβρίου 1953, αλλά το έκαναν εγκαίρως για να χαλάσουν μια γιορτή που είχε προγραμματιστεί για την 50ή επέτειο της πτήσης, στην οποία ο Κρόσφιλντ επρόκειτο να χαρακτηριστεί “ο ταχύτερος άνθρωπος εν ζωή”.

Η νέα πτήση ρεκόρ, ωστόσο, δεν πήγε εντελώς σύμφωνα με το σχέδιο, καθώς λίγο μετά την επίτευξη του 2,44 Mach, ο Yeager έχασε τον έλεγχο του X-1A σε ύψος περίπου 80.000 ποδών (24.000 m) λόγω σύζευξης αδράνειας, ένα φαινόμενο σε μεγάλο βαθμό άγνωστο εκείνη την εποχή. Με το αεροσκάφος να κυλίεται, να γέρνει και να γέρνει ταυτόχρονα εκτός ελέγχου, ο Yeager έπεσε 51.000 πόδια (16.000 m) σε λιγότερο από ένα λεπτό πριν ανακτήσει τον έλεγχο σε περίπου 29.000 πόδια (8.800 m). Στη συνέχεια κατάφερε να προσγειωθεί χωρίς περαιτέρω περιστατικά. Για το κατόρθωμα αυτό, ο Yeager τιμήθηκε με το Μετάλλιο Διακεκριμένων Υπηρεσιών (DSM) το 1954.

Ο Yeager ήταν πρωτίστως πιλότος μαχητικών αεροσκαφών και κατείχε διάφορες θέσεις διοικητών μοίρας και πτέρυγας. Από το 1954 έως το 1957, διοικούσε την 417η Μοίρα μαχητικών-βομβαρδιστικών με F-86H Sabre (και από το 1957 έως το 1960 την 1η Μοίρα μαχητικών ημέρας με F-100D Super Sabre στην αεροπορική βάση George της Καλιφόρνια και στην αεροπορική βάση Morón της Ισπανίας.

Πλέον, ως συνταγματάρχης το 1962, μετά την ολοκλήρωση των σπουδών ενός έτους και της τελικής διατριβής για τα αεροσκάφη STOL στο Air War College, ο Yeager έγινε ο πρώτος διοικητής της Σχολής Πιλότων Αεροδιαστημικής Έρευνας της USAF, η οποία παρήγαγε αστροναύτες για τη NASA και την USAF, μετά τον επαναπροσδιορισμό της από τη Σχολή Πιλότων Δοκιμών Πτήσεων της USAF. (Ο ίδιος ο Yeager είχε μόνο λυκειακή εκπαίδευση, οπότε δεν είχε δικαίωμα να γίνει αστροναύτης όπως εκείνοι που εκπαίδευσε). Τον Απρίλιο του 1962, ο Γέγκερ πραγματοποίησε τη μοναδική του πτήση με τον Νιλ Άρμστρονγκ. Η δουλειά τους, πετώντας με ένα T-33, ήταν να αξιολογήσουν τη λίμνη Smith Ranch Dry Lake στη Νεβάδα για χρήση ως χώρο προσγείωσης έκτακτης ανάγκης για το βορειοαμερικανικό X-15. Στην αυτοβιογραφία του, ο Yeager έγραψε ότι γνώριζε ότι ο πυθμένας της λίμνης ήταν ακατάλληλος για προσγειώσεις μετά τις πρόσφατες βροχές, αλλά ο Armstrong επέμενε να πετάξουν ούτως ή άλλως. Καθώς ο Άρμστρονγκ πρότεινε να κάνουν ένα touch-and-go, ο Yeager τον συμβούλεψε να μην το κάνει, λέγοντάς του “Μπορείς να αγγίξεις, αλλά δεν πρόκειται να φύγεις!”. Όταν ο Άρμστρονγκ προσγειώθηκε, οι τροχοί κόλλησαν στη λάσπη, με αποτέλεσμα το αεροπλάνο να σταματήσει ξαφνικά. Έπρεπε να περιμένουν τη διάσωση.

Η συμμετοχή του Yeager στο πρόγραμμα εκπαίδευσης πιλότων δοκιμών της NASA περιελάμβανε αμφιλεγόμενη συμπεριφορά. Ο Yeager φέρεται να μην πίστευε ότι ο Ed Dwight, ο πρώτος Αφροαμερικανός πιλότος που έγινε δεκτός στο πρόγραμμα, θα έπρεπε να συμμετέχει σε αυτό. Στη σειρά ντοκιμαντέρ Chasing the Moon του 2019, οι κινηματογραφιστές έκαναν τον ισχυρισμό ότι ο Γέιγκερ καθοδηγούσε το προσωπικό και τους συμμετέχοντες στη σχολή ότι “η Ουάσινγκτον προσπαθεί να μας χώσει τον αράπη στο λαιμό μας. Ο Κένεντι το χρησιμοποιεί αυτό για να κάνει “φυλετική ισότητα”, οπότε μην του μιλάτε, μην συναναστρέφεστε μαζί του, μην πίνετε μαζί του, μην τον καλείτε στο σπίτι σας και σε έξι μήνες θα έχει φύγει”. Στην αυτοβιογραφία του, ο Dwight περιγράφει λεπτομερώς πώς η ηγεσία του Yeager οδήγησε σε διακριτική μεταχείριση καθ” όλη τη διάρκεια της εκπαίδευσής του στην αεροπορική βάση Edwards.

Μεταξύ Δεκεμβρίου 1963 και Ιανουαρίου 1964, ο Yeager ολοκλήρωσε πέντε πτήσεις με το ανυψωτικό σώμα M2-F1 της NASA. Ένα ατύχημα κατά τη διάρκεια μιας δοκιμαστικής πτήσης τον Δεκέμβριο του 1963 σε ένα από τα NF-104 της σχολής είχε ως αποτέλεσμα σοβαρούς τραυματισμούς. Αφού ανέβηκε σε ύψος σχεδόν ρεκόρ, τα χειριστήρια του αεροπλάνου έγιναν αναποτελεσματικά και το αεροπλάνο μπήκε σε επίπεδη περιστροφή. Μετά από αρκετές στροφές και απώλεια ύψους περίπου 95.000 ποδών, ο Γέγκερ εκτινάχθηκε από το αεροπλάνο. Κατά τη διάρκεια της εκτίναξης, οι ιμάντες του καθίσματος απελευθερώθηκαν κανονικά, αλλά η βάση του καθίσματος χτύπησε τον Yeager, με τον ακόμα καυτό πυραυλοκινητήρα να σπάει το πλαστικό κάλυμμα του κράνους του και να προκαλεί την ανάφλεξη της παροχής οξυγόνου έκτακτης ανάγκης. Τα επακόλουθα εγκαύματα στο πρόσωπό του απαιτούσαν εκτεταμένη και βασανιστική ιατρική περίθαλψη. Αυτή ήταν η τελευταία προσπάθεια του Yeager να θέσει ρεκόρ δοκιμαστικής πτήσης.

Το 1966, ο Yeager ανέλαβε τη διοίκηση της 405ης Πτέρυγας Τακτικών Μαχητικών στην Αεροπορική Βάση Clark στις Φιλιππίνες, της οποίας οι μοίρες αναπτύχθηκαν σε εκ περιτροπής προσωρινή υπηρεσία (TDY) στο Νότιο Βιετνάμ και αλλού στη Νοτιοανατολική Ασία. Εκεί πέταξε 127 αποστολές. Τον Φεβρουάριο του 1968, ο Yeager ανέλαβε τη διοίκηση της 4ης Πτέρυγας Τακτικών Μαχητικών στην Αεροπορική Βάση Seymour Johnson, στη Βόρεια Καρολίνα, και ηγήθηκε της πτέρυγας McDonnell Douglas F-4 Phantom II στη Νότια Κορέα κατά τη διάρκεια της κρίσης του Pueblo.

Ο Yeager προήχθη σε ταξίαρχο και τοποθετήθηκε τον Ιούλιο του 1969 ως υποδιοικητής της 17ης Πολεμικής Αεροπορίας.

Από το 1971 έως το 1973, με εντολή του πρέσβη Τζόζεφ Φάρλαντ, ο Γέγκερ τοποθετήθηκε στο Πακιστάν για να συμβουλεύσει την πολεμική αεροπορία του Πακιστάν. Ένα μικρό επιβατικό αεροσκάφος που είχε ανατεθεί από το Πεντάγωνο στον Yeager καταστράφηκε κατά τη διάρκεια αεροπορικής επιδρομής της ινδικής πολεμικής αεροπορίας σε πακιστανική αεροπορική βάση κατά τη διάρκεια του πολέμου μεταξύ Ινδίας και Πακιστάν το 1971. Ο Edward C. Ingraham, ένας Αμερικανός διπλωμάτης που είχε υπηρετήσει ως πολιτικός σύμβουλος του πρέσβη Farland στο Ισλαμαμπάντ, θυμήθηκε αυτό το περιστατικό στο Washington Monthly τον Οκτώβριο του 1985: “Αφού το Beechcraft του Yeager καταστράφηκε κατά τη διάρκεια μιας ινδικής αεροπορικής επιδρομής, ο ίδιος οργίστηκε στους συναδέλφους του που δειλιάζουν ότι ο Ινδός πιλότος είχε λάβει ειδική εντολή από την Indira Gandhi να ανατινάξει το αεροπλάνο του. ”Ήταν”, έγραψε αργότερα, ”ο ινδικός τρόπος για να δείξει ο θείος Σαμ το δάχτυλο””. Ο Yeager εξοργίστηκε για το περιστατικό και απαίτησε αντίποινα από τις ΗΠΑ.

Σταδιοδρομία μετά τη συνταξιοδότηση

Την 1η Μαρτίου 1975, μετά από αποστολές στη Δυτική Γερμανία και το Πακιστάν, ο Yeager αποσύρθηκε από την Πολεμική Αεροπορία στην Αεροπορική Βάση Norton της Καλιφόρνια.

Ο Yeager έκανε μια μικρή εμφάνιση στην ταινία The Right Stuff (1983). Υποδύθηκε τον “Fred”, έναν μπάρμαν στο “Pancho”s Place”, το οποίο ήταν το πιο κατάλληλο, καθώς ο Yeager είπε: “Αν όλες οι ώρες αθροίζονταν ποτέ, υπολογίζω ότι πέρασα περισσότερο χρόνο στο σπίτι της παρά στο πιλοτήριο εκείνα τα χρόνια”. Ο Sam Shepard υποδύθηκε τον Yeager στην ταινία, η οποία εξιστορεί εν μέρει την περίφημη πτήση του 1947 που έσπασε το ρεκόρ. Επίσης, στη δημοφιλή κουλτούρα, ο Γέιγκερ έχει αναφερθεί αρκετές φορές ως μέρος του κοινού σύμπαντος του Star Trek, συμπεριλαμβανομένου ενός φανταστικού τύπου αστρόπλοιου που πήρε το όνομά του και εμφανίζεται σε αρχειακό υλικό στην εναρκτήρια ακολουθία τίτλων της σειράς Star Trek: Enterprise (2001-2005). Για την ίδια σειρά, ο εκτελεστικός παραγωγός Rick Berman δήλωσε ότι οραματιζόταν τον πρωταγωνιστικό χαρακτήρα, τον Captain Jonathan Archer, ως “μισό ανάμεσα στον Chuck Yeager και τον Han Solo”.

Για αρκετά χρόνια στη δεκαετία του 1980, ο Yeager συνδέθηκε με τη General Motors, διαφημίζοντας την ACDelco, το τμήμα ανταλλακτικών αυτοκινήτων της εταιρείας. Το 1986, προσκλήθηκε να οδηγήσει το αυτοκίνητο ρυθμού της Chevrolet Corvette για τον 70ό αγώνα της Indianapolis 500. Το 1988, ο Yeager προσκλήθηκε και πάλι να οδηγήσει το pace car, αυτή τη φορά στο τιμόνι ενός Oldsmobile Cutlass Supreme. Το 1986, ο πρόεδρος Reagan διόρισε τον Yeager στην Επιτροπή Rogers που διερεύνησε την έκρηξη του διαστημικού λεωφορείου Challenger.

Κατά τη διάρκεια αυτής της περιόδου, ο Yeager υπηρέτησε επίσης ως τεχνικός σύμβουλος για τρία βιντεοπαιχνίδια προσομοίωσης πτήσεων της Electronic Arts. Τα παιχνίδια περιλαμβάνουν τα Chuck Yeager”s Advanced Flight Trainer, Chuck Yeager”s Advanced Flight Trainer 2.0 και Chuck Yeager”s Air Combat. Τα εγχειρίδια του παιχνιδιού περιείχαν αποσπάσματα και ανέκδοτα από τον Yeager και έτυχαν καλής υποδοχής από τους παίκτες. Οι αποστολές περιείχαν αρκετά από τα επιτεύγματα του Yeager και επέτρεπαν στους παίκτες να προσπαθήσουν να ξεπεράσουν τα ρεκόρ του. Το Chuck Yeager”s Advanced Flight Trainer ήταν το παιχνίδι με τις περισσότερες πωλήσεις της Electronic Art για το 1987.

Το 2009, ο Yeager συμμετείχε στο ντοκιμαντέρ The Legend of Pancho Barnes and the Happy Bottom Riding Club, ένα προφίλ του φίλου του Pancho Barnes. Το ντοκιμαντέρ προβλήθηκε σε κινηματογραφικά φεστιβάλ, προβλήθηκε στη δημόσια τηλεόραση των Ηνωμένων Πολιτειών και κέρδισε βραβείο Emmy.

Στις 14 Οκτωβρίου 1997, στην 50ή επέτειο της ιστορικής του πτήσης πέρα από το Mach 1, πέταξε ένα νέο Glamorous Glennis III, ένα F-15D Eagle, πέρα από το Mach 1. Το αεροσκάφος καταδίωξης για την πτήση ήταν ένα F-16 Fighting Falcon με πιλότο τον Bob Hoover, έναν μακροχρόνιο πιλότο δοκιμών, μαχητικών και ακροβατικών πτήσεων, ο οποίος ήταν ο αβανταδόρος του Yeager στην πρώτη υπερηχητική πτήση. Στο τέλος της ομιλίας του προς το πλήθος το 1997, ο Yeager κατέληξε: “Όλα όσα είμαι … οφείλω στην Πολεμική Αεροπορία”. Αργότερα τον ίδιο μήνα, του απονεμήθηκε το βραβείο Tony Jannus για τα επιτεύγματά του.

Στις 14 Οκτωβρίου 2012, στην 65η επέτειο από τη διάσπαση του φράγματος του ήχου, ο Yeager το έκανε ξανά σε ηλικία 89 ετών, πετώντας ως συγκυβερνήτης σε ένα McDonnell Douglas F-15 Eagle με πιλότο τον σμηναγό David Vincent από την αεροπορική βάση Nellis.

Το 1973, ο Yeager εισήχθη στο National Aviation Hall of Fame, αναμφισβήτητα την υψηλότερη τιμή της αεροπορίας. Το 1974, ο Yeager έλαβε το βραβείο Golden Plate Award της Αμερικανικής Ακαδημίας Επιτευγμάτων. Τον Δεκέμβριο του 1975, το αμερικανικό Κογκρέσο απένειμε στον Yeager ένα ασημένιο μετάλλιο “ισοδύναμο με το μετάλλιο τιμής εκτός μάχης … για την ανυπολόγιστη συμβολή του στην αεροδιαστημική επιστήμη, διακινδυνεύοντας τη ζωή του, καθώς πιλοτάρισε το ερευνητικό αεροπλάνο Χ-1 με ταχύτητα μεγαλύτερη από την ταχύτητα του ήχου στις 14 Οκτωβρίου 1947”. Ο πρόεδρος Τζέραλντ Φορντ απένειμε το μετάλλιο στον Γέγκερ σε μια τελετή στον Λευκό Οίκο στις 8 Δεκεμβρίου 1976.

Ο Yeager, ο οποίος δεν φοίτησε ποτέ σε κολέγιο και ήταν συχνά μετριόφρων σχετικά με το παρελθόν του, θεωρείται από πολλούς, όπως το περιοδικό Flying Magazine, το California Hall of Fame, η Πολιτεία της Δυτικής Βιρτζίνια, το National Aviation Hall of Fame, μερικοί πρόεδροι των ΗΠΑ και η Πολεμική Αεροπορία των ΗΠΑ, ως ένας από τους μεγαλύτερους πιλότους όλων των εποχών. Air & Space

Το 1966, ο Yeager εισήχθη στο International Air & Space Hall of Fame. Το 1981 εισήχθη στο Διεθνές Πάνθεον της Δόξας του Διαστήματος. Το 1990 εισήχθη στην εναρκτήρια τάξη του Aerospace Walk of Honor.

Το αεροδρόμιο Yeager στο Τσάρλεστον της Δυτικής Βιρτζίνια πήρε το όνομά του προς τιμήν του. Η Interstate 64

Ο Yeager ήταν επίτιμο μέλος του διοικητικού συμβουλίου της ανθρωπιστικής οργάνωσης Wings of Hope. Στις 25 Αυγούστου 2009, ο κυβερνήτης Arnold Schwarzenegger και η Maria Shriver ανακοίνωσαν ότι ο Yeager θα ήταν ένας από τους 13 εισερχόμενους στο Πάνθεον της Καλιφόρνιας στο πλαίσιο της ετήσιας έκθεσης του Μουσείου της Καλιφόρνιας. Η τελετή εισαγωγής έγινε την 1η Δεκεμβρίου 2009 στο Σακραμέντο της Καλιφόρνια. Το περιοδικό Flying Magazine κατέταξε τον Yeager στο νούμερο 5 της λίστας του 2013 με τους 51 ήρωες της αεροπορίας- για πολλά χρόνια, ήταν το υψηλότερο εν ζωή πρόσωπο στη λίστα.

Η Civil Air Patrol, η εθελοντική βοηθητική οργάνωση της USAF, απονέμει το βραβείο Charles E. “Chuck” Yeager στα ανώτερα μέλη της στο πλαίσιο του προγράμματος αεροδιαστημικής εκπαίδευσης.

Άλλα επιτεύγματα

Ο Yeager ονόμασε το αεροπλάνο του με το όνομα της συζύγου του, Glennis, ως γούρι: “Είσαι το γούρι μου, γλυκιά μου. Κάθε αεροπλάνο που ονομάζω με το όνομά σου με φέρνει πάντα σπίτι”. Ο Yeager και η Glennis μετακόμισαν στο Grass Valley της Καλιφόρνια μετά την απόσυρσή του από την Πολεμική Αεροπορία το 1975. Το ζευγάρι ευημερούσε λόγω της αυτοβιογραφίας του Yeager που έγινε best-seller, των ομιλιών του και των εμπορικών του εγχειρημάτων. Η Glennis Yeager πέθανε από καρκίνο των ωοθηκών το 1990. Είχαν τέσσερα παιδιά (Σούζαν, Ντον, Μίκι και Σάρον). Ο γιος του Yeager, Mickey (Michael), πέθανε απροσδόκητα στο Όρεγκον, στις 26 Μαρτίου 2011.

Ο Yeager εμφανίστηκε σε μια διαφήμιση στο Τέξας για την προεδρική εκστρατεία του George H. W. Bush το 1988. Το 2000, ο Yeager γνώρισε την ηθοποιό Victoria Scott D”Angelo σε ένα μονοπάτι πεζοπορίας στην κομητεία Nevada. Το ζευγάρι άρχισε να βγαίνει λίγο αργότερα και παντρεύτηκε τον Αύγουστο του 2003. Μετά την έναρξη της σχέσης τους, προέκυψε μια πικρή διαμάχη μεταξύ του Yeager, των παιδιών του και της D”Angelo. Τα παιδιά ισχυρίστηκαν ότι ο D”Angelo, τουλάχιστον 35 χρόνια νεότερος του Yeager, τον είχε παντρευτεί για την περιουσία του. Τόσο ο Yeager όσο και ο D”Angelo αρνήθηκαν την κατηγορία. Ακολούθησε δικαστική διαμάχη, κατά την οποία τα παιδιά του κατηγόρησαν τον D”Angelo για “αθέμιτη επιρροή” στον Yeager και ο Yeager κατηγόρησε τα παιδιά του για εκτροπή εκατομμυρίων δολαρίων από την περιουσία του. Τον Αύγουστο του 2008, το Εφετείο της Καλιφόρνια αποφάσισε υπέρ του Yeager, κρίνοντας ότι η κόρη του Susan είχε παραβιάσει το καθήκον της ως διαχειριστής.

Ο Yeager ζούσε στη Βόρεια Καλιφόρνια και πέθανε το απόγευμα της 7ης Δεκεμβρίου 2020 (Εθνική Ημέρα Μνήμης του Περλ Χάρμπορ), σε ηλικία 97 ετών, σε νοσοκομείο του Λος Άντζελες.

Πηγές

  1. Chuck Yeager
  2. Τσακ Γιέιγκερ
  3. ^ Yeager had not been in an airplane prior to January 1942, when his Engineering Officer invited him on a test flight after maintenance of an AT-11. He related that he got really sick on the flight: “After puking all over myself I said, ”Yeager, you made a big mistake””.[1]
  4. ^ a b Yeager, Chuck and Janos, Leo. Yeager: An Autobiography. Page 252 (paperback). New York: Bantam Books, 1986. ISBN 0-553-25674-2.
  5. a b Krystal, Becky. «Chuck Yeager, test pilot who broke sound barrier, dies at 97». Washington Post (en inglés estadounidense). ISSN 0190-8286. Consultado el 8 de diciembre de 2020.
  6. Yeager and Janos 1985, p. 252.
  7. «Chuck Yeager: What I”ve Learned». Esquire Magazine. 25 de diciembre de 2008. Archivado desde el original el 13 de julio de 2014. Consultado el 25 de mayo de 2014.
  8. Yeager, Chuck; Janos, Leo (1985). Yeager: An Autobiography. New York: Bantam. p. 6]. ISBN 978-0-553-25674-1.
  9. Nigel Fountain: Chuck Yeager obituary. The Guardian, 8. Dezember 2020, abgerufen am 22. Juni 2021 (englisch).
  10. Chuck Yeager, Leo Janos: Yeager. An Autobiography. Bantam, Toronto/New York 1986, ISBN 0-553-25674-2, S. 79–80 (englisch).
  11. Garth Calitz: Gen Chuck Yeager – The legend passes. Flightline weekly, 8. Dezember 2020, abgerufen am 22. Juni 2021 (englisch).
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.