Μιχαήλ Γκορμπατσώφ

Σύνοψη

Ο Μιχαήλ Σεργκέγεβιτς Γκορμπατσόφ (γεννημένος στις 2 Μαρτίου 1931) είναι Ρώσος και πρώην σοβιετικός πολιτικός. Ο όγδοος και τελευταίος ηγέτης της Σοβιετικής Ένωσης, ήταν Γενικός Γραμματέας του Κομμουνιστικού Κόμματος της Σοβιετικής Ένωσης από το 1985 έως το 1991. Ήταν επίσης αρχηγός του κράτους της χώρας από το 1988 έως το 1991, διατελώντας πρόεδρος του προεδρείου του Ανώτατου Σοβιέτ από το 1988 έως το 1989, πρόεδρος του Ανώτατου Σοβιέτ από το 1989 έως το 1990 και πρόεδρος της Σοβιετικής Ένωσης από το 1990 έως το 1991. Ιδεολογικά, ο Γκορμπατσόφ αρχικά ακολουθούσε τον μαρξισμό-λενινισμό, αν και είχε μετακινηθεί προς τη σοσιαλδημοκρατία μέχρι τις αρχές της δεκαετίας του 1990.

Ρωσικής και ουκρανικής καταγωγής, ο Γκορμπατσόφ γεννήθηκε στο Privolnoye, στην περιοχή Stavropol Krai, σε μια φτωχή αγροτική οικογένεια. Μεγαλώνοντας υπό την κυριαρχία του Ιωσήφ Στάλιν, στα νεανικά του χρόνια χειριζόταν θεριζοαλωνιστικές μηχανές σε μια κολεκτίβα πριν ενταχθεί στο Κομμουνιστικό Κόμμα, το οποίο τότε κυβερνούσε τη Σοβιετική Ένωση ως μονοκομματικό κράτος σύμφωνα με το μαρξιστικό-λενινιστικό δόγμα. Κατά τη διάρκεια των σπουδών του στο Κρατικό Πανεπιστήμιο της Μόσχας, παντρεύτηκε τη συμφοιτήτριά του Ραΐσα Τιταρένκο το 1953 πριν λάβει το πτυχίο του στη Νομική το 1955. Μετακομίζοντας στη Σταυρούπολη, εργάστηκε για την οργάνωση νεολαίας Κομσομόλ και, μετά το θάνατο του Στάλιν, έγινε ένθερμος υποστηρικτής των μεταρρυθμίσεων αποσταλινοποίησης του σοβιετικού ηγέτη Νικίτα Χρουστσόφ. Το 1970 διορίστηκε πρώτος γραμματέας του κόμματος της Περιφερειακής Επιτροπής της Σταυρούπολης, θέση στην οποία επέβλεψε την κατασκευή της Μεγάλης Διώρυγας της Σταυρούπολης. Το 1978 επέστρεψε στη Μόσχα για να γίνει γραμματέας της Κεντρικής Επιτροπής του κόμματος και το 1979 εντάχθηκε στο κυβερνητικό Πολιτικό Γραφείο του κόμματος. Μέσα σε τρία χρόνια από τον θάνατο του Σοβιετικού ηγέτη Λεονίντ Μπρέζνιεφ, μετά τις σύντομες κυβερνήσεις του Γιούρι Αντρόποφ και του Κονσταντίν Τσερνένκο, το Πολιτικό Γραφείο εξέλεξε τον Γκορμπατσόφ ως Γενικό Γραμματέα, τον de facto επικεφαλής της κυβέρνησης, το 1985.

Αν και δεσμευμένος στη διατήρηση του σοβιετικού κράτους και των σοσιαλιστικών ιδεωδών του, ο Γκορμπατσόφ πίστευε ότι ήταν απαραίτητες σημαντικές μεταρρυθμίσεις, ιδίως μετά την καταστροφή του Τσερνομπίλ το 1986. Αποσύρθηκε από τον σοβιετοαφγανικό πόλεμο και ξεκίνησε συναντήσεις κορυφής με τον πρόεδρο των Ηνωμένων Πολιτειών Ρόναλντ Ρίγκαν για τον περιορισμό των πυρηνικών όπλων και τον τερματισμό του Ψυχρού Πολέμου. Στο εσωτερικό της χώρας, η πολιτική του για τη γκλάσνοστ (“διαφάνεια”) επέτρεψε την ενίσχυση της ελευθερίας του λόγου και του Τύπου, ενώ η περεστρόικα (“αναδιάρθρωση”) επιδίωξε την αποκέντρωση της λήψης οικονομικών αποφάσεων για τη βελτίωση της αποτελεσματικότητας. Τα μέτρα εκδημοκρατισμού του και ο σχηματισμός του εκλεγμένου Κογκρέσου των Λαϊκών Αντιπροσώπων υπονόμευσαν το μονοκομματικό κράτος. Ο Γκορμπατσόφ αρνήθηκε να παρέμβει στρατιωτικά όταν διάφορες χώρες του Ανατολικού Μπλοκ εγκατέλειψαν τη μαρξιστική-λενινιστική διακυβέρνηση το 1989-90. Στο εσωτερικό, το αυξανόμενο εθνικιστικό συναίσθημα απειλούσε να διαλύσει τη Σοβιετική Ένωση, οδηγώντας τους σκληροπυρηνικούς μαρξιστές-λενινιστές να εξαπολύσουν το ανεπιτυχές πραξικόπημα του Αυγούστου εναντίον του Γκορμπατσόφ το 1991. Στον απόηχο αυτού, η Σοβιετική Ένωση διαλύθηκε παρά την επιθυμία του Γκορμπατσόφ και ο ίδιος παραιτήθηκε. Μετά την αποχώρησή του από το αξίωμα, ίδρυσε το Ίδρυμά του Γκορμπατσόφ, έγινε σφοδρός επικριτής των Ρώσων προέδρων Μπόρις Γέλτσιν και Βλαντιμίρ Πούτιν και έκανε εκστρατεία υπέρ του σοσιαλδημοκρατικού κινήματος της Ρωσίας.

Ο Γκορμπατσόφ, που θεωρείται ευρέως ως μία από τις σημαντικότερες προσωπικότητες του δεύτερου μισού του 20ού αιώνα, παραμένει αντικείμενο διαμάχης. Αποδέκτης πολλών βραβείων, συμπεριλαμβανομένου του Νόμπελ Ειρήνης, επαινέθηκε ευρέως για τον καθοριστικό του ρόλο στον τερματισμό του Ψυχρού Πολέμου, την εισαγωγή νέων πολιτικών ελευθεριών στη Σοβιετική Ένωση και την ανοχή τόσο στην πτώση των μαρξιστικών-λενινιστικών κυβερνήσεων στην ανατολική και κεντρική Ευρώπη όσο και στην επανένωση της Γερμανίας. Αντίθετα, συχνά χλευάζεται στη Ρωσία για την επιτάχυνση της σοβιετικής κατάρρευσης, γεγονός που επέφερε μείωση της παγκόσμιας επιρροής της Ρωσίας και προκάλεσε οικονομική κρίση.

Παιδική ηλικία: 1931-1950

Ο Γκορμπατσόφ γεννήθηκε στις 2 Μαρτίου 1931 στο χωριό Πριβόλνογιε της Περιφέρειας Σταυρούπολης, που τότε ανήκε στη Ρωσική Σοβιετική Ομοσπονδιακή Σοσιαλιστική Δημοκρατία, μία από τις συνιστώσες δημοκρατίες της Σοβιετικής Ένωσης. Εκείνη την εποχή, το Privolnoye ήταν σχεδόν ισομερώς μοιρασμένο μεταξύ Ρώσων και Ουκρανών. Η πατρική οικογένεια του Γκορμπατσόφ ήταν εθνοτική ρωσική και είχε μετακομίσει στην περιοχή από το Βορονέζ αρκετές γενιές πριν- η μητρική του οικογένεια ήταν εθνοτικής ουκρανικής καταγωγής και είχε μεταναστεύσει από το Τσερνίγκοφ.Οι γονείς του τον ονόμασαν Βίκτορ, αλλά μετά από επιμονή της μητέρας του -μιας αφοσιωμένης ορθόδοξης χριστιανής- έκανε μια μυστική βάπτιση, όπου ο παππούς του τον βάφτισε Μιχαήλ. Η σχέση του με τον πατέρα του, Σεργκέι Αντρέγιεβιτς Γκορμπατσόφ, ήταν στενή- η μητέρα του, Μαρία Παντελέγιεβνα Γκορμπατσόβα (κατά κόσμον Γκόπκαλο), ήταν πιο ψυχρή και τιμωρητική. και ζούσαν ως αγρότες. Είχαν παντρευτεί ως έφηβοι το 1928 και σύμφωνα με την τοπική παράδοση διέμεναν αρχικά στο σπίτι του πατέρα του Σεργκέι, μια καλύβα με τοίχους από πλίθες, πριν μπορέσουν να χτίσουν μια δική τους καλύβα.

Η Σοβιετική Ένωση ήταν ένα μονοκομματικό κράτος που κυβερνιόταν από το Κομμουνιστικό Κόμμα και κατά την παιδική ηλικία του Γκορμπατσόφ βρισκόταν υπό την ηγεσία του Ιωσήφ Στάλιν. Ο Στάλιν είχε ξεκινήσει ένα σχέδιο μαζικής αγροτικής κολεκτιβοποίησης, το οποίο, σύμφωνα με τις μαρξιστικές-λενινιστικές ιδέες του, πίστευε ότι θα βοηθούσε στη μετατροπή της χώρας σε σοσιαλιστική κοινωνία. Ο παππούς του Γκορμπατσόφ από τη μητέρα του εντάχθηκε στο Κομμουνιστικό Κόμμα και βοήθησε να σχηματιστεί το πρώτο κολχόζ (κολεκτίβα) του χωριού το 1929, ενώ έγινε πρόεδρός του. Το αγρόκτημα αυτό βρισκόταν 19 χιλιόμετρα έξω από το χωριό Πριβολνόε και όταν ήταν τριών ετών, ο Γκορμπατσόφ εγκατέλειψε το πατρικό του σπίτι και μετακόμισε στο κολχόζ με τους παππούδες του από τη μητέρα του.

Η χώρα βίωνε τότε τον λιμό του 1932-33, στον οποίο πέθαναν δύο θείοι του Γκορμπατσόφ από την πατρική του πλευρά και μια θεία του. Ακολούθησε η Μεγάλη Εκκαθάριση, κατά την οποία άτομα που κατηγορούνταν ως “εχθροί του λαού”, συμπεριλαμβανομένων όσων συμπαθούσαν αντίπαλες ερμηνείες του μαρξισμού, όπως ο τροτσκισμός, συνελήφθησαν και εγκλείστηκαν σε στρατόπεδα εργασίας, αν δεν εκτελέστηκαν. Και οι δύο παππούδες του Γκορμπατσόφ συνελήφθησαν (ο παππούς του από τη μητέρα του το 1934 και ο πατέρας του το 1937) και πέρασαν χρόνο σε στρατόπεδα εργασίας Γκουλάγκ πριν απελευθερωθούν. Μετά την απελευθέρωσή του τον Δεκέμβριο του 1938, ο παππούς του Γκορμπατσόφ από την μητέρα του μίλησε για βασανιστήρια που υπέστη από τη μυστική αστυνομία, μια αφήγηση που επηρέασε το νεαρό αγόρι.

Μετά το ξέσπασμα του Β” Παγκοσμίου Πολέμου το 1939, τον Ιούνιο του 1941 ο γερμανικός στρατός εισέβαλε στη Σοβιετική Ένωση. Οι γερμανικές δυνάμεις κατέλαβαν το Privolnoye για τεσσερισήμισι μήνες το 1942. Ο πατέρας του Γκορμπατσόφ είχε καταταγεί στον Κόκκινο Στρατό και πολέμησε στο μέτωπο- κατά τη διάρκεια της σύγκρουσης κηρύχθηκε λανθασμένα νεκρός και πολέμησε στη μάχη του Κουρσκ πριν επιστρέψει στην οικογένειά του τραυματισμένος. Μετά την ήττα της Γερμανίας, οι γονείς του Γκορμπατσόφ απέκτησαν τον δεύτερο γιο τους, τον Αλεξάντρ, το 1947- αυτός και ο Μιχαήλ θα ήταν τα μοναδικά τους παιδιά.

Το σχολείο του χωριού είχε κλείσει κατά τη διάρκεια του πολέμου, αλλά άνοιξε ξανά το φθινόπωρο του 1944. Ο Γκορμπατσόφ δεν ήθελε να επιστρέψει, αλλά όταν επέστρεψε διέπρεψε ακαδημαϊκά. Διάβαζε αχόρταγα, κινούμενος από τα δυτικά μυθιστορήματα του Thomas Mayne Reid στο έργο του Vissarion Belinsky, του Alexander Pushkin, του Nikolai Gogol και του Mikhail Lermontov. Το 1946 εντάχθηκε στην Κομσομόλ, τη σοβιετική πολιτική οργάνωση νεολαίας, έγινε αρχηγός της τοπικής του ομάδας και στη συνέχεια εξελέγη στην επιτροπή της Κομσομόλ για την περιοχή. Από το δημοτικό σχολείο μετακόμισε στο γυμνάσιο του Μολότοφσκι- έμενε εκεί κατά τη διάρκεια της εβδομάδας, ενώ τα Σαββατοκύριακα περπατούσε τα 19 χιλιόμετρα για το σπίτι του. Εκτός από μέλος της θεατρικής ομάδας του σχολείου, διοργάνωνε αθλητικές και κοινωνικές δραστηριότητες και ήταν επικεφαλής του πρωινού γυμναστηρίου του σχολείου. Κατά τη διάρκεια πέντε διαδοχικών καλοκαιριών από το 1946 και μετά επέστρεψε στο σπίτι για να βοηθήσει τον πατέρα του να χειριστεί μια θεριζοαλωνιστική μηχανή, κατά τη διάρκεια της οποίας μερικές φορές δούλευαν 20 ώρες την ημέρα. Το 1948, συγκομίστηκαν πάνω από 8.000 εκατοστά σιτηρών, κατόρθωμα για το οποίο ο Σεργκέι τιμήθηκε με το παράσημο του Λένιν και ο γιος του με το παράσημο του Κόκκινου Λάβαρου της Εργασίας.

Πανεπιστήμιο: 1950-1955

Τον Ιούνιο του 1950, ο Γκορμπατσόφ έγινε υποψήφιο μέλος του Κομμουνιστικού Κόμματος. Έκανε επίσης αίτηση για να σπουδάσει στη νομική σχολή του Κρατικού Πανεπιστημίου της Μόσχας (MSU), που τότε ήταν το πιο διάσημο πανεπιστήμιο της χώρας. Τον δέχτηκαν χωρίς να του ζητήσουν εξετάσεις, πιθανότατα λόγω της εργατοαγροτικής καταγωγής του και της κατοχής του Τάγματος του Κόκκινου Λάβαρου της Εργασίας. Η επιλογή του για τη νομική ήταν ασυνήθιστη- δεν ήταν ένα αντικείμενο με μεγάλη εκτίμηση στη σοβιετική κοινωνία εκείνη την εποχή. Σε ηλικία 19 ετών, ταξίδεψε με το τρένο στη Μόσχα, την πρώτη φορά που εγκατέλειψε την περιοχή του.

Στην πόλη, διέμενε με συμφοιτητές του MSU σε έναν κοιτώνα στην περιοχή Sokolniki. Ο ίδιος και άλλοι φοιτητές της υπαίθρου ένιωσαν να έρχονται σε αντίθεση με τους Μοσχοβίτες συναδέλφους τους, αλλά σύντομα κατάφερε να ενταχθεί. Οι συμφοιτητές του τον θυμούνται να εργάζεται ιδιαίτερα σκληρά, συχνά μέχρι αργά τη νύχτα. Απέκτησε φήμη ως διαμεσολαβητής κατά τη διάρκεια διαφορών και ήταν επίσης γνωστός για την ειλικρίνειά του στην τάξη, αν και αποκάλυπτε ορισμένες από τις απόψεις του μόνο κατ” ιδίαν- για παράδειγμα, εκμυστηρεύτηκε σε μερικούς φοιτητές την αντίθεσή του στον σοβιετικό νομικό κανόνα ότι η ομολογία αποδείκνυε την ενοχή, σημειώνοντας ότι οι ομολογίες θα μπορούσαν να εξαναγκαστούν. Κατά τη διάρκεια των σπουδών του, μια αντισημιτική εκστρατεία εξαπλώθηκε στη Σοβιετική Ένωση, με αποκορύφωμα τη συνωμοσία των γιατρών- ο Γκορμπατσόφ υπερασπίστηκε δημοσίως έναν Εβραίο φοιτητή που κατηγορήθηκε για απιστία προς τη χώρα από έναν από τους συμφοιτητές τους.

Στο MSU, έγινε επικεφαλής της Κομσομόλ στην τάξη του και στη συνέχεια αναπληρωτής γραμματέας της Κομσομόλ για την ταραχή και την προπαγάνδα στη Νομική Σχολή. Μια από τις πρώτες του αποστολές στην Κομσομόλ στη Μόσχα ήταν να παρακολουθήσει την εκλογική ψηφοφορία στην περιοχή Krasnopresnenskaya για να διασφαλίσει την επιθυμία της κυβέρνησης για σχεδόν πλήρη συμμετοχή- ο Γκορμπατσόφ διαπίστωσε ότι οι περισσότεροι από όσους ψήφισαν το έκαναν “από φόβο”. Το 1952, διορίστηκε πλήρες μέλος του Κομμουνιστικού Κόμματος. Ως μέλος του κόμματος και της Κομσομόλ του ανατέθηκε να παρακολουθεί τους συμφοιτητές του για πιθανή υπονόμευση- ορισμένοι συμφοιτητές του είπαν ότι το έκανε ελάχιστα και ότι τον εμπιστεύονταν για να κρατήσει εμπιστευτικές πληροφορίες μυστικές από τις αρχές. Ο Γκορμπατσόφ έγινε στενός φίλος με τον Zdeněk Mlynář, έναν Τσεχοσλοβάκο φοιτητή που αργότερα έγινε ο βασικός ιδεολόγος της Άνοιξης της Πράγας το 1968. Ο Mlynář θυμόταν ότι το δίδυμο παρέμεινε αφοσιωμένο μαρξιστικό-λενινιστικό παρά τις αυξανόμενες ανησυχίες τους για το σταλινικό σύστημα. Αφού πέθανε ο Στάλιν τον Μάρτιο του 1953, ο Γκορμπατσόφ και ο Μλίναρζ εντάχθηκαν στα πλήθη που συγκεντρώθηκαν για να δουν τη σορό του Στάλιν να κείτεται σε επίσημη σορό.

Στο MSU, ο Γκορμπατσόφ γνώρισε τη Ραΐσα Τιταρένκο, μια Ουκρανή που σπούδαζε στο τμήμα φιλοσοφίας του πανεπιστημίου. Ήταν αρραβωνιασμένη με άλλον άνδρα, αλλά αφού ο αρραβώνας αυτός διαλύθηκε, άρχισε μια σχέση με τον Γκορμπατσόφ- μαζί πήγαιναν σε βιβλιοπωλεία, μουσεία και εκθέσεις τέχνης. Στις αρχές του 1953, έκανε πρακτική άσκηση στο γραφείο του εισαγγελέα στην περιοχή Molotovskoye, αλλά εξοργίστηκε από την ανικανότητα και την αλαζονεία όσων εργάζονταν εκεί. Εκείνο το καλοκαίρι, επέστρεψε στο Privolnoe για να εργαστεί με τον πατέρα του στη συγκομιδή- τα χρήματα που κέρδισε του επέτρεψαν να πληρώσει για έναν γάμο. Στις 25 Σεπτεμβρίου 1953 ο ίδιος και η Raisa καταχώρισαν τον γάμο τους στο Ληξιαρχείο του Sokolniki και τον Οκτώβριο μετακόμισαν μαζί στον κοιτώνα Lenin Hills. Η Ραΐσα ανακάλυψε ότι ήταν έγκυος και παρόλο που το ζευγάρι ήθελε να κρατήσει το παιδί, εκείνη αρρώστησε και χρειάστηκε να κάνει έκτρωση για να σωθεί η ζωή της.

Τον Ιούνιο του 1955, ο Γκορμπατσόφ αποφοίτησε με διάκριση- η τελική του εργασία αφορούσε τα πλεονεκτήματα της “σοσιαλιστικής δημοκρατίας” (του σοβιετικού πολιτικού συστήματος) έναντι της “αστικής δημοκρατίας” (της φιλελεύθερης δημοκρατίας). Στη συνέχεια τοποθετήθηκε στο γραφείο του Σοβιετικού Εισαγγελέα, το οποίο επικεντρωνόταν τότε στην αποκατάσταση των αθώων θυμάτων των εκκαθαρίσεων του Στάλιν, αλλά διαπίστωσε ότι δεν είχαν δουλειά γι” αυτόν. Στη συνέχεια, του προσφέρθηκε μια θέση σε ένα μεταπτυχιακό πρόγραμμα σπουδών του MSU με ειδίκευση στο δίκαιο των κολχόζ, αλλά αρνήθηκε. Ήθελε να παραμείνει στη Μόσχα, όπου η Ραΐσα ήταν εγγεγραμμένη σε ένα διδακτορικό πρόγραμμα, αλλά αντ” αυτού βρήκε δουλειά στη Σταυρούπολη- η Ραΐσα εγκατέλειψε τις σπουδές της για να τον ακολουθήσει εκεί.

Κομσομόλ Σταυρούπολης: 1955-1969

Τον Αύγουστο του 1955, ο Γκορμπατσόφ άρχισε να εργάζεται στο γραφείο του περιφερειακού εισαγγελέα της Σταυρούπολης, αλλά δεν του άρεσε η δουλειά και χρησιμοποίησε τις επαφές του για να πάρει μετάθεση και να εργαστεί για την Κομσομόλ, και έγινε αναπληρωτής διευθυντής του τμήματος αγκιτάτσιας και προπαγάνδας της Κομσομόλ για την περιοχή αυτή. Στη θέση αυτή, επισκέφθηκε χωριά της περιοχής και προσπάθησε να βελτιώσει τη ζωή των κατοίκων τους- ίδρυσε έναν κύκλο συζητήσεων στο χωριό Γκόρκαγια Μπάλκα για να βοηθήσει τους αγρότες κατοίκους του να αποκτήσουν κοινωνικές επαφές.

Ο Γκορμπατσόφ και η σύζυγός του αρχικά νοίκιασαν ένα μικρό δωμάτιο στη Σταυρούπολη, κάνοντας καθημερινά βραδινές βόλτες στην πόλη και τα Σαββατοκύριακα πεζοπορία στην ύπαιθρο. Τον Ιανουάριο του 1957, η Ραΐσα γέννησε μια κόρη, την Ιρίνα, και το 1958 μετακόμισαν σε δύο δωμάτια ενός κοινόχρηστου διαμερίσματος. Το 1961, ο Γκορμπατσόφ ακολούθησε ένα δεύτερο πτυχίο, στη γεωργική παραγωγή- παρακολούθησε μαθήματα αλληλογραφίας από το τοπικό Γεωργικό Ινστιτούτο του Σταυρούπολ, λαμβάνοντας το δίπλωμά του το 1967. Η σύζυγός του ακολούθησε επίσης ένα δεύτερο πτυχίο, αποκτώντας διδακτορικό στην κοινωνιολογία το 1967 από το Παιδαγωγικό Ινστιτούτο της Μόσχας- ενώ βρισκόταν στη Σταυρούπολη, εντάχθηκε και αυτή στο Κομμουνιστικό Κόμμα.

Τον Στάλιν διαδέχτηκε τελικά στη σοβιετική ηγεσία ο Νικήτα Χρουστσόφ, ο οποίος κατήγγειλε τον Στάλιν και τη λατρεία της προσωπικότητάς του σε μια ομιλία του τον Φεβρουάριο του 1956, μετά την οποία ξεκίνησε μια διαδικασία αποσταλινοποίησης σε ολόκληρη τη σοβιετική κοινωνία. Ο μεταγενέστερος βιογράφος William Taubman πρότεινε ότι ο Γκορμπατσόφ “ενσάρκωσε” το “μεταρρυθμιστικό πνεύμα” της εποχής Χρουστσόφ. Ο Γκορμπατσόφ ανήκε σε εκείνους που θεωρούσαν τους εαυτούς τους “γνήσιους μαρξιστές” ή “γνήσιους λενινιστές” σε αντίθεση με αυτό που θεωρούσαν διαστροφές του Στάλιν. Βοήθησε στη διάδοση του αντισταλινικού μηνύματος του Χρουστσόφ στη Σταυρούπολη, αλλά συνάντησε πολλούς που συνέχιζαν να θεωρούν τον Στάλιν ήρωα ή που επαινούσαν τις σταλινικές εκκαθαρίσεις ως δίκαιες.

Ο Γκορμπατσόφ ανέβηκε σταθερά στις τάξεις της τοπικής διοίκησης. Οι αρχές τον θεωρούσαν πολιτικά αξιόπιστο και ο ίδιος κολακεύει τους ανωτέρους του, κερδίζοντας, για παράδειγμα, την εύνοια του επιφανούς τοπικού πολιτικού Φιοντόρ Κουλάκοφ. Με την ικανότητα να ξεγελά τους αντιπάλους του, ορισμένοι συνάδελφοι δυσανασχετούσαν με την επιτυχία του. Τον Σεπτέμβριο του 1956 προήχθη Πρώτος Γραμματέας της Κομσομόλ της πόλης Σταυρούπολη, τοποθετώντας τον επικεφαλής της- τον Απρίλιο του 1958 έγινε αναπληρωτής επικεφαλής της Κομσομόλ για ολόκληρη την περιοχή. Σε αυτό το σημείο του δόθηκε καλύτερη στέγαση: ένα διαμέρισμα δύο δωματίων με δική του ιδιωτική κουζίνα, τουαλέτα και μπάνιο. Στη Σταυρούπολη, δημιούργησε μια λέσχη συζητήσεων για νέους και βοήθησε στην κινητοποίηση των τοπικών νέων να συμμετάσχουν στις αγροτικές και αναπτυξιακές εκστρατείες του Χρουστσόφ.

Τον Μάρτιο του 1961, ο Γκορμπατσόφ έγινε Πρώτος Γραμματέας της περιφερειακής Κομσομόλ, στη θέση αυτή έκανε τα πάντα για να διορίσει γυναίκες ως επικεφαλής πόλεων και περιφερειών. Το 1961, ο Γκορμπατσόφ φιλοξένησε την ιταλική αντιπροσωπεία για το Παγκόσμιο Φεστιβάλ Νεολαίας στη Μόσχα- τον Οκτώβριο του ίδιου έτους, συμμετείχε επίσης στο 22ο Συνέδριο του Κομμουνιστικού Κόμματος της Σοβιετικής Ένωσης. Τον Ιανουάριο του 1963, ο Γκορμπατσόφ προήχθη σε επικεφαλής προσωπικού της αγροτικής επιτροπής του περιφερειακού κόμματος και τον Σεπτέμβριο του 1966 έγινε πρώτος γραμματέας της κομματικής οργάνωσης της πόλης Σταυρούπολη (“Γκόρκομ”). Μέχρι το 1968 ήταν όλο και πιο απογοητευμένος από τη δουλειά του -σε μεγάλο βαθμό επειδή οι μεταρρυθμίσεις του Χρουστσόφ καθυστερούσαν ή αντιστρέφονταν- και σκέφτηκε να εγκαταλείψει την πολιτική για να εργαστεί στον ακαδημαϊκό χώρο. Ωστόσο, τον Αύγουστο του 1968, διορίστηκε Δεύτερος Γραμματέας της Κραϊκομ Σταυρούπολης, καθιστώντας τον αναπληρωτή του Πρώτου Γραμματέα Λεονίντ Γεφρέμοφ και το δεύτερο πιο υψηλόβαθμο στέλεχος στην περιοχή Σταυρούπολης. Το 1969 εξελέγη βουλευτής στο Ανώτατο Σοβιέτ της Σοβιετικής Ένωσης και έγινε μέλος της Μόνιμης Επιτροπής για την Προστασία του Περιβάλλοντος.

Έχοντας άδεια για ταξίδια σε χώρες του Ανατολικού Μπλοκ, το 1966 συμμετείχε σε αντιπροσωπεία που επισκέφθηκε την Ανατολική Γερμανία και το 1969 και το 1974 επισκέφθηκε τη Βουλγαρία. Τον Αύγουστο του 1968 η Σοβιετική Ένωση ηγήθηκε εισβολής στην Τσεχοσλοβακία για να θέσει τέρμα στην Άνοιξη της Πράγας, μια περίοδο πολιτικής φιλελευθεροποίησης στη μαρξιστική-λενινιστική χώρα. Αν και ο Γκορμπατσόφ δήλωσε αργότερα ότι είχε ιδιωτικές ανησυχίες για την εισβολή, την υποστήριξε δημοσίως. Τον Σεπτέμβριο του 1969 συμμετείχε σε σοβιετική αντιπροσωπεία που στάλθηκε στην Τσεχοσλοβακία, όπου διαπίστωσε ότι ο τσεχοσλοβακικός λαός τους ήταν σε μεγάλο βαθμό αφιλόξενος. Εκείνη τη χρονιά, οι σοβιετικές αρχές τον διέταξαν να τιμωρήσει τον Fagien B. Sadykov, έναν γεωπόνο με έδρα τη Σταυρούπολη, οι ιδέες του οποίου θεωρούνταν επικριτικές για τη σοβιετική γεωργική πολιτική- ο Γκορμπατσόφ φρόντισε να απολυθεί ο Sadykov από τη διδασκαλία, αλλά αγνόησε τις εκκλήσεις να αντιμετωπίσει αυστηρότερη τιμωρία. Αργότερα ο Γκορμπατσόφ δήλωσε ότι “επηρεάστηκε βαθιά” από το περιστατικό- “η συνείδησή μου με βασάνιζε” επειδή επέβλεπα τη δίωξη του Σαντίκοφ.

Επικεφαλής της Περιφέρειας Σταυρούπολης: 1970-1977

Τον Απρίλιο του 1970, ο Γιεφρέμοφ προήχθη σε ανώτερη θέση στη Μόσχα και ο Γκορμπατσόφ τον διαδέχθηκε ως Πρώτος Γραμματέας του Κραϊκομ Σταυρούπολης. Αυτό παρείχε στον Γκορμπατσόφ σημαντική εξουσία στην περιοχή της Σταυρούπολης. Είχε ελεγχθεί προσωπικά για τη θέση αυτή από ανώτερους ηγέτες του Κρεμλίνου και ενημερώθηκε για την απόφασή τους από τον σοβιετικό ηγέτη, Λεονίντ Μπρέζνιεφ. Σε ηλικία 39 ετών, ήταν σημαντικά νεότερος από τους προκατόχους του στη θέση αυτή. Ως επικεφαλής της περιφέρειας Σταυρούπολης, έγινε αυτόματα μέλος της Κεντρικής Επιτροπής του Κομμουνιστικού Κόμματος της Σοβιετικής Ένωσης το 1971. Σύμφωνα με τον βιογράφο του Ζόρες Μεντβέντεφ, ο Γκορμπατσόφ “είχε πλέον ενταχθεί στην υπερελίτ του Κόμματος”. Ως περιφερειακός ηγέτης, ο Γκορμπατσόφ αρχικά απέδωσε τις οικονομικές και άλλες αποτυχίες “στην αναποτελεσματικότητα και την ανικανότητα των στελεχών, στις ατέλειες της διοικητικής δομής ή στα κενά της νομοθεσίας”, αλλά τελικά κατέληξε στο συμπέρασμα ότι προκλήθηκαν από τον υπερβολικό συγκεντρωτισμό της λήψης αποφάσεων στη Μόσχα. Άρχισε να διαβάζει μεταφράσεις περιορισμένων κειμένων δυτικών μαρξιστών συγγραφέων, όπως ο Αντόνιο Γκράμσι, ο Λουί Αραγκόν, ο Ροζέ Γκαροντί και ο Τζουζέπε Μπόφα, και μπήκε υπό την επιρροή τους.

Το κύριο καθήκον του Γκορμπατσόφ ως περιφερειακού ηγέτη ήταν να αυξήσει τα επίπεδα της γεωργικής παραγωγής, κάτι που παρεμποδίστηκε από τις σοβαρές ξηρασίες του 1975 και του 1976.Επέβλεψε την επέκταση των αρδευτικών συστημάτων μέσω της κατασκευής της Μεγάλης Διώρυγας της Σταυρούπολης. Για την επίβλεψη μιας συγκομιδής σιτηρών ρεκόρ στην περιοχή Ιπάτοφσκι, τον Μάρτιο του 1972 τιμήθηκε από τον Μπρέζνιεφ με το Τάγμα της Οκτωβριανής Επανάστασης σε μια τελετή στη Μόσχα. Ο Γκορμπατσόφ προσπαθούσε πάντα να διατηρήσει την εμπιστοσύνη του Μπρέζνιεφ- ως περιφερειακός ηγέτης, επανειλημμένα επαίνεσε τον Μπρέζνιεφ στις ομιλίες του, αναφερόμενος για παράδειγμα σε αυτόν ως “τον εξέχοντα πολιτικό άνδρα της εποχής μας”. Ο Γκορμπατσόφ και η σύζυγός του έκαναν διακοπές στη Μόσχα, το Λένινγκραντ, το Ουζμπεκιστάν και σε θέρετρα του Βόρειου Καυκάσου- έκανε διακοπές με τον επικεφαλής της KGB, τον Γιούρι Αντρόποφ, ο οποίος ήταν ευνοϊκός απέναντί του και έγινε σημαντικός προστάτης του. Ο Γκορμπατσόφ ανέπτυξε επίσης καλές σχέσεις με ανώτερα στελέχη όπως ο Σοβιετικός Πρωθυπουργός, Αλεξέι Κοσίγκιν, και το επί μακρόν ανώτερο στέλεχος του κόμματος Μιχαήλ Σουσλόφ.

Η κυβέρνηση θεωρούσε τον Γκορμπατσόφ αρκετά αξιόπιστο ώστε να τον στέλνει ως μέλος σοβιετικών αντιπροσωπειών στη Δυτική Ευρώπη- πραγματοποίησε πέντε ταξίδια εκεί μεταξύ 1970 και 1977. Τον Σεπτέμβριο του 1971 συμμετείχε σε μια αντιπροσωπεία που ταξίδεψε στην Ιταλία, όπου συναντήθηκε με εκπροσώπους του Ιταλικού Κομμουνιστικού Κόμματος- ο Γκορμπατσόφ λάτρευε τον ιταλικό πολιτισμό, αλλά εντυπωσιάστηκε από τη φτώχεια και την ανισότητα που έβλεπε στη χώρα. Το 1972 επισκέφθηκε το Βέλγιο και τις Κάτω Χώρες και το 1973 τη Δυτική Γερμανία. Ο Γκορμπατσόφ και η σύζυγός του επισκέφθηκαν τη Γαλλία το 1976 και το 1977, ενώ στην τελευταία περίπτωση περιηγήθηκαν στη χώρα με έναν ξεναγό του Γαλλικού Κομμουνιστικού Κόμματος. Έμεινε έκπληκτος από το πόσο ανοιχτά οι Δυτικοευρωπαίοι εξέφραζαν τις απόψεις τους και ασκούσαν κριτική στους πολιτικούς τους ηγέτες, κάτι που απουσίαζε από τη Σοβιετική Ένωση, όπου οι περισσότεροι άνθρωποι δεν αισθάνονταν ασφαλείς να μιλούν τόσο ανοιχτά. Αργότερα διηγήθηκε ότι για τον ίδιο και τη σύζυγό του, αυτές οι επισκέψεις “κλόνισαν την a priori πεποίθησή μας για την ανωτερότητα της σοσιαλιστικής έναντι της αστικής δημοκρατίας”.

Ο Γκορμπατσόφ παρέμεινε κοντά στους γονείς του- αφού ο πατέρας του αρρώστησε βαριά το 1974, ο Γκορμπατσόφ ταξίδεψε για να τον συναντήσει στο Πριβόλνοε λίγο πριν από το θάνατό του. Η κόρη του, Ιρίνα, παντρεύτηκε τον συμφοιτητή του Ανατόλι Βιργκάνσκι τον Απρίλιο του 1978. Το 1977, το Ανώτατο Σοβιέτ διόρισε τον Γκορμπατσόφ πρόεδρο της Μόνιμης Επιτροπής για τις υποθέσεις της νεολαίας, λόγω της εμπειρίας του στην κινητοποίηση των νέων στην Κομσομόλ.

Γραμματέας της Κεντρικής Επιτροπής: 1978-1984

Τον Νοέμβριο του 1978, ο Γκορμπατσόφ διορίστηκε Γραμματέας της Κεντρικής Επιτροπής. Ο διορισμός του είχε εγκριθεί ομόφωνα από τα μέλη της Κεντρικής Επιτροπής. Για να καλύψουν αυτή τη θέση, ο Γκορμπατσόφ και η σύζυγός του μετακόμισαν στη Μόσχα, όπου αρχικά τους παραχωρήθηκε μια παλιά ντάτσα έξω από την πόλη. Στη συνέχεια μετακόμισαν σε μια άλλη, στη Σοσνόβκα, προτού τελικά τους παραχωρηθεί ένα νεόκτιστο σπίτι από τούβλα. Του δόθηκε επίσης ένα διαμέρισμα μέσα στην πόλη, αλλά το έδωσε στην κόρη του και τον γαμπρό του- η Ιρίνα είχε αρχίσει να εργάζεται στο Δεύτερο Ιατρικό Ινστιτούτο της Μόσχας. Ως μέρος της πολιτικής ελίτ της Μόσχας, ο Γκορμπατσόφ και η σύζυγός του είχαν πλέον πρόσβαση σε καλύτερη ιατρική περίθαλψη και σε εξειδικευμένα καταστήματα- τους δόθηκαν επίσης μάγειρες, υπηρέτες, σωματοφύλακες και γραμματείς, αν και πολλοί από αυτούς ήταν κατάσκοποι της KGB. Στη νέα του θέση, ο Γκορμπατσόφ εργαζόταν συχνά δώδεκα έως δεκαέξι ώρες την ημέρα. Αυτός και η σύζυγός του κοινωνικοποιούνταν ελάχιστα, αλλά τους άρεσε να επισκέπτονται τα θέατρα και τα μουσεία της Μόσχας.

Το 1978, ο Γκορμπατσόφ διορίστηκε στη Γραμματεία Γεωργίας της Κεντρικής Επιτροπής, αντικαθιστώντας τον παλιό του φίλο Κουλάκοφ, ο οποίος είχε πεθάνει από καρδιακή προσβολή. Ο Γκορμπατσόφ επικέντρωσε την προσοχή του στη γεωργία: οι σοδειές του 1979, του 1980 και του 1981 ήταν όλες φτωχές, κυρίως λόγω των καιρικών συνθηκών, και η χώρα έπρεπε να εισάγει όλο και μεγαλύτερες ποσότητες σιτηρών. Είχε αυξανόμενες ανησυχίες σχετικά με το σύστημα διαχείρισης της γεωργίας της χώρας, θεωρώντας το υπερβολικά συγκεντρωτικό και απαιτώντας περισσότερη λήψη αποφάσεων από κάτω προς τα πάνω- έθεσε αυτά τα ζητήματα στην πρώτη του ομιλία στην Ολομέλεια της Κεντρικής Επιτροπής, τον Ιούλιο του 1978. Άρχισε να έχει ανησυχίες και για άλλες πολιτικές. Τον Δεκέμβριο του 1979, οι Σοβιετικοί έστειλαν τον Κόκκινο Στρατό στο γειτονικό Αφγανιστάν για να στηρίξουν τη συμμαχική με τη Σοβιετική Ένωση κυβέρνησή του εναντίον ισλαμιστών ανταρτών- ο Γκορμπατσόφ το θεώρησε κατ” ιδίαν λάθος. Κατά καιρούς υποστήριζε ανοιχτά τη θέση της κυβέρνησης- τον Οκτώβριο του 1980, για παράδειγμα, ενέκρινε τις σοβιετικές εκκλήσεις προς τη μαρξιστική-λενινιστική κυβέρνηση της Πολωνίας να πατάξει την αυξανόμενη εσωτερική διαφωνία στη χώρα αυτή. Τον ίδιο μήνα, προήχθη από υποψήφιο μέλος σε πλήρες μέλος του Πολιτικού Γραφείου, της ανώτατης αρχής λήψης αποφάσεων στο Κομμουνιστικό Κόμμα. Εκείνη την εποχή, ήταν το νεότερο μέλος του Πολιτικού Γραφείου.

Μετά το θάνατο του Μπρέζνιεφ το Νοέμβριο του 1982, ο Αντρόποφ τον διαδέχθηκε ως Γενικός Γραμματέας του Κομμουνιστικού Κόμματος, ο de facto επικεφαλής της κυβέρνησης της Σοβιετικής Ένωσης. Ο Γκορμπατσόφ ενθουσιάστηκε με τον διορισμό του. Ωστόσο, αν και ο Γκορμπατσόφ ήλπιζε ότι ο Αντρόποφ θα εισήγαγε φιλελευθεροποιητικές μεταρρυθμίσεις, ο τελευταίος πραγματοποίησε μόνο αλλαγές στο προσωπικό και όχι διαρθρωτικές αλλαγές. Ο Γκορμπατσόφ έγινε ο στενότερος σύμμαχος του Αντρόποφ στο Πολιτικό Γραφείο- με την ενθάρρυνση του Αντρόποφ, ο Γκορμπατσόφ προήδρευε μερικές φορές στις συνεδριάσεις του Πολιτικού Γραφείου. Ο Αντρόποφ ενθάρρυνε τον Γκορμπατσόφ να επεκταθεί και σε άλλους τομείς πολιτικής εκτός της γεωργίας, προετοιμάζοντάς τον για μελλοντικά ανώτερα αξιώματα. Τον Απρίλιο του 1983, ο Γκορμπατσόφ εκφώνησε την ετήσια ομιλία για τα γενέθλια του ιδρυτή της Σοβιετικής Ένωσης Βλαντίμιρ Λένιν- αυτό απαιτούσε να ξαναδιαβάσει πολλά από τα μεταγενέστερα γραπτά του Λένιν, στα οποία ο τελευταίος είχε καλέσει για μεταρρυθμίσεις στο πλαίσιο της Νέας Οικονομικής Πολιτικής της δεκαετίας του 1920, και ενθάρρυνε την πεποίθηση του ίδιου του Γκορμπατσόφ ότι χρειαζόταν μεταρρύθμιση. Τον Μάιο του 1983, ο Γκορμπατσόφ στάλθηκε στον Καναδά, όπου συναντήθηκε με τον πρωθυπουργό Πιερ Τρουντό και μίλησε στο καναδικό κοινοβούλιο. Εκεί, γνώρισε και έγινε φίλος με τον Σοβιετικό πρέσβη, Αλεξάντρ Γιάκοβλεφ, ο οποίος αργότερα έγινε βασικός πολιτικός σύμμαχος.

Τον Φεβρουάριο του 1984, ο Αντρόποφ πέθανε- στο νεκροκρέβατό του εξέφρασε την επιθυμία του να τον διαδεχθεί ο Γκορμπατσόφ. Πολλοί στην Κεντρική Επιτροπή πίστευαν ωστόσο ότι ο 53χρονος Γκορμπατσόφ ήταν πολύ νέος και άπειρος. Αντ” αυτού, ο Κωνσταντίν Τσερνένκο -ένας μακροχρόνιος σύμμαχος του Μπρέζνιεφ- διορίστηκε Γενικός Γραμματέας, αλλά και αυτός είχε πολύ κακή υγεία. Ο Τσερνένκο ήταν συχνά πολύ άρρωστος για να προεδρεύει στις συνεδριάσεις του Πολιτικού Γραφείου, με τον Γκορμπατσόφ να αναλαμβάνει την τελευταία στιγμή. Ο Γκορμπατσόφ συνέχισε να καλλιεργεί συμμάχους τόσο στο Κρεμλίνο όσο και πέραν αυτού, και έδωσε επίσης την κεντρική ομιλία σε ένα συνέδριο για τη σοβιετική ιδεολογία, όπου εξόργισε τους σκληροπυρηνικούς του κόμματος υπονοώντας ότι η χώρα χρειαζόταν μεταρρυθμίσεις.

Τον Απρίλιο του 1984, διορίστηκε πρόεδρος της Επιτροπής Εξωτερικών Υποθέσεων του σοβιετικού νομοθετικού σώματος, μια σε μεγάλο βαθμό τιμητική θέση. Τον Ιούνιο ταξίδεψε στην Ιταλία ως σοβιετικός αντιπρόσωπος για την κηδεία του ηγέτη του Ιταλικού Κομμουνιστικού Κόμματος Ενρίκο Μπερλινγκουέρ και τον Σεπτέμβριο στη Σόφια της Βουλγαρίας για να παραστεί στους εορτασμούς για την τεσσαρακοστή επέτειο της απελευθέρωσής της από τον Κόκκινο Στρατό. Τον Δεκέμβριο, επισκέφθηκε τη Βρετανία κατόπιν αιτήματος της πρωθυπουργού της Μάργκαρετ Θάτσερ- η ίδια γνώριζε ότι ήταν εν δυνάμει μεταρρυθμιστής και ήθελε να τον συναντήσει. Στο τέλος της επίσκεψης, η Θάτσερ δήλωσε: “Η Βρετανία είναι η πρώτη χώρα που θα μπορούσε να τον συναντήσει: “Μου αρέσει ο κ. Γκορμπατσόφ. Μπορούμε να συνεργαστούμε επιχειρηματικά”. Θεώρησε ότι η επίσκεψη βοήθησε να διαβρωθεί η κυριαρχία του Αντρέι Γκρομίκο στη σοβιετική εξωτερική πολιτική, ενώ ταυτόχρονα έστειλε ένα μήνυμα στην κυβέρνηση των Ηνωμένων Πολιτειών ότι ήθελε να βελτιώσει τις σοβιετοαμερικανικές σχέσεις.

Στις 10 Μαρτίου 1985, ο Τσερνένκο πέθανε. Ο Γκρομίκο πρότεινε τον Γκορμπατσόφ ως τον επόμενο Γενικό Γραμματέα- ως παλιό μέλος του κόμματος, η εισήγηση του Γκρομίκο είχε μεγάλη βαρύτητα στην Κεντρική Επιτροπή. Ο Γκορμπατσόφ ανέμενε πολλές αντιδράσεις για τον διορισμό του ως Γενικού Γραμματέα, αλλά τελικά το υπόλοιπο Πολιτικό Γραφείο τον υποστήριξε. Λίγο μετά τον θάνατο του Τσερνένκο, το Πολιτικό Γραφείο εξέλεξε ομόφωνα τον Γκορμπατσόφ ως διάδοχό του- τον ήθελαν αντί για έναν άλλο ηλικιωμένο ηγέτη. Έγινε έτσι ο όγδοος ηγέτης της Σοβιετικής Ένωσης. Λίγοι στην κυβέρνηση φαντάζονταν ότι θα ήταν τόσο ριζοσπαστικός μεταρρυθμιστής όσο αποδείχθηκε. Αν και δεν ήταν γνωστή φιγούρα στο σοβιετικό κοινό, υπήρξε ευρεία ανακούφιση που ο νέος ηγέτης δεν ήταν ηλικιωμένος και ασθενής. Η πρώτη δημόσια εμφάνιση του Γκορμπατσόφ ως ηγέτη ήταν στην κηδεία του Τσερνένκο στην Κόκκινη Πλατεία, που πραγματοποιήθηκε στις 14 Μαρτίου. Δύο μήνες μετά την εκλογή του, έφυγε για πρώτη φορά από τη Μόσχα, ταξιδεύοντας στο Λένινγκραντ, όπου μίλησε σε συγκεντρωμένα πλήθη. Τον Ιούνιο ταξίδεψε στην Ουκρανία, τον Ιούλιο στη Λευκορωσία και τον Σεπτέμβριο στην περιφέρεια Τυούμεν, προτρέποντας τα μέλη του κόμματος στις περιοχές αυτές να αναλάβουν μεγαλύτερη ευθύνη για την επίλυση των τοπικών προβλημάτων.

Πρώιμα χρόνια: 1985-1986

Το στυλ ηγεσίας του Γκορμπατσόφ διέφερε από εκείνο των προκατόχων του. Σταμάτησε για να μιλήσει με πολίτες στο δρόμο, απαγόρευσε την προβολή του πορτραίτου του στους εορτασμούς της Κόκκινης Πλατείας το 1985 και ενθάρρυνε τις ειλικρινείς και ανοιχτές συζητήσεις στις συνεδριάσεις του Πολιτικού Γραφείου. Για τη Δύση, ο Γκορμπατσόφ θεωρήθηκε ως ένας πιο μετριοπαθής και λιγότερο απειλητικός σοβιετικός ηγέτης- ορισμένοι δυτικοί σχολιαστές, ωστόσο, πίστεψαν ότι επρόκειτο για μια πράξη που ήθελε να νανουρίσει τις δυτικές κυβερνήσεις σε μια ψευδή αίσθηση ασφάλειας. Η σύζυγός του ήταν η στενότερη σύμβουλός του και ανέλαβε τον ανεπίσημο ρόλο της “πρώτης κυρίας”, εμφανιζόμενη μαζί του σε ταξίδια στο εξωτερικό- η δημόσια προβολή της ήταν μια παραβίαση της συνήθους πρακτικής και προκάλεσε δυσαρέσκεια. Άλλοι στενοί του συνεργάτες ήταν ο Georgy Shakhnazarov και ο Anatoly Chernyaev.

Ο Γκορμπατσόφ γνώριζε ότι το Πολιτικό Γραφείο μπορούσε να τον απομακρύνει από το αξίωμά του και ότι δεν μπορούσε να προχωρήσει σε πιο ριζοσπαστικές μεταρρυθμίσεις χωρίς την πλειοψηφία των υποστηρικτών του στο Πολιτικό Γραφείο. Επιδίωξε να απομακρύνει αρκετά παλαιότερα μέλη από το Πολιτικό Γραφείο, ενθαρρύνοντας τους Γκριγκόρι Ρομάνοφ, Νικολάι Τίχονοφ και Βίκτορ Γκρίσιν να αποσυρθούν. Προήγαγε τον Γκρομίκο σε αρχηγό κράτους, έναν ρόλο σε μεγάλο βαθμό τελετουργικό με μικρή επιρροή, και μετακίνησε τον σύμμαχό του, τον Εντουάρντ Σεβαρντνάτζε, στην προηγούμενη θέση του Γκρομίκο, υπεύθυνο για την εξωτερική πολιτική. Άλλοι σύμμαχοι που είδε να προάγονται ήταν ο Γιάκοβλεφ, ο Ανατόλι Λουκιανόφ και ο Βαντίμ Μεντβέντεφ. Ένας άλλος από αυτούς που προωθήθηκαν από τον Γκορμπατσόφ ήταν ο Μπόρις Γέλτσιν, ο οποίος έγινε γραμματέας της Κεντρικής Επιτροπής τον Ιούλιο του 1985. Οι περισσότεροι από αυτούς τους διορισμένους προέρχονταν από μια νέα γενιά καλά μορφωμένων αξιωματούχων που είχαν απογοητευτεί κατά την εποχή Μπρέζνιεφ. Κατά το πρώτο έτος της θητείας του, αντικαταστάθηκαν 14 από τους 23 επικεφαλής τμημάτων της γραμματείας. Με τον τρόπο αυτό, ο Γκορμπατσόφ εξασφάλισε την κυριαρχία στο Πολιτικό Γραφείο μέσα σε ένα χρόνο, ταχύτερα από ό,τι είχαν επιτύχει ο Στάλιν, ο Χρουστσόφ ή ο Μπρέζνιεφ.

Στη Σοβιετική Ένωση, η κατανάλωση αλκοόλ αυξήθηκε σταθερά μεταξύ 1950 και 1985. Μέχρι τη δεκαετία του 1980, η μέθη αποτελούσε μείζον κοινωνικό πρόβλημα και ο Αντρόποφ είχε σχεδιάσει μια μεγάλη εκστρατεία για τον περιορισμό της κατανάλωσης αλκοόλ. Ενθαρρυμένος από τη σύζυγό του, ο Γκορμπατσόφ -ο οποίος πίστευε ότι η εκστρατεία θα βελτίωνε την υγεία και την αποδοτικότητα της εργασίας- επέβλεψε την εφαρμογή της. Η παραγωγή αλκοόλ μειώθηκε κατά 40% περίπου, η νόμιμη ηλικία κατανάλωσης αυξήθηκε από τα 18 στα 21 έτη, οι τιμές του αλκοόλ αυξήθηκαν, απαγορεύτηκε η πώληση του σε καταστήματα πριν από τις 2 μ.μ. και θεσπίστηκαν αυστηρότερες ποινές για τη μέθη στο χώρο εργασίας ή σε δημόσιο χώρο και την οικιακή παραγωγή αλκοόλ. Για την προώθηση της νηφαλιότητας δημιουργήθηκε η Πανενωσιακή Εθελοντική Εταιρεία για τον Αγώνα για την εγκράτεια- μέσα σε τρία χρόνια είχε πάνω από 14 εκατομμύρια μέλη. Ως αποτέλεσμα, τα ποσοστά εγκληματικότητας μειώθηκαν και το προσδόκιμο ζωής αυξήθηκε ελαφρώς μεταξύ 1986 και 1987. Ωστόσο, η παραγωγή οινοπνεύματος αυξήθηκε σημαντικά, και η μεταρρύθμιση είχε σημαντικό κόστος για τη σοβιετική οικονομία, με αποτέλεσμα απώλειες έως και 100 δισεκατομμυρίων δολαρίων ΗΠΑ μεταξύ 1985 και 1990. Ο Γκορμπατσόφ θεώρησε αργότερα ότι η εκστρατεία ήταν λάθος και τερματίστηκε τον Οκτώβριο του 1988. Μετά τον τερματισμό της, χρειάστηκαν αρκετά χρόνια για να επανέλθει η παραγωγή στα προηγούμενα επίπεδα, ενώ στη συνέχεια η κατανάλωση αλκοόλ αυξήθηκε κατακόρυφα στη Ρωσία μεταξύ 1990 και 1993.

Κατά το δεύτερο έτος της ηγεσίας του, ο Γκορμπατσόφ άρχισε να μιλάει για γκλάσνοστ, ή αλλιώς “άνοιγμα”. Σύμφωνα με τους Doder και Branston, αυτό σήμαινε “μεγαλύτερη διαφάνεια και ειλικρίνεια στις κυβερνητικές υποθέσεις και για μια αλληλεπίδραση διαφορετικών και ενίοτε αντικρουόμενων απόψεων στις πολιτικές συζητήσεις, στον Τύπο και στη σοβιετική κουλτούρα”. Ενθαρρύνοντας μεταρρυθμιστές σε εξέχουσες θέσεις στα μέσα ενημέρωσης, έφερε τον Σεργκέι Ζαλίγκιν ως επικεφαλής του περιοδικού Novy Mir και τον Γιεγκόρ Γιάκοβλεφ ως αρχισυντάκτη του Moscow News. Έκανε τον ιστορικό Γιούρι Αφανάσιεφ κοσμήτορα της Σχολής Κρατικών Ιστορικών Αρχείων, από όπου ο Αφανάσιεφ μπορούσε να πιέσει για το άνοιγμα των μυστικών αρχείων και την επανεκτίμηση της σοβιετικής ιστορίας. Επιφανείς αντιφρονούντες όπως ο Αντρέι Σαχάρωφ απελευθερώθηκαν από την εσωτερική εξορία ή τη φυλακή. Ο Γκορμπατσόφ είδε τη γκλάσνοστ ως απαραίτητο μέτρο για να διασφαλίσει την περεστρόικα, προειδοποιώντας τον σοβιετικό πληθυσμό για τη φύση των προβλημάτων της χώρας, με την ελπίδα ότι θα υποστήριζε τις προσπάθειές του να τα διορθώσει. Ιδιαίτερα δημοφιλής στη σοβιετική διανόηση, η οποία έγινε βασικός υποστηρικτής του Γκορμπατσόφ, η γκλάσνοστ ενίσχυσε τη δημοτικότητά του στο εσωτερικό της χώρας, αλλά θορύβησε πολλούς σκληροπυρηνικούς του Κομμουνιστικού Κόμματος. Για πολλούς Σοβιετικούς πολίτες, αυτό το νέο επίπεδο ελευθερίας του λόγου και του Τύπου -και οι αποκαλύψεις που το συνόδευαν σχετικά με το παρελθόν της χώρας- ήταν άβολο.

Ορισμένοι στο κόμμα πίστευαν ότι ο Γκορμπατσόφ δεν προχωρούσε αρκετά στις μεταρρυθμίσεις του- ένας εξέχων φιλελεύθερος επικριτής ήταν ο Γέλτσιν. Είχε ανέβει ραγδαία από το 1985, κατακτώντας το ρόλο του προϊσταμένου της πόλης της Μόσχας. Όπως και πολλά μέλη της κυβέρνησης, ο Γκορμπατσόφ ήταν επιφυλακτικός απέναντι στον Γέλτσιν, πιστεύοντας ότι επιδίδεται σε υπερβολική αυτοπροβολή. Ο Γέλτσιν ήταν επίσης επικριτικός απέναντι στον Γκορμπατσόφ, θεωρώντας τον συγκαταβατικό. στις αρχές του 1986, ο Γέλτσιν άρχισε να καταφέρεται εναντίον του Γκορμπατσόφ στις συνεδριάσεις του Πολιτικού Γραφείου. Στο εικοστό έβδομο συνέδριο του κόμματος τον Φεβρουάριο, ο Γέλτσιν ζήτησε πιο εκτεταμένες μεταρρυθμίσεις από αυτές που δρομολογούσε ο Γκορμπατσόφ και επέκρινε την ηγεσία του κόμματος, αν και δεν ανέφερε ονομαστικά τον Γκορμπατσόφ, υποστηρίζοντας ότι διαμορφωνόταν μια νέα λατρεία προσωπικότητας. Στη συνέχεια ο Γκορμπατσόφ άνοιξε το λόγο για απαντήσεις, μετά τις οποίες οι παρευρισκόμενοι άσκησαν δημόσια κριτική στον Γέλτσιν για αρκετές ώρες. Μετά από αυτό, ο Γκορμπατσόφ επέκρινε επίσης τον Γέλτσιν, ισχυριζόμενος ότι νοιάζεται μόνο για τον εαυτό του και ότι είναι “πολιτικά αναλφάβητος”. Στη συνέχεια, ο Γέλτσιν παραιτήθηκε τόσο από αφεντικό της Μόσχας όσο και από μέλος του Πολιτικού Γραφείου. Από το σημείο αυτό, οι εντάσεις μεταξύ των δύο ανδρών εξελίχθηκαν σε αμοιβαίο μίσος.

Τον Απρίλιο του 1986 συνέβη η καταστροφή του Τσερνομπίλ. Αμέσως μετά, οι αξιωματούχοι έδωσαν στον Γκορμπατσόφ λανθασμένες πληροφορίες για να υποβαθμίσουν το περιστατικό. Καθώς το μέγεθος της καταστροφής έγινε εμφανές, 336.000 άνθρωποι απομακρύνθηκαν από την περιοχή γύρω από το Τσερνομπίλ. Ο Taubman σημείωσε ότι η καταστροφή σηματοδότησε “ένα σημείο καμπής για τον Γκορμπατσόφ και το σοβιετικό καθεστώς”. Αρκετές ημέρες μετά την εκδήλωσή της, έκανε τηλεοπτική αναφορά στο έθνος. Ανέφερε την καταστροφή ως απόδειξη γι” αυτό που θεωρούσε ως εκτεταμένα προβλήματα στη σοβιετική κοινωνία, όπως η κακοτεχνία και η αδράνεια στους χώρους εργασίας. Ο Γκορμπατσόφ περιέγραψε αργότερα το περιστατικό ως ένα από αυτά που τον έκαναν να εκτιμήσει το μέγεθος της ανικανότητας και της συγκάλυψης στη Σοβιετική Ένωση. Από τον Απρίλιο έως το τέλος του έτους, ο Γκορμπατσόφ γινόταν όλο και πιο ανοιχτός στην κριτική του για το σοβιετικό σύστημα, συμπεριλαμβανομένης της παραγωγής τροφίμων, της κρατικής γραφειοκρατίας, της στρατιωτικής επιστράτευσης και του μεγάλου μεγέθους του πληθυσμού των φυλακών.

Σε μια ομιλία που εκφώνησε το Μάιο του 1985 στο σοβιετικό υπουργείο Εξωτερικών – η πρώτη φορά που σοβιετικός ηγέτης απευθύνθηκε απευθείας στους διπλωμάτες της χώρας του – ο Γκορμπατσόφ μίλησε για μια “ριζική αναδιάρθρωση” της εξωτερικής πολιτικής. Ένα μείζον ζήτημα που αντιμετώπιζε η ηγεσία του ήταν η σοβιετική εμπλοκή στον Αφγανικό Εμφύλιο Πόλεμο, ο οποίος τότε διαρκούσε πάνω από πέντε χρόνια. Κατά τη διάρκεια του πολέμου, ο σοβιετικός στρατός είχε μεγάλες απώλειες και υπήρχε μεγάλη αντίθεση στη σοβιετική εμπλοκή τόσο μεταξύ της κοινής γνώμης όσο και μεταξύ των στρατιωτικών. Όταν έγινε ηγέτης, ο Γκορμπατσόφ θεώρησε την απόσυρση από τον πόλεμο ως βασική προτεραιότητα. Τον Οκτώβριο του 1985, συναντήθηκε με τον Αφγανό μαρξιστή ηγέτη Μπαμπράκ Καρμάλ, προτρέποντάς τον να αναγνωρίσει την έλλειψη ευρείας δημόσιας υποστήριξης προς την κυβέρνησή του και να επιδιώξει μια συμφωνία διαμοιρασμού της εξουσίας με την αντιπολίτευση. Τον ίδιο μήνα, το Πολιτικό Γραφείο ενέκρινε την απόφαση του Γκορμπατσόφ να αποσύρει τα στρατεύματα μάχης από το Αφγανιστάν, αν και τα τελευταία στρατεύματα δεν έφυγαν μέχρι τον Φεβρουάριο του 1989.

Ο Γκορμπατσόφ κληρονόμησε μια νέα περίοδο υψηλής έντασης στον Ψυχρό Πόλεμο. Πίστευε ακράδαντα στην ανάγκη να βελτιώσει απότομα τις σχέσεις με τις Ηνωμένες Πολιτείες- ήταν τρομοκρατημένος από την προοπτική πυρηνικού πολέμου, γνώριζε ότι η Σοβιετική Ένωση ήταν απίθανο να κερδίσει την κούρσα των εξοπλισμών και πίστευε ότι η συνεχιζόμενη εστίαση στις υψηλές στρατιωτικές δαπάνες ήταν επιζήμια για την επιθυμία του για εσωτερικές μεταρρυθμίσεις. Αν και κατ” ιδίαν ήταν επίσης τρομοκρατημένος από την προοπτική πυρηνικού πολέμου, ο πρόεδρος των ΗΠΑ Ρόναλντ Ρίγκαν φάνηκε δημοσίως ότι δεν επιθυμούσε την αποκλιμάκωση των εντάσεων, έχοντας καταργήσει την ύφεση και τον έλεγχο των εξοπλισμών, ξεκινώντας στρατιωτική ενίσχυση και αποκαλώντας τη Σοβιετική Ένωση “αυτοκρατορία του κακού”.

Τόσο ο Γκορμπατσόφ όσο και ο Ρέιγκαν ήθελαν μια σύνοδο κορυφής για να συζητήσουν τον Ψυχρό Πόλεμο, αλλά ο καθένας αντιμετώπισε αντιδράσεις σε μια τέτοια κίνηση εντός των αντίστοιχων κυβερνήσεών του. Συμφώνησαν να διοργανώσουν μια σύνοδο κορυφής στη Γενεύη της Ελβετίας τον Νοέμβριο του 1985. Κατά την προετοιμασία της, ο Γκορμπατσόφ προσπάθησε να βελτιώσει τις σχέσεις με τους συμμάχους των ΗΠΑ στο ΝΑΤΟ, επισκεπτόμενος τη Γαλλία τον Οκτώβριο του 1985 για να συναντηθεί με τον πρόεδρο Φρανσουά Μιτεράν. Στη σύνοδο κορυφής της Γενεύης, οι συζητήσεις μεταξύ του Γκορμπατσόφ και του Ρέιγκαν ήταν μερικές φορές έντονες, και ο Γκορμπατσόφ ήταν αρχικά απογοητευμένος που ο Αμερικανός ομόλογός του “δεν φαίνεται να ακούει τι προσπαθώ να πω”. Εκτός από τη συζήτηση για τις ψυχροπολεμικές συγκρούσεις δι” αντιπροσώπων στο Αφγανιστάν και τη Νικαράγουα και για θέματα ανθρωπίνων δικαιωμάτων, το ζεύγος συζήτησε για τη Στρατηγική Αμυντική Πρωτοβουλία των ΗΠΑ (SDI), στην οποία ο Γκορμπατσόφ ήταν σθεναρά αντίθετος. Οι σύζυγοι του διδύμου συναντήθηκαν επίσης και πέρασαν χρόνο μαζί στη σύνοδο κορυφής. Η σύνοδος κορυφής έκλεισε με κοινή δέσμευση για την αποφυγή πυρηνικού πολέμου και τη συνάντηση για δύο ακόμη συνόδους κορυφής: στην Ουάσινγκτον το 1986 και στη Μόσχα το 1987. Μετά τη διάσκεψη, ο Γκορμπατσόφ ταξίδεψε στην Πράγα για να ενημερώσει τους άλλους ηγέτες του Συμφώνου της Βαρσοβίας για τις εξελίξεις.

Στις σχέσεις του με τον αναπτυσσόμενο κόσμο, ο Γκορμπατσόφ βρήκε πολλούς από τους ηγέτες που δήλωναν επαναστατικά σοσιαλιστικά διαπιστευτήρια ή φιλοσοβιετική στάση -όπως ο Μουαμάρ Καντάφι της Λιβύης και ο Χαφέζ αλ Άσαντ της Συρίας- ενοχλητικούς, και η καλύτερη προσωπική του σχέση ήταν με τον πρωθυπουργό της Ινδίας, Ρατζίβ Γκάντι. Πίστευε ότι το “σοσιαλιστικό στρατόπεδο” των μαρξιστικά-λενινιστικά διοικούμενων κρατών -οι χώρες του ανατολικού μπλοκ, η Βόρεια Κορέα, το Βιετνάμ και η Κούβα- ήταν μια αφαίμαξη για τη σοβιετική οικονομία, καθώς λάμβαναν πολύ μεγαλύτερη ποσότητα αγαθών από τη Σοβιετική Ένωση από ό,τι έδιναν συλλογικά σε αντάλλαγμα. Επιδίωξε τη βελτίωση των σχέσεων με την Κίνα, μια χώρα της οποίας η μαρξιστική κυβέρνηση είχε διακόψει τους δεσμούς με τους Σοβιετικούς κατά τη σινοσοβιετική διάσπαση και έκτοτε είχε υποστεί τη δική της διαρθρωτική μεταρρύθμιση. Τον Ιούνιο του 1985 υπέγραψε μια πενταετή εμπορική συμφωνία ύψους 14 δισεκατομμυρίων δολαρίων ΗΠΑ με τη χώρα και τον Ιούλιο του 1986 πρότεινε τη μείωση των στρατευμάτων κατά μήκος των σοβιετοκινεζικών συνόρων, χαιρετίζοντας την Κίνα ως “μια μεγάλη σοσιαλιστική χώρα”. Κατέστησε σαφή την επιθυμία του για σοβιετική συμμετοχή στην Ασιατική Τράπεζα Ανάπτυξης και για μεγαλύτερους δεσμούς με τις χώρες του Ειρηνικού, ιδίως με την Κίνα και την Ιαπωνία.

Περαιτέρω μεταρρύθμιση: 1987-1989

Τον Ιανουάριο του 1987, ο Γκορμπατσόφ συμμετείχε σε μια ολομέλεια της Κεντρικής Επιτροπής, όπου μίλησε για την περεστρόικα και τον εκδημοκρατισμό, ενώ επέκρινε την εκτεταμένη διαφθορά. Σκέφτηκε να βάλει στην ομιλία του μια πρόταση για να επιτρέψει πολυκομματικές εκλογές, αλλά αποφάσισε να μην το κάνει. Μετά την ολομέλεια, εστίασε την προσοχή του στην οικονομική μεταρρύθμιση, πραγματοποιώντας συζητήσεις με κυβερνητικούς αξιωματούχους και οικονομολόγους. Πολλοί οικονομολόγοι πρότειναν τη μείωση των υπουργικών ελέγχων στην οικονομία και τη δυνατότητα στις κρατικές επιχειρήσεις να θέτουν τους δικούς τους στόχους- ο Ryzhkov και άλλα κυβερνητικά στελέχη ήταν επιφυλακτικοί. Τον Ιούνιο, ο Γκορμπατσόφ ολοκλήρωσε την έκθεσή του για την οικονομική μεταρρύθμιση. Αντανακλούσε έναν συμβιβασμό: οι υπουργοί θα διατηρούσαν τη δυνατότητα να θέτουν στόχους παραγωγής, αλλά αυτοί δεν θα θεωρούνταν δεσμευτικοί. Τον ίδιο μήνα, μια ολομέλεια αποδέχθηκε τις συστάσεις του και το Ανώτατο Σοβιέτ ψήφισε έναν “νόμο για τις επιχειρήσεις” που εφάρμοζε τις αλλαγές. Τα οικονομικά προβλήματα παρέμειναν: στα τέλη της δεκαετίας του 1980 εξακολουθούσαν να υπάρχουν εκτεταμένες ελλείψεις βασικών αγαθών, αυξανόμενος πληθωρισμός και μείωση του βιοτικού επιπέδου. Αυτά πυροδότησαν μια σειρά απεργιών των ανθρακωρύχων το 1989.

Μέχρι το 1987, το ήθος της γκλάσνοστ είχε εξαπλωθεί στη σοβιετική κοινωνία: οι δημοσιογράφοι έγραφαν όλο και πιο ανοιχτά, πολλά οικονομικά προβλήματα αποκαλύπτονταν δημοσίως και εμφανίστηκαν μελέτες που επανεκτιμούσαν κριτικά τη σοβιετική ιστορία. Ο Γκορμπατσόφ ήταν σε γενικές γραμμές υποστηρικτικός, περιγράφοντας τη γκλάσνοστ ως “το κρίσιμο, αναντικατάστατο όπλο της περεστρόικα”. Παρ” όλα αυτά επέμεινε ότι οι άνθρωποι θα πρέπει να χρησιμοποιούν τη νεοαποκτηθείσα ελευθερία με υπευθυνότητα, δηλώνοντας ότι οι δημοσιογράφοι και οι συγγραφείς θα πρέπει να αποφεύγουν τον “εντυπωσιασμό” και να είναι “απολύτως αντικειμενικοί” στις αναφορές τους. Σχεδόν διακόσιες σοβιετικές ταινίες που προηγουμένως ήταν απαγορευμένες κυκλοφόρησαν στο κοινό και μια σειρά δυτικών ταινιών έγιναν επίσης διαθέσιμες. Το 1989 αποκαλύφθηκε τελικά η σοβιετική ευθύνη για τη σφαγή του Κατίν το 1940.

Τον Σεπτέμβριο του 1987, η κυβέρνηση σταμάτησε να παρεμβάλλει το σήμα της British Broadcasting Corporation και της Φωνής της Αμερικής. Οι μεταρρυθμίσεις περιλάμβαναν επίσης μεγαλύτερη ανεκτικότητα στη θρησκεία- μια πασχαλινή λειτουργία μεταδόθηκε για πρώτη φορά από τη σοβιετική τηλεόραση και οι εορτασμοί της χιλιετίας της Ρωσικής Ορθόδοξης Εκκλησίας έτυχαν προσοχής από τα μέσα ενημέρωσης. Εμφανίστηκαν ανεξάρτητες οργανώσεις, οι περισσότερες υποστηρικτικές του Γκορμπατσόφ, αν και η μεγαλύτερη, η Pamyat, ήταν υπερεθνικιστική και αντισημιτική στη φύση της. Ο Γκορμπατσόφ ανακοίνωσε επίσης ότι οι Σοβιετικοί Εβραίοι που επιθυμούσαν να μεταναστεύσουν στο Ισραήλ θα μπορούσαν να το κάνουν, κάτι που προηγουμένως απαγορευόταν.

Τον Αύγουστο του 1987, ο Γκορμπατσόφ έκανε διακοπές στη Νίζνια Ορεάντα της Ουκρανίας, γράφοντας εκεί την Περεστρόικα: Νέα σκέψη για τη χώρα μας και τον κόσμο μας μετά από πρόταση αμερικανών εκδοτών. Για την 70ή επέτειο της Οκτωβριανής Επανάστασης του 1917 -που έφερε τον Λένιν και το Κομμουνιστικό Κόμμα στην εξουσία- ο Γκορμπατσόφ εκφώνησε μια ομιλία με θέμα “Οκτώβριος και Περεστρόικα: Η επανάσταση συνεχίζεται”. Εκφωνήθηκε σε μια πανηγυρική κοινή συνεδρίαση της Κεντρικής Επιτροπής και του Ανώτατου Σοβιέτ στο Παλάτι των Συνεδρίων του Κρεμλίνου και εξήρε τον Λένιν, αλλά επέκρινε τον Στάλιν για την επίβλεψη μαζικών παραβιάσεων των ανθρωπίνων δικαιωμάτων. Οι σκληροπυρηνικοί του κόμματος θεώρησαν ότι η ομιλία πήγε πολύ μακριά- οι φιλελεύθεροι θεώρησαν ότι δεν πήγε αρκετά μακριά.

Τον Μάρτιο του 1988, το περιοδικό Sovetskaya Rossiya δημοσίευσε μια ανοιχτή επιστολή της δασκάλας Nina Andreyeva. Επέκρινε στοιχεία των μεταρρυθμίσεων του Γκορμπατσόφ, επιτιθέμενη σε αυτό που θεωρούσε ως δυσφήμιση της σταλινικής εποχής και υποστηρίζοντας ότι μια κλίκα μεταρρυθμιστών -οι οποίοι, όπως άφηνε να εννοηθεί, ήταν κυρίως Εβραίοι και εθνικές μειονότητες- έφταιγε. Πάνω από 900 σοβιετικές εφημερίδες το ανατύπωσαν και οι αντιμεταρρυθμιστές συσπειρώθηκαν γύρω του- πολλοί μεταρρυθμιστές πανικοβλήθηκαν, φοβούμενοι μια αντίδραση κατά της περεστρόικα. Επιστρέφοντας από τη Γιουγκοσλαβία, ο Γκορμπατσόφ συγκάλεσε συνεδρίαση του Πολιτικού Γραφείου για να συζητήσει την επιστολή, κατά την οποία ήρθε αντιμέτωπος με τους σκληροπυρηνικούς που υποστήριζαν τα αισθήματά της. Τελικά, το Πολιτικό Γραφείο κατέληξε σε ομόφωνη απόφαση να εκφράσει την αποδοκιμασία της επιστολής της Αντρέγιεβα και να δημοσιεύσει μια διάψευση στην Πράβντα. Η διάψευση των Γιάκοβλεφ και Γκορμπατσόφ υποστήριζε ότι όσοι “ψάχνουν παντού για εσωτερικούς εχθρούς” δεν ήταν “πατριώτες” και παρουσίαζε την “ενοχή του Στάλιν για τις μαζικές καταστολές και την ανομία” ως “τεράστια και ασυγχώρητη”.

Αν και το επόμενο συνέδριο του κόμματος δεν είχε προγραμματιστεί πριν από το 1991, ο Γκορμπατσόφ συγκάλεσε τη 19η Συνδιάσκεψη του κόμματος στη θέση της τον Ιούνιο του 1988. Ήλπιζε ότι, επιτρέποντας τη συμμετοχή ενός ευρύτερου φάσματος ανθρώπων σε σχέση με τα προηγούμενα συνέδρια, θα κέρδιζε πρόσθετη υποστήριξη για τις μεταρρυθμίσεις του. Με συμπαθείς αξιωματούχους και ακαδημαϊκούς, ο Γκορμπατσόφ συνέταξε σχέδια για μεταρρυθμίσεις που θα μετατόπιζαν την εξουσία από το Πολιτικό Γραφείο προς τα σοβιέτ. Ενώ τα σοβιέτ είχαν γίνει σε μεγάλο βαθμό ανίσχυρα σώματα που σφράγιζαν τις πολιτικές του Πολιτικού Γραφείου, ήθελε να γίνουν νομοθετικά σώματα που θα λειτουργούσαν όλο το χρόνο. Πρότεινε τον σχηματισμό ενός νέου θεσμού, του Κογκρέσου των Λαϊκών Αντιπροσώπων, τα μέλη του οποίου θα εκλέγονταν σε μεγάλο βαθμό με ελεύθερη ψηφοφορία. Αυτό το συνέδριο θα εξέλεγε με τη σειρά του το Ανώτατο Σοβιέτ της ΕΣΣΔ, το οποίο θα ασκούσε το μεγαλύτερο μέρος της νομοθετικής λειτουργίας.

Οι προτάσεις αυτές αντανακλούσαν την επιθυμία του Γκορμπατσόφ για περισσότερη δημοκρατία- ωστόσο, κατά την άποψή του, υπήρχε ένα σημαντικό εμπόδιο στο ότι ο σοβιετικός λαός είχε αναπτύξει μια “ψυχολογία σκλάβων” μετά από αιώνες τσαρικής απολυταρχίας και μαρξιστικού-λενινιστικού αυταρχισμού. Το συνέδριο πραγματοποιήθηκε στο Παλάτι των Συνεδρίων του Κρεμλίνου, συγκέντρωσε 5.000 αντιπροσώπους και περιείχε διαφωνίες μεταξύ σκληροπυρηνικών και φιλελεύθερων. Οι εργασίες μεταδόθηκαν τηλεοπτικά, και για πρώτη φορά από τη δεκαετία του 1920, η ψηφοφορία δεν ήταν ομόφωνη. Τους μήνες που ακολούθησαν το συνέδριο, ο Γκορμπατσόφ επικεντρώθηκε στον επανασχεδιασμό και τον εξορθολογισμό του κομματικού μηχανισμού- το προσωπικό της Κεντρικής Επιτροπής -που τότε αριθμούσε περίπου 3.000 άτομα- μειώθηκε στο μισό, ενώ διάφορα τμήματα της Κεντρικής Επιτροπής συγχωνεύτηκαν για να μειωθεί ο συνολικός αριθμός τους από είκοσι σε εννέα.

Ο Γκορμπατσόφ προσπάθησε να βελτιώσει τις σχέσεις με το Ηνωμένο Βασίλειο, τη Γαλλία και τη Δυτική Γερμανία- όπως και οι προηγούμενοι σοβιετικοί ηγέτες, ενδιαφερόταν να απομακρύνει τη Δυτική Ευρώπη από την επιρροή των ΗΠΑ. Ζητώντας μεγαλύτερη πανευρωπαϊκή συνεργασία, μίλησε δημοσίως για ένα “Κοινό Ευρωπαϊκό Σπίτι” και για μια Ευρώπη “από τον Ατλαντικό μέχρι τα Ουράλια”. Τον Μάρτιο του 1987, η Θάτσερ επισκέφθηκε τον Γκορμπατσόφ στη Μόσχα- παρά τις ιδεολογικές τους διαφορές, συμπαθούσαν ο ένας τον άλλον. Τον Απρίλιο του 1989 επισκέφθηκε το Λονδίνο, όπου γευμάτισε με την Ελισάβετ Β”. Τον Μάιο του 1987, ο Γκορμπατσόφ επισκέφθηκε και πάλι τη Γαλλία και τον Νοέμβριο του 1988 τον επισκέφθηκε ο Μιτεράν στη Μόσχα. Ο καγκελάριος της Δυτικής Γερμανίας, Χέλμουτ Κολ είχε αρχικά προσβάλει τον Γκορμπατσόφ συγκρίνοντας τον με τον ναζιστή προπαγανδιστή Γιόζεφ Γκέμπελς, αν και αργότερα ζήτησε ανεπίσημα συγγνώμη και τον Οκτώβριο του 1988 επισκέφθηκε τη Μόσχα. Τον Ιούνιο του 1989 ο Γκορμπατσόφ επισκέφθηκε στη συνέχεια τον Κολ στη Δυτική Γερμανία. Τον Νοέμβριο του 1989 επισκέφθηκε επίσης την Ιταλία, όπου συναντήθηκε με τον Πάπα Ιωάννη Παύλο Β΄. Οι σχέσεις του Γκορμπατσόφ με αυτούς τους δυτικοευρωπαίους ηγέτες ήταν συνήθως πολύ πιο θερμές από εκείνες που είχε με τους ομολόγους τους του ανατολικού μπλοκ.

Ο Γκορμπατσόφ συνέχισε να επιδιώκει καλές σχέσεις με την Κίνα για να επουλώσει το σινοσοβιετικό χάσμα. Τον Μάιο του 1989 επισκέφθηκε το Πεκίνο και εκεί συναντήθηκε με τον ηγέτη της Ντενγκ Σιαοπίνγκ- ο Ντενγκ συμμεριζόταν την πίστη του Γκορμπατσόφ στην οικονομική μεταρρύθμιση, αλλά απέρριψε τις εκκλήσεις για εκδημοκρατισμό. Οι φιλοδημοκρατικοί φοιτητές είχαν συγκεντρωθεί στην πλατεία Τιενανμέν κατά τη διάρκεια της επίσκεψης του Γκορμπατσόφ, αλλά μετά την αποχώρησή του σφαγιάστηκαν από τα στρατεύματα. Ο Γκορμπατσόφ δεν καταδίκασε δημοσίως τη σφαγή, αλλά ενίσχυσε τη δέσμευσή του να μη χρησιμοποιήσει βίαιη βία για την αντιμετώπιση των διαδηλώσεων υπέρ της δημοκρατίας στο ανατολικό μπλοκ.

Μετά την αποτυχία των προηγούμενων συνομιλιών με τις ΗΠΑ, τον Φεβρουάριο του 1987, ο Γκορμπατσόφ διοργάνωσε στη Μόσχα ένα συνέδριο με τίτλο “Για έναν κόσμο χωρίς πυρηνικά όπλα, για την επιβίωση της ανθρωπότητας”, στο οποίο συμμετείχαν διάφορες διεθνείς προσωπικότητες και πολιτικοί. Πιέζοντας δημοσίως για τον πυρηνικό αφοπλισμό, ο Γκορμπατσόφ προσπάθησε να δώσει στη Σοβιετική Ένωση το ηθικό πλεονέκτημα και να αποδυναμώσει την αυτοαντίληψη της Δύσης για ηθική υπεροχή. Γνωρίζοντας ότι ο Ρέιγκαν δεν θα υποχωρούσε στο θέμα της SDI, ο Γκορμπατσόφ επικεντρώθηκε στη μείωση των “Πυρηνικών Δυνάμεων Μέσου Βεληνεκούς”, στην οποία ο Ρέιγκαν ήταν δεκτικός. Τον Απρίλιο του 1987, ο Γκορμπατσόφ συζήτησε το θέμα με τον Αμερικανό υπουργό Εξωτερικών Τζορτζ Π. Σουλτς στη Μόσχα- συμφώνησε να εξαλείψει τους σοβιετικούς πυραύλους SS-23 και να επιτρέψει στους Αμερικανούς επιθεωρητές να επισκέπτονται τις σοβιετικές στρατιωτικές εγκαταστάσεις για να εξασφαλίσουν τη συμμόρφωση. Υπήρχε εχθρότητα σε τέτοιους συμβιβασμούς από τον σοβιετικό στρατό, αλλά μετά το περιστατικό του Ματίας Ρουστ τον Μάιο του 1987 -όπου ένας δυτικογερμανός έφηβος κατάφερε να πετάξει απαρατήρητος από τη Φινλανδία και να προσγειωθεί στην Κόκκινη Πλατεία- ο Γκορμπατσόφ απέλυσε πολλά ανώτερα στρατιωτικά στελέχη για ανικανότητα. Τον Δεκέμβριο του 1987, ο Γκορμπατσόφ επισκέφθηκε την Ουάσινγκτον, όπου υπέγραψε με τον Ρέιγκαν τη Συνθήκη Πυρηνικών Δυνάμεων Μέσου Βεληνεκούς. Ο Τάουμπμαν την αποκάλεσε “ένα από τα υψηλότερα σημεία της καριέρας του Γκορμπατσόφ”.

Μια δεύτερη αμερικανο-σοβιετική σύνοδος κορυφής πραγματοποιήθηκε στη Μόσχα τον Μάιο-Ιούνιο του 1988, η οποία ο Γκορμπατσόφ ανέμενε ότι θα είχε σε μεγάλο βαθμό συμβολικό χαρακτήρα. Και πάλι, ο ίδιος και ο Ρίγκαν άσκησαν κριτική ο ένας στις χώρες του άλλου -ο Ρίγκαν έθεσε τους σοβιετικούς περιορισμούς στη θρησκευτική ελευθερία- ο Γκορμπατσόφ τόνισε τη φτώχεια και τις φυλετικές διακρίσεις στις ΗΠΑ- αλλά ο Γκορμπατσόφ ανέφερε ότι μίλησαν “με φιλικούς όρους”. Κατέληξαν σε συμφωνία για την αλληλοενημέρωση πριν από τη διενέργεια δοκιμής βαλλιστικών πυραύλων και έκαναν συμφωνίες για τις μεταφορές, την αλιεία και τη ραδιοπλοΐα. Στη σύνοδο κορυφής, ο Ρίγκαν δήλωσε στους δημοσιογράφους ότι δεν θεωρούσε πλέον τη Σοβιετική Ένωση “αυτοκρατορία του κακού” και το δίδυμο αποκάλυψε ότι θεωρούσαν τους εαυτούς τους φίλους.

Η τρίτη σύνοδος κορυφής πραγματοποιήθηκε στη Νέα Υόρκη τον Δεκέμβριο. Φτάνοντας εκεί, ο Γκορμπατσόφ εκφώνησε ομιλία στη Συνέλευση των Ηνωμένων Εθνών, όπου ανακοίνωσε μονομερή μείωση των σοβιετικών ενόπλων δυνάμεων κατά 500.000 άτομα- ανακοίνωσε επίσης ότι 50.000 στρατιώτες θα αποσυρθούν από την Κεντρική και Ανατολική Ευρώπη. Στη συνέχεια συναντήθηκε με τον Ρίγκαν και τον εκλεγμένο πρόεδρο Τζορτζ Μπους- έσπευσε να επιστρέψει στην πατρίδα του, παραλείποντας μια προγραμματισμένη επίσκεψη στην Κούβα, για να ασχοληθεί με τον σεισμό της Αρμενίας. Όταν έγινε πρόεδρος των ΗΠΑ, ο Μπους φάνηκε να ενδιαφέρεται για τη συνέχιση των συνομιλιών με τον Γκορμπατσόφ, αλλά ήθελε να εμφανιστεί πιο σκληρός απέναντι στους Σοβιετικούς από ό,τι ο Ρίγκαν για να κατευνάσει τις επικρίσεις της δεξιάς πτέρυγας του Ρεπουμπλικανικού κόμματός του. Τον Δεκέμβριο του 1989, ο Γκορμπατσόφ και ο Μπους συναντήθηκαν στη Σύνοδο Κορυφής της Μάλτας. Ο Μπους προσφέρθηκε να βοηθήσει τη σοβιετική οικονομία αναστέλλοντας την τροπολογία Τζάκσον-Βάνικ και καταργώντας τις τροπολογίες Στίβενσον και Μπέιρντ. Εκεί, το δίδυμο συμφώνησε σε μια κοινή συνέντευξη Τύπου, η πρώτη φορά που ένας ηγέτης των ΗΠΑ και της Σοβιετικής Ένωσης έκανε κάτι τέτοιο. Ο Γκορμπατσόφ προέτρεψε επίσης τον Μπους να εξομαλύνει τις σχέσεις με την Κούβα και να συναντηθεί με τον πρόεδρό της, Φιντέλ Κάστρο, αν και ο Μπους αρνήθηκε να το πράξει.

Με την ανάληψη της εξουσίας, ο Γκορμπατσόφ διαπίστωσε κάποια αναταραχή μεταξύ των διαφόρων εθνικών ομάδων εντός της Σοβιετικής Ένωσης. Τον Δεκέμβριο του 1986, ξέσπασαν ταραχές σε διάφορες πόλεις του Καζακστάν μετά τον διορισμό ενός Ρώσου ως επικεφαλής της περιοχής. Το 1987, οι Τατάροι της Κριμαίας διαδήλωσαν στη Μόσχα για να απαιτήσουν την επανεγκατάστασή τους στην Κριμαία, την περιοχή από την οποία είχαν απελαθεί με εντολή του Στάλιν το 1944. Ο Γκορμπατσόφ διέταξε μια επιτροπή, με επικεφαλής τον Γκρομίκο, να εξετάσει την κατάστασή τους. Η έκθεση του Γκρομίκο αντιτάχθηκε στις εκκλήσεις για την παροχή βοήθειας στην επανεγκατάσταση των Τατάρων στην Κριμαία. Μέχρι το 1988, το σοβιετικό “ζήτημα της εθνικότητας” γινόταν όλο και πιο πιεστικό. Τον Φεβρουάριο, η διοίκηση της περιοχής του Ναγκόρνο-Καραμπάχ ζήτησε επίσημα τη μεταφορά της από τη Σοβιετική Σοσιαλιστική Δημοκρατία του Αζερμπαϊτζάν στην Αρμενική Σοβιετική Σοσιαλιστική Δημοκρατία- η πλειοψηφία του πληθυσμού της περιοχής ήταν εθνικά αρμενική και επιθυμούσε την ενοποίησή της με άλλες περιοχές με αρμενική πλειοψηφία. Καθώς στο Ναγκόρνο-Καραμπάχ έλαβαν χώρα αντίπαλες διαδηλώσεις Αρμενίων και Αζέρων, ο Γκορμπατσόφ συγκάλεσε έκτακτη συνεδρίαση του Πολιτικού Γραφείου. Τελικά, ο Γκορμπατσόφ υποσχέθηκε μεγαλύτερη αυτονομία για το Ναγκόρνο-Καραμπάχ, αλλά αρνήθηκε τη μεταφορά, φοβούμενος ότι θα πυροδοτούσε παρόμοιες εθνοτικές εντάσεις και απαιτήσεις σε ολόκληρη τη Σοβιετική Ένωση.

Τον ίδιο μήνα, στην πόλη Sumgait του Αζερμπαϊτζάν, αζέρικες συμμορίες άρχισαν να σκοτώνουν μέλη της αρμενικής μειονότητας. Τα τοπικά στρατεύματα προσπάθησαν να καταστείλουν τις ταραχές, αλλά δέχθηκαν επιθέσεις από τον όχλο. Το Πολιτικό Γραφείο διέταξε την αποστολή επιπλέον στρατευμάτων στην πόλη, αλλά σε αντίθεση με εκείνους όπως ο Λιγκάτσεφ που ήθελαν μια μαζική επίδειξη δύναμης, ο Γκορμπατσόφ προέτρεψε σε αυτοσυγκράτηση. Πίστευε ότι η κατάσταση θα μπορούσε να επιλυθεί μέσω μιας πολιτικής λύσης, προτρέποντας σε συνομιλίες μεταξύ των Κομμουνιστικών Κομμάτων της Αρμενίας και του Αζερμπαϊτζάν. Περαιτέρω αντι-αρμενική βία ξέσπασε στο Μπακού το 1990. Προβλήματα προέκυψαν επίσης στη Σοβιετική Σοσιαλιστική Δημοκρατία της Γεωργίας- τον Απρίλιο του 1989, Γεωργιανοί εθνικιστές που ζητούσαν ανεξαρτησία συγκρούστηκαν με στρατεύματα στην Τιφλίδα, με αποτέλεσμα να υπάρξουν διάφοροι νεκροί. Τα αισθήματα ανεξαρτησίας αυξάνονταν επίσης στις χώρες της Βαλτικής- τα Ανώτατα Σοβιέτ των Σοβιετικών Σοσιαλιστικών Δημοκρατιών της Εσθονίας, της Λιθουανίας και της Λετονίας κήρυξαν την οικονομική τους “αυτονομία” από τη Ρωσία και εισήγαγαν μέτρα για τον περιορισμό της ρωσικής μετανάστευσης. Τον Αύγουστο του 1989, οι διαδηλωτές σχημάτισαν τη Βαλτική Οδό, μια ανθρώπινη αλυσίδα που διέσχιζε τις τρεις δημοκρατίες για να συμβολίσει την επιθυμία τους για ανεξαρτησία. Τον ίδιο μήνα, το Ανώτατο Σοβιέτ της Λιθουανίας έκρινε παράνομη τη σοβιετική προσάρτηση της χώρας τους το 1940- τον Ιανουάριο του 1990, ο Γκορμπατσόφ επισκέφθηκε τη δημοκρατία για να την ενθαρρύνει να παραμείνει μέρος της Σοβιετικής Ένωσης.

Ο Γκορμπατσόφ απέρριψε το “Δόγμα Μπρέζνιεφ”, την ιδέα ότι η Σοβιετική Ένωση είχε το δικαίωμα να επεμβαίνει στρατιωτικά σε άλλες μαρξιστικές-λενινιστικές χώρες, εάν απειλούνταν οι κυβερνήσεις τους. Τον Δεκέμβριο του 1987 ανακοίνωσε την απόσυρση 500.000 σοβιετικών στρατευμάτων από την Κεντρική και Ανατολική Ευρώπη. ενώ επιδίωξε εσωτερικές μεταρρυθμίσεις, δεν υποστήριξε δημοσίως τους μεταρρυθμιστές αλλού στο Ανατολικό Μπλοκ. Ελπίζοντας αντ” αυτού να δώσει το παράδειγμα, δήλωσε αργότερα ότι δεν ήθελε να αναμειχθεί στις εσωτερικές τους υποθέσεις, αλλά ίσως φοβόταν ότι η προώθηση των μεταρρυθμίσεων στην Κεντρική και Ανατολική Ευρώπη θα εξόργιζε υπερβολικά τους δικούς του σκληροπυρηνικούς. Ορισμένοι ηγέτες του ανατολικού μπλοκ, όπως ο János Kádár της Ουγγαρίας και ο Wojciech Jaruzelski της Πολωνίας, ήταν θετικοί προς τη μεταρρύθμιση- άλλοι, όπως ο Nicolae Ceaușescu της Ρουμανίας, ήταν εχθρικοί προς αυτήν. Τον Μάιο του 1987 ο Γκορμπατσόφ επισκέφθηκε τη Ρουμανία, όπου έμεινε κατάπληκτος από την κατάσταση της χώρας, λέγοντας αργότερα στο Πολιτικό Γραφείο ότι εκεί “η ανθρώπινη αξιοπρέπεια δεν έχει καμία απολύτως αξία”. Ο ίδιος και ο Τσαουσέσκου αντιπαθούσαν ο ένας τον άλλον και διαφωνούσαν για τις μεταρρυθμίσεις του Γκορμπατσόφ.

Τον Αύγουστο του 1989, το Πανευρωπαϊκό Πικ Νικ, το οποίο σχεδίασε ο Όθωνας φον Αψβούργος ως δοκιμασία του Γκορμπατσόφ, οδήγησε σε μια μεγάλη μαζική έξοδο ανατολικογερμανών προσφύγων. Σύμφωνα με το δόγμα Σινάτρα, η Σοβιετική Ένωση δεν παρενέβη και ο ενημερωμένος από τα μέσα ενημέρωσης πληθυσμός της Ανατολικής Ευρώπης συνειδητοποίησε ότι αφενός οι κυβερνήτες τους έχαναν όλο και περισσότερο την εξουσία και αφετέρου το Σιδηρούν Παραπέτασμα κατέρρεε ως παρένθεση για το Ανατολικό Μπλοκ.

Στις επαναστάσεις του 1989, τα περισσότερα από τα μαρξιστικά-λενινιστικά κράτη της Κεντρικής και Ανατολικής Ευρώπης διεξήγαγαν πολυκομματικές εκλογές με αποτέλεσμα την αλλαγή καθεστώτος. Στις περισσότερες χώρες, όπως η Πολωνία και η Ουγγαρία, αυτό επιτεύχθηκε ειρηνικά, αλλά στη Ρουμανία η επανάσταση έγινε βίαιη και οδήγησε στην ανατροπή και εκτέλεση του Τσαουσέσκου. Ο Γκορμπατσόφ ήταν πολύ απασχολημένος με τα εσωτερικά προβλήματα για να δώσει μεγάλη σημασία σε αυτά τα γεγονότα. Πίστευε ότι οι δημοκρατικές εκλογές δεν θα οδηγούσαν τις χώρες της Ανατολικής Ευρώπης στην εγκατάλειψη της δέσμευσής τους στο σοσιαλισμό. Το 1989, επισκέφθηκε την Ανατολική Γερμανία για την τεσσαρακοστή επέτειο από την ίδρυσή της- λίγο αργότερα, τον Νοέμβριο, η κυβέρνηση της Ανατολικής Γερμανίας επέτρεψε στους πολίτες της να διασχίσουν το Τείχος του Βερολίνου, μια απόφαση που ο Γκορμπατσόφ επαίνεσε. Τα επόμενα χρόνια, μεγάλο μέρος του τείχους κατεδαφίστηκε. Ούτε ο Γκορμπατσόφ ούτε η Θάτσερ ούτε ο Μιτεράν ήθελαν μια γρήγορη επανένωση της Γερμανίας, γνωρίζοντας ότι πιθανότατα θα γινόταν η κυρίαρχη ευρωπαϊκή δύναμη. Ο Γκορμπατσόφ ήθελε μια σταδιακή διαδικασία γερμανικής ολοκλήρωσης, αλλά ο Κολ άρχισε να ζητάει ταχεία επανένωση. Με την επανένωση της Γερμανίας, πολλοί παρατηρητές κήρυξαν το τέλος του Ψυχρού Πολέμου.

Προεδρία της Σοβιετικής Ένωσης: 1990-1991

Τον Φεβρουάριο του 1990, τόσο οι φιλελεύθεροι όσο και οι σκληροπυρηνικοί μαρξιστές-λενινιστές ενέτειναν τις επιθέσεις τους κατά του Γκορμπατσόφ. Μια πορεία φιλελευθεροποιητών έλαβε μέρος στη Μόσχα επικρίνοντας την εξουσία του Κομμουνιστικού Κόμματος, ενώ σε μια συνεδρίαση της Κεντρικής Επιτροπής, ο σκληροπυρηνικός Βλαντιμίρ Μπροβίκοφ κατηγόρησε τον Γκορμπατσόφ ότι οδηγούσε τη χώρα σε “αναρχία” και “καταστροφή” και ότι επιδίωκε την έγκριση της Δύσης εις βάρος της Σοβιετικής Ένωσης και της μαρξιστικής-λενινιστικής υπόθεσης. Ο Γκορμπατσόφ γνώριζε ότι η Κεντρική Επιτροπή μπορούσε ακόμη να τον απομακρύνει από τη θέση του Γενικού Γραμματέα και έτσι αποφάσισε να αναμορφώσει τον ρόλο του επικεφαλής της κυβέρνησης σε προεδρία από την οποία δεν μπορούσε να απομακρυνθεί. Αποφάσισε ότι οι προεδρικές εκλογές θα έπρεπε να διεξαχθούν από το Κογκρέσο των Λαϊκών Αντιπροσώπων. Το επέλεξε αυτό αντί της δημόσιας ψηφοφορίας, επειδή πίστευε ότι η τελευταία θα κλιμάκωνε τις εντάσεις και φοβόταν ότι θα μπορούσε να τις χάσει- μια δημοσκόπηση την άνοιξη του 1990 τον έδειχνε ωστόσο ακόμη ως τον πιο δημοφιλή πολιτικό στη χώρα.

Τον Μάρτιο, το Κογκρέσο των Λαϊκών Αντιπροσώπων διεξήγαγε τις πρώτες (και μοναδικές) σοβιετικές προεδρικές εκλογές, στις οποίες ο Γκορμπατσόφ ήταν ο μοναδικός υποψήφιος. Εξασφάλισε 1.329 ψήφους υπέρ έναντι 495 κατά- 313 ψήφοι ήταν άκυροι ή απουσίαζαν. Συνεπώς, έγινε ο πρώτος εκτελεστικός πρόεδρος της Σοβιετικής Ένωσης. Ένα νέο 18μελές Προεδρικό Συμβούλιο αντικατέστησε de facto το Πολιτικό Γραφείο. Στην ίδια συνεδρίαση του Κογκρέσου, παρουσίασε την ιδέα της κατάργησης του άρθρου 6 του σοβιετικού συντάγματος, το οποίο είχε επικυρώσει το Κομμουνιστικό Κόμμα ως “κυβερνών κόμμα” της Σοβιετικής Ένωσης. Το Κογκρέσο ενέκρινε τη μεταρρύθμιση, υπονομεύοντας τον de jure χαρακτήρα του μονοκομματικού κράτους.

Στις εκλογές του 1990 για το Ανώτατο Ρωσικό Σοβιέτ, το Κομμουνιστικό Κόμμα αντιμετώπισε αμφισβητίες από μια συμμαχία φιλελεύθερων, γνωστή ως “Δημοκρατική Ρωσία”, η οποία τα πήγε ιδιαίτερα καλά στα αστικά κέντρα. Ο Γέλτσιν εξελέγη πρόεδρος του κοινοβουλίου, κάτι για το οποίο ο Γκορμπατσόφ ήταν δυσαρεστημένος. Εκείνη τη χρονιά, οι δημοσκοπήσεις έδειξαν ότι ο Γέλτσιν ξεπέρασε τον Γκορμπατσόφ ως ο πιο δημοφιλής πολιτικός στη Σοβιετική Ένωση. Ο Γκορμπατσόφ αγωνίστηκε να κατανοήσει την αυξανόμενη δημοτικότητα του Γέλτσιν, σχολιάζοντας: “πίνει σαν ψάρι… είναι άναρθρος, σκέφτεται ο διάβολος ξέρει τι, είναι σαν φθαρμένος δίσκος”. Το Ανώτατο Ρωσικό Σοβιέτ είχε πλέον ξεφύγει από τον έλεγχο του Γκορμπατσόφ- τον Ιούνιο του 1990 δήλωσε ότι στη Ρωσική Δημοκρατία οι νόμοι του υπερισχύουν εκείνων της κεντρικής σοβιετικής κυβέρνησης. Εν μέσω της αύξησης του ρωσικού εθνικιστικού αισθήματος, ο Γκορμπατσόφ είχε επιτρέψει απρόθυμα τη δημιουργία ενός Κομμουνιστικού Κόμματος της Ρωσικής Σοβιετικής Ομοσπονδιακής Σοσιαλιστικής Δημοκρατίας ως παραρτήματος του ευρύτερου Σοβιετικού Κομμουνιστικού Κόμματος. Ο Γκορμπατσόφ συμμετείχε στο πρώτο συνέδριό του τον Ιούνιο, αλλά σύντομα διαπίστωσε ότι κυριαρχούνταν από σκληροπυρηνικούς που αντιτάχθηκαν στη μεταρρυθμιστική του στάση.

Τον Ιανουάριο του 1990, ο Γκορμπατσόφ συμφώνησε κατ” ιδίαν να επιτρέψει την επανένωση της Ανατολικής Γερμανίας με τη Δυτική Γερμανία, αλλά απέρριψε την ιδέα ότι μια ενωμένη Γερμανία θα μπορούσε να διατηρήσει τη συμμετοχή της Δυτικής Γερμανίας στο ΝΑΤΟ. Ο συμβιβασμός του ότι η Γερμανία θα μπορούσε να διατηρήσει τόσο την ιδιότητα μέλους του ΝΑΤΟ όσο και του Συμφώνου της Βαρσοβίας δεν προσέλκυσε υποστήριξη. Τον Μάιο του 1990 επισκέφθηκε τις ΗΠΑ για συνομιλίες με τον Πρόεδρο Μπους- εκεί συμφώνησε ότι μια ανεξάρτητη Γερμανία θα είχε το δικαίωμα να επιλέγει τις διεθνείς συμμαχίες της. Αργότερα αποκάλυψε ότι συμφώνησε σε αυτό επειδή ο υπουργός Εξωτερικών των ΗΠΑ Τζέιμς Μπέικερ υποσχέθηκε ότι δεν θα αποστέλλονταν στρατεύματα του ΝΑΤΟ στην ανατολική Γερμανία και ότι η στρατιωτική συμμαχία δεν θα επεκτεινόταν στην Ανατολική Ευρώπη. Κατ” ιδίαν, ο Μπους αγνόησε τις διαβεβαιώσεις του Μπέικερ και αργότερα πίεσε για την επέκταση του ΝΑΤΟ. Κατά τη διάρκεια του ταξιδιού, οι ΗΠΑ ενημέρωσαν τον Γκορμπατσόφ για τις αποδείξεις τους ότι ο σοβιετικός στρατός -ενδεχομένως εν αγνοία του Γκορμπατσόφ- ακολουθούσε πρόγραμμα βιολογικών όπλων κατά παράβαση της Σύμβασης του 1987 για τα βιολογικά όπλα. Τον Ιούλιο, ο Κολ επισκέφθηκε τη Μόσχα και ο Γκορμπατσόφ τον ενημέρωσε ότι οι Σοβιετικοί δεν θα αντιδρούσαν στο να ενταχθεί η επανενωμένη Γερμανία στο ΝΑΤΟ. Στο εσωτερικό, οι επικριτές του Γκορμπατσόφ τον κατηγόρησαν ότι πρόδωσε το εθνικό συμφέρον- ευρύτερα, ήταν θυμωμένοι που ο Γκορμπατσόφ είχε επιτρέψει στο ανατολικό μπλοκ να απομακρυνθεί από την άμεση σοβιετική επιρροή.

Με το έλλειμμα του σοβιετικού προϋπολογισμού να ανεβαίνει και χωρίς εγχώριες αγορές χρήματος να παρέχουν δάνεια στο κράτος, ο Γκορμπατσόφ έψαξε αλλού. Καθ” όλη τη διάρκεια του 1991, ο Γκορμπατσόφ ζήτησε σημαντικά δάνεια από τις δυτικές χώρες και την Ιαπωνία, ελπίζοντας να κρατήσει τη σοβιετική οικονομία στη ζωή και να εξασφαλίσει την επιτυχία της περεστρόικα. Αν και η Σοβιετική Ένωση είχε αποκλειστεί από την G7, ο Γκορμπατσόφ εξασφάλισε πρόσκληση για τη σύνοδο κορυφής της στο Λονδίνο τον Ιούλιο του 1991. Εκεί, συνέχισε να ζητά οικονομική βοήθεια- ο Μιτεράν και ο Κολ τον υποστήριξαν, ενώ η Θάτσερ -που δεν ήταν πλέον στην εξουσία- παρότρυνε επίσης τους δυτικούς ηγέτες να συμφωνήσουν. Τα περισσότερα μέλη της G7 ήταν απρόθυμα, προσφέροντας αντιθέτως τεχνική βοήθεια και προτείνοντας να λάβουν οι Σοβιετικοί το καθεστώς του “ειδικού συνεργάτη” -αντί της πλήρους ιδιότητας μέλους- της Παγκόσμιας Τράπεζας και του Διεθνούς Νομισματικού Ταμείου. Ο Γκορμπατσόφ ήταν απογοητευμένος που οι ΗΠΑ θα ξόδευαν 100 δισεκατομμύρια δολάρια για τον πόλεμο του Κόλπου, αλλά δεν θα προσέφεραν στη χώρα του δάνεια. Άλλες χώρες ήταν πιο πρόθυμες- η Δυτική Γερμανία είχε δώσει στους Σοβιετικούς 60 δισεκατομμύρια μάρκα μέχρι τα μέσα του 1991. Αργότερα τον ίδιο μήνα, ο Μπους επισκέφθηκε τη Μόσχα, όπου υπέγραψε με τον Γκορμπατσόφ τη συνθήκη START I, μια διμερή συμφωνία για τη μείωση και τον περιορισμό των στρατηγικών επιθετικών όπλων, μετά από δέκα χρόνια διαπραγματεύσεων.

Στο 28ο συνέδριο του Κομμουνιστικού Κόμματος τον Ιούλιο του 1990, οι σκληροπυρηνικοί άσκησαν κριτική στους μεταρρυθμιστές, αλλά ο Γκορμπατσόφ επανεξελέγη αρχηγός του κόμματος με την υποστήριξη των τριών τετάρτων των αντιπροσώπων και ο αναπληρωτής γενικός γραμματέας που είχε επιλέξει, ο Βλαντιμίρ Ιβάσκο, εξελέγη επίσης. Επιδιώκοντας συμβιβασμό με τους φιλελεύθερους, ο Γκορμπατσόφ συγκρότησε μια ομάδα συμβούλων τόσο του ίδιου όσο και του Γέλτσιν για να καταλήξουν σε ένα πακέτο οικονομικών μεταρρυθμίσεων: το αποτέλεσμα ήταν το πρόγραμμα “500 ημέρες”. Αυτό απαιτούσε περαιτέρω αποκέντρωση και κάποιες ιδιωτικοποιήσεις. Ο Γκορμπατσόφ περιέγραψε το σχέδιο ως “σύγχρονο σοσιαλισμό” και όχι ως επιστροφή στον καπιταλισμό, αλλά είχε πολλές αμφιβολίες γι” αυτό. Τον Σεπτέμβριο, ο Γέλτσιν παρουσίασε το σχέδιο στο Ανώτατο Ρωσικό Σοβιέτ, το οποίο το υποστήριξε. Πολλοί στο Κομμουνιστικό Κόμμα και στον κρατικό μηχανισμό προειδοποίησαν εναντίον του, υποστηρίζοντας ότι θα δημιουργούσε χάος στην αγορά, ανεξέλεγκτο πληθωρισμό και πρωτοφανή επίπεδα ανεργίας. Το σχέδιο των 500 ημερών εγκαταλείφθηκε. Σε αυτό, ο Γέλτσιν συσπειρώθηκε εναντίον του Γκορμπατσόφ σε μια ομιλία του τον Οκτώβριο, υποστηρίζοντας ότι η Ρωσία δεν θα δεχόταν πλέον μια υποταγμένη θέση στη σοβιετική κυβέρνηση.

Στα μέσα Νοεμβρίου 1990, μεγάλο μέρος του Τύπου ζητούσε την παραίτηση του Γκορμπατσόφ και προέβλεπε εμφύλιο πόλεμο. Οι σκληροπυρηνικοί παρότρυναν τον Γκορμπατσόφ να διαλύσει το προεδρικό συμβούλιο και να συλλάβει τους φιλελεύθερους που εκφράζονταν στα μέσα ενημέρωσης. Τον Νοέμβριο, μίλησε στο Ανώτατο Σοβιέτ όπου ανακοίνωσε ένα πρόγραμμα οκτώ σημείων, το οποίο περιελάμβανε κυβερνητικές μεταρρυθμίσεις, μεταξύ των οποίων και την κατάργηση του προεδρικού συμβουλίου. Σε αυτό το σημείο, ο Γκορμπατσόφ είχε απομονωθεί από πολλούς από τους πρώην στενούς του συμμάχους και βοηθούς. Ο Γιάκοβλεφ είχε απομακρυνθεί από τον στενό του κύκλο και ο Σεβαρντνάτζε είχε παραιτηθεί. Η υποστήριξή του μεταξύ της διανόησης μειωνόταν, και μέχρι το τέλος του 1990 τα ποσοστά αποδοχής του είχαν πέσει κατακόρυφα.

Τον Αύγουστο, ο Γκορμπατσόφ και η οικογένειά του έκαναν διακοπές στη ντάτσα τους, τη “Ζάρια” (“Αυγή”) στο Φόρος της Κριμαίας. Δύο εβδομάδες μετά τις διακοπές του, μια ομάδα ανώτερων στελεχών του Κομμουνιστικού Κόμματος -η “Συμμορία των Οκτώ”- που αυτοαποκαλούνταν Κρατική Επιτροπή για την κατάσταση έκτακτης ανάγκης, εξαπέλυσε πραξικόπημα για να καταλάβει τον έλεγχο της Σοβιετικής Ένωσης. Οι τηλεφωνικές γραμμές προς τη ντάκα του κόπηκαν και έφτασε μια ομάδα, μεταξύ των οποίων ο Μπολντίν, ο Σένιν, ο Μπακλάνοφ και ο στρατηγός Βαρενίκοφ, που τον ενημέρωσε για την κατάληψη της εξουσίας. Οι πραξικοπηματίες απαίτησαν από τον Γκορμπατσόφ να κηρύξει επίσημα κατάσταση έκτακτης ανάγκης στη χώρα, αλλά εκείνος αρνήθηκε. Ο Γκορμπατσόφ και η οικογένειά του τέθηκαν σε κατ” οίκον περιορισμό στη ντάτσα τους. Οι πραξικοπηματίες ανακοίνωσαν δημοσίως ότι ο Γκορμπατσόφ ήταν άρρωστος και έτσι ο αντιπρόεδρος Γιανάγεφ θα αναλάμβανε τη διακυβέρνηση της χώρας.

Ο Γέλτσιν, νυν πρόεδρος της Ρωσικής Σοβιετικής Ομοσπονδιακής Σοσιαλιστικής Δημοκρατίας, μπήκε στο εσωτερικό του Λευκού Οίκου της Μόσχας. Δεκάδες χιλιάδες διαδηλωτές συγκεντρώθηκαν έξω από αυτό για να αποτρέψουν την έφοδο των στρατευμάτων στο κτίριο για να τον συλλάβουν. Ο Γκορμπατσόφ φοβήθηκε ότι οι πραξικοπηματίες θα έδιναν εντολή να τον σκοτώσουν, γι” αυτό και έβαλε τους φρουρούς του να οχυρώσουν την ντάτσα του. Ωστόσο, οι ηγέτες του πραξικοπήματος συνειδητοποίησαν ότι δεν είχαν επαρκή υποστήριξη και τερμάτισαν τις προσπάθειές τους. Στις 21 Αυγούστου, ο Βλαντιμίρ Κριούτσκοφ, ο Ντμίτρι Γιάζοφ, ο Όλεγκ Μπακλάνοφ, ο Ανατόλι Λουκιανόφ και ο Βλαντιμίρ Ιβάσκο έφτασαν στη ντάκα του Γκορμπατσόφ για να τον ενημερώσουν ότι το έκαναν.

Το ίδιο βράδυ, ο Γκορμπατσόφ επέστρεψε στη Μόσχα, όπου ευχαρίστησε τον Γέλτσιν και τους διαδηλωτές για τη βοήθεια που προσέφεραν στην υπονόμευση του πραξικοπήματος. Σε συνέντευξη Τύπου που ακολούθησε, δεσμεύτηκε να μεταρρυθμίσει το Σοβιετικό Κομμουνιστικό Κόμμα. Δύο ημέρες αργότερα, παραιτήθηκε από τη θέση του Γενικού Γραμματέα του και κάλεσε την Κεντρική Επιτροπή να διαλυθεί. Αρκετά μέλη του πραξικοπήματος αυτοκτόνησαν- άλλα απολύθηκαν. Ο Γκορμπατσόφ συμμετείχε σε συνεδρίαση του Ανώτατου Ρωσικού Σοβιέτ στις 23 Αυγούστου, όπου ο Γέλτσιν του άσκησε επιθετική κριτική επειδή είχε διορίσει και προαγάγει πολλά από τα μέλη του πραξικοπήματος στην αρχή. Στη συνέχεια, ο Γέλτσιν ανακοίνωσε την αναστολή των δραστηριοτήτων του Ρωσικού Κομμουνιστικού Κόμματος.

Τελική κατάρρευση

Στις 29 Αυγούστου, το Ανώτατο Σοβιέτ ανέστειλε επ” αόριστον όλες τις δραστηριότητες του Κομμουνιστικού Κόμματος, τερματίζοντας ουσιαστικά την κομμουνιστική κυριαρχία στη Σοβιετική Ένωση (στις 6 Νοεμβρίου, ο Γέλτσιν εξέδωσε διάταγμα για την απαγόρευση όλων των δραστηριοτήτων του Κομμουνιστικού Κόμματος στη Ρωσία). Από τότε, η Σοβιετική Ένωση κατέρρευσε με δραματική ταχύτητα. Μέχρι τα τέλη Σεπτεμβρίου, ο Γκορμπατσόφ είχε χάσει τη δυνατότητα να επηρεάζει τα γεγονότα έξω από τη Μόσχα.

Στις 30 Οκτωβρίου, ο Γκορμπατσόφ συμμετείχε σε διάσκεψη στη Μαδρίτη με στόχο την αναζωογόνηση της ειρηνευτικής διαδικασίας μεταξύ Ισραήλ και Παλαιστινίων. Η εκδήλωση συνδιοργανώθηκε από τις ΗΠΑ και τη Σοβιετική Ένωση, ένα από τα πρώτα παραδείγματα τέτοιας συνεργασίας μεταξύ των δύο χωρών. Εκεί, συναντήθηκε και πάλι με τον Μπους. Καθ” οδόν προς την πατρίδα του, ταξίδεψε στη Γαλλία, όπου έμεινε με τον Μιτεράν στο σπίτι του τελευταίου κοντά στη Μπαγιόν.

Μετά το πραξικόπημα, ο Γέλτσιν ανέστειλε όλες τις δραστηριότητες του Κομμουνιστικού Κόμματος στο ρωσικό έδαφος, κλείνοντας τα γραφεία της Κεντρικής Επιτροπής στην πλατεία Σταράγια, ενώ παράλληλα ύψωσε την αυτοκρατορική ρωσική τρίχρωμη σημαία μαζί με τη σοβιετική στην Κόκκινη Πλατεία. Τις τελευταίες εβδομάδες του 1991, ο Γέλτσιν άρχισε να αναλαμβάνει τα απομεινάρια της σοβιετικής κυβέρνησης, συμπεριλαμβανομένου του ίδιου του Κρεμλίνου.

Χωρίς να το γνωρίζει ο Γκορμπατσόφ, ο Γέλτσιν συναντήθηκε με τον Ουκρανό πρόεδρο Λεονίντ Κραβτσούκ και τον Λευκορώσο πρόεδρο Στάνισλαβ Σούσκεβιτς στο δάσος Μπελοβέζα, κοντά στο Μπρεστ της Λευκορωσίας, στις 8 Δεκεμβρίου και υπέγραψε τις Συμφωνίες της Μπελοβέζα, οι οποίες δήλωναν ότι η Σοβιετική Ένωση έπαψε να υπάρχει και σχημάτισαν την Κοινοπολιτεία Ανεξάρτητων Κρατών (ο Γκορμπατσόφ ήταν έξαλλος. Έψαχνε απεγνωσμένα για μια ευκαιρία να διατηρήσει τη Σοβιετική Ένωση, ελπίζοντας μάταια ότι τα μέσα μαζικής ενημέρωσης και η διανόηση θα μπορούσαν να συσπειρωθούν ενάντια στην ιδέα της διάλυσής της. Τα Ανώτατα Σοβιέτ της Ουκρανίας, της Λευκορωσίας και της Ρωσίας επικύρωσαν στη συνέχεια την ίδρυση της ΚΑΚ. Στις 9 Δεκεμβρίου, εξέδωσε δήλωση με την οποία χαρακτήρισε τη συμφωνία της ΚΑΚ “παράνομη και επικίνδυνη”. Στις 20 Δεκεμβρίου, οι ηγέτες 11 από τις 12 εναπομείνασες δημοκρατίες -όλες εκτός από τη Γεωργία- συναντήθηκαν στην Άλμα-Άτα και υπέγραψαν το Πρωτόκολλο της Άλμα-Άτα, συμφωνώντας να διαλύσουν τη Σοβιετική Ένωση και να ιδρύσουν επίσημα την ΚΑΚ. Αποδέχθηκαν επίσης προσωρινά την παραίτηση του Γκορμπατσόφ από πρόεδρος της Σοβιετικής Ένωσης που είχε απομείνει. Ο Γκορμπατσόφ αποκάλυψε ότι θα παραιτείτο μόλις έβλεπε ότι η ΚΑΚ ήταν πραγματικότητα.

Αποδεχόμενος το τετελεσμένο γεγονός της διάλυσης της Σοβιετικής Ένωσης, ο Γκορμπατσόφ κατέληξε σε συμφωνία με τον Γέλτσιν, η οποία προέβλεπε ότι ο Γκορμπατσόφ θα ανακοίνωνε επίσημα την παραίτησή του από τη θέση του Σοβιετικού Προέδρου και Αρχιστράτηγου στις 25 Δεκεμβρίου, πριν εγκαταλείψει το Κρεμλίνο στις 29 Δεκεμβρίου. Ο Γιάκοβλεφ, ο Τσερνιάεφ και ο Σεβαρντνάτζε προσχώρησαν στον Γκορμπατσόφ για να τον βοηθήσουν να γράψει μια ομιλία παραίτησης. Στη συνέχεια ο Γκορμπατσόφ εκφώνησε την ομιλία του στο Κρεμλίνο μπροστά στις τηλεοπτικές κάμερες, επιτρέποντας τη διεθνή μετάδοση. Σε αυτήν, ανακοίνωσε: “Δια του παρόντος διακόπτω τις δραστηριότητές μου στη θέση του Προέδρου της Ένωσης Σοβιετικών Σοσιαλιστικών Δημοκρατιών”. Εξέφρασε τη λύπη του για τη διάλυση της Σοβιετικής Ένωσης, αλλά αναφέρθηκε στα επιτεύγματα της διακυβέρνησής του: πολιτική και θρησκευτική ελευθερία, τέλος του ολοκληρωτισμού, εισαγωγή της δημοκρατίας και της οικονομίας της αγοράς, τέλος της κούρσας των εξοπλισμών και του Ψυχρού Πολέμου. Ο Γκορμπατσόφ ήταν μόλις ο τρίτος σοβιετικός ηγέτης, μετά τον Μαλένκοφ και τον Χρουστσόφ, που δεν πέθανε εν ενεργεία. Την επόμενη ημέρα, στις 26 Δεκεμβρίου, το Συμβούλιο των Δημοκρατιών, το ανώτερο σώμα του Ανώτατου Σοβιέτ, ψήφισε επίσημα την κατάργηση της Σοβιετικής Ένωσης. Η Σοβιετική Ένωση έπαψε επίσημα να υπάρχει τα μεσάνυχτα της 31ης Δεκεμβρίου 1991- από την ημερομηνία αυτή, όλοι οι σοβιετικοί θεσμοί που δεν είχαν αναληφθεί από τη Ρωσία έπαψαν να λειτουργούν.

Αρχικά έτη: 1991-1999

Εκτός γραφείου, ο Γκορμπατσόφ είχε περισσότερο χρόνο για να περάσει με τη σύζυγο και την οικογένειά του. Αυτός και η Ραΐσα ζούσαν αρχικά στην ερειπωμένη ντάτσα τους στη Rublevskoe Shosse, ενώ τους επετράπη επίσης να ιδιωτικοποιήσουν το μικρότερο διαμέρισμά τους στην οδό Kosygin. Επικεντρώθηκε στην ίδρυση του Διεθνούς Ιδρύματός του για Κοινωνικοοικονομικές και Πολιτικές Μελέτες, ή “Ίδρυμα Γκορμπατσόφ”, το οποίο εγκαινιάστηκε τον Μάρτιο του 1992- οι Γιάκοβλεφ και Ρεβένκο ήταν οι πρώτοι αντιπρόεδροί του. Τα αρχικά του καθήκοντα ήταν η ανάλυση και η δημοσίευση υλικού για την ιστορία της περεστρόικα, καθώς και η υπεράσπιση της πολιτικής από αυτό που αποκαλούσε “συκοφαντίες και παραποιήσεις”. Το ίδρυμα ανέλαβε επίσης να παρακολουθεί και να ασκεί κριτική στη ζωή στη μετασοβιετική Ρωσία, παρουσιάζοντας εναλλακτικές μορφές ανάπτυξης σε σχέση με αυτές που ακολούθησε ο Γέλτσιν.

Για να χρηματοδοτήσει το ίδρυμά του, ο Γκορμπατσόφ άρχισε να δίνει διαλέξεις διεθνώς, χρεώνοντας μεγάλες αμοιβές. Σε μια επίσκεψή του στην Ιαπωνία, έτυχε καλής υποδοχής και του απονεμήθηκαν πολλαπλά τιμητικά διπλώματα. Το 1992, έκανε περιοδεία στις ΗΠΑ με ιδιωτικό τζετ της Forbes για να συγκεντρώσει χρήματα για το ίδρυμά του. Κατά τη διάρκεια του ταξιδιού συναντήθηκε με τους Ρίγκαν για μια κοινωνική επίσκεψη. Από εκεί πήγε στην Ισπανία, όπου παρακολούθησε την παγκόσμια έκθεση Expo ”92 στη Σεβίλλη και συναντήθηκε με τον πρωθυπουργό Φελίπε Γκονζάλες, ο οποίος είχε γίνει φίλος του. Επισκέφθηκε επίσης το Ισραήλ και τη Γερμανία, όπου έγινε θερμά δεκτός από πολλούς πολιτικούς, οι οποίοι εξήραν τον ρόλο του στη διευκόλυνση της γερμανικής επανένωσης. Για να συμπληρώσει τις αμοιβές του για τις διαλέξεις και τις πωλήσεις των βιβλίων του, ο Γκορμπατσόφ εμφανίστηκε σε διαφημίσεις, όπως μια τηλεοπτική διαφήμιση για την Pizza Hut, μια άλλη για την ÖBB και μια φωτογραφική διαφήμιση για τη Louis Vuitton, επιτρέποντάς του να κρατήσει το ίδρυμα όρθιο. Με τη βοήθεια της συζύγου του, ο Γκορμπατσόφ εργάστηκε για τα απομνημονεύματά του, τα οποία εκδόθηκαν στα ρωσικά το 1995 και στα αγγλικά τον επόμενο χρόνο. Άρχισε επίσης να γράφει μια μηνιαία συνδικαλιστική στήλη για τους New York Times.

Το 1993, ο Γκορμπατσόφ εγκαινίασε το Διεθνές Πράσινο Σταυρό, το οποίο επικεντρώθηκε στην ενθάρρυνση βιώσιμων μελλοντικών λύσεων, και στη συνέχεια το Παγκόσμιο Πολιτικό Φόρουμ. Το 1995, ξεκίνησε την Παγκόσμια Διάσκεψη Κορυφής των βραβευμένων με Νόμπελ Ειρήνης.

Ο Γκορμπατσόφ είχε υποσχεθεί να μην ασκεί κριτική στον Γέλτσιν όσο ο τελευταίος θα συνέχιζε τις δημοκρατικές μεταρρυθμίσεις, αλλά σύντομα οι δύο άνδρες επικρίνουν και πάλι δημοσίως ο ένας τον άλλον. Αφού η απόφαση του Γέλτσιν να άρει τα ανώτατα όρια τιμών δημιούργησε μαζικό πληθωρισμό και βύθισε πολλούς Ρώσους στη φτώχεια, ο Γκορμπατσόφ τον επέκρινε ανοιχτά, συγκρίνοντας τη μεταρρύθμιση με την πολιτική της αναγκαστικής κολεκτιβοποίησης του Στάλιν. Αφού τα κόμματα που τάχθηκαν υπέρ του Γέλτσιν σημείωσαν χαμηλές επιδόσεις στις βουλευτικές εκλογές του 1993, ο Γκορμπατσόφ τον κάλεσε να παραιτηθεί. Το 1995, το ίδρυμά του διοργάνωσε συνέδριο με θέμα “Η διανόηση και η περεστρόικα”. Εκεί ο Γκορμπατσόφ πρότεινε στη Δούμα έναν νόμο που θα μείωνε πολλές από τις προεδρικές εξουσίες που θεσπίστηκαν με το σύνταγμα του Γέλτσιν το 1993. Ο Γκορμπατσόφ συνέχισε να υπερασπίζεται την περεστρόικα, αλλά αναγνώρισε ότι είχε κάνει λάθη τακτικής ως σοβιετικός ηγέτης. Ενώ εξακολουθούσε να πιστεύει ότι η Ρωσία βρισκόταν σε διαδικασία εκδημοκρατισμού, κατέληξε στο συμπέρασμα ότι θα χρειαστούν δεκαετίες και όχι χρόνια, όπως πίστευε προηγουμένως.

Σε αντίθεση με τις πολιτικές δραστηριότητες του συζύγου της, η Ραΐσα είχε επικεντρωθεί στην εκστρατεία για φιλανθρωπικά ιδρύματα για παιδιά. Το 1997 ίδρυσε ένα υποτμήμα του Ιδρύματος Γκορμπατσόφ, γνωστό ως Λέσχη της Ραΐσα Μαξίμοβνα, για να επικεντρωθεί στη βελτίωση της ευημερίας των γυναικών στη Ρωσία. Το Ίδρυμα είχε αρχικά στεγαστεί στο πρώην κτίριο του Ινστιτούτου Κοινωνικών Επιστημών, αλλά ο Γέλτσιν εισήγαγε περιορισμούς στον αριθμό των δωματίων που μπορούσε να χρησιμοποιήσει εκεί- ο Αμερικανός φιλάνθρωπος Τεντ Τέρνερ δώρισε τότε πάνω από 1 εκατομμύριο δολάρια για να μπορέσει το Ίδρυμα να χτίσει νέες εγκαταστάσεις στην λεωφόρο Λένινγκραντσκι. Το 1999, ο Γκορμπατσόφ πραγματοποίησε την πρώτη του επίσκεψη στην Αυστραλία, όπου εκφώνησε ομιλία στο κοινοβούλιο της χώρας. Λίγο αργότερα, τον Ιούλιο, η Ραΐσα διαγνώστηκε με λευχαιμία. Με τη βοήθεια του Γερμανού καγκελάριου Γκέρχαρντ Σρέντερ, μεταφέρθηκε σε ένα αντικαρκινικό κέντρο στο Μύνστερ της Γερμανίας και εκεί υποβλήθηκε σε χημειοθεραπεία. Τον Σεπτέμβριο έπεσε σε κώμα και πέθανε. Μετά τον θάνατο της Ραΐσα, η κόρη του Γκορμπατσόφ, Ιρίνα, και οι δύο εγγονές του μετακόμισαν στο σπίτι του στη Μόσχα για να ζήσουν μαζί του. Όταν ρωτήθηκε από δημοσιογράφους, είπε ότι δεν θα ξαναπαντρευόταν ποτέ.

Προώθηση της σοσιαλδημοκρατίας στη Ρωσία του Πούτιν: 1999-2008

Τον Δεκέμβριο του 1999, ο Γέλτσιν παραιτήθηκε και τον διαδέχθηκε ο αναπληρωτής του, Βλαντιμίρ Πούτιν, ο οποίος στη συνέχεια κέρδισε τις προεδρικές εκλογές του Μαρτίου 2000. Ο Γκορμπατσόφ παρακολούθησε την τελετή ορκωμοσίας του Πούτιν τον Μάιο, την πρώτη φορά που εισήλθε στο Κρεμλίνο από το 1991.Ο Γκορμπατσόφ αρχικά καλωσόρισε την άνοδο του Πούτιν, βλέποντάς τον ως αντι-Ελτσίν. Αν και μίλησε εναντίον ορισμένων ενεργειών της κυβέρνησης Πούτιν, ο Γκορμπατσόφ είχε επίσης επαίνους για τη νέα κυβέρνηση- το 2002, δήλωσε ότι “έχω βρεθεί στο ίδιο δέρμα. Αυτό είναι που μου επιτρέπει να λέω αυτό που γίνεται προς το συμφέρον της πλειοψηφίας”. Εκείνη την εποχή, πίστευε ότι ο Πούτιν ήταν ένας αφοσιωμένος δημοκράτης, ο οποίος ωστόσο έπρεπε να χρησιμοποιήσει “μια ορισμένη δόση αυταρχισμού” για να σταθεροποιήσει την οικονομία και να ανοικοδομήσει το κράτος μετά την εποχή Γέλτσιν. Κατόπιν αιτήματος του Πούτιν, ο Γκορμπατσόφ έγινε συμπρόεδρος του σχεδίου “Διάλογος της Πετρούπολης” μεταξύ υψηλόβαθμων Ρώσων και Γερμανών.

Το 2000, ο Γκορμπατσόφ βοήθησε στη δημιουργία του ρωσικού Ενιαίου Σοσιαλδημοκρατικού Κόμματος. Τον Ιούνιο του 2002 συμμετείχε σε συνάντηση με τον Πούτιν, ο οποίος επαίνεσε το εγχείρημα, προτείνοντας ότι ένα κεντροαριστερό κόμμα θα μπορούσε να είναι καλό για τη Ρωσία και ότι θα ήταν ανοιχτός να συνεργαστεί μαζί του. Το 2003, το κόμμα του Γκορμπατσόφ συγχωνεύθηκε με το Σοσιαλδημοκρατικό Κόμμα για να σχηματίσει το Σοσιαλδημοκρατικό Κόμμα της Ρωσίας, το οποίο αντιμετώπισε πολλές εσωτερικές διαιρέσεις και δεν κατάφερε να κερδίσει έδαφος στους ψηφοφόρους. Ο Γκορμπατσόφ παραιτήθηκε από αρχηγός του κόμματος τον Μάιο του 2004 μετά από διαφωνία με τον πρόεδρο του κόμματος σχετικά με την κατεύθυνση που είχε πάρει η προεκλογική εκστρατεία του 2003. Το κόμμα απαγορεύτηκε αργότερα, το 2007, από το Ανώτατο Δικαστήριο της Ρωσικής Ομοσπονδίας, λόγω της αποτυχίας του να ιδρύσει τοπικά γραφεία με τουλάχιστον 500 μέλη στην πλειονότητα των ρωσικών περιφερειών, κάτι που απαιτείται από τη ρωσική νομοθεσία για να καταχωρηθεί μια πολιτική οργάνωση ως κόμμα. Αργότερα το ίδιο έτος, ο Γκορμπατσόφ ίδρυσε ένα νέο κίνημα, την Ένωση Σοσιαλδημοκρατών. Δηλώνοντας ότι δεν θα συμμετείχε στις επερχόμενες εκλογές, ο Γκορμπατσόφ δήλωσε: “Αγωνιζόμαστε για την εξουσία, αλλά μόνο για την εξουσία πάνω στα μυαλά των ανθρώπων”.

Ο Γκορμπατσόφ επέκρινε την εχθρότητα των ΗΠΑ απέναντι στον Πούτιν, υποστηρίζοντας ότι η κυβέρνηση των ΗΠΑ “δεν θέλει η Ρωσία να αναδειχθεί” ξανά σε παγκόσμια δύναμη και θέλει “να συνεχίσει να είναι η μόνη υπερδύναμη που έχει την ευθύνη του κόσμου”. Γενικότερα, ο Γκορμπατσόφ ήταν επικριτικός απέναντι στην πολιτική των ΗΠΑ μετά τον Ψυχρό Πόλεμο, υποστηρίζοντας ότι η Δύση προσπάθησε να “μετατραπεί σε κάποιου είδους οπισθοφυλακή”. Απέρριψε την ιδέα -που εξέφρασε ο Μπους- ότι οι ΗΠΑ “κέρδισαν” τον Ψυχρό Πόλεμο, υποστηρίζοντας ότι και οι δύο πλευρές συνεργάστηκαν για να τερματίσουν τη σύγκρουση. Υποστήριξε ότι μετά την πτώση της Σοβιετικής Ένωσης, οι ΗΠΑ, αντί να συνεργαστούν με τη Ρωσία, είχαν συνωμοτήσει για να οικοδομήσουν μια “νέα αυτοκρατορία με επικεφαλής τους ίδιους”. Ήταν επικριτικός για τον τρόπο με τον οποίο οι ΗΠΑ είχαν επεκτείνει το ΝΑΤΟ μέχρι τα σύνορα της Ρωσίας, παρά τις αρχικές τους διαβεβαιώσεις ότι δεν θα το έκαναν, αναφέροντας αυτό ως απόδειξη ότι η αμερικανική κυβέρνηση δεν μπορούσε να είναι αξιόπιστη. Μίλησε κατά του βομβαρδισμού της Γιουγκοσλαβίας από το ΝΑΤΟ το 1999, επειδή δεν είχε την υποστήριξη του ΟΗΕ, καθώς και κατά της εισβολής στο Ιράκ το 2003 υπό την ηγεσία των Η.Π.Α. Τον Ιούνιο του 2004 ο Γκορμπατσόφ παραβρέθηκε ωστόσο στην κρατική κηδεία του Ρίγκαν και το 2007 επισκέφθηκε τη Νέα Ορλεάνη για να δει τις ζημιές που προκάλεσε ο τυφώνας Κατρίνα.

Αυξανόμενη κριτική στον Πούτιν και τις παρατηρήσεις εξωτερικής πολιτικής: από το 2008

Καθώς το σύνταγμα απαγορεύει στον Πούτιν να υπηρετήσει περισσότερες από δύο συνεχόμενες θητείες ως πρόεδρος, παραιτήθηκε το 2008 και τον διαδέχθηκε ο πρωθυπουργός του, Ντμίτρι Μεντβέντεφ, ο οποίος προσέγγισε τον Γκορμπατσόφ με τρόπους που δεν είχε κάνει ο Πούτιν. Τον Σεπτέμβριο του 2008, ο Γκορμπατσόφ και ο επιχειρηματικός ολιγάρχης Αλεξάντερ Λεμπέντεφ ανακοίνωσαν ότι θα σχημάτιζαν το Ανεξάρτητο Δημοκρατικό Κόμμα της Ρωσίας, και τον Μάιο του 2009 ο Γκορμπατσόφ ανακοίνωσε ότι η ίδρυση του κόμματος ήταν επικείμενη. Μετά το ξέσπασμα του πολέμου της Νότιας Οσετίας το 2008 μεταξύ της Ρωσίας και των αυτονομιστών της Νότιας Οσετίας από τη μία πλευρά και της Γεωργίας από την άλλη, ο Γκορμπατσόφ τάχθηκε κατά της υποστήριξης των ΗΠΑ προς τον γεωργιανό πρόεδρο Μιχαήλ Σαακασβίλι και υπέρ της κίνησης να εντάξει τον Καύκασο στη σφαίρα των εθνικών του συμφερόντων. Ωστόσο, ο Γκορμπατσόφ παρέμεινε επικριτικός απέναντι στην κυβέρνηση της Ρωσίας και επέκρινε τις βουλευτικές εκλογές του 2011 ως νοθευμένες υπέρ του κυβερνώντος κόμματος “Ενωμένη Ρωσία” και ζήτησε την επανάληψή τους. Αφού ξέσπασαν διαδηλώσεις στη Μόσχα για τις εκλογές, ο Γκορμπατσόφ επαίνεσε τους διαδηλωτές.

Το 2009, ο Γκορμπατσόφ κυκλοφόρησε το άλμπουμ Songs for Raisa, ένα άλμπουμ με ρωσικές ρομαντικές μπαλάντες, τραγουδισμένες από τον ίδιο και συνοδευόμενες από τον μουσικό Αντρέι Μακάρεβιτς, για να συγκεντρώσει χρήματα για ένα φιλανθρωπικό ίδρυμα αφιερωμένο στην εκλιπούσα σύζυγό του. Εκείνη τη χρονιά συναντήθηκε επίσης με τον πρόεδρο των ΗΠΑ Μπαράκ Ομπάμα, σε μια προσπάθεια να “επαναφέρει” τις τεταμένες αμερικανορωσικές σχέσεις, και συμμετείχε σε εκδήλωση στο Βερολίνο για την εικοστή επέτειο από την πτώση του Τείχους του Βερολίνου. 2011, πραγματοποιήθηκε στο Royal Albert Hall του Λονδίνου ένα γκαλά για τα ογδοηκοστά γενέθλιά του, με αφιερώματα από τους Σιμόν Πέρες, Λεχ Βαλένσα, Μισέλ Ροκάρ και Άρνολντ Σβαρτσενέγκερ. Τα έσοδα από την εκδήλωση διατέθηκαν στο Ίδρυμα Ραΐσα Γκορμπατσόφ. Εκείνη τη χρονιά, ο Μεντβέντεφ του απένειμε το παράσημο του Αγίου Ανδρέα του Αποστόλου του Πρωτοκλήτου.

Το 2012, ο Πούτιν ανακοίνωσε ότι θα έθετε εκ νέου υποψηφιότητα για πρόεδρος, κάτι για το οποίο ο Γκορμπατσόφ ήταν επικριτικός. Παραπονέθηκε ότι τα νέα μέτρα του Πούτιν είχαν “σφίξει τις βίδες” στη Ρωσία και ότι ο πρόεδρος προσπαθούσε να “υποτάξει πλήρως την κοινωνία”, προσθέτοντας ότι η Ενωμένη Ρωσία πλέον “ενσάρκωνε τα χειρότερα γραφειοκρατικά χαρακτηριστικά του σοβιετικού κομμουνιστικού κόμματος”.

Ο Γκορμπατσόφ είχε όλο και πιο κακή υγεία- το 2011 υποβλήθηκε σε εγχείρηση στη σπονδυλική στήλη και το 2014 σε χειρουργική επέμβαση στο στόμα. Το 2015, ο Γκορμπατσόφ σταμάτησε τα εκτεταμένα διεθνή ταξίδια του. Συνέχισε να μιλά για θέματα που αφορούσαν τη Ρωσία και τον κόσμο. Το 2014 υπερασπίστηκε το δημοψήφισμα για το καθεστώς της Κριμαίας που οδήγησε στην προσάρτηση της Κριμαίας από τη Ρωσία. Σημείωσε ότι ενώ η Κριμαία μεταφέρθηκε από τη Ρωσία στην Ουκρανία το 1954, όταν και οι δύο ήταν μέρος της Σοβιετικής Ένωσης, ο λαός της Κριμαίας δεν είχε ερωτηθεί τότε, ενώ στο δημοψήφισμα του 2014 είχε ερωτηθεί. Αφού επιβλήθηκαν κυρώσεις στη Ρωσία ως αποτέλεσμα της προσάρτησης, ο Γκορμπατσόφ μίλησε εναντίον τους. Τα σχόλιά του οδήγησαν την Ουκρανία να του απαγορεύσει την είσοδο στη χώρα για πέντε χρόνια.

Σε μια εκδήλωση τον Νοέμβριο του 2014 για τα 25 χρόνια από την πτώση του Τείχους του Βερολίνου, ο Γκορμπατσόφ προειδοποίησε ότι ο συνεχιζόμενος πόλεμος στο Ντονμπάς έχει φέρει τον κόσμο στα πρόθυρα ενός νέου ψυχρού πολέμου και κατηγόρησε τις δυτικές δυνάμεις, ιδίως τις ΗΠΑ, ότι υιοθετούν μια στάση “θριαμβολογίας” απέναντι στη Ρωσία. Τον Ιούλιο του 2016, ο Γκορμπατσόφ επέκρινε το ΝΑΤΟ για την ανάπτυξη περισσότερων στρατευμάτων στην Ανατολική Ευρώπη εν μέσω κλιμακούμενων εντάσεων μεταξύ της στρατιωτικής συμμαχίας και της Ρωσίας. Τον Ιούνιο του 2018, χαιρέτισε τη σύνοδο κορυφής Ρωσίας-ΗΠΑ του 2018 μεταξύ του Πούτιν και του Αμερικανού προέδρου Ντόναλντ Τραμπ, αν και τον Οκτώβριο επέκρινε την απειλή του Τραμπ να αποχωρήσει από τη Συνθήκη του 1987 για τις πυρηνικές δυνάμεις μέσου βεληνεκούς, λέγοντας ότι η κίνηση αυτή “δεν είναι έργο ενός μεγάλου μυαλού”. Πρόσθεσε: “όλες οι συμφωνίες που αποσκοπούν στον πυρηνικό αφοπλισμό και τον περιορισμό των πυρηνικών όπλων πρέπει να διατηρηθούν για το καλό της ζωής στη Γη”.

Μετά την έφοδο του 2021 στο Καπιτώλιο των Ηνωμένων Πολιτειών, ο Γκορμπατσόφ ισχυρίστηκε ότι “η έφοδος στο Καπιτώλιο ήταν σαφώς σχεδιασμένη εκ των προτέρων, και είναι προφανές από ποιον”. Δεν διευκρίνισε σε ποιον αναφερόταν. Ο Γκορμπατσόφ είπε επίσης ότι η έφοδος “έθεσε υπό αμφισβήτηση τη μελλοντική τύχη των Ηνωμένων Πολιτειών ως έθνος”.

Σε συνέντευξή του στο ρωσικό πρακτορείο ειδήσεων TASS στις 20 Ιανουαρίου, ο Γκορμπατσόφ δήλωσε ότι οι σχέσεις μεταξύ των Ηνωμένων Πολιτειών και της Ρωσίας προκαλούν “μεγάλη ανησυχία” και κάλεσε τον πρόεδρο των ΗΠΑ Τζο Μπάιντεν να ξεκινήσει συνομιλίες με το Κρεμλίνο προκειμένου να γίνουν πιο σαφείς οι “προθέσεις και οι ενέργειες των δύο χωρών” και “να εξομαλυνθούν οι σχέσεις”.

Σύμφωνα με τον πανεπιστημιακό του φίλο Zdeněk Mlynář, στις αρχές της δεκαετίας του 1950 “ο Γκορμπατσόφ, όπως όλοι οι άλλοι εκείνη την εποχή, ήταν σταλινικός”. Ο Mlynář σημείωσε, ωστόσο, ότι σε αντίθεση με τους περισσότερους άλλους σοβιετικούς φοιτητές, ο Γκορμπατσόφ δεν θεωρούσε τον μαρξισμό απλώς ως “μια συλλογή αξιωμάτων που πρέπει να απομνημονεύονται”. Οι βιογράφοι Ντόντερ και Μπράνσον αναφέρουν ότι μετά τον θάνατο του Στάλιν, η ιδεολογία του Γκορμπατσόφ “δεν θα ήταν ποτέ ξανά δογματική”, αλλά σημείωσαν ότι παρέμεινε “αληθινός πιστός” στο σοβιετικό σύστημα. Οι Doder και Branson σημείωσαν ότι στο εικοστό έβδομο συνέδριο του κόμματος το 1986, ο Γκορμπατσόφ θεωρήθηκε ορθόδοξος μαρξιστής-λενινιστής- εκείνη τη χρονιά, ο βιογράφος Zhores Medvedev δήλωσε ότι “ο Γκορμπατσόφ δεν είναι ούτε φιλελεύθερος ούτε τολμηρός μεταρρυθμιστής”.

Μέχρι τα μέσα της δεκαετίας του 1980, όταν ο Γκορμπατσόφ ανέλαβε την εξουσία, πολλοί αναλυτές υποστήριζαν ότι η Σοβιετική Ένωση υποβαθμιζόταν σε χώρα του Τρίτου Κόσμου.Στο πλαίσιο αυτό, ο Γκορμπατσόφ υποστήριξε ότι το Κομμουνιστικό Κόμμα έπρεπε να προσαρμοστεί και να εμπλακεί σε δημιουργική σκέψη, όπως ο Λένιν είχε ερμηνεύσει και προσαρμόσει δημιουργικά τα γραπτά του Καρλ Μαρξ και του Φρίντριχ Ένγκελς στην κατάσταση της Ρωσίας των αρχών του 20ού αιώνα. Για παράδειγμα, πίστευε ότι η ρητορική περί παγκόσμιας επανάστασης και ανατροπής της αστικής τάξης -η οποία ήταν αναπόσπαστο κομμάτι της λενινιστικής πολιτικής- είχε γίνει πολύ επικίνδυνη σε μια εποχή όπου ο πυρηνικός πόλεμος θα μπορούσε να εξαφανίσει την ανθρωπότητα. Άρχισε να απομακρύνεται από τη μαρξιστική-λενινιστική πίστη στην ταξική πάλη ως κινητήρια δύναμη της πολιτικής αλλαγής, θεωρώντας την πολιτική ως έναν τρόπο συντονισμού των συμφερόντων όλων των τάξεων. Ωστόσο, όπως σημείωσε ο Gooding, οι αλλαγές που πρότεινε ο Γκορμπατσόφ “εκφράζονταν εξ ολοκλήρου με τους όρους της μαρξιστικής-λενινιστικής ιδεολογίας”.

Σύμφωνα με τους Doder και Branson, ο Γκορμπατσόφ ήθελε επίσης “να διαλύσει την ιεραρχική στρατιωτική κοινωνία στο εσωτερικό και να εγκαταλείψει τον μεγαλοπρεπή, δαπανηρό ιμπεριαλισμό στο εξωτερικό”. Ωστόσο, ο Τζόναθαν Στιλ υποστήριξε ότι ο Γκορμπατσόφ απέτυχε να εκτιμήσει γιατί τα έθνη της Βαλτικής ήθελαν ανεξαρτησία και “κατά βάθος ήταν και παραμένει ένας Ρώσος ιμπεριαλιστής”. Ο Γκούντινγκ θεώρησε ότι ο Γκορμπατσόφ ήταν “προσηλωμένος στη δημοκρατία”, κάτι που τον χαρακτηρίζει ως διαφορετικό από τους προκατόχους του. Ο Γκούντινγκ πρότεινε επίσης ότι όταν ήταν στην εξουσία, ο Γκορμπατσόφ άρχισε να βλέπει τον σοσιαλισμό όχι ως ένα μέρος στο δρόμο προς τον κομμουνισμό, αλλά ως αυτοσκοπό.

Η πολιτική προοπτική του Γκορμπατσόφ διαμορφώθηκε από τα 23 χρόνια που υπηρέτησε ως κομματικό στέλεχος στη Σταυρούπολη. Οι Doder και Branson θεώρησαν ότι στο μεγαλύτερο μέρος της πολιτικής του σταδιοδρομίας πριν γίνει Γενικός Γραμματέας, “οι δημοσίως εκφρασμένες απόψεις του σχεδόν σίγουρα αντανακλούσαν την αντίληψη ενός πολιτικού για το τι πρέπει να ειπωθεί, παρά την προσωπική του φιλοσοφία. Διαφορετικά δεν θα μπορούσε να επιβιώσει πολιτικά.” Όπως πολλοί Ρώσοι, ο Γκορμπατσόφ μερικές φορές θεωρούσε τη Σοβιετική Ένωση σε μεγάλο βαθμό συνώνυμη με τη Ρωσία και σε διάφορες ομιλίες την περιέγραφε ως “Ρωσία”- σε ένα περιστατικό χρειάστηκε να διορθωθεί αφού αποκάλεσε την ΕΣΣΔ “Ρωσία”, ενώ έδινε μια ομιλία στο Κίεβο της Ουκρανίας.

Ο McCauley σημείωσε ότι η περεστρόικα ήταν “μια άπιαστη έννοια”, η οποία “εξελίχθηκε και τελικά σήμαινε κάτι ριζικά διαφορετικό με την πάροδο του χρόνου”. Ο McCauley δήλωσε ότι η έννοια αρχικά αναφερόταν σε “ριζική μεταρρύθμιση του οικονομικού και πολιτικού συστήματος” στο πλαίσιο της προσπάθειας του Γκορμπατσόφ να παρακινήσει το εργατικό δυναμικό και να κάνει τη διοίκηση πιο αποτελεσματική. Μόνο αφού τα αρχικά μέτρα για την επίτευξη αυτού του στόχου αποδείχθηκαν ανεπιτυχή, ο Γκορμπατσόφ άρχισε να εξετάζει τους μηχανισμούς της αγοράς και τους συνεταιρισμούς, αν και ο κρατικός τομέας παρέμενε κυρίαρχος. Ο πολιτικός επιστήμονας John Gooding υποστήριξε ότι αν οι μεταρρυθμίσεις της περεστρόικα είχαν επιτύχει, η Σοβιετική Ένωση θα είχε “ανταλλάξει τους ολοκληρωτικούς ελέγχους με ηπιότερους αυταρχικούς”, αν και δεν θα είχε γίνει “δημοκρατική με τη δυτική έννοια”. Με την περεστρόικα, ο Γκορμπατσόφ ήθελε να βελτιώσει το υπάρχον μαρξιστικό-λενινιστικό σύστημα, αλλά τελικά κατέληξε να το καταστρέψει. Με αυτόν τον τρόπο έβαλε τέλος στον κρατικό σοσιαλισμό στη Σοβιετική Ένωση και άνοιξε το δρόμο για τη μετάβαση στη φιλελεύθερη δημοκρατία.

Ωστόσο, ο Taubman πίστευε ότι ο Γκορμπατσόφ παρέμενε σοσιαλιστής. Περιέγραψε τον Γκορμπατσόφ ως “έναν αληθινό πιστό – όχι στο σοβιετικό σύστημα, όπως αυτό λειτουργούσε (ή δεν λειτουργούσε) το 1985, αλλά στις δυνατότητές του να ανταποκριθεί σε αυτό που θεωρούσε ως τα αρχικά του ιδανικά”. Πρόσθεσε ότι “μέχρι το τέλος, ο Γκορμπατσόφ επανέλαβε την πίστη του στον σοσιαλισμό, επιμένοντας ότι δεν ήταν άξιος του ονόματος αν δεν ήταν πραγματικά δημοκρατικός.” Ως σοβιετικός ηγέτης, ο Γκορμπατσόφ πίστευε σε σταδιακές μεταρρυθμίσεις παρά σε ριζική μεταμόρφωση- αργότερα αναφέρθηκε σε αυτό ως “επανάσταση με εξελικτικά μέσα”. Οι Doder και Branson σημείωσαν ότι κατά τη διάρκεια της δεκαετίας του 1980, η σκέψη του υπέστη μια “ριζική εξέλιξη”. Ο Taubman σημείωσε ότι μέχρι το 1989 ή το 1990, ο Γκορμπατσόφ είχε μετατραπεί σε σοσιαλδημοκράτη. Ο McCauley πρότεινε ότι τουλάχιστον μέχρι τον Ιούνιο του 1991 ο Γκορμπατσόφ ήταν “μετα-λενινιστής”, έχοντας “απελευθερωθεί” από τον μαρξισμό-λενινισμό. Μετά την πτώση της Σοβιετικής Ένωσης, το νεοσύστατο Κομμουνιστικό Κόμμα της Ρωσικής Ομοσπονδίας δεν θα είχε καμία σχέση μαζί του. Ωστόσο, το 2006, εξέφρασε τη συνεχιζόμενη πίστη του στις ιδέες του Λένιν: “Τον εμπιστευόμουν τότε και εξακολουθώ να τον εμπιστεύομαι”. Υποστήριξε ότι “η ουσία του Λένιν” ήταν η επιθυμία να αναπτυχθεί “η ζωντανή δημιουργική δραστηριότητα των μαζών”. Ο Taubman πίστευε ότι ο Γκορμπατσόφ ταυτιζόταν με τον Λένιν σε ψυχολογικό επίπεδο.

Φτάνοντας σε ύψος 1,75 μ., ο Γκορμπατσόφ έχει έναν χαρακτηριστικό λεκέ από πορτ-βινί στην κορυφή του κεφαλιού του και στα τέλη της δεκαετίας του 1960 ήταν φαλακρός. Καθ” όλη τη δεκαετία του 1960 πάλευε κατά της παχυσαρκίας και έκανε δίαιτα για να ελέγξει το πρόβλημα- οι Ντόντερ και Μπράνσον τον χαρακτήρισαν ως “γεροδεμένο αλλά όχι χοντρό”. Μιλάει με νοτιορωσική προφορά και είναι γνωστό ότι τραγουδάει τόσο λαϊκά όσο και ποπ τραγούδια.

Σε όλη του τη ζωή προσπαθούσε να ντύνεται μοντέρνα. Έχοντας μια απέχθεια για τα σκληρά ποτά, έπινε με φειδώ και δεν κάπνιζε. Προστατεύει την ιδιωτική του ζωή και αποφεύγει να προσκαλεί ανθρώπους στο σπίτι του, οι οποίοι με τη σειρά τους τον προστατεύουν. Συμμετείχε ως γονέας και παππούς και γιαγιά. Έστελνε την κόρη του, το μοναδικό του παιδί, σε ένα τοπικό σχολείο στη Σταυρούπολη και όχι σε ένα σχολείο που προοριζόταν για τα παιδιά των κομματικών ελίτ. Σε αντίθεση με πολλούς από τους συγχρόνους του στη σοβιετική διοίκηση, δεν ήταν γυναικάς και ήταν γνωστός για την αξιοπρεπή μεταχείριση των γυναικών.

Ο Γκορμπατσόφ βαπτίστηκε Ρώσος Ορθόδοξος και όταν μεγάλωνε, οι παππούδες του ήταν ασκούμενοι χριστιανοί. Το 2008, υπήρξαν κάποιες εικασίες στον Τύπο ότι ήταν ασκούμενος χριστιανός μετά την επίσκεψή του στον τάφο του Αγίου Φραγκίσκου της Ασίζης, στις οποίες ο ίδιος διευκρίνισε δημοσίως ότι ήταν άθεος. Από τότε που σπούδασε στο πανεπιστήμιο, ο Γκορμπατσόφ θεωρούσε τον εαυτό του διανοούμενο- οι Ντόντερ και Μπράνσον θεώρησαν ότι “ο διανοουμενισμός του ήταν ελαφρώς αυτοσυνειδητοποιημένος”, σημειώνοντας ότι σε αντίθεση με τους περισσότερους Ρώσους διανοούμενους, ο Γκορμπατσόφ δεν ήταν στενά συνδεδεμένος “με τον κόσμο της επιστήμης, του πολιτισμού, των τεχνών ή της εκπαίδευσης”. Όταν ζούσε στη Σταυρούπολη, ο ίδιος και η σύζυγός του συνέλεξαν εκατοντάδες βιβλία. Μεταξύ των αγαπημένων του συγγραφέων ήταν ο Άρθουρ Μίλερ, ο Ντοστογιέφσκι και ο Τσινγκίζ Αϊτμάτοφ, ενώ του άρεσε επίσης να διαβάζει αστυνομικά μυθιστορήματα. έχοντας μια αγάπη για το φυσικό περιβάλλον, ενώ ήταν επίσης οπαδός του ποδοσφαίρου σωματείων. Προτιμούσε τις μικρές συγκεντρώσεις, όπου οι συγκεντρωμένοι συζητούσαν θέματα όπως η τέχνη και η φιλοσοφία, αντί για τα μεγάλα πάρτι με αλκοόλ που ήταν συνηθισμένα μεταξύ των σοβιετικών αξιωματούχων.

Προσωπικότητα

Ο πανεπιστημιακός φίλος του Γκορμπατσόφ, ο Mlynář, τον περιέγραψε ως “πιστό και προσωπικά ειλικρινή”. ευγενικό, είχε χαρούμενη και αισιόδοξη ιδιοσυγκρασία. Χρησιμοποιούσε αυτοσαρκαστικό χιούμορ και συχνά αναφερόταν στον εαυτό του στο τρίτο πρόσωπο. και είχε καλή μνήμη. ως Γενικός Γραμματέας, σηκωνόταν στις 7 ή 8 το πρωί και δεν πήγαινε για ύπνο πριν από τη 1 ή τις 2. Ο Taubman τον αποκάλεσε “εξαιρετικά αξιοπρεπή άνθρωπο”- θεωρούσε ότι ο Γκορμπατσόφ είχε “υψηλά ηθικά πρότυπα”.

Ο Ζόρες Μεντβέντεφ τον θεωρούσε ταλαντούχο ρήτορα, δηλώνοντας το 1986 ότι “ο Γκορμπατσόφ είναι ίσως ο καλύτερος ομιλητής που υπήρξε στα ανώτατα κλιμάκια του κόμματος” μετά τον Λέοντα Τρότσκι. Ο Μεντβέντεφ θεωρούσε επίσης τον Γκορμπατσόφ “χαρισματικό ηγέτη”, κάτι που δεν ήταν οι Μπρέζνιεφ, Αντρόποφ και Τσερνένκο. Οι Ντόντερ και Μπράνσον τον χαρακτήρισαν “γόητρο ικανό να παρασύρει διανοητικά τους αμφισβητίες, προσπαθώντας πάντα να τους συνυπολογίσει ή τουλάχιστον να αμβλύνει την αιχμή της κριτικής τους”. Ο McCauley πίστευε ότι ο Γκορμπατσόφ επέδειξε “μεγάλη τακτική ικανότητα” στο να ελίσσεται με επιτυχία μεταξύ των σκληροπυρηνικών μαρξιστών-λενινιστών και των φιλελεύθερων για το μεγαλύτερο μέρος της θητείας του ως ηγέτης, αν και πρόσθεσε ότι ήταν “πολύ πιο ικανός στην τακτική, βραχυπρόθεσμη πολιτική παρά στη στρατηγική, μακροπρόθεσμη σκέψη”, εν μέρει επειδή ήταν “δοσμένος στο να χαράσσει πολιτική στο πόδι”.

Οι Doder και Branson θεωρούσαν τον Γκορμπατσόφ “Ρώσο μέχρι το μεδούλι, έντονα πατριώτη, όπως μόνο οι άνθρωποι που ζουν στις παραμεθόριες περιοχές μπορούν να είναι”.Ο Taubman σημείωσε επίσης ότι ο πρώην σοβιετικός ηγέτης έχει μια “αίσθηση αυτοπεποίθησης και αυτοδικαιώματος”, καθώς και μια “ανάγκη για προσοχή και θαυμασμό” που ενοχλούσε ορισμένους συναδέλφους του. Ήταν ευαίσθητος στην προσωπική κριτική και προσβαλλόταν εύκολα. Οι συνάδελφοι συχνά απογοητευόταν που άφηνε τα καθήκοντά του ανολοκλήρωτα και μερικές φορές ένιωθαν επίσης ότι τον υποτιμούσαν και τον απέρριπταν. Οι βιογράφοι Ντόντερ και Μπράνσον θεωρούσαν ότι ο Γκορμπατσόφ ήταν “πουριτανός” με “τάση για τάξη στην προσωπική του ζωή”. Ο Taubman σημείωσε ότι ήταν “ικανός να ανατινάζεται για υπολογισμένο αποτέλεσμα”. Πίστευε επίσης ότι από το 1990, όταν η δημοτικότητά του στο εσωτερικό είχε μειωθεί, ο Γκορμπατσόφ είχε γίνει “ψυχολογικά εξαρτημένος από το να τον λιβανίζουν στο εξωτερικό”, ένα χαρακτηριστικό για το οποίο επικρίθηκε στη Σοβιετική Ένωση. Ο McCauley ήταν της άποψης ότι “μία από τις αδυναμίες του ήταν η αδυναμία του να προβλέψει τις συνέπειες των πράξεών του”.

Οι διαπραγματεύσεις του Γκορμπατσόφ με τις ΗΠΑ συνέβαλαν στον τερματισμό του Ψυχρού Πολέμου και μείωσαν την απειλή πυρηνικής σύγκρουσης. Η απόφασή του να επιτρέψει τη διάσπαση του Ανατολικού Μπλοκ απέτρεψε σημαντική αιματοχυσία στην Κεντρική και Ανατολική Ευρώπη- όπως σημείωσε ο Taubman, αυτό σήμαινε ότι η “Σοβιετική Αυτοκρατορία” έληξε με πολύ πιο ειρηνικό τρόπο από ό,τι η Βρετανική Αυτοκρατορία αρκετές δεκαετίες πριν. Ομοίως, υπό τον Γκορμπατσόφ, η Σοβιετική Ένωση διαλύθηκε χωρίς να πέσει σε εμφύλιο πόλεμο, όπως συνέβη κατά τη διάλυση της Γιουγκοσλαβίας την ίδια εποχή. Ο McCauley σημείωσε ότι διευκολύνοντας τη συγχώνευση της Ανατολικής και της Δυτικής Γερμανίας, ο Γκορμπατσόφ ήταν “συν-πατέρας της γερμανικής ενοποίησης”, εξασφαλίζοντάς του μακροπρόθεσμη δημοτικότητα μεταξύ του γερμανικού λαού.

Αντιμετώπισε επίσης εγχώριες επικρίσεις κατά τη διάρκεια της διακυβέρνησής του. Κατά τη διάρκεια της καριέρας του, ο Γκορμπατσόφ προσέλκυσε το θαυμασμό ορισμένων συναδέλφων του, αλλά άλλοι άρχισαν να τον μισούν. Σε ολόκληρη την κοινωνία ευρύτερα, η αδυναμία του να αντιστρέψει την πτώση της σοβιετικής οικονομίας προκάλεσε δυσαρέσκεια. Οι φιλελεύθεροι πίστευαν ότι δεν είχε τον ριζοσπαστισμό για να ξεφύγει πραγματικά από τον μαρξισμό-λενινισμό και να εγκαθιδρύσει μια φιλελεύθερη δημοκρατία της ελεύθερης αγοράς. Αντίθετα, πολλοί από τους επικριτές του στο Κομμουνιστικό Κόμμα θεωρούσαν ότι οι μεταρρυθμίσεις του ήταν απερίσκεπτες και απειλούσαν την επιβίωση του σοβιετικού σοσιαλισμού- ορισμένοι πίστευαν ότι θα έπρεπε να είχε ακολουθήσει το παράδειγμα του Κομμουνιστικού Κόμματος της Κίνας και να περιοριστεί σε οικονομικές και όχι σε κυβερνητικές μεταρρυθμίσεις. Πολλοί Ρώσοι θεώρησαν ότι η έμφαση που έδωσε στην πειθώ και όχι στη βία ήταν ένδειξη αδυναμίας.

Για μεγάλο μέρος της νομενκλατούρας του Κομμουνιστικού Κόμματος, η διάλυση της Σοβιετικής Ένωσης ήταν καταστροφική, καθώς είχε ως αποτέλεσμα την απώλεια της εξουσίας τους. Στη Ρωσία, είναι ευρέως περιφρονημένος για τον ρόλο του στην κατάρρευση της Σοβιετικής Ένωσης και την επακόλουθη οικονομική κατάρρευση. Ο στρατηγός Βαρενίκοφ, ένας από αυτούς που ενορχήστρωσαν την απόπειρα πραξικοπήματος κατά του Γκορμπατσόφ το 1991, τον αποκάλεσε, για παράδειγμα, “αποστάτη και προδότη του ίδιου σου του λαού”. Πολλοί από τους επικριτές του του επιτέθηκαν επειδή επέτρεψε την πτώση των μαρξιστικών-λενινιστικών κυβερνήσεων σε όλη την Ανατολική Ευρώπη και επειδή επέτρεψε στην επανενωμένη Γερμανία να ενταχθεί στο ΝΑΤΟ, κάτι που θεωρούν ότι είναι αντίθετο με τα εθνικά συμφέροντα της Ρωσίας.

Ο ιστορικός Mark Galeotti τόνισε τη σχέση μεταξύ του Γκορμπατσόφ και του προκατόχου του, Αντρόποφ. Κατά την άποψη του Galeotti, ο Andropov ήταν “ο νονός της επανάστασης του Gorbachev”, επειδή -ως πρώην επικεφαλής της KGB- ήταν σε θέση να προβάλει την υπόθεση της μεταρρύθμισης χωρίς να αμφισβητηθεί η πίστη του στη σοβιετική υπόθεση, μια προσέγγιση στην οποία ο Gorbachev μπόρεσε να βασιστεί και να την ακολουθήσει. Σύμφωνα με τον McCauley, ο Γκορμπατσόφ “έθεσε σε κίνηση τις μεταρρυθμίσεις χωρίς να κατανοεί πού θα μπορούσαν να οδηγήσουν. Ούτε στον χειρότερο εφιάλτη του δεν θα μπορούσε να φανταστεί ότι η περεστρόικα θα οδηγούσε στην καταστροφή της Σοβιετικής Ένωσης”.

Διατάγματα, παράσημα και τιμητικές διακρίσεις

Το 1988, η Ινδία απένειμε στον Γκορμπατσόφ το Βραβείο Indira Gandhi για την Ειρήνη, τον Αφοπλισμό και την Ανάπτυξη- το 1990, του απονεμήθηκε το Νόμπελ Ειρήνης για “τον ηγετικό του ρόλο στην ειρηνευτική διαδικασία που χαρακτηρίζει σήμερα σημαντικά τμήματα της διεθνούς κοινότητας”. Έξω από το αξίωμά του συνέχισε να λαμβάνει τιμητικές διακρίσεις. Το 1992, ήταν ο πρώτος αποδέκτης του Βραβείου Ελευθερίας του Ρόναλντ Ρίγκαν, ενώ το 1994 του απονεμήθηκε το Βραβείο Γκρόεμαγιερ από το Πανεπιστήμιο του Λούισβιλ, Κεντάκι. Το 1995, του απονεμήθηκε ο Μεγαλόσταυρος του Τάγματος της Ελευθερίας από τον Πορτογάλο Πρόεδρο Mário Soares και το 1998 το Βραβείο Ελευθερίας από το Εθνικό Μουσείο Πολιτικών Δικαιωμάτων στο Μέμφις του Τενεσί. Το 2000, του απονεμήθηκε το βραβείο Golden Plate Award της Αμερικανικής Ακαδημίας Επιτευγμάτων σε τελετή απονομής βραβείων στο Hampton Court Palace κοντά στο Λονδίνο. Το 2002, ο Γκορμπατσόφ έλαβε την Ελευθερία της Πόλης του Δουβλίνου από το Δημοτικό Συμβούλιο του Δουβλίνου.

Το 2002, ο Γκορμπατσόφ τιμήθηκε με το Βραβείο Καρόλου V από το Ίδρυμα της Ευρωπαϊκής Ακαδημίας Γιούστε. Ο Γκορμπατσόφ, μαζί με τον Μπιλ Κλίντον και τη Σοφία Λόρεν, βραβεύτηκαν το 2004 με το βραβείο Grammy για το καλύτερο άλμπουμ με προφορικό λόγο για παιδιά για την ηχογράφηση του έργου του Σεργκέι Προκόφιεφ “Ο Πέτρος και ο Λύκος” του 1936 για την Pentatone. Το 2005, ο Γκορμπατσόφ τιμήθηκε με το βραβείο Point Alpha για τον ρόλο του στην υποστήριξη της επανένωσης της Γερμανίας.

Πηγές

  1. Mikhail Gorbachev
  2. Μιχαήλ Γκορμπατσώφ
Ads Blocker Image Powered by Code Help Pro

Ads Blocker Detected!!!

We have detected that you are using extensions to block ads. Please support us by disabling these ads blocker.