Königreich Wessex

Zusammenfassung

Wessex (Altenglisch: Westseaxna rīċe , „das Königreich der Westsachsen“) war ein angelsächsisches Königreich im Süden Großbritanniens, das von 519 bis zur Einigung Englands durch Æthelstan im Jahr 927 bestand.

Die Angelsachsen glaubten, dass Wessex von Cerdic und Cynric gegründet wurde, aber dies könnte eine Legende sein. Die beiden wichtigsten Quellen für die Geschichte von Wessex sind die Angelsächsische Chronik und die Westsächsische Genealogische Regnal-Liste, die sich manchmal widersprechen. Wessex wurde ein christliches Königreich, nachdem Cenwalh getauft worden war, und wurde unter seiner Herrschaft erweitert. Cædwalla eroberte später Sussex, Kent und die Isle of Wight. Sein Nachfolger Ine erließ eines der ältesten erhaltenen englischen Gesetzbücher und gründete ein zweites westsächsisches Bistum. Der Thron ging in der Folge auf eine Reihe von Königen mit unbekannter Abstammung über.

Während des 8. Jahrhunderts, als die Hegemonie von Mercia wuchs, behielt Wessex weitgehend seine Unabhängigkeit. In dieser Zeit wurde das System der Grafschaften eingeführt. Unter Egbert wurden Surrey, Sussex, Kent, Essex und Mercia sowie Teile von Dumnonia erobert. Außerdem erlangte er die Oberhoheit über den nordumbrischen König. Die Unabhängigkeit Mercias wurde jedoch 830 wiederhergestellt. Während der Regierungszeit seines Nachfolgers Æthelwulf traf ein dänisches Heer an der Themsemündung ein, wurde aber entscheidend besiegt. Als Æthelwulfs Sohn, Æthelbald, den Thron bestieg, wurde das Königreich geteilt, um einen Krieg zu vermeiden. Auf Æthelwulf folgten nacheinander seine vier Söhne, von denen der jüngste Alfred der Große war.

Wessex wurde 871 von den Dänen überfallen, und Alfred war gezwungen, sie zum Abzug zu bewegen. Sie kehrten 876 zurück, wurden aber zum Rückzug gezwungen. Im Jahr 878 zwangen sie Alfred, in die Somerset Levels zu fliehen, wurden aber schließlich in der Schlacht von Edington besiegt. Während seiner Herrschaft erließ Alfred ein neues Gesetzbuch, versammelte Gelehrte an seinem Hof und konnte Mittel für den Bau von Schiffen, die Organisation eines Heeres und die Einrichtung eines Burgensystems bereitstellen. Alfreds Sohn Edward eroberte die östlichen Midlands und East Anglia von den Dänen und wurde 918 nach dem Tod seiner Schwester Æthelflæd Herrscher von Mercia. Edwards Sohn, Æthelstan, eroberte 927 Northumbria, und England wurde zum ersten Mal ein einheitliches Königreich. Knut der Große, der England 1016 eroberte, schuf die reiche und mächtige Grafschaft Wessex, doch 1066 vereinigte Harold Godwinson die Grafschaft wieder mit der Krone, und Wessex hörte auf zu existieren.

Hintergrund

Seit dem Neolithikum wurde die Kreideebene des späteren Wessex vom Harrow Way durchquert, der noch heute von Marazion in Cornwall bis zur Küste des Ärmelkanals bei Dover verfolgt werden kann und wahrscheinlich mit dem alten Zinnhandel in Verbindung stand. Im späten Neolithikum wurden die zeremoniellen Stätten von Avebury und Stonehenge in der Salisbury-Ebene fertiggestellt, aber die letzte Phase von Stonehenge wurde von der so genannten „Wessex-Kultur“ der mittleren Bronzezeit (ca. 1600-1200 v. Chr.) errichtet. In dem Gebiet gibt es zahlreiche weitere Erdwerke und Steinmonumente aus der Jungsteinzeit und der frühen Bronzezeit, darunter der Dorset Cursus, ein 10 km langer und 100 m breiter Erdwall, der nach dem Sonnenuntergang im Winter ausgerichtet war. Obwohl während dieses langen Zeitraums Landwirtschaft und Jagd betrieben wurden, gibt es kaum archäologische Beweise für menschliche Siedlungen. In der Eisenzeit besetzten keltische britische Stämme wie die Durotriges, Atrebates, Belgae und Dobunni das zukünftige Wessex.

Nach der römischen Eroberung, ab dem 1. Jahrhundert n. Chr., entstanden in ganz Wessex zahlreiche Landhäuser mit angeschlossenen Bauernhöfen sowie die wichtigen Städte Dorchester und Winchester (die Endung -chester kommt von lateinisch castra, „ein Militärlager“). Die Römer, oder besser gesagt die Romano-Briten, bauten eine weitere wichtige Straße, die Wessex durchzog und von Exeter über Dorchester nach Winchester und Silchester und weiter nach London führte.

In der Mitte des 4. Jahrhunderts häuften sich die Überfälle auf das römische Britannien durch Völker wie die Picti, Scotti, Attacotti und Franken sowie die Sachsen. Im Jahr 367 fielen diese Stämme gleichzeitig von Norden, Westen und Osten her in Britannien ein. Berichten zufolge besiegten die Invasoren die römischen Streitkräfte in den meisten Teilen Nord- und Westbritanniens oder nahmen sie in ihre Gewalt. Der römische General Theodosius hatte jedoch bis Ende 368 die meisten Gebiete zurückerobert. Im Jahr 380-1 schlug Magnus Maximus weitere Angriffe zurück. Im gesamten Römischen Reich kam es jedoch zunehmend zu internen Konflikten. In den Jahren 383-4 nahm Maximus im Zusammenhang mit dem Sturz von Kaiser Gratian den größten Teil der Garnison aus Britannien mit nach Gallien, wo er zum Augustus des Westens ernannt wurde und Britannien, Gallien, Spanien und das römische Afrika regierte. Nach dem Tod von Maximus im Jahr 388 ging die römische Autorität in Britannien erneut zurück. In den späten 390er Jahren versuchte Stilicho, mit einem Feldzug gegen die Pikten die Kontrolle wiederherzustellen, doch wurde dies 401 untergraben, als Stilicho Truppen zum Kampf gegen die Goten auf den Kontinent verlegte. Zwei nachfolgende römische Herrscher von Britannien wurden ermordet. Im Jahr 407 erklärte sich Konstantin III., ein römischer Offizier in Britannien, zum Augustus des Westens und reiste mit römischen Truppen nach Gallien. Als schließlich 410 römisch-britische Beamte Kaiser Honorius um militärischen Beistand baten, wies er sie an, sich selbst zu verteidigen. Nach diesen Ereignissen setzte ein wirtschaftlicher Niedergang ein: Der Umlauf römischer Münzen wurde eingestellt und die Einfuhr von Waren aus dem Römischen Reich unterbunden.

Sächsische Siedlung

Die Theorien über die Ansiedlung von Sachsen, Jüten und Angeln in Britannien werden von dem Historiker Peter Hunter Blair (1956) in zwei Kategorien unterteilt, nämlich „walisisch“ und „englisch“. Die walisische Tradition wird beispielhaft von Gildas in De Excidio et Conquestu Britanniae dargestellt. Darin heißt es kurz und bündig, dass die keltischen Briten nach dem Abzug der Römer eine Zeit lang ohne größere Unterbrechungen weiterleben konnten. Als sie jedoch schließlich mit nördlichen Invasoren konfrontiert wurden, bat ein nicht näher genannter Herrscher in Britannien (von Gildas als „stolzer Tyrann“ bezeichnet) die Sachsen um Hilfe im Austausch gegen Land. Eine Zeit lang gab es keine Konflikte zwischen den Briten und den Sachsen, doch nach einem „Streit über die Versorgung mit Proviant“ führten die Sachsen Krieg gegen die Briten und beschädigten Teile des Landes schwer. Mit der Zeit verließen jedoch einige sächsische Truppen Britannien; unter Ambrosius Aurelianus besiegten die Briten anschließend die Verbliebenen. Es folgte ein langwieriger Konflikt, in dem keine Seite einen entscheidenden Vorteil erlangte, bis die Briten die Sachsen in der Schlacht von Mons Badonicus besiegten. Danach folgte eine friedliche Zeit für die Briten, in der Gildas zu der Zeit lebte, als er De Excidio et Conquestu Britanniae schrieb. Eine der „englischen“ Traditionen über die Ankunft der Sachsen betrifft Hengest und Horsa. Als Bede seine Ecclesiastical History of the English People schrieb, passte er die Erzählung von Gildas an und fügte Details hinzu, etwa die Namen der Beteiligten. Dem „stolzen Tyrannen“ gab er den Namen Vortigern, und die sächsischen Feldherren nannte er Hengest und Horsa. In der Historia Brittonum, die teilweise von Nennius verfasst wurde, wurden der Geschichte weitere Einzelheiten hinzugefügt. Der Historia zufolge bekämpften Hengest und Horsa die Eindringlinge in Britannien unter der Bedingung, die Insel Thanet zu gewinnen. Die Tochter von Hengest, Rowena, traf später mit einem Verstärkungsschiff ein, und Vortigern heiratete sie. In Kent kam es jedoch aufgrund eines Streits zwischen Hengest und Vortigerns Sohn zu einem Krieg. Nachdem sie mehrere Schlachten verloren hatten, besiegten die Sachsen schließlich die Briten, indem sie sie heimtückisch angriffen, nachdem die beiden Parteien zu einem Treffen zusammengekommen waren. Einige weitere Einzelheiten der Hengest- und Horsa-Legende finden sich in der angelsächsischen Chronik. Die Chronik berichtet über die spätere Ankunft der Sachsen, einschließlich der Ankunft von Cerdic, dem Gründer von Wessex, im Jahr 495.

Der angelsächsischen Chronik zufolge landeten Cerdic und sein Sohn Cynric im Jahr 495 im südlichen Hampshire, aber dieser Bericht wird von Historikern nicht als zuverlässig angesehen, da sich die Einträge in der Chronik überschneiden und es Hinweise darauf gibt, dass das Gebiet zuerst von Jüten besiedelt wurde. Obwohl der Eintrag Cynric als Sohn von Cerdic erwähnt, wird er in einer anderen Quelle als Sohn von Cerdics Sohn Creoda aufgeführt. In der Chronik heißt es weiter, dass „Port und seine beiden Söhne Bieda und Mægla“ im Jahr 501 in Portsmouth landeten und einen hochrangigen britischen Adligen töteten. Im Jahr 508 erschlugen Cerdic und Cynric den britischen König Natanleod zusammen mit fünftausend seiner Männer (obwohl die Historizität von Natanleod umstritten ist), und Cerdic wurde 519 der erste König von Wessex. Die Sachsen griffen Cerdicesford im Jahr 519 an, um den Fluss Avon zu überqueren und eine Straße zu blockieren, die Old Sarum mit Badbury Rings, einer britischen Festung, verband. Die Schlacht scheint unentschieden ausgegangen zu sein, und die Expansion von Wessex endete für etwa dreißig Jahre. Dies ist wahrscheinlich auf die in der Schlacht erlittenen Verluste und ein scheinbares Friedensabkommen mit den Briten zurückzuführen. Es wird angenommen, dass die Schlacht von Mons Badonicus um diese Zeit stattfand. Gildas berichtet, dass die Sachsen in dieser Schlacht, an der laut Nennius auch König Artus teilnahm, vollständig besiegt wurden. Diese Niederlage wird in der Chronik nicht erwähnt. Die dreißigjährige Friedensperiode wurde vorübergehend unterbrochen, als die Sachsen der Chronik zufolge im Jahr 530 in einer Schlacht bei Carisbrooke die Isle of Wight eroberten.

Cynric wurde nach dem Tod von Cerdic im Jahr 534 Herrscher von Wessex und regierte sechsundzwanzig Jahre lang. Ceawlin, der Cynric um 581 folgte, war sein Sohn. Es wird angenommen, dass Ceawlins Herrschaft zuverlässiger dokumentiert ist als die seiner Vorgänger, auch wenn die Daten der Chronik von 560 bis 592 von der revidierten Chronologie abweichen. Ceawlin besiegte widerständige Briten im Nordosten, in den Chilterns, Gloucestershire und Somerset. Die Eroberung von Cirencester, Gloucester und Bath im Jahr 577, nach der durch die Schlacht von Mons Badonicus verursachten Unterbrechung, öffnete den Weg nach Südwesten.

Ceawlin ist einer der sieben Könige, die in Bedes „Ecclesiastical History of the English People“ als „imperium“ über das südliche England genannt werden: Die Chronik wiederholte diese Behauptung später und bezeichnete Ceawlin als bretwalda oder „Britain-ruler“. Ceawlin wurde abgesetzt, vielleicht von seinem Neffen Ceol, und starb ein Jahr später. Sechs Jahre später, um 594, wurde Ceol von seinem Bruder Ceolwulf abgelöst, der wiederum um 617 von Cynegils abgelöst wurde. Die Genealogien sind sich über die Abstammung von Cynegils nicht einig: Sein Vater wird unterschiedlich als Ceola, Ceolwulf, Ceol, Cuthwine, Cutha oder Cuthwulf angegeben.

Die in der angelsächsischen Chronik und in den Genealogien der westsächsischen Dynastie verankerte Überlieferung unterliegt erheblichen Zweifeln. Das liegt vor allem daran, dass der Gründer der Dynastie und eine Reihe seiner angeblichen Nachkommen eher britisch-keltische als angelsächsisch-germanische Namen trugen. Der Name Cerdic ist von dem britischen Namen *Caraticos abgeleitet. Dies könnte darauf hindeuten, dass Cerdic ein gebürtiger Brite war und dass seine Dynastie im Laufe der Zeit anglisiert wurde. Andere Mitglieder der Dynastie, die keltische Namen trugen, waren Ceawlin und Cædwalla. Cædwalla, der erst im Jahr 689 starb, war der letzte westsächsische König, der einen keltischen Namen trug.

Das christliche Wessex und der Aufstieg von Mercia

In Cynegils“ Regierungszeit fällt das erste Ereignis in der westsächsischen Geschichte, das mit hinreichender Sicherheit datiert werden kann: die Taufe von Cynegils durch Birinus, die Ende der 630er Jahre, vielleicht im Jahr 640, stattfand. Birinus wurde daraufhin als Bischof der Westsachsen eingesetzt und hatte seinen Sitz in Dorchester-on-Thames. Dies war die erste Bekehrung zum Christentum durch einen westsächsischen König, die jedoch nicht mit der sofortigen Bekehrung aller Westsachsen einherging: Cynegils“ Nachfolger (und wahrscheinlich sein Sohn), Cenwealh, der den Thron um 642 bestieg, war bei seiner Thronbesteigung ein Heide. Doch auch er ließ sich nur wenige Jahre später taufen, und Wessex wurde fest als christliches Königreich etabliert. Cynegils“ Taufpate war König Oswald von Northumbria, und seine Bekehrung stand möglicherweise im Zusammenhang mit einem Bündnis gegen König Penda von Mercia, der Wessex zuvor angegriffen hatte.

Diese Angriffe markierten den Beginn eines anhaltenden Drucks seitens des expandierenden Königreichs Mercia. Mit der Zeit wurde Wessex dadurch seiner Gebiete nördlich der Themse und des (Bristol-)Avon beraubt, was die Neuausrichtung des Königreichs nach Süden förderte. Cenwealh heiratete Pendas Tochter, und als er sie verstieß, fiel Penda erneut ein und vertrieb ihn für einige Zeit, vielleicht drei Jahre, ins Exil. Die Daten sind ungewiss, aber es war wahrscheinlich in den späten 640er oder frühen 650er Jahren. Er verbrachte sein Exil in Ostanglien und wurde dort zum Christentum bekehrt. Nach seiner Rückkehr sah sich Cenwealh weiteren Angriffen von Pendas Nachfolger Wulfhere ausgesetzt, konnte aber sein westsächsisches Gebiet in Somerset auf Kosten der Briten ausbauen. Er errichtete ein zweites Bistum in Winchester, während das Bistum in Dorchester bald aufgegeben wurde, als die Macht der Mercianer nach Süden drängte.

Nach dem Tod von Cenwealh im Jahr 673 hatte seine Witwe Seaxburh ein Jahr lang den Thron inne; ihr folgte Æscwine, der offenbar von einem anderen Bruder Ceawlins abstammte. Dies war eine von mehreren Gelegenheiten, bei denen das Königtum von Wessex auf einen entfernten Zweig der königlichen Familie mit einer ununterbrochenen männlichen Abstammungslinie von Cerdic übergegangen sein soll; diese Behauptungen können echt sein oder die fälschliche Behauptung der Abstammung von Cerdic widerspiegeln, um eine neue Dynastie zu legitimieren. Die Herrschaft von Æscwine dauerte nur zwei Jahre, und im Jahr 676 ging der Thron mit der Thronbesteigung seines Bruders Centwine wieder an die unmittelbare Familie von Cenwealh über. Von Centwine ist bekannt, dass er Schlachten gegen die Briten schlug und gewann, aber Einzelheiten sind nicht überliefert.

Auf Centwine folgte ein anderer angeblich entfernter Verwandter, Cædwalla, der behauptete, von Ceawlin abzustammen. Cædwalla regierte nur zwei Jahre lang, konnte aber die Macht des Königreichs dramatisch ausweiten und die Königreiche Sussex, Kent und die Isle of Wight erobern, obwohl Kent fast sofort seine Unabhängigkeit wiedererlangte und Sussex einige Jahre später folgte. Seine Herrschaft endete im Jahr 688, als er abdankte und nach Rom pilgerte, wo er von Papst Sergius I. getauft wurde und bald darauf starb.

Seine Nachfolgerin war Ine, die ebenfalls behauptete, über Ceawlin von Cerdic abzustammen, allerdings über eine lange getrennte Abstammungslinie. Ine war der langlebigste der westsächsischen Könige und herrschte 38 Jahre lang. Er erließ das älteste erhaltene englische Gesetzbuch, abgesehen von dem des Königreichs Kent, und errichtete in Sherborne ein zweites westsächsisches Bistum, das das Gebiet westlich des Selwood Forest umfasste, der eine wichtige Grenze zwischen Ost- und West-Wessex bildete. Gegen Ende seines Lebens trat er in die Fußstapfen von Cædwalla, indem er abdankte und eine Pilgerreise nach Rom unternahm. Der Thron ging dann auf eine Reihe anderer Könige über, die behaupteten, von Cerdic abzustammen, deren angebliche Abstammung und Beziehung zueinander jedoch unbekannt sind.

Im 8. Jahrhundert stand Wessex im Schatten von Mercia, dessen Macht damals auf dem Höhepunkt war, und die westsächsischen Könige mögen zeitweise die Oberherrschaft Mercias anerkannt haben. Sie waren jedoch in der Lage, die stärkere Kontrolle zu vermeiden, die Mercia über kleinere Königreiche ausübte. In dieser Zeit setzte Wessex sein allmähliches Vordringen nach Westen fort und überwältigte das britische Königreich Dumnonia (Devon). Zu dieser Zeit übernahm Wessex de facto die Kontrolle über einen Großteil von Devon, obwohl die Briten in Devon bis mindestens ins 10. (William von Malmesbury behauptete, dass die Briten und Sachsen bis 927 in Exeter „gleichberechtigt“ lebten). Infolge der Eroberung des nördlichen Teils der frühen Gebiete der Mercianer in Gloucestershire und Oxfordshire bildeten die Themse und der Avon nun wahrscheinlich die nördliche Grenze von Wessex, während das Kernland in Hampshire, Wiltshire, Berkshire, Dorset und Somerset lag. Das System der Grafschaften, das später die Grundlage der lokalen Verwaltung in ganz England (und schließlich auch in Irland, Wales und Schottland) bilden sollte, hatte seinen Ursprung in Wessex und war bis Mitte des 8.

Hegemonie von Wessex und die Wikingerüberfälle

Im Jahr 802 änderte sich das Schicksal von Wessex durch die Thronbesteigung von Egbert, der aus einem Kadettenzweig der Herrscherdynastie stammte, der seine Abstammung von Ines Bruder Ingild behauptete. Mit seiner Thronbesteigung wurde der Thron fest in den Händen eines einzigen Geschlechts verankert. Zu Beginn seiner Regierungszeit führte er zwei Feldzüge gegen die „West-Welsen“ durch, zunächst 813 und dann erneut 825 bei Gafulford. Im Verlauf dieser Feldzüge eroberte er die westlichen Briten, die sich noch in Devon befanden, und degradierte die jenseits des Flusses Tamar, dem heutigen Cornwall, zu Vasallen. 825 oder 826 stürzte er die politische Ordnung Englands um, indem er König Beornwulf von Mercia bei Ellendun entscheidend besiegte und die Kontrolle über Surrey, Sussex, Kent und Essex von den Mercianern übernahm, während sich Ostanglien mit seiner Hilfe von der Kontrolle der Mercianer löste. Mit seiner Hilfe löste sich Ostanglien von der Kontrolle der Mercianer. 829 eroberte er Mercia, vertrieb dessen König Wiglaf ins Exil und sicherte sich die Anerkennung seiner Oberherrschaft durch den König von Northumbria. Damit wurde er zum Bretwalda, dem Hochkönig von Britannien. Diese Vormachtstellung war nur von kurzer Dauer, da Wiglaf zurückkehrte und 830 die Unabhängigkeit Mercias wiederherstellte, doch die Ausdehnung von Wessex über Südostengland erwies sich als dauerhaft.

In Egberts späteren Jahren begannen die dänischen Wikingerangriffe auf Wessex, die ab 835 häufig stattfanden. Im Jahr 851 erreichte ein riesiges dänisches Heer, das auf 350 Schiffen transportiert worden sein soll, die Themsemündung. Nachdem sie König Beorhtwulf von Mercia in einer Schlacht besiegt hatten, zogen die Dänen weiter, um in Wessex einzufallen, wurden aber von Egberts Sohn und Nachfolger König Æthelwulf in der außerordentlich blutigen Schlacht von Aclea entscheidend zurückgeschlagen. Durch diesen Sieg wurden die dänischen Eroberungen in England um fünfzehn Jahre verschoben, aber die Überfälle auf Wessex gingen weiter.

In den Jahren 855-856 pilgerte Æthelwulf nach Rom und sein ältester überlebender Sohn Æthelbald nutzte seine Abwesenheit, um den Thron seines Vaters zu besteigen. Nach seiner Rückkehr einigte sich Æthelwulf mit seinem Sohn auf eine Teilung des Königreichs, um ein Blutvergießen zu vermeiden. Æthelwulf regierte die neuen Gebiete im Osten, während Æthelbald das alte Kernland im Westen hielt. Auf Æthelwulf folgten seine vier überlebenden Söhne, die nacheinander regierten: der rebellische Æthelbald, dann Æthelbert, der zuvor die östlichen Gebiete von seinem Vater geerbt hatte und der das Königreich nach Æthelbalds Tod wieder vereinigte, dann Æthelred und schließlich Alfred der Große. Dies geschah, weil die ersten beiden Brüder in Kriegen mit den Dänen ohne Nachkommen starben, während Æthelreds Söhne zu jung waren, um nach dem Tod ihres Vaters zu regieren.

Letztes englisches Königreich

Im Jahr 865 vereinigten mehrere dänische Befehlshaber ihre jeweiligen Streitkräfte zu einem großen Heer und landeten in England. In den folgenden Jahren überwältigte das so genannte Große Heidenheer die Königreiche Northumbria und East Anglia. Im Jahr 871 traf dann das Große Sommerheer aus Skandinavien ein, um das Große heidnische Heer zu verstärken. Das verstärkte Heer fiel in Wessex ein, und obwohl Æthelred und Alfred einige Siege errangen und die Eroberung ihres Königreichs verhindern konnten, sah sich Alfred nach einer Reihe von Niederlagen und schweren Mannschaftsverlusten gezwungen, die Dänen zum Abzug aus Wessex zu bewegen. Die Dänen verbrachten die nächsten Jahre damit, Mercia zu unterwerfen, und ein Teil von ihnen ließ sich in Northumbria nieder, während der Rest 876 nach Wessex zurückkehrte. Alfred reagierte wirkungsvoll und konnte den Rückzug der Dänen im Jahr 877 ohne größere Kämpfe durchsetzen. Ein Teil des dänischen Heeres ließ sich in Mercia nieder, doch Anfang 878 unternahmen die verbleibenden Dänen eine Winterinvasion in Wessex, überraschten Alfred und überrannten große Teile des Königreichs. Alfred musste mit einer kleinen Schar von Anhängern in den Sümpfen der Somerset Levels Zuflucht suchen, konnte aber nach einigen Monaten ein Heer zusammenstellen und besiegte die Dänen in der Schlacht von Edington, was ihren endgültigen Rückzug aus Wessex und ihre Ansiedlung in Ostanglien zur Folge hatte. In den 870er Jahren – vor der Gründung der Normandie im Jahr 911 – kam es zu gleichzeitigen dänischen Überfällen auf die Nordküste Frankreichs und der Bretagne, und die aufgezeichneten dänischen Bündnisse sowohl mit den Bretonen als auch mit den Corniern könnten zur Unterdrückung der kornischen Autonomie geführt haben, da König Donyarth 875 durch Ertrinken starb, wie in den Annales Cambriae berichtet wird. Nach dieser Zeit werden keine weiteren „Könige“ von Cornwall erwähnt, aber Asser erwähnt Cornwall als ein von Wessex getrenntes Königreich in den 890er Jahren.

Im Jahr 879 segelte eine Wikingerflotte, die sich in der Themsemündung versammelt hatte, über den Kanal, um einen neuen Feldzug auf dem Kontinent zu beginnen. Die wütende Wikingerarmee auf dem Kontinent ermutigte Alfred, sein Königreich Wessex zu schützen. In den folgenden Jahren führte Alfred eine dramatische Umstrukturierung der Regierung und der Verteidigung von Wessex durch, indem er Kriegsschiffe baute, das Heer in zwei Schichten organisierte, die abwechselnd Dienst taten, und ein System von befestigten Burganlagen im ganzen Königreich einrichtete. Dieses System ist in einem als Burghal Hidage bekannten Dokument aus dem 10. Jahrhundert festgehalten, in dem die Lage und die Anforderungen an die Garnison von dreiunddreißig Festungen beschrieben sind. Diese Reformen trugen dazu bei, dass er in den 890er Jahren die Invasion eines weiteren großen dänischen Heeres – das von den in England ansässigen Dänen unterstützt wurde – mit minimalen Verlusten abwehren konnte.

Im Jahr 2015 fanden zwei Personen in der Nähe von Leominster einen großen Hort, der hauptsächlich aus sächsischem Schmuck und Silberbarren, aber auch aus Münzen bestand; letztere stammen aus der Zeit um 879 n. Chr.. Einem Zeitungsbericht zufolge „glauben Experten, dass er von einem Wikinger während einer Reihe von Überfällen vergraben wurde, die zu dieser Zeit in der Gegend stattgefunden haben sollen“, während Wessex von Alfred dem Großen und Mercia von Ceolwulf II. regiert wurde. Zwei kaiserliche Münzen, die bei den Schatzsuchern gefunden wurden, zeigen die beiden Könige, „was auf eine Allianz zwischen den beiden Königreichen hindeutet – zumindest für eine gewisse Zeit -, die den Historikern bisher unbekannt war“, heißt es in dem Bericht. Ein Bericht von The Guardian fügt hinzu, dass

„Die Anwesenheit der beiden Könige auf den beiden Kaisermünzen deutet auf eine Art Pakt zwischen den beiden hin. Aber die Seltenheit der Münzen deutet auch darauf hin, dass Alfred seinen Verbündeten, der so gut wie aus der Geschichte verschwunden war, schnell fallen ließ“.

Alfred reformierte auch die Rechtspflege, erließ ein neues Gesetzbuch und setzte sich für eine Wiederbelebung der Gelehrsamkeit und Bildung ein. Er versammelte Gelehrte aus ganz England und anderen Teilen Europas an seinem Hof und übersetzte mit ihrer Hilfe eine Reihe lateinischer Texte ins Englische, wobei er einen Großteil der Arbeit selbst erledigte, und veranlasste die Abfassung der angelsächsischen Chronik. Als Ergebnis dieser literarischen Bemühungen und der politischen Vorherrschaft von Wessex wurde der westsächsische Dialekt dieser Zeit zur Standardschriftform des Altenglischen für den Rest der angelsächsischen Zeit und darüber hinaus.

Die dänischen Eroberungen hatten die Königreiche Northumbria und East Anglia zerstört und Mercia in zwei Hälften geteilt, wobei sich die Dänen im Nordosten niederließen, während der Südwesten dem englischen König Ceolwulf überlassen wurde, der angeblich eine dänische Marionette war. Als Ceolwulfs Herrschaft zu Ende ging, folgte ihm als Herrscher des „englischen Mercia“ nicht etwa ein anderer König, sondern ein einfacher Ealdorman, Aethelred, der Alfreds Oberherrschaft anerkannte und dessen Tochter Ethelfleda heiratete. Der Prozess, durch den sich der Status von Mercia änderte, ist nicht bekannt, aber Alfred blieb als einziger englischer König übrig.

Einigung Englands und die Grafschaft Wessex

Nach den Invasionen der 890er Jahre wurden Wessex und das englische Mercia weiterhin von den dänischen Siedlern in England und von kleinen dänischen Raubzügen aus Übersee angegriffen, aber diese Angriffe wurden in der Regel zurückgeschlagen, während es keine weiteren größeren Invasionen vom Kontinent gab. Das Gleichgewicht der Kräfte kippte stetig zugunsten der Engländer. Im Jahr 911 starb Ealdorman Æthelred und überließ seiner Witwe, Alfreds Tochter Æthelflæd, die Herrschaft über Mercia. Alfreds Sohn und Nachfolger Edward der Ältere annektierte daraufhin London, Oxford und das umliegende Gebiet, das wahrscheinlich Middlesex, Hertfordshire, Buckinghamshire und Oxfordshire umfasste, von Mercia an Wessex. Zwischen 913 und 918 überwältigte eine Reihe englischer Offensiven die Dänen in Mercia und Ostanglien und brachte ganz England südlich des Humber unter Edwards Macht. Im Jahr 918 starb Æthelflæd, und Edward übernahm die direkte Kontrolle über Mercia, womit er den letzten Rest an Unabhängigkeit auslöschte und sicherstellte, dass es von nun an nur noch ein Königreich der Engländer geben würde. Im Jahr 927 eroberte Edwards Nachfolger Athelstan Northumbria und brachte damit zum ersten Mal ganz England unter einen einzigen Herrscher. Das Königreich Wessex hatte sich damit in das Königreich England verwandelt.

Obwohl Wessex nun faktisch in dem größeren Königreich aufgegangen war, das durch seine Ausdehnung entstanden war, behielt es wie die anderen ehemaligen Königreiche eine Zeit lang eine eigene Identität, die in regelmäßigen Abständen einen neuen politischen Ausdruck fand. Nach dem Tod von König Eadred im Jahr 955, der keine legitimen Erben hatte, ging die Herrschaft über England auf seinen Neffen Eadwig über. Eadwigs Unbeliebtheit beim Adel und bei der Kirche veranlasste die Thanen von Mercia und Northumbria im Oktober 957, seinem jüngeren Bruder Edgar die Treue zu erklären, obwohl Eadwig in Wessex weiter regierte. Im Jahr 959 starb Eadwig, und ganz England kam unter Edgars Kontrolle.

Nach der Eroberung Englands durch den dänischen König Knut im Jahr 1016 errichtete er Grafschaften auf der Grundlage der früheren Königreiche Northumbria, Mercia und East Anglia, verwaltete aber zunächst Wessex persönlich. Innerhalb weniger Jahre schuf er jedoch für seinen englischen Gefolgsmann Godwin eine Grafschaft Wessex, die ganz England südlich der Themse umfasste. Fast fünfzig Jahre lang waren die sehr wohlhabenden Inhaber dieser Grafschaft, zunächst Godwin und dann sein Sohn Harold, die mächtigsten Männer in der englischen Politik nach dem König. Nach dem Tod von Edward dem Bekenner im Jahr 1066 wurde Harold schließlich König und vereinigte die Grafschaft Wessex wieder mit der Krone. Vor der darauf folgenden normannischen Eroberung Englands wurde kein neuer Graf ernannt, und da die normannischen Könige die großen Grafschaften der späten angelsächsischen Zeit bald abschafften, markiert das Jahr 1066 das Aussterben von Wessex als politische Einheit.

Wyvern oder Drache

Wessex wird oft durch einen Wyvern oder einen Drachen symbolisiert.

Sowohl Henry of Huntingdon als auch Matthew of Westminster berichten von einem goldenen Drachen, der in der Schlacht von Burford 752 von den Westsachsen erweckt wurde. Der Wandteppich von Bayeux zeigt einen gefallenen goldenen Drachen sowie einen roten Drachen.

Eine Tafel mit Glasmalerei aus dem 18. Jahrhundert in der Kathedrale von Exeter zeigt, dass die Assoziation mit dem Bild eines Drachens im Südwesten Großbritanniens schon vor den Viktorianern bestand. Dennoch wurde die Assoziation mit Wessex erst im 19. Jahrhundert popularisiert, vor allem durch die Schriften von E. A. Freeman. Bis zur Verleihung des Wappens durch das College of Arms an den Somerset County Council im Jahr 1911 war ein (roter) Drache zum anerkannten heraldischen Emblem des ehemaligen Königreichs geworden. Diesem Präzedenzfall wurde 1937 gefolgt, als dem Wiltshire County Council ein Wappen verliehen wurde. Zwei goldene Wessex-Drachen wurden später 1950 dem Wappen des Dorset County Council als Unterstützer verliehen.

In der britischen Armee wurde das Wappentier als Symbol für Wessex verwendet: Die 43rd (Wessex) Infantry Division und die regionale 43 (Wessex) Brigade der Nachkriegszeit führten ein Formationszeichen ein, das aus einem goldenen Wappentier auf schwarzem oder dunkelblauem Hintergrund bestand. Die reguläre Wessex Brigade der 1960er Jahre übernahm ein Mützenabzeichen mit dem Wappentier, bis die Regimenter Ende der 1960er Jahre wieder individuelle Regimentsabzeichen annahmen. Das Wessex Regiment der Territorialarmee trug das Abzeichen der Wessex Brigade bis in die späten 1980er Jahre, als auch die einzelnen Kompanien ihre regulären Regimentsabzeichen wieder annahmen. Die inzwischen aufgelöste West Somerset Yeomanry übernahm einen Wessex Wyvern als Mittelstück ihres Abzeichens, und die heutige Royal Wessex Yeomanry übernahm 2014 ein ähnliches Abzeichen, als das Regiment von den Abzeichen der einzelnen Schwadronen der County Yeomanry zu einem einheitlichen Regimentsabzeichen überging.

Bei der Verleihung des Wappens an Sophie, Gräfin von Wessex, wurde als Nebenwappen ein blauer Flügeldrachen verwendet, der vom College of Arms als „ein Wappentier, das seit langem mit Wessex in Verbindung gebracht wird“ beschrieben wird.

In den 1970er Jahren entwarf William Crampton, der Gründer des britischen Flaggeninstituts, eine Flagge für die Region Wessex, die einen goldenen Flügeldrachen auf einem roten Feld zeigt.

Zugeordnetes Wappen

Ein Wappen wurde von mittelalterlichen Herolden den Königen von Wessex zugeschrieben. Dieses Wappen taucht in einem Manuskript aus dem 13. Jahrhundert auf und wird wie folgt dargestellt: Azurblau, ein Patronenkreuz (alternativ ein Fleury- oder Dolinen-Kreuz) zwischen vier Schwalbenschwänzen in Or.

Das Wessex zugeschriebene Wappen ist auch als „Wappen Edwards des Bekenners“ bekannt. Es basiert auf einem Emblem, das König Edward der Bekenner auf der Rückseite der von ihm geprägten Pfennige verwendet hat. Das heraldische Muster wurde in der klassischen Heraldik sowohl für Wessex als auch für Edward verwendet und findet sich auf einer Reihe von Kirchenfenstern in abgeleiteten Schilden wie dem Wappen der Collegiate Church of St Peter in Westminster (Westminster Abbey, die vom König gegründet wurde).

Thomas Hardy verwendete ein fiktives Wessex als Schauplatz für viele seiner Romane, wobei er den Begriff Wessex seines Freundes William Barnes für dessen Heimatgrafschaft Dorset und die angrenzenden Grafschaften im Süden und Westen Englands übernahm. Hardys Wessex schloss Gloucestershire und Oxfordshire aus, aber die Stadt Oxford, die er „Christminster“ nannte, wurde als Teil von Wessex in Jude the Obscure besucht. Er gab jeder seiner Wessex-Grafschaften einen fiktionalen Namen, wie z. B. Berkshire, das in den Romanen als „North Wessex“ bezeichnet wird.

In dem Film Shakespeare in Love gibt es eine Figur namens „Lord Wessex“ – ein Titel, den es in der elisabethanischen Zeit nicht gab. Die ITV-Fernsehserie Broadchurch spielt in der Region Wessex, hauptsächlich in der Grafschaft Dorset. In der Serie sind Behörden wie die Wessex Police und das Wessex Crown Court zu sehen, und mehrere Figuren besuchen die South Wessex Secondary School.

In der Buch- und Fernsehserie Das letzte Königreich ist Wessex der Hauptschauplatz, wobei die Herrschaft Alfreds des Großen und der Krieg gegen die Wikinger im Mittelpunkt stehen.

Wessex ist nach wie vor ein gängiger Begriff für das Gebiet. Viele Organisationen, die das Gebiet von Dorset, Somerset, Hampshire und Wiltshire abdecken, verwenden den Namen Wessex in ihrem Firmen- oder Organisationsnamen; zum Beispiel Wessex Bus, Wessex Water und Wessex Institute of Technology. Die Wessex Constitutional Convention und die Wessex Regionalist Party sind kleinere Gruppen, die eine größere politische Autonomie für die Region anstreben. Eine Reihe von Einheiten der britischen Armee verwenden ebenfalls den Namen Wessex, wie z. B. das Wessex Regiment und das 32nd Regiment Royal Artillery – bekannt als die “Wessex Gunners“.

Koordinaten: 51°12′N 2°00′W

Quellen

  1. Wessex
  2. Königreich Wessex