Æthelred (England)

Zusammenfassung

Æthelred II (Altenglisch: Æþelræd, ausgesprochen ca. 966 – 23. April 1016), bekannt als der Unbereite, war König der Engländer von 978 bis 1013 und erneut von 1014 bis zu seinem Tod im Jahr 1016. Sein Beiname leitet sich nicht von dem modernen Wort „unready“ ab, sondern vom altenglischen unræd, was „schlecht beraten“ bedeutet; es ist ein Wortspiel mit seinem Namen, der „gut beraten“ bedeutet.

Æthelred war der Sohn von König Edgar dem Friedfertigen und Königin Ælfthryth. Er kam im Alter von etwa 12 Jahren auf den Thron, nachdem sein älterer Halbbruder, König Edward der Märtyrer, ermordet worden war. Es ist möglich, dass Æthelreds Mutter den Mord an seinem Halbbruder in Auftrag gegeben hat, um Æthelred auf den Thron zu bringen.

Das Hauptproblem von Æthelreds Herrschaft war der Konflikt mit den Dänen. Nach mehreren Jahrzehnten relativen Friedens begannen die dänischen Überfälle auf englisches Territorium in den 980er Jahren wieder ernsthaft und nahmen Anfang der 990er Jahre deutlich zu. Nach der Schlacht von Maldon im Jahr 991 zahlte Æthelred Tribut oder Danegeld an den dänischen König. Im Jahr 1002 ordnete Æthelred ein Massaker an dänischen Siedlern an, das als St. Brice“s Day bekannt wurde. 1013 fiel König Sweyn Forkbeard von Dänemark in England ein, woraufhin Æthelred 1013 in die Normandie floh und durch Sweyn ersetzt wurde. Nach Sweyns Tod im Jahr 1014 kehrte Æthelred auf den Thron zurück, starb aber bereits zwei Jahre später. Æthelreds Regierungszeit von insgesamt 37 Jahren war die längste aller angelsächsischen englischen Könige und wurde erst im 13. Æthelred wurde kurzzeitig von seinem Sohn Edmund Ironside abgelöst, der jedoch nach wenigen Monaten starb und von Sweyns Sohn Knut abgelöst wurde. Ein anderer Sohn Æthelreds, Edward der Bekenner, wurde 1042 König.

Æthelreds Vorname, der sich aus den Elementen æðele, „edel“, und ræd, „Rat“, zusammensetzt, ist typisch für die zusammengesetzten Namen der Angehörigen des Königshauses von Wessex, und er bildet eine charakteristische Alliteration mit den Namen seiner Vorfahren, wie Æthelwulf („edler Wolf“), Ælfred („Elfenrat“), Eadweard („reicher Schutz“) und Eadgar („reicher Speer“).

Æthelreds berüchtigter Spitzname, der altenglische Unræd, wird im heutigen Englisch gewöhnlich mit „The Unready“ übersetzt (seltener, aber weniger ungenau, mit „The Redeless“). Das angelsächsische Substantiv unræd bedeutet „schlechter Ratschlag“, „schlechter Plan“ oder „Torheit“. Meistens wurde es in Bezug auf Entscheidungen und Taten verwendet, aber einmal auch in Bezug auf den unbedachten Ungehorsam von Adam und Eva. Das Element ræd in unræd ist dasselbe Element in Æthelreds Namen, das „Rat“ bedeutet (vgl. die Entsprechung im deutschen Wort Rat). Somit ist Æþelræd Unræd ein Oxymoron: „Edler Rat, kein Rat“. Der Beiname wurde auch mit „schlecht beraten“, „schlecht vorbereitet“ übersetzt, also „Æthelred der schlecht Beratene“.

Da der Spitzname erstmals in den 1180er Jahren aufgezeichnet wurde, also mehr als 150 Jahre nach Æthelreds Tod, ist es zweifelhaft, dass er etwas über das Ansehen des Königs in den Augen seiner Zeitgenossen oder nahen Zeitgenossen aussagt.

Sir Frank Stenton bemerkte, dass „vieles, was die Historiker an König Æthelred verurteilt haben, letztlich auf die Umstände zurückzuführen sein dürfte, unter denen er König wurde“. Æthelreds Vater, König Edgar, war im Juli 975 plötzlich gestorben und hatte zwei junge Söhne hinterlassen. Der ältere, Edward (der spätere Edward der Märtyrer), war wahrscheinlich unehelich und war 975 „noch ein Jüngling an der Schwelle zum Mannesalter“. Der jüngere Sohn war Æthelred, dessen Mutter, Ælfthryth, Edgar im Jahr 964 geheiratet hatte. Ælfthryth war die Tochter von Ordgar, Ealdorman von Devon, und Witwe von Æthelwald, Ealdorman von East Anglia. Zum Zeitpunkt des Todes seines Vaters kann Æthelred nicht älter als 10 Jahre gewesen sein. Als älterer von Edgars Söhnen wäre Edward – Berichten zufolge ein junger Mann, der zu häufigen Gewaltausbrüchen neigte – trotz seines jungen Alters wahrscheinlich auf natürliche Weise auf den englischen Thron gelangt, hätte er nicht „viele wichtige Personen durch seine unerträgliche Gewalttätigkeit in Sprache und Verhalten beleidigt“. Auf jeden Fall widersetzten sich einige englische Adlige Edwards Nachfolge und verteidigten Æthelreds Anspruch auf den Thron; Æthelred war schließlich der Sohn von Edgars letzter, noch lebender Frau, und es ist nicht bekannt, dass Æthelreds Geburt von Gerüchten über Unehelichkeit heimgesucht wurde, wie es bei seinem älteren Bruder der Fall gewesen sein könnte.

Beide Jungen, vor allem aber Æthelred, waren zu jung, um bei den politischen Manövern nach Edgars Tod eine nennenswerte Rolle gespielt zu haben. Es waren die Anhänger der Brüder und nicht die Brüder selbst, die für die Unruhen verantwortlich waren, die mit der Wahl eines Thronfolgers einhergingen. Æthelreds Sache wurde von seiner Mutter angeführt und umfasste Ælfhere, Ealdorman von Mercia, und Bischof Æthelwold von Winchester, während Edwards Anspruch von Dunstan, dem Erzbischof von Canterbury, und Oswald, dem Erzbischof von York, neben anderen Adligen, insbesondere Æthelwine, Ealdorman von East Anglia, und Byrhtnoth, Ealdorman von Essex, unterstützt wurde. Am Ende erwiesen sich Edwards Unterstützer als die mächtigeren und überzeugenderen, und er wurde noch vor Jahresende in Kingston upon Thames zum König gekrönt.

Edward regierte nur drei Jahre lang, bevor er von Mitgliedern des Hauses seines Bruders ermordet wurde. Obwohl nur wenig über Edwards kurze Regierungszeit bekannt ist, weiß man, dass sie von politischen Unruhen geprägt war. Edgar hatte umfangreiche Landzuweisungen an Klöster vorgenommen, die die neuen klösterlichen Ideale der Kirchenreform verfolgten, was jedoch das traditionelle Mäzenatentum der Adelsfamilien störte. Am Ende seiner festen Herrschaft kam es zu einer Umkehrung dieser Politik, und die Adligen holten sich ihre verlorenen Besitztümer zurück oder beschlagnahmten neue. Dunstan widersetzte sich dieser Politik, aber Cyril Hart meint: „Die Anwesenheit von Anhängern der Kirchenreform auf beiden Seiten zeigt, dass der Konflikt zwischen ihnen ebenso sehr von Fragen des Landbesitzes und der lokalen Macht abhing wie von der kirchlichen Legitimität. Sowohl die Anhänger Edwards als auch Æthelreds können dabei beobachtet werden, wie sie sich klösterliche Ländereien aneignen oder sie zurückgewinnen.“ Nichtsdestotrotz muss Edward in den klösterlichen Gemeinschaften sehr beliebt gewesen sein. Als Edward im März 978 auf Æthelreds Landsitz Corfe Castle in Dorset getötet wurde, fiel die Aufgabe, das Ereignis und die Reaktionen darauf festzuhalten, den Klosterschreibern zu. Stenton bietet eine Zusammenfassung des frühesten Berichts über Edwards Ermordung, der aus einem Werk stammt, das das Leben des Heiligen Oswald preist:

Oberflächlich betrachtet waren seine Beziehungen zu Æthelred, seinem Halbbruder, und Ælfthryth, seiner Stiefmutter, freundschaftlich, und er besuchte sie inoffiziell, als er ermordet wurde. Die Gefolgsleute kamen ihm mit ostentativen Zeichen des Respekts entgegen und umzingelten ihn dann, bevor er abgestiegen war, ergriffen seine Hände und erstachen ihn … Soweit ersichtlich, wurde der Mord von Æthelreds Hausleuten geplant und ausgeführt, damit ihr junger Herr König werden konnte. Nichts spricht für die mehr als ein Jahrhundert später erstmals schriftlich auftauchende Behauptung, Königin Ælfthryth habe den Tod ihres Stiefsohns geplant. Niemand wurde für seine Beteiligung an dem Verbrechen bestraft, und Æthelred, der einen Monat nach dem Mord gekrönt wurde, begann seine Regentschaft in einer Atmosphäre des Misstrauens, die das Ansehen der Krone zerstörte. Es wurde zu seinen Lebzeiten nie wieder vollständig hergestellt.

Dennoch scheinen die Aussichten der Offiziere und Berater des neuen Königs anfangs keineswegs düster gewesen zu sein. Einem Chronisten zufolge fand die Krönung von Æthelred unter großem Jubel der englischen Ratsherren statt. Simon Keynes merkt an, dass „Byrhtferth von Ramsey in ähnlicher Weise feststellt, dass, als Æthelred von Erzbischof Dunstan und Erzbischof Oswald zum König geweiht wurde, “bei seiner Weihe große Freude herrschte“, und beschreibt den König in diesem Zusammenhang als “einen jungen Mann in Bezug auf die Jahre, elegant in seinen Manieren, mit einem attraktiven Gesicht und einer schönen Erscheinung“.“

Æthelred war zwischen neun und zwölf Jahre alt, als er König wurde, und die Angelegenheiten wurden zunächst von führenden Ratsmitgliedern wie Æthelwold, Bischof von Winchester, Königin Ælfthryth und Dunstan, Erzbischof von Canterbury, geleitet. Æthelwold war besonders einflussreich, und als er am 1. August 984 starb, ließ Æthelred seine früheren Räte im Stich und begann eine Politik, die zu seinem späteren Bedauern mit Eingriffen in die kirchlichen Privilegien verbunden war. In einer Charta von 993 stellte er fest, dass Æthelwolds Tod das Land eines Mannes beraubt hatte, „dessen Fleiß und seelsorgerische Fürsorge nicht nur meinen Interessen, sondern auch denen aller Bewohner des Landes diente.“

Ælfthryth genoss in den 990er Jahren einen neuen Status, als sie seine Erben aufzog und ihr Bruder Ordulf einer von Æthelreds führenden Beratern wurde. Sie starb zwischen 1000 und 1002.

Trotz der Konflikte mit den Dänen während seiner gesamten Regierungszeit erlebte Æthelreds Herrschaft in England einen Anstieg der Bevölkerung, des Handels und des Reichtums des Landes.

Nach der Rückeroberung des Danelaw in der Mitte des 10. Jahrhunderts durch König Edgar, Æthelreds Vater, hatte England eine Zeit des Friedens erlebt. Doch ab 980, als Æthelred nicht älter als 14 Jahre gewesen sein kann, führten kleine Trupps dänischer Abenteurer eine Reihe von Küstenüberfällen gegen England durch. Hampshire, Thanet und Cheshire wurden 980 angegriffen, Devon und Cornwall 981 und Dorset 982. Danach vergingen sechs Jahre, bevor 988 ein weiterer Küstenangriff im Südwesten verzeichnet ist, bei dem es allerdings zu einer berühmten Schlacht zwischen den Eindringlingen und den Thegns von Devon kam. Stenton stellt fest, dass diese Reihe von isolierten Überfällen zwar keine dauerhaften Auswirkungen auf England selbst hatte, „ihre wichtigste historische Bedeutung aber darin besteht, dass sie England zum ersten Mal in diplomatischen Kontakt mit der Normandie brachten.“

Die dänischen Angriffe wurden Anfang der 990er Jahre immer ernster, mit äußerst verheerenden Angriffen in den Jahren 1006-1007 und 1009-1012. Die Tributzahlungen von Æthelred konnten die dänischen Angriffe nicht eindämmen. Æthelreds Streitkräfte bestanden in erster Linie aus Infanterie und einer beträchtlichen Anzahl ausländischer Söldner. Er verfügte nicht über eine große Anzahl ausgebildeter Reitertruppen.

In dieser Zeit boten die Normannen den Dänen, die von ihren Überfällen auf England zurückkehrten, Unterschlupf. Dies führte zu Spannungen zwischen dem englischen und dem normannischen Hof, und die Nachricht von ihrer Feindschaft erreichte schließlich Papst Johannes XV. Der Papst war bestrebt, die Feindschaft zwischen den beiden Höfen zu überwinden, und sorgte für einen Frieden zwischen England und der Normandie, der 991 in Rouen ratifiziert wurde.

Schlacht von Maldon

Im August 991 begann eine große dänische Flotte einen anhaltenden Feldzug im Südosten Englands. Sie kam vor Folkestone in Kent an und bahnte sich ihren Weg entlang der Südostküste und den Fluss Blackwater hinauf, bis sie schließlich an dessen Mündung ankam und die Insel Northey besetzte. Etwa 2 Kilometer (1 Meile) westlich von Northey liegt die Küstenstadt Maldon, wo Byrhtnoth, der Ealdorman von Essex, mit einer Kompanie von Thegns stationiert war. Die darauf folgende Schlacht zwischen Engländern und Dänen ist in dem altenglischen Gedicht The Battle of Maldon (Die Schlacht von Maldon) verewigt, das den zum Scheitern verurteilten, aber heldenhaften Versuch Byrhtnoths beschreibt, die Küste von Essex gegen eine überwältigende Übermacht zu verteidigen. Dies war die erste einer Reihe von vernichtenden Niederlagen der Engländer, die zunächst von dänischen Plünderern und später von organisierten dänischen Armeen besiegt wurden. Stenton fasst die Ereignisse in dem Gedicht zusammen:

Für den Zugang zum Festland waren sie (die Dänen) auf einen Damm angewiesen, der bei Flut überschwemmt wurde und von Northey zu den Ebenen am südlichen Rand der Flussmündung führte. Noch bevor sie (die Dänen) ihr Lager auf der Insel verlassen hatten, hatte Byrhtnoth mit seinen Gefolgsleuten und einer Truppe der örtlichen Miliz das landwärtige Ende des Dammes in Besitz genommen. Byrhtnoth verweigerte die Forderung nach einem Tribut, der bei Flut über das Wasser gerufen wurde, zog seine Männer am Ufer zusammen und wartete die Ebbe ab. Als das Wasser sank, strömten die Räuber auf den Damm hinaus. Doch drei von Byrhtnoths Gefolgsleuten hielten ihnen stand, und schließlich baten sie darum, ungehindert hinübergehen und auf dem Festland unter gleichen Bedingungen kämpfen zu dürfen. Mit dem, was selbst diejenigen, die ihn am meisten bewunderten, als „Übermut“ bezeichneten, stimmte Byrhtnoth dem zu; die Piraten stürmten durch die fallende Flut, und es kam zum Kampf. Ihr Ausgang wurde durch Byrhtnoths Sturz entschieden. Selbst viele seiner eigenen Männer ergriffen sofort die Flucht, und die Reihen der Engländer wurden durchbrochen. Was der Schlacht bleibendes Interesse verleiht, ist der überragende Mut, mit dem sich eine Gruppe von Byrhtnoths Schwestern in dem Wissen, dass der Kampf verloren war, bewusst in den Tod begab, um ihren Herrn zu rächen.“

England beginnt mit der Ehrung

In der Folge von Maldon wurde beschlossen, dass die Engländer den Dänen den von ihnen gewünschten Tribut gewähren sollten, und so wurde ihnen ein gafol von 10.000 Pfund für ihren Frieden gezahlt. Dennoch war es vermutlich die dänische Flotte, die Byrhtnoth bei Maldon besiegt hatte, die die englische Küste von 991 bis 993 weiter verwüstete. Im Jahr 994 wandte sich die dänische Flotte, die seit 991 an Zahl zugenommen hatte, die Themsemündung hinauf und nahm Kurs auf London. Die dort ausgetragene Schlacht verlief ergebnislos.

Etwa zu dieser Zeit traf sich Æthelred mit den Anführern der dänischen Flotte und vereinbarte ein unruhiges Abkommen. Es wurde ein Vertrag unterzeichnet, der scheinbar zivilisierte Vereinbarungen zwischen den damals angesiedelten dänischen Gesellschaften und der englischen Regierung vorsah, wie etwa die Regelung von Siedlungsstreitigkeiten und Handel. Der Vertrag sah jedoch auch vor, dass die Verwüstungen und das Gemetzel des Vorjahres vergessen werden sollten, und endete abrupt mit der Feststellung, dass 22.000 Pfund in Gold und Silber an die Plünderer als Preis für den Frieden gezahlt worden waren. Im Jahr 994 wurde Olaf Tryggvason, ein norwegischer Prinz und bereits getaufter Christ, in einer Zeremonie in Andover als Christ bestätigt; König Æthelred war sein Pate. Nachdem er Geschenke erhalten hatte, versprach Olaf, dass er „niemals feindselig nach England zurückkehren würde“. Olaf verließ daraufhin England in Richtung Norwegen und kehrte nie mehr zurück, obwohl „andere Teile der Wikingertruppe offenbar beschlossen hatten, in England zu bleiben, denn aus dem Vertrag geht hervor, dass sich einige entschieden hatten, als Söldner in den Dienst von König Æthelred zu treten, der vermutlich auf der Isle of Wight stationiert war.“

Erneute dänische Razzien

Im Jahr 997 begannen die dänischen Überfälle erneut. Keynes zufolge „gibt es keinen Hinweis darauf, dass es sich um eine neue Flotte oder ein neues Heer handelte, und vermutlich hatte sich die Söldnertruppe, die 994 aus den Resten des Überfallheeres von 991 gebildet worden war, gegen diejenigen gewandt, die sie beschützen sollte.“ Sie überfiel 997 Cornwall, Devon, Westsomerset und Südwales, 998 Dorset, Hampshire und Sussex. Im Jahr 999 überfielen sie Kent, und im Jahr 1000 verließen sie England in Richtung Normandie, vielleicht weil die Engländer sich bei dieser letzten Angriffswelle geweigert hatten, den dänischen Forderungen nach gafol oder Tribut nachzugeben, was später als Danegeld bekannt wurde. Diese plötzliche Befreiung von Angriffen nutzte Æthelred, um seine Gedanken, Ressourcen und Armeen zu sammeln: Der Abzug der Flotte im Jahr 1000 „erlaubte Æthelred, eine Verwüstung von Strathclyde durchzuführen, deren Motiv Teil der verlorenen Geschichte des Nordens ist.“

Im Jahr 1001 kehrte eine dänische Flotte – vielleicht die gleiche Flotte wie im Jahr 1000 – zurück und verwüstete West Sussex. Während ihrer Fahrten kehrte die Flotte regelmäßig zu ihrem Stützpunkt auf der Isle of Wight zurück. Später gab es einen Angriffsversuch im Süden von Devon, der jedoch von den Engländern in Exeter erfolgreich abgewehrt werden konnte. Dennoch muss sich Æthelred ratlos gefühlt haben, und im Frühjahr 1002 erkauften die Engländer für 24.000 Pfund einen Waffenstillstand. Æthelreds häufige Zahlungen von immensen Danegeldsummen werden oft als Beispiel für die Unfähigkeit seiner Regierung und seine eigene Kurzsichtigkeit angeführt. Keynes weist jedoch darauf hin, dass solche Zahlungen seit mindestens einem Jahrhundert üblich waren und von Alfred dem Großen, Karl dem Kahlen und vielen anderen übernommen wurden. In einigen Fällen mag dies sogar „die beste Möglichkeit gewesen sein, die Menschen vor dem Verlust von Leben, Unterkunft, Vieh und Ernte zu schützen. Obwohl sie unbestreitbar beschwerlich war, stellte sie eine Maßnahme dar, für die der König auf breite Unterstützung zählen konnte.“

Das Massaker von St. Brice im Jahr 1002

Æthelred befahl, am 13. November 1002, dem St. Brice“s Day, ein Massaker an allen Dänen in England zu verüben. In mehr als einem Drittel Englands konnte dieser Befehl nicht ausgeführt werden, da die Dänen zu stark waren, aber Gunhilde, die Schwester von Sweyn Forkbeard, dem König von Dänemark, soll unter den Opfern gewesen sein. Es ist wahrscheinlich, dass der Wunsch, sie zu rächen, eines der Hauptmotive für Sweyns Einfall in Westengland im folgenden Jahr war. Im Jahr 1004 befand sich Sweyn in Ostanglien, wo er Norwich plünderte. In diesem Jahr traf Ulfcytel Snillingr, ein Adliger aus Ostanglien, mit einer Streitmacht auf Sweyn und machte Eindruck auf die bis dahin wütende dänische Expedition. Obwohl Ulfcytel schließlich vor Thetford besiegt wurde, fügte er den Dänen schwere Verluste zu und konnte ihre Schiffe fast zerstören. Das dänische Heer verließ England im Jahr 1005 in Richtung Dänemark, vielleicht wegen der Verluste, die sie in Ostanglien erlitten hatten, vielleicht wegen der schweren Hungersnot, die den Kontinent und die britischen Inseln in jenem Jahr heimsuchte.

Eine Expedition im darauffolgenden Jahr wurde Anfang 1007 mit einem Tribut von 36.000 Pfund erkauft, und in den nächsten zwei Jahren war England frei von Angriffen. Im Jahr 1008 gründete die Regierung eine neue, landesweit organisierte Kriegsflotte, die jedoch geschwächt wurde, als einer ihrer Kommandanten zur Piraterie überging, und der König und sein Rat beschlossen, sie nicht in einer allgemeinen Aktion zu riskieren. Nach Stentons Ansicht: „Die Geschichte Englands in der nächsten Generation wurde wirklich zwischen 1009 und 1012 bestimmt… der schmachvolle Zusammenbruch der englischen Verteidigung verursachte einen irreparablen Verlust der Moral.“ Das dänische Heer von 1009, angeführt von Thorkell dem Langen und seinem Bruder Hemming, war die gewaltigste Streitmacht, die in England einfiel, seit Æthelred König wurde. Sie bedrängte England, bis sie im April 1012 mit 48.000 Pfund freigekauft wurde.

Invasion von 1013

Sweyn startete daraufhin 1013 eine Invasion mit dem Ziel, sich zum König von England zu krönen. Dabei erwies er sich als ein Feldherr, der größer war als jeder andere Wikingerführer seiner Generation. Ende 1013 war der englische Widerstand zusammengebrochen, Sweyn hatte das Land erobert und Æthelred ins Exil in die Normandie gezwungen. Die Situation änderte sich jedoch schlagartig, als Sweyn am 3. Februar 1014 starb. Die Besatzungen der dänischen Schiffe im Trent, die Sweyn unterstützt hatten, schworen sofort Sweyns Sohn Knut dem Großen die Treue, aber führende englische Adlige schickten eine Deputation zu Æthelred, um seine Wiedereinsetzung auf den Thron auszuhandeln. Er sollte ihnen seine Loyalität erklären, Reformen in Bezug auf alles, was ihnen missfiel, einführen und alles vergeben, was gegen ihn in seiner vorherigen Regierungszeit gesagt und getan worden war. Die Bedingungen dieser Vereinbarung sind für die frühe englische Geschichte von großem verfassungsrechtlichen Interesse, da es sich um den ersten aufgezeichneten Pakt zwischen einem König und seinen Untertanen handelt, und es wird weithin davon ausgegangen, dass viele englische Adlige sich Sweyn allein aufgrund ihres Misstrauens gegenüber Æthelred unterworfen hatten. Laut der angelsächsischen Chronik:

sagten sie, dass ihnen kein Herr lieber sei als ihr natürlicher (gecynde) Herr, wenn er sie gerechter regieren würde, als er es zuvor getan hatte. Da schickte der König seinen Sohn Edward mit seinen Boten hierher und ließ sie sein ganzes Volk grüßen und sagte, dass er ein gnädiger Herr sein würde (und dass alles, was gegen ihn gesagt und getan worden war, vergeben werden sollte, unter der Bedingung, dass sie sich alle einmütig und ohne Verrat ihm zuwenden würden. Daraufhin wurde auf beiden Seiten mit Schwur und Gelöbnis (mid worde und mid wædde) volle Freundschaft geschlossen, und sie erklärten jeden dänischen König für immer zum Verbannten aus England.

Æthelred startete daraufhin einen Feldzug gegen Knut und seine Verbündeten. Nur die Bewohner des Königreichs Lindsey (das heutige Nord-Lincolnshire) unterstützten Knut. Æthelred machte sich zunächst daran, London zurückzuerobern, offenbar mit Hilfe des Norwegers Olaf Haraldsson. Dem isländischen Historiker Snorri Sturluson zufolge führte Ólaf mit einer Schiffsflotte einen erfolgreichen Angriff auf die Londoner Brücke an. Anschließend half er Æthelred bei der Rückeroberung Londons und anderer Teile des Landes. Knut und sein Heer zogen sich im April 1014 aus England zurück und überließen seine Verbündeten aus Lindsey der Rache Æthelreds. Es wird angenommen, dass Ólaf um 1016 abreiste, um sich auf Raubzüge in Westeuropa zu konzentrieren. Im selben Jahr kehrte Knut zurück und musste feststellen, dass sich in England eine komplexe und brisante Situation entwickelte. Æthelreds Sohn, Edmund Ironside, hatte sich gegen seinen Vater aufgelehnt und sich in Danelaw niedergelassen, das wegen der Verwüstung von Lindsey wütend auf Knut und Æthelred war und bereit war, Edmund bei einem Aufstand gegen beide zu unterstützen.

In den nächsten Monaten eroberte Knut den größten Teil Englands, während Edmund sich Æthelred anschloss, um London zu verteidigen, als Æthelred am 23. April 1016 starb. Der anschließende Krieg zwischen Edmund und Knut endete mit einem entscheidenden Sieg für Knut in der Schlacht von Assandun am 18. Oktober 1016. Edmund genoss einen derart guten Ruf als Krieger, dass Knut dennoch einer Teilung Englands zustimmte: Edmund erhielt Wessex und Knut das gesamte Land jenseits der Themse. Edmund starb jedoch am 30. November und Knut wurde König des gesamten Landes.

Æthelred wurde in der Old St Paul“s Cathedral in London beigesetzt. Das Grab und sein Denkmal in der Krypta der Old St. Paul“s Cathedral wurden zusammen mit der Kathedrale beim Großen Brand von London 1666 zerstört. Ein modernes Denkmal in der Krypta listet sein Grab unter den verlorenen wichtigen Gräbern auf.

Æthelreds Regierung erließ umfangreiche Gesetze, die er „rücksichtslos durchsetzte“. Aus seiner Regierungszeit sind Aufzeichnungen von mindestens sechs Gesetzbüchern erhalten, die eine Reihe von Themen abdecken. Eines der Mitglieder seines Rates (bekannt als Witan) war Wulfstan II, Erzbischof von York, ein bekannter Prediger. Die drei letzten Kodizes aus Æthelreds Regierungszeit scheinen von Wulfstan verfasst worden zu sein. Diese Kodizes befassen sich in großem Umfang mit kirchlichen Angelegenheiten. Sie weisen auch die Merkmale von Wulfstans stark rhetorischem Stil auf. Wulfstan verfasste anschließend Kodizes für König Knut und recycelte dort viele der Gesetze, die in den Kodizes von Æthelred verwendet wurden.

Trotz des Scheiterns seiner Regierung angesichts der dänischen Bedrohung war Æthelreds Herrschaft nicht ohne einige wichtige institutionelle Errungenschaften. Die Qualität des Münzwesens, ein guter Indikator für die vorherrschenden wirtschaftlichen Bedingungen, verbesserte sich während seiner Herrschaft aufgrund seiner zahlreichen Münzreformgesetze erheblich.

Spätere Ansichten über Æthelred waren wenig schmeichelhaft. Zahlreiche Legenden und Anekdoten sind entstanden, um seine Unzulänglichkeiten zu erklären, wobei sein Charakter und sein Versagen oft missbräuchlich dargestellt werden. Eine dieser Anekdoten stammt von William von Malmesbury (lebte ca. 1080 – ca. 1143), der berichtet, dass Æthelred als Kind in das Taufbecken defäkiert habe, was den heiligen Dunstan dazu veranlasste, zu prophezeien, dass die englische Monarchie während seiner Herrschaft gestürzt werden würde. Diese Geschichte ist jedoch eine Erfindung, und eine ähnliche Geschichte wird über den byzantinischen Kaiser Konstantin Kopronymus erzählt (der Beiname bedeutet „Dung-named“), einen weiteren mittelalterlichen Herrscher, der bei einigen seiner Untertanen unbeliebt war.

Die Bemühungen, Æthelreds Ruf zu rehabilitieren, haben seit etwa 1980 an Schwung gewonnen. Zu den Rehabilitierern gehört vor allem Simon Keynes, der oft argumentiert hat, dass unser schlechter Eindruck von Æthelred fast ausschließlich auf nachträglichen Berichten und späteren Ergänzungen der Erzählung von Ereignissen während Æthelreds langer und komplexer Herrschaft beruht. Zu den Hauptschuldigen gehört eine der wichtigsten Quellen für die Geschichte dieser Zeit, die angelsächsische Chronik, die, da sie die Ereignisse mit einem Rückblick von 15 Jahren berichtet, nicht umhin kann, die Ereignisse so zu interpretieren, dass die letztendliche englische Niederlage eine ausgemachte Sache ist.

Da es jedoch praktisch keinen streng zeitgenössischen Bericht über die Ereignisse von Æthelreds Herrschaft gibt, sind die Historiker gezwungen, sich auf das zu verlassen, was es an Beweisen gibt. Keynes und andere lenken die Aufmerksamkeit auf einige der unvermeidlichen Fallstricke bei der Erforschung der Geschichte eines Mannes, den die spätere öffentliche Meinung völlig verdammt hat. Neuere vorsichtige Beurteilungen von Æthelreds Herrschaft haben häufiger Gründe aufgedeckt, um Æthelreds spätere Schande anzuzweifeln, als sie zu bestätigen. Obwohl die Misserfolge seiner Regierung Æthelreds Herrschaft immer in den Schatten der Herrschaft der Könige Edgar, Æthelstan und Alfred stellen werden, ist der aktuelle Eindruck der Historiker von Æthelreds persönlichem Charakter sicherlich nicht so wenig schmeichelhaft wie er einst war: „Æthelreds Unglück als Herrscher war nicht so sehr irgendwelchen angeblichen Mängeln seines eingebildeten Charakters geschuldet, sondern einer Kombination von Umständen, die jeder nur schwer hätte kontrollieren können.“

Herkunft der Jury

Æthelred wird die Einrichtung eines lokalen Untersuchungsgremiums zugeschrieben, das sich aus zwölf thegns zusammensetzte, die den Auftrag hatten, die Namen aller berüchtigten oder verruchten Männer in ihren jeweiligen Bezirken zu veröffentlichen. Da die Mitglieder dieser Gremien unter einem feierlichen Eid standen, im Einklang mit dem Gesetz und ihrem eigenen guten Gewissen zu handeln, wurden sie von einigen Rechtshistorikern als Prototyp der englischen Grand Jury angesehen. Æthelred sieht ein solches Gremium in einem Gesetzbuch vor, das er 997 in Wantage erließ und in dem es heißt:

þæt man habbe gemot on ælcum wæpentace; & gan ut þa yldestan XII þegnas & se gerefa mid, & swerian on þam haligdome, þe heom man on hand sylle, þæt hig nellan nænne sacleasan man forsecgean ne nænne sacne forhelan. & niman þonne þa tihtbysian men, þe mid þam gerefan habbað, & heora ælc sylle VI healfmarc wedd, healf landrican & healf wæpentake.

dass in jeder Wapentake eine Versammlung stattfinden soll, und in diese Versammlung sollen die zwölf ältesten Schwestern und der Vogt mit ihnen gehen, und sie sollen auf heilige Reliquien schwören, die in ihre Hände gelegt werden, dass sie niemals wissentlich einen Unschuldigen anklagen noch einen Schuldigen verbergen werden. Danach sollen sie die berüchtigten Männer, die mit dem Vogt zu tun haben, ergreifen und jeder von ihnen soll eine Kaution von 6 halben Mark leisten, von denen die Hälfte an den Herrn des Bezirks und die Hälfte an den Wapentake gehen soll.

Der Wortlaut lässt jedoch vermuten, dass Æthelred vielleicht einen bereits bestehenden Brauch wiederbelebte oder bestätigte. Möglicherweise erweiterte er einen bestehenden englischen Brauch für die dänischen Bürger im Norden (dem Danelaw). Zuvor hatte König Edgar in seinem Whitbordesstan-Kodex ähnliche Gesetze erlassen:

ic wille, þæt ælc mon sy under borge ge binnan burgum ge buton burgum. & gewitnes sy geset to ælcere byrig & to ælcum hundrode. To ælcere byrig XXXVI syn gecorone to gewitnesse; to smalum burgum & to ælcum hundrode XII, buton ge ma willan. & ælc mon mid heora gewitnysse bigcge & sylle ælc þara ceapa, þe he bigcge oððe sylle aþer oðe burge oððe on wæpengetace. & heora ælc, þonne hine man ærest to gewitnysse gecysð, sylle þæne að, þæt he næfre, ne for feo ne for lufe ne for ege, ne ætsace nanes þara þinga, þe he to gewitnysse wæs, & nan oðer þingc on gewitnysse ne cyðe buton þæt an, þæt he geseah oðe gehyrde. & swa geæþdera manna syn on ælcum ceape twegen oðe þry to gewitnysse.

Es ist mein Wunsch, dass jeder Mensch in Sicherheit ist, sowohl innerhalb als auch außerhalb der Siedlungen. Und in jeder Stadt und in jeder Hundertschaft soll ein „Zeugendienst“ eingerichtet werden. In jeder Stadt sollen 36 für die Zeugenschaft ausgewählt werden; in kleinen Städten und in jedem Hundert sollen es 12 sein, es sei denn, sie wünschen mehr. Und jeder soll seine Waren in Gegenwart eines Zeugen kaufen und verkaufen, ob er etwas kauft oder verkauft, ob in einer Stadt oder einem Wapentake. Und jeder von ihnen soll, wenn er sich zum ersten Mal entscheidet, Zeuge zu werden, einen Eid ablegen, dass er niemals, weder aus Reichtum noch aus Liebe noch aus Furcht, irgendetwas von dem verleugnen wird, wofür er Zeuge sein wird, und dass er in seiner Eigenschaft als Zeuge nichts anderes bekannt geben wird als das, was er gesehen und gehört hat. Und bei jedem Verkauf von Gütern sollen zwei oder drei dieser vereidigten Zeugen anwesend sein.

Die „Legende“ eines angelsächsischen Ursprungs der Geschworenen wurde erstmals 1872 von Heinrich Brunner ernsthaft in Frage gestellt, der behauptete, dass Beweise für die Geschworenen erst während der Herrschaft Heinrichs II. auftauchten, also etwa 200 Jahre nach dem Ende der angelsächsischen Zeit, und dass die Praxis ursprünglich von den Franken ausgegangen sei, die wiederum die Normannen beeinflusst hätten, die sie dann in England eingeführt hätten. Seit Brunners These ist der Ursprung der englischen Jury sehr umstritten. Das ganze 20. Jahrhundert hindurch waren sich die Rechtshistoriker uneinig darüber, ob die Praxis englischen Ursprungs war oder direkt oder indirekt aus Skandinavien oder Frankreich eingeführt wurde. In jüngster Zeit haben die Rechtshistoriker Patrick Wormald und Michael Macnair erneut Argumente dafür vorgebracht, dass in den Praktiken der angelsächsischen Zeit Spuren der angevinischen Praxis zu finden sind, Untersuchungen mit Hilfe von Gremien vereidigter Privatzeugen durchzuführen. Wormald ist sogar so weit gegangen, Beweise dafür vorzulegen, dass die in Æthelreds Wantage-Code beschriebene englische Praxis mindestens so alt ist wie 975, wenn nicht sogar noch älter, und führt sie letztlich auf ein karolingisches Modell zurück (was Brunner bereits getan hatte). Ein wissenschaftlicher Konsens ist jedoch noch nicht erreicht worden.

Æthelred wurde beschrieben als „ein junger Mann mit anmutigen Manieren, einem schönen Gesicht und einer feinen Persönlichkeit…“ sowie als „ein großer, stattlicher Mann, elegant in den Manieren, schön im Gesicht und interessant in seinem Benehmen“.

Æthelred heiratete zuerst Ælfgifu, Tochter von Thored, Graf von Northumbria, um 985. Ihre bekannten Kinder sind:

1002 heiratete Æthelred Emma von der Normandie, die Schwester von Richard II, Herzog der Normandie. Ihre Kinder waren:

Alle Söhne Æthelreds wurden nach englischen Königen benannt.

Weitere Lektüre

Quellen

  1. Æthelred the Unready
  2. Æthelred (England)
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